КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 468493 томов
Объем библиотеки - 683 Гб.
Всего авторов - 219002
Пользователей - 101678

Впечатления

Shcola про Анон: Анима (Альтернативная история)

Хорошая погремуха, Анон, звучная. А брат твой, Отсос? Во у вас семейка. Сеструха случаем не Ковырялка?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
медвежонок про Кощиенко: Айдол-ян - 4. Смерть айдола (Юмор: прочее)

Спасибо тебе, добрая девочка Марта за оперативную выкладку свежего текста. И автору спасибо.
Еще бы кто-нибудь из умеющих страничку автора привел бы в порядок.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
каркуша про Жарова: Соблазнение по сценарию (Фэнтези: прочее)

Отрывок

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Касперски: Техника отладки приложений без исходных кодов (Статья о SoftICE) (Статьи и рефераты)

Неправда - тихо подойдешь
Па-а-просишь сторублевку,
Причем тут нож, причем грабеж -
Меняй формулировку!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Алекс46 про Фомичев: За гранью восприятия (Боевая фантастика)

Посредственно.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Алекс46 про Фомичев: Предел невозможного (Боевая фантастика)

И снова отлично.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Защитник поневоле или ассасин с того света № 2 (fb2)

- Защитник поневоле или ассасин с того света № 2 [СИ] (а.с. Порабощенные Пустотой -2) 2.59 Мб, 256с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Антон Романович Агафонов (Findroid)

Возрастное ограничение: 18+


Настройки текста:



Findroid Защитник поневоле или ассасин с того света № 2

Глава 1. С корабля на бал

— Люси, я дома! — торжественно объявил я, вваливаясь в поместье дома Сорас. Не прошло и минуты, как на меня со стороны столовой выскочила Лейла. Служанка чуть не бросилась меня обнимать, но когда нас разделял какой-то шаг, резко отпрянула, зажав нос рукой.

— Господин Элард! — охнула она. — Как вы….воняете…

— И я тебя рад видеть, Лейла, — буркнул я.

Видок у нас был тот ещё, а уж какие ароматные благоухания мы источали, боюсь даже предположить. За то время, что мы провели. шатаясь по канализации, нюх отбило напрочь. Сейчас было стойкое ощущение, что все обонятельные рецепторы окочурились ещё в первые же сутки.

— Как же воняет… — девушка прижалась к стене, её глаза слезились. И теперь мне стало понятно, отчего люди на улице обходили нас по очень широкой дуге. Настолько широкой, что вокруг нас образовывалась зона в несколько десятков метров.

— А Талия и длинноухая где?

— Как где… Кха-кха… — закашляла служанка, пятясь по стене и стараясь оказаться как можно дальше. Неужели вонь НАСТОЛЬКО сильная…? — Вас ищут… Бой уже завтра!

— Чего?! — и вот тут я чуть не сел на пол от удивления.

Как завтра?! В смысле, завтра?!

Мне потребовалась несколько минут, чтобы прийти в себя. По моим подсчетам у нас оставалось ещё дня три-четыре как минимум, но раз Лейла говорит, что бой завтра, значит… бой завтра.

Дерьмо! Дерьминое дерьмо!

Так, спокойно. Вдох-выдох. С одной стороны, это плохо, нет времени передохнуть и немного подкачаться, но с другой… С другой тоже все плохо. Если бы у меня был выбор между четырьмя днями и прелестями длинноухой, я бы выбрал первое.

— Ну, раз завтра бой… — протянула Чесити, сладко зевнув. — то я пойду набью желудок, а затем спать.

— А мыться кто будет? — фыркнул я.

— Утром. Сейчас кушать и баиньки, Мастер.

Мог бы, конечно, приказать, но только бросил ей вслед, что раз так, то пусть спит в своей комнате. Таковая имелась, маленькая, без окон, и бывала там Мелкая от силы пару раз, предпочитая проводить время у меня.

Чесси на это что-то невнятно пробубнила и скрылась из виду, а я направился к ванной. Хотелось поскорее смыть с себя всю эту грязь.

Сбросив в угол грязные тряпки, я налил полную ванну горячей воды, но стоило моим чреслам оказаться там, как вода изменила цвет на буро-коричневый. Отмокнув пару минут в ней, я полностью сменил воду, а затем ещё раз. Лишь на третьей ванне я смог развалиться и просто расслабиться, наслаждаясь тем, как горячая вода покалывает тело.

Почти две недели мы шастали в канализации. Безумие какое-то. Как бы я не пытался посчитать дни, у меня не выходило две недели. По всем подсчетам у нас ещё должно было оставаться дня четыре.

Тот дом… Что, если в нем время шло не так, как в реальном мире? Безумная гипотеза, но лишь так я мог объяснить случившееся. Да и не была она такой уж безумной, если вспомнить, с кем именно я столкнулся после того, как странный колючий шар пронзил руку.

Но обо всем этом я старался особо не думать. Сейчас у меня были заботы поважнее.

Завтра мы должны будем сражаться. Кто наш противник, я ещё не смотрел, да и не так уж это важно. У нас с Мелкой осталось время только на то, чтобы немного отдохнуть и прийти в себя.

А завтра в бой…

Цок-цок-цок.

Стук каблуков по деревянному полу замер у двери, и я решил опередить гостью.

— Заходи, Лейла.

Секунда тишины, затем ручка двери осторожно повернулась и в комнату вошла служанка, держа в руках какие-то вещи.

— Принесла вам сменную одежду, — сообщила она, после чего прошла к ближайшей тумбочке и положила их туда. — А также чтобы сказать, что госпожа Талия и госпожа Эстелинда вернулись.

— Спасибо, — отозвался я, но когда заметил, что она собирается уходить, добавил. — Погоди. У меня для тебя есть поручение.

— Какое? — поинтересовалась девушка, ощущая от меня подвох.

— Я слишком устал, хочу, чтобы кто-нибудь потер мне спину. Попросил бы Чесити, но она дрыхнет.

Лейла смерила меня недоверчивым взглядом, после чего все-таки исполнила мою просьбу и, подойдя к ванной, стала намыливать мочалку. Девушка начала с рук, а я из полуприкрытых век наблюдал за ней. Она была весьма симпатична. Не красотка из модельных журналов, но в её личике хватало приятных черт. Длинные каштановые волосы сейчас были собраны в тугую косу, перекинутую через плечо.

— Давно ты работаешь на Талию?

— Имеете в виду на дом Сорас? Сколько себя помню. Мая мать работала тут служанкой, пристроила и меня, когда я стала постарше и могла выполнять простейшие поручения.

— Семейный подряд, значит, — усмехнулся я, и Лейла ответила мне тем же. А она мило улыбается. — А где она сейчас? Твоя мама.

Лицо девушки дрогнуло, и улыбка тут же испарилась.

— Видимо, зря спросил.

— Ничего страшного, — тряхнула она головой. — Это было давно. Несчастный случай.

— Вот как… — хмыкнул я.

— Да. Можно сказать, что это поместье и дом Сорас стали моей семьей, а Талия — лучшей подругой.

— И любовницей, — усмехнулся я, припоминая Чесси, которая среди ночи подняла крик. В тот момент мне было совершенно не до девичьего непотребства, так что эта ситуация замялась сама собой.

Но это вовсе не значит, что я о ней забыл.

— Господин Элард! Все вовсе не так! — налилась Лейла краской.

— Да-да, ты не такая. Не переживай об этом, девочкам свойственны эксперименты. Просто некоторые боятся в этом признаться.

Лейла одарила меня сердитым взглядом, но я сразу понял, что это напускное. Она прекрасно знала, каким я порой могу быть хамом. В нормальном мире меня бы вообще сексистом обозвали, а тут пылинки сдувают и спинку трут.

— Нет, вы не понимаете… — вздохнула она, добавив мыла на мочалку. — Талия… Она очень одинока. После смерти родителей она почти не покидала поместья, и я хвалю АрхиВладыку за то, что он избрал именно дом Сорас. Вы жуткий хам, господин Элард, но благодаря вам и Чесити это поместье словно вновь стало жить. Талия до вашего появления была похожа на увядающий цветок, но сейчас… сейчас она полна жизни и планов. Я просто хочу сказать вам… спасибо за это. И попросить не разрушать это.

— Не разрушать… — буркнул я. — Это ты не по адресу. К этому у меня талант. Кажется…

Но Лейла не приняла мои слава всерьез. По глазам вижу. И очень-очень зря…

Она мыла меня со всем усердием, стараясь отскрести остатки грязи, а когда дело уже было практически сделано, присела возле ванны и, опустив руку в воду, коснулась члена.

— Уоу, леди! Я не такой!

Моя реакция заставила девушку залиться краской и отпрянуть как ужаленную.

— Простите я… — и тут до неё начало доходить. — Вы же шутите, да…?

— Немного, — нагло ухмыльнулся я, и к моему удивлению девушка вернулась на прежнее место. — Ты продолжай, я не против.

Она и впрямь продолжила.

От ласковых прикосновений член в мгновение ока налился кровью, приобретая каменную твердость, и я теперь в полной мере мог ощутить, насколько искусными были её ручки. Девушка умела доставлять ими удовольствие. Вот только я пока что не мог никак понять, откуда именно подобные умения.

Но интересоваться этим не стал, просто запрокинул голову и расслабился, наслаждаясь ощущениями. Лейла определенно не была новичком в подобном деле. Она знала, как правильно держать ствол, как двигаться и поддерживать нужный темп.

— А он… больше, чем я думала… — сглотнула слюну девушка, не останавливаясь.

— Слушай, Лейла, ты не подумай ничего, но с чего вдруг такое внимание?

Она немножко замялась, но все-таки ответила.

— Завтра бой, господин Элард, вам нужно расслабится и отдохнуть, — ответила Лейла таким тоном, словно речь была о чашечке чая. — Но кажется, вам одной только руки будет мало…

Вздохнув, она выдернула пробку и стала спускать воду. Когда вода полностью слилась, Лейла сняла туфельки и забралась внутрь. В ванне тут же стало тесновато. Девушка задрала подол платья и опустилась на колени, после чего обожгла горячим дыханием мое мужское достоинство.

И стало совсем хорошо….

Ротиком девушка работала не хуже, чем руками. И как раз вот это я не мог понять. Откуда у служанки, которая большую часть жизни провела в этом поместье, такие навыки? Не из воздуха же они появились. И что-то я сильно сомневаюсь, что Лейла тренировалась на бананах в ожидании своего «принца».

Но не прошло и минуты, как дверь в комнату скрипнула, и на пороге появилась Эстелинда. Темная эльфийка удивленно вскинула брови, но несмотря на увиденное, не спешила уходить.

— Госпожа Эстелинда! — охнула служанка, поднимая голову и неловким движением вытирая слюну с губ. — Я… это не то…

— Не то, что я подумала? — усмехнулась эльфийка и, покачивая бедрами направилась к нам и опустила свою круглую пятую точку на бортик. — Мне кажется, я все совершенно правильно поняла. И нисколько не осуждаю. Ты лучше не отвлекайся.

— Нет, знаете, я лучше пойду… — тут же выскочила из ванной Лейла, на ходу поправляя платье.

— Извини, — пожала плечами эльфийка. — Знала бы, чем вы тут заняты, повременила бы.

— А может…

— Нет, — хмыкнула она. — У нас же уговор. Победишь, а потом поговорим.

Спорить не стал. Не было сил. Ванна разморила меня настолько, что даже не слишком расстроился из-за ухода Лейлы.

— Тебе говорили, что ты та ещё стерва?

— Частенько, — улыбнулась Эстель, нисколько не обидевшись. — А теперь расскажи мне, что случилось в подземельях. Город бурлит. Говорят о гиганте, выбравшемся из-под земли, и явление АрхиВладки.

Я запрокинул голову, уставившись в потолок и размышляя о том, что можно ей рассказать. И в итоге решил, что лучше выложу все как есть. Эльфийка слушала внимательно, не перебивала.

— Такие вот дела… — вздохнул я. — Теперь понимаешь, в какое дерьмо ты нас втравила?

Эльфийка выглядела удивленной и обеспокоенной, но у неё было просто огромное самообладание, и истинные эмоции она довольно быстро скрыла за «маской».

— Я лишь дала выбор, а ты сам его сделал. И в итоге все равно вышел победителем. Даже на Состязание не опоздал.

Бросил взгляд на свой кулак, который в любой момент может превратиться в смертоносное оружие. Да и остальные плюшки подкласса никто не отменял. Из канализации я действительно вышел куда сильнее, чем был.

Злиться и винить её в том, что мы шастали по канализации две недели, смысла нет. Она обещала, что поможет стать сильнее — и сдержала слово. А то, что дело мутное и потенциально опасное, я знал с самого начала.

— Кто мой противник известно? — вернулся я к главной теме. Узнать новости относительно предстоящего боя было важно. — Информацию обнародовали?

— Нет. Плохая ситуация на самом деле. Его дом хорошо заплатил, и мы знаем только имя — Рич.

— А смысл? Ведь в прошлом бою…

— Его прошлый противник не явился.

— Даже так…

— Именно. Этот Рич даже на Арену не выходил. Мы не знаем ни как он выглядит, ни какой у него класс и подкласс.

— Интересно девки пляшут, — буркнул я, прикрывая глаза. Обрадовала Эстель, ничего не скажешь. — Ладно, на месте разберусь, как всегда.

— Что же до твоего рассказа, — вернулась эльфийка к прошлой теме. — Хотела бы я лично посмотреть на то место и те гравюры, о которых ты рассказывал. Возможно…

В этот момент я щелкнул пальцами чуть ли не перед её носом, заставив эльфийку бросить на меня осуждающий взгляд.

— Поройся в моей одежде.

Та бросила взгляд на гору грязного белья в углу.

— Зачем?

— В правом кармане куртки. Просто посмотри.

Эльфийка несколько мгновений мешкала, но все-таки выполнила мою просьбу. Рылась она в этих тряпках с выражением большой неприязни, а меня подобная брезгливость почему-то только веселила.

— Ты про это? — наконец, она вытащила из указанного места небольшую старую книженцию в кожаном переплете.

— Да, про это самое.

Эстель с безразличием открыла её, но уже после нескольких перевернутых страниц выражение лица темной эльфийки стало совершенно иным. Заинтересованным и очень задумчивым.

— Ты взял её в том странном доме, о котором рассказывал?

— Ага. Понимаешь, что там написано?

— Нет. Это язык АрхиВладыки. Им владеют только Смотрящие.

— Значит, нам нужно убедить одного из них его перевести. У меня прям чуйка, что там содержится что-то важное, а не рецепт бабушкиных пельмешек.

— Возможно, ты прав, но Смотрящие нам не помогут. Они… — Эстель задумалась, видимо пытаясь правильно объяснить, что имеет в виду. — Они не такие, как ты и я. Это сложно объяснить словами. Пообщайся с кем-нибудь и моментально поймешь, о чем я. Просто поверь на слово — они не помогут. Но… возможно, поможет кто-нибудь ещё. Не возражаешь, если я позаимствую её на время?

— Да пожалуйста, глаза бы её не видели. Ни её, ни то подземелье, ни обитающую там нежить. Откуда её там столько?

— Понятия не имею. И вообще впервые слышу про такое. Уверен, что тебе не показалось?

— А ты сама там бывала?

Молчание было мне ответом.

Зевнув, я выбрался из ванной и отправился одеваться. Эстель тем временем просветила меня относительно того, что происходило во время нашего с Мелкой отсутствия.

А происходило многое и одновременно ничего. Приходили люди из дома Аларан и очень интересовались устроенным нами барбекю. Но толком ничего добиться не смогли. Состязание началось, и каких-то силовых мер против дома Сорас они предпринять не могли.

Но их со счетов списывать не стоит, возможно, устроят ещё какую-нибудь подлянку.

В остальном же тут царила тишь да гладь. Эстелинда помогала Талии привести финансовые дела в порядок и занималась подготовкой к предстоящей битве. И последнее было не пустым звуком. Длинноухая подготовила новое снаряжение для Чесити и меня, а также все необходимое для создание малого алтаря.

Алтарем я и решил заняться вместо того, чтобы пойти на боковую. Для его создания было нужно не так уж и много: отдельное помещение, становящееся эдаким храмом, постамент и пара атрибутов вроде свечей. Все это у нас имелось, оставалось лишь правильно расставить и активировать способность.

Местом для будущего храма был выбран чердак. Почему? Да просто мне так захотелось. Кто будет искать храм бога на чердаке, да ещё явно нежилом. Там даже во весь рост не выпрямишься.

Хорошее место, одним словом. Дальше я установил небольшой деревянный постамент, сделал за ним полукруг из свечей, после чего активировал заклинание.

«Желаете создать малый алтарь для бога-покровителя Аннигиляции?»

— Желаю, — устало буркнул я, снова зевнув.

«Алтарь успешно создан»

Тут же перед глазами появилось окошко, через которое можно было взаимодействовать с алтарем.

«Благодать 0\500»

В этом не было ничего удивительного. Алтарь новый, запаса благодати нет, да и сама емкость алтаря маленькая. Нужны жертвы. И одна такая жертва у меня есть. Хе-хе-хе…

Я положил на небольшой алтарь свои грязные портки, которые вряд ли получится отстирать. Этой одежке одна дорога — на помойку. Или в печь.

«Желаете принести предмет в дар богу?»

Мысленно нажимаю на «Да», и тут же вещь стала распадаться на множество голубоватых кубов, растворяющихся прямо в воздухе. Красивенько, но как-то не впечатлило.

«Дар принят»

«Благодать: -1\500»

— Чё? В смысле МИНУС один?! Я только что в дар вещь принес! Какого хрена я ещё и должен остался?!

Ладно. Не стал раньше времени негодовать по этому поводу и положил на алтарь другой предмет. На этот раз им были не ношенные грязные одежды, а простой стальной кинжал. Не новый, но вполне себе качественный и надежный.

Вновь активировал принести в дар.

«Дар принят»

«Благодать: 4\500»

А вот это хорошие новости. Это не Система багнутая, а просто дар плохой. Стоит отметить это на будущее. Приносить в дар надо лишь какие-то нормальные вещи. Собственное дерьмо или объедки со стола не годятся. Логично. Будучи богом, я бы тоже не обрадовался подобному дару и вдобавок ещё хорошенько бы так пригрел нерадивого жреца за подобные выходки.

Следующим этапом стала попытка понять, что именно можно приносить в дар с наибольшим профитом. Железные ножички — это хорошо, но я же не кузнечное дело качаю в самом деле. Да и денег не напасешься. Другим, более логичным и простым решением была еда.

И да, я помнил, что Эстель говорила о возможном продовольственном кризисе, но это и впрямь было весьма удобным подношением. Оно не слишком дорогое, и его можно преподнести в большом количестве.

Предчувствие меня не подвело. Алтарь и моя богиня-покровительница вполне себе неплохо принимала еду, но я сразу заметил закономерность. Если преподнести просто овощи, то суммарная Благодать будет гораздо ниже, чем если их же преподнести в виде салата. И чем сложнее в приготовлении блюдо, тем больше Благодати за него давали. К примеру, пирог, который испекла Лейла, дал в два раза больше Благодати, чем кинжал. И стоил второй, разумеется, в разы больше, чем пирог.

В итоге, скормив алтарю почти все запасы провизии поместья, я получил двести двадцать три единицы Благодати. Этого как раз было достаточно для заполнения моего собственного, внутреннего хранилища.

Я уже собирался отправляться спать, как обратил внимание на один дополнительный пункт в интерфейсе алтаря.

«Внимание! Обнаружен храмовый алтарь бога-покровителя выше 10-ого уровня. Синхронизация системы алтарей прошла успешно»

«Разблокирована система быстрого перемещения между алтарями».

«Для применения быстрого перемещения повысьте уровень малого алтаря до 4-ого уровня».

Опачки…

А вот это очень интересно! Если повышу алтарь на три уровня, то смогу телепортироваться к подземному храму. Вот только вопрос — а оно мне вообще надо? Да, там ещё осталось несколько тысяч единиц Благодати, но почти столько же я потрачу на улучшение самого алтаря. Чтобы поднять его уровень, надо заполнить емкость до предела, после чего активировать улучшение. Благодать сгорит, а взамен алтарь получит уровень.

— Дела… — пробормотал я, почесав затылок.

Чуйка подсказывала, что эта штука может быть полезной, но её прокачка слишком уж сильно ударит по моей собственной.

— Все. Хватит. Спать! Надо хоть немного отдохнуть перед битвой…

* * *
«Вы прибыли в место назначения» — возникло сообщение перед глазами у Клода, когда он сошел с поезда. Он безразличным взглядом пробежался по обновленной информации, видимой только ему.

Народ сторонился Смотрящего, что было совершенно нормальным. Даже в Ариделе многие избегали верных слуг АрхиВладыки, что уж говорить про окраину. Возможно, половина местных фермеров вообще впервые видели такого, как он, и он не мог их осуждать.

Лишь дети с любопытством следовали за странным лысым человеком в голубой мантии. Сам Клод не обращал на это ни малейшего внимания. Его интересовали люди лишь в те редкие моменты, когда это было связано с прямыми поручениями от Системы АрхиВладыки.

Сейчас была именно такая ситуация.

Городок был небольшим, как, впрочем, и многие подобные поселения. Всего их было около полутора тысяч, и в каждом было до пяти сотен жителей. Это число считалось оптимальным и контролировалось Системой. Если где-то происходила нехватка рабочих рук, то жителей переселяли.

На полпути к цели Клода подловил местный староста в сопровождении двух мужчин. Тот что-то рассказывал, но Смотрящий особо не вслушивался. Проблемы деревни и так были известны Системе, и раз та не отдала приказ на их устранение, они были не важны для поддержания баланса.

А вот то, что произошло в одном из местных домов — важно.

Видимые только Клоду маркеры привели Смотрящего к двухэтажному многоквартирному дому, но как выяснилось, ему нужно было полуподвальное помещение, где также располагались жилые апартаменты.

Там царил настоящий бардак. Повсюду была кровь, но тела отсутствовали, что было очень плохим знаком.

— Выйти, — коротко приказал Смотрящий, и староста, немного потоптавшись, исполнил приказ. Ослушаться посланника АрхиВладыки было самым страшным преступлением.

Клод же принялся изучать комнату. Не прошло и минуты, как все встало на свои места.

Пустой. В этом городке появился Пустой, и судя по отсутствующим телам, теперь он тут не один. Такого не случалось уже восемь веков, и это не сулит ничего хорошего. Состязание в самом разгаре, малый цикл уже запущен, и пришло время для большого цикла. Система уже начала подготовку для их осуществления.

Пустые не могли далеко уйти, возможно, они все ещё находятся где-то в городе.

«Обновление задач: устранить Пустых, найти вероятную брешь в барьере».

Устранить Пустых.

Что-ж, Клод это сделает. Ведь именно для такой работы он и был рожден.

* * *
Чесити выглядела бодрой и даже слишком воодушевленной. Вот что с ней делают сон и колбаски. Благодаря Эстель в этот раз девушка была снаряжена гораздо лучше. Не доспехи, но что-то близкое. Более качественные наручи, кираса и сапоги. После схватки с лучницей старый щит представлял из себя жалкое зрелище, так что у моего оруженосца теперь был новый. Чуть больше прошлого и значительно усиленный сталью. Такой простой стрелой пробить будет гораздо сложнее.

— Мастер, хватит тереть руку, — нахмурилась Мелкая, заметив, что я в очередной раз массирую правую ладонь.

— Не бурчи, — фыркнул я, но заниматься этим все-таки перестал. В том месте, где шип пронзил ладонь, даже после полного заживления было какое-то странное ощущение, от которого я не мог отделаться.

Наконец появился один из Смотрящих, и мы покинули комнату ожидания. Дальнейший путь был точно таким же, как и в прошлый раз, и вот мы стоим перед вратами на Арену.

Сказать, что я не волновался — соврать. Я могу сдохнуть уже через несколько минут. И Мелкая тоже.

Заслонка пошла вверх, отворяя нам проход, и мы поспешили вперед. Минутой спустя мы уже стояли на Арене, готовые к бою.

— Мастер, а где противник? — спросила Чесити, и что отвечать на данный вопрос, я не имел ни малейшего понятия. Наших оппонентов не было. На арене мы были одни.

Первая же мысль — противник не явился, и мы победили поскольку постольку. Но кое-что не сходилось. Если противник не явился, то зачем нам вообще было выходить сюда. Эстель говорила, что нашего соперника на Арене не видели, а значит, о неявке и присуждении победы нам должны были сообщить ещё до выхода.

Тогда где, черт побери, наш противник?!

— Ась…? — голос Чесити казался странным, удивленным и чуточку шокированным, но уже через два удара сердца он сменился на крик боли. По ушам ударил странный, почему-то знакомый грохот, словно что-то неподалеку взорвалось.

Чесити упала на песок, заливая его кровью, а у моих ног я заметил её оторванную руку.

Глава 2. Превозмогание наше всё!

Выстрелы!

По нам вели огонь из огнестрельного оружия! Причем это был не какой-нибудь пистолет или вроде того. Нет, это какая-то здоровенная штука, способная оторвать человеку конечность за один единственный выстрел.

— Мелкая! — крикнул я, инстинктивно падая на песок Арены. Первым же делом хотелось использовать Шаг в Тень, но в таком случае я оставлю Чесси на произвол судьбы.

Девушка кричала, схватившись за то немногое, что осталось от её руки. Я попытался в один прыжок оказаться рядом с ней, но почти сразу рухнул на землю. Мне повезло чуть больше, чем Чесити, но едва ли это радовало. Пуля скользнула мне по ноге, оторвав здоровенный кусок мышцы и лишь каким-то чудом не задев кость. Несмотря на то, что ногу мне не оторвало, её функциональность в данный момент была под большим вопросом.

Чесити уже совсем рядом. Мне нужно срочно остановить ей кровь и спрятать в Тень, а уже затем думать, как разбираться с невидимым противником. Но оказавшись рядом со своим оруженосцем, я понял, что первая проблема решилась и без моего участия.

Несмотря на мои слова, Мелкая таки притащила с собой на поле боя своего странного желеобразного питомца, и тот в данный момент выполнил роль жгута, останавливая кровь.

«Шаг в тень»

Чесси на несколько минут выбыла с Арены, затем я поступил также с собой, но на меньший срок. Из Тени я бой не выиграю.

Оказавшись по другую сторону реальности, я попытался определить, где находится враг, но опять же безрезультатно. Арена была абсолютно пустой. Точнее, так казалось. Таинственный снайпер использует какую-то хитрую систему маскировки, позволяющую ему становиться если не абсолютно невидимым, то очень близко к этому.

Как его искать в подобной ситуации?

Понятия не имею. И у меня, как на зло, нет никакой способности по обнаружению скрытого.

Хреново. Пушистый зверек подкрался незаметно и вцепился прямо в яйца.

Думай, Элард, думай. Что можно сделать в данной ситуации?

Минута, которую я дал себе на то, чтобы прийти в себя от ранения и обдумать тактику, вышла, и меня немедленно вернуло в реальный мир.

«Теневой доспех»

Это была единственная защитная способность из имеющихся, так что выбор был очевиден. Буквально через два удара сердца мой невидимый противник решил сделать ход.

Снаряд ударил мне прямо в голову. Лишь благодаря шлему, сотканному из тени, я остался в живых. По ощущениям мне словно надели ведро на голову и хорошенько так приложили по нему кувалдой. От удара меня опрокинуло на землю.

Теневая броня выдержала выстрел, но главную проблему это не решало — я так и не знал, где именно находится противник. Броня не сможет защищать меня вечно, так что нужно было срочно что-нибудь придумать.

Кажется, у меня есть идея…

«Воплощение бога»

В тот момент это единственное, что пришло мне в голову. По-хорошему стоило бы уйти в Тень, но это лишь немного выиграет нам время, а никак не битву.

Я не вижу врага, даже приблизительно не могу определить, где он, а значит нужно использовать какую-нибудь уберплюшку. Способность, которая сможет перевернуть ход боя в нашу пользу.

Сто единиц благодати испарились в мгновение ока, но вместо них в паре метров от меня стала материализовываться богиня. Только в этот раз она выглядела не как голограмма из старого фильма, а вполне себе материальной и живой. Вот только что-то на «бога» она не слишком тянула. Просто девчонка.

— О… А где это я…? — пробормотала она, непонимающе оглядываясь по сторонам. И лишь после этого развернулась на сто восемьдесят градусов, уставившись на меня. — О, мой верховный жрец! Тебе не говорили, что выдергивать свою единственную, великолепную и неотразимую богиню во время очень важных дел — верх хамства, — а затем, гораздо тише, думая, что я не слышу, добавила, — ещё бы помнить, чем я там была занята…. - следующие слова она произнесла уже громко. — Как бы то ни было, в этот раз я тебя про…

Правая сторона головы Аннигиляции взорвалась кровавым фонтаном, а сама богиня рухнула на песок, орошая его своей кровью.

Охренеть! Противник прикончил богиню!

Ой-ей-ей-ей…. Что за дерьмо происходит?!

И ведь я отлично понимаю, что враг со мной играется. Захоти он меня прикончить — я бы уже был мертв. Ему достаточно было попасть в голову, а не в ногу, и с меткостью у этого типа все в полном порядке.

Паскуда…

Где же он?! Арена совершенно пустая, а пули, такое ощущение, летят из разных направлений. Нужно подняться и, принимая пули, понять откуда именно ведется огонь. К счастью, броня вроде выдерживает и позволяет двигаться, несмотря на серьезную рану конечности.

Подняться так и не успел, потому что Аннигиляцию я очень рано списал со счетов. Её казавшееся мертвым тело неожиданно вспыхнуло тысячами сияющих золотистых искр, которые хлынули вверх, а затем стали формировать новый силуэт.

Спустя несколько секунд я увидел стоящую передо мной девушку. Это все ещё была Аннигиляция, но выше на целую голову и с более ладной фигуркой. Волосы тоже стали длиннее и теперь доходили ей до самых ягодиц.

— Жрец, — даже её голос теперь звучал грубее. — Чуть позже мы с тобой очень серьезно поговорим.

Она стиснула кулаки, и в тот же миг её руки и ноги в ослепительной вспышке окутали золотистые перчатки и сапоги. Они казались тяжелыми и немного громоздкими, но богиню это нисколько не смущало.

— А пока… Пока я собираюсь выбить дерьмо из одного очень наглого смертного, — богиня ухмыльнулась, очень нехорошо ухмыльнулась. Я в этот момент только порадовался тому, что она на моей стороне.

Противник тем временем не стал дожидаться нашего ответного хода и вновь выстрелил, целя Аннигиляции прямо в голову. Богиня играючи отбила выстрел перчаткой, словно отмахнулась от назойливой мухи.

Затем оттолкнулась от земли и взмыла на добрый десяток метров в воздух, оставив меня далеко позади, и обрушилась на арену, ударив кулаком прямо по земле и создавая мощную ударную волну, поднявшую пыль.

* * *
— Попался, — не смогла скрыть своей радости Аннигиляция, заметив, как странно оседает пыль в нескольких десятках метров от неё. Это было очень похоже на какую-то скрывающую магию, но на какую именно, она понятия не имела. Богиня вообще плохо разбиралась в подобном.

Рыком она бросилась вперед, за считанные мгновение преодолевая расстояние и одновременно с этим отражая новую атаку незримого врага. И вновь целью была голова. Богиня играючи заблокировала этот выпад, прикрыв лицо перчаткой.

В момент выстрела из неизвестного Аннигиляции оружия маскировочное покрывало дрогнуло, убедив её в том, что враг обнаружен. И теперь самое время прикончить его.

Одним.

Единственным.

Ударом.

Её правая перчатка вспыхнула золотым пламенем. Ещё чуть-чуть и…

В тот момент, когда Аннигиляция уже собралась нанести удар, закончив бой одним махом, ей наперерез прямо из-под скрывающего заклинания выскочила какая-то девица.

Быстрая. Даже слишком быстрая! Куда быстрее, чем была Аннигиляция.

Незнакомка молниеносно ушла вниз, а затем, извернувшись, оттолкнулась руками и ударила обеими ногами прямо в её перчатку. Вся собранная богиней энергия для удара ушла вверх, заставив воздух содрогнуться.

— Ах, ты… — разозлилась Аннигиляция, но противница тут же нанесла новый удар пяткой прямо в подбородок, отбросив богиню назад. Аннигиляция приземлилась на ноги, моментально встав в боевую стойку.

Её текущий аватар имел слишком много ограничений. Даже приняв свою истинную форму, Аннигиляция использовала лишь ничтожный процент от своих настоящих сил, иначе она бы могла уничтожить и Арену, и всех, кто на ней находится, одним взмахом руки.

Наконец богиня смогла рассмотреть свою противницу. Она оказалась зверочеловеком с длинными черными волосами, среди которых затесались алые пряди. Одета совсем простенько — в легкий поношенный топик и шортики.

— А ты неплоха, — ухмыльнулась Аннигиляция, после чего сплюнула кровь. Её противница ничего не ответила, сверля богиню своими красными глазами. — Но ты всего лишь смертная….

* * *
Пока Аннигиляция схлестнулись в схватке с какой-то странной бабой, я успел окончательно прийти в себя. Нога болело жутко, но теневая бронька позволяла двигаться несмотря на это. Главное — чтобы не испарилась раньше, чем битва закончится.

Благодаря богине я теперь прекрасно знал, где именно находится наш противник. Как и полагал, он использует какую-то странную маскировку, но из-за поднятой пыли она дает сбой, и теперь я вижу странные искажения в воздухе.

Думаю, пора пойти поздороваться… хе-хе-хе…

«Шаг в Тень»

Совершаю нырок и оказываюсь по другую сторону мира, в его мрачном, зеркальном отражении, перевернутом с ног на голову. Нога сразу перестает болеть, что нормально для этого места. Тут любые чувства гасятся, будь то боль или тревоги. Если пробыть здесь слишком долго, то можно вообще не захотеть возвращаться.

По крайней мере, так у меня, а некоторых это место напротив, тревожит, вызывая беспричинный страх.

Я направился к противнику, попутно бросив взгляд на Чесити. Девушка из-за потери крови потеряла сознание и сейчас просто дрейфовала в Тени в ожидании, пока та не исторгнет её в реальный мир.

* * *
За считанные мгновения схватки, Аннигиляция поняла, что недооценивать эту кошку, а именно таким видом зверочеловека та была, не стоит. Она была не просто быстрее богини, как могло показаться на первый взгляд, но и обладала одной крайне необычной и весьма сильной способностью. Она генерировала электрические разряды, и во время её атак во все стороны били красные разряды молний.

С начала их схватки прошло всего-ничего, но богиня уже малость подустала. Не столько физически, сколько морально. Она не привыкла к схваткам один на один. Большая часть битв, в которой она участвовала, заканчивались глобальными разрушениями или вообще стираниями миров. А махать кулаками в надежде попасть по очень ловкому и проворному противнику — такое себе удовольствие.

— Да хватит уже скакать, — рыкнула Аннигиляция, в очередной раз впустую расходуя энергию. Кошка проворно ушла вправо, ускользнув из-под удара, и тут же нанесла богине удар коленом в живот, одновременно нанося ещё и электрический урон. К счастью, несмотря на внешность, аватар богини был скорее обретшей плоть проекцией, чем настоящим телом, и молнии не причиняли тот вред, какой должны были.

Да и ещё тот стрелок время от времени ловил моменты и стрелял по Аннигиляции. Некоторые атаки она успевала блокировать, другие отрывали куски от её тела. Такие раны почти сразу восстанавливались, но её энергия была не бесконечна. Ещё немного, и она просто не сможет поддерживать даже физическую форму, не то что сражаться.

* * *
Я пришел из ниоткуда!

Я ужас, вышедший из тени! Я погибель для любого врага.

Ну, или типо того…

Снайпер не ждал меня, видимо решив, что раненый я не представляю угрозы. Очень зря. Я вынырнул из Тени чуть ли не у него пол ногами, едва не разорвав при этом ему горло когтями брони. Несмотря на название, Доспех Тени не слишком-то походил на настоящую броню. Скорее превращал меня в эдакого монстра, которого окутывало что-то черное. Устрашающая штука, но моего противника это нисколько не напугало.

Отреагировал он на мое появление с удивительным проворством. Не думая ни секунды, он выпустил из рук массивную тяжелую винтовку, судя по конструкции явно принадлежащую не этому миру, и выхватил из напоясной кобуры крупнокалиберный револьвер.

Он успел сделать два выстрела, и я их почувствовал. Мне словно два раза молотком стукнули по животу. Ноги сами собой подогнулись, выбивая из равновесия, но дух боевой мой был несокрушим!

«Клинок Тени»

В руке тотчас появились призывные кинжалы, один из которых я швырнул в своего оппонента. Целился в грудь, но угодил в руку с оружием, отсекая сразу два пальца.

Мужчина завопил от боли, отшатываясь и выпуская из рук револьвер, из которого уже не мог стрелять. Уж очень удачно ножечек попал.

Мой противник, кстати, оказался совершенно обычным на вид мужиком лет тридцати. Встреться я с ним на улице, то и внимания не обратил. Да и одет он был схожим со мной образом: простая рубашка и штаны в сочетании с кожаными наручами, кирасой и сапогами.

И все же я рано расслабился. Отпрыгнув назад, он выхватил второй рукой что-то из-за спины и швырнул в меня. Какой-то маленький шарик ударил меня прямо в грудь и тут же вспыхнул, нанося электрический урон.

Тело мгновенно скрутило судорогой, и я рухнул на песок.

* * *
— Мастер! — вдруг воскликнула кошка, впервые за время схватки потеряв концентрацию.

— Попалась, — довольно оскалилась Аннигиляция и собрала в кулак энергию, чтобы превратить её в ничто.

Всего один удар.

Богиня оттолкнулась, стремясь разорвать расстояние между ними. Кошка в последний момент вспомнила о том, что её противник все ещё тут, но было уже поздно. Полыхающий золотым пламенем кулак к тому времени оказался в опасной близости от её лица.

Глаза девушки испуганно расширились, а в следующий миг её обдала волна жара, не причинившая особого вреда.

* * *
— Млять….. - только и смог выдать я, увидев, как в тот момент, когда Аннигиляция уже почти прибила оруженосца моего соперника, богиня просто превратилась в кучу сияющих искр, потеряв окончательную форму.

Приплыли…

Время действия Воплощения бога подошло к концу. Потому как никто, почему-то, не уведомил меня, что сотня благодати нужна только на создание воплощения, а для использования способностей и прочих штук, используется моя же благодать.

Благодати нет. Богиня выжала из меня все.

Манны осталась четверть.

Противники ранены, но в куда лучшем состоянии, чем я с Мелкой.

Я лишь кое-как ухитряюсь восстановить контроль над телом и начать подниматься.

— Сюда! — закричал мужик, указывая на меня. — Прикончи его!

Девица с алыми прядями тряхнула головой, словно сбрасывая с себя шок от того, что она все ещё жива, и устремилась ко мне, чтобы прикончить.

Думай, голова… Что делать… Что предпринять?

И тут на глаза попались валяющиеся буквально в двух шагах от меня пальцы противника.

Да не… бред же….

Элард, ты же не латентный каннибал в конце концов.

Или он самый…?

В памяти невольно всплыл тот самый момент, когда я оторвал кусок от противника во время прошлой схватки.

Матерясь и проклиная всех богов, я схватил с земли эти два пальца и закинул их в рот. К счастью, доспех позволил проделать такой трюк. В этот момент девица оказалась в опасной близости и, размахнувшись, нацелилась искрящимся от красных молний ботинком мне прямо в голову.

«Внимание! Вы второй раз вкусили плоть живого существа, что вызвало новые изменения в вашем теле!»

«Пассивная способность «Вкусивший плоть» трансформируется в новый подкласс: Пожиратель плоти. Уровень 1.»

«Внимание! Уровень подкласса Пожиратель плоти возможно повышать лишь путем поглощения плоти и крови живых существ!»

«Внимание! При повышении уровня возможны необратимые изменения оболочки!»

«Открыта новая пассивная способность: Вампиризм. Уровень 1.»

«Поглощая плоть и кровь ваших врагов или жертв, вы восстанавливаете ману и залечиваете раны. Так же в зависимости от количества поглощенной крови и плоти, вы получаете временное усиление физических возможностей на 30 %».

«Открыта возможность получить пассивную или активную способность врага с шансом на успех 5 %»

«Открыта новая активная способность: Кровавый раж. Уровень 1».

«Поглотив достаточное количество крови, ваши физические возможности возрастают на 200 % на 2 минуты».

Я толком не успел прочитать все, что написала мне Система АрхиВладыки, да это и не так уж важно. Главное — я разом восстановил сразу тридцать единиц маны, а заодно уже имеющиеся раны стали болеть гораздо меньше, благодаря чему я успел перехватить сапог девицы неподалеку от лица рукой.

Тот час электрические разряды пробежались по броне, но урона нанесли не так много, как шарик. Больно, тело бьет легкая судорога, но видимо, буст от пережеванных пальцев оказался гораздо сильнее.

— Мой черед, крошка, — осклабился я и нанес удар девице в колено. Раздался громкий хруст и душераздирающий крик боли.

Тем временем её Мастер подхватил потерянный пистолет и выстрелил в меня, но видимо из-за того, что рука не рабочая, слегка промазал. Пуля ударила мне в плечо, отчего я пошатнулся и выпустил ногу девицы.

Но в этот раз я устоял на ногах, тут же вложил все остатки сил в рывок и набросился на мужчину, впившись ему в горло клыками, порожденными Доспехом Тени.

Я же говорил, что выгляжу как монстр?

Логично же, что у монстра есть клыки.

Мы с ним упали на землю, он при этом успел сделать ещё пару выстрелов мне в торс, но я их даже не почувствовал, впившись ему в горло и как заправский вампир высасывая кровь. Та словно сама лилась мне в горло плотной струей.

Щелк. Щелк. Щелк.

Патроны закончились, но ещё трепыхающийся противник продолжал стрелять, надеясь избавиться от меня. Бесполезно. Физически сейчас я превосходил его, как взрослый превосходит ребенка.

С каждым глотком я становился сильнее, а он — слабее. Каждый удар его сердца приближал мужчину к концу.

И в этот момент нечто со всей дури ударилось об меня, отбрасывая на несколько метров. Это было крайне неожиданно, но я ещё в полете сгруппировался и приземлился на ноги, готовясь продолжить бой, но… оказалось, что в этом не было необходимости.

— Мастер, не умирайте, — со сломанной ногой, девица ухитрилась сбить меня с ног, а теперь зажимала руками хлещущую кровавую рану в горле мужчины. — Держитесь! Все… все будет хорошо….

Но это было ложью. Я вытянул из него очень много крови. Несмотря на то, что Защитники куда крепче обычных людей и способны выжить после крайне серьезных ран, я сильно сомневался, что этот тип выкарабкается.

— Мастер… Нет… Мастер… — кошка рыдала над ним, не в силах помочь. — Все будет хорошо, слышите?

«Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 6 => Повелитель Тени. Уровень 7»

Это сообщение могло значить только одно — противник был мертв. Вражеский Защитник повержен. Битва завершена, и я победил несмотря на то, что оруженосец ещё жива. Главное — сокрушить Защитника, а остальное уже не так важно.

— Мастер, скоро придет помощь. Вы поправитесь, — продолжала говорить сквозь слезы девица, зажимая рану.

— Не подходи к нему! — при моем приближении она зашипела подобно настоящей кошке.

— Он мертв, — безразлично бросил я, раздумывая над тем, что делать дальше. Убить её? Может я и не слишком приятный тип, но все же считаю, что для убийства нужна причина.

— Он не мертв! — зарычала она. — Он… Он без сознания… Правда же, Мастер?

«Внимание! Состязание объявляется завершенным!»

«Победитель: Элард»

Возникла перед лицом табличка, вызвавшая кривую усмешку. Надеялся, что в этот раз мне не придется сражаться из последних сил, а в итоге второй бой оказался крайне похож на первый. Разве что в этот раз со стороны врага все-таки кто-то остался в живых.

Если бы Чесити была в порядке, скорее всего, пустила бы кошку на свои любимые колбаски.

— Он мертв, блохастая.

Она в ответ вновь зашипела, но уже скорее обреченно, чем зло. Думаю, и до неё начало наконец доходить, что её Защитник мертв, а она сама стала бесхозной рабыней.

Бесхозной…

Рабыней….

А ведь она практически на равных дралась с воплощением бога

— Эй, блохастая, твой хозяин мертв. Что теперь будет с тобой?

Она не ответила, лишь шмыгнула носом и окровавленной рукой прикрыла глаза мертвецу и сильнее залилась слезами. Видимо, она и впрямь очень любила своего Мастера, раз льет о нем столько слез.

Плюнуть бы на неё и пойти по своим делам. Чесси должна вот-вот появиться из Тени.

Вопрос на самом деле был отчасти риторическим. У оруженосцев не то что бы было много выбора. Они инструменты, практически как Защитники, и принадлежат своим домом целиком и полностью. Если Защитник умирает, то с оруженосцем могут поступить как заблагорассудится. Он имущество, как кинжал или табурет. Или за половину отданной за оруженосца суммы его могут вернуть в Академию Оруженосцев, где того непременно ждет смерть в качестве назидания.

Но есть ещё один путь. Если оруженосец остается в живых, а сам Защитник нет, то победитель может забрать его себе. Разумеется, при условии, что у меня будут свободные слоты.

А таковые у меня имелись.

Я сделал ещё несколько шагов ей навстречу.

— Ш-ш-ш-ш-ш-ш! — угрожающе зашипела она, но сейчас это выглядело жалко. Лишившись своего Защитника, она лишилась и доступа к Системе, и большей части своих способностей.

«Доступен трофейный оруженосец»

«Имя: Роксана»

«Класс: Воин»

«Подкласс: Электромант»

— Электромант? Такие бывают? — хмыкнул я, после чего жмякнул подтверждение о том, что хочу взять себе второго оруженосца. Девушку тут же скрутила судорога, как когда-то было и с Чесси.

— Не-е-е-ет! — закричала она и секундой спустя бросилась на меня, словно позабыв о раненой ноге.

— Стоять! — использовал «приказ», и та тут же рухнула на землю, корчась от боли. — Спать.

И девушка моментально вырубилась.

Удобная способность. Жаль, что я с Мелкой такое в свое время не проворачивал.

Усмехнувшись, я склонился над ней, после чего взвалил на плечо, слегка задержав взгляд на мертвеце. Думал что-нибудь сказать напоследок, но понял, что нечего. Ни обещаний, ни сожалений.

Разве что… «Надо было стрелять в голову».

Глава 3. Пополнение в «семействе»

Лечение девчонок влетело нам в кругленькую сумму. Настолько кругленькую, что у меня аж челюсть от услышанных цен отвисла. Две тысячи рольдов! По тысяче за каждую.

Разумеется, можно было обойтись и гораздо дешевле, но в таком случае полное восстановление каждой из девушек заняло бы порядком пары месяцев, что полностью исключало бы их участие в следующем этапе Состязаний.

Чесити пришлось пришивать руку, восстанавливать все нервы и сосуды. Это не дырка в брюхе, которую достаточно было заштопать и попить зелий. Тут уже нужна была полноценная операция, и маги-лекари за это просили много.

С новенькой была похожая история. Своим ударом я сильно повредил её колено. Будь она простым человеком, не способным заплатить магу за лечение, то девушка навсегда бы осталась калекой и не смогла бы нормально ходить.

После возвращения домой я отправился спать, оставив лекарей заниматься девчонками. Проснулся почти в полночь. К тому времени все уже закончилось, за моими оруженосцами присматривали по очереди Эстелинда и Лейла.

К моему пробуждению на месте была последняя.

— Как они? — поинтересовался я, спустившись вниз. Лейла тем временем как раз меняла холодный компресс Чесси.

— У Чесити был жар, но сейчас он практически спал, — отчиталась горничная. — Лекарь сказал, что это нормально. Она потеряла много крови и несмотря на оказанную помощь, ей потребуется несколько дней для восстановления.

— А эта? — я указал на соседнюю кровать, где лежала кошатинка.

— Не приходила в себя, — коротко ответила Лейла, выжимая тряпку. — Вы уверены, что стоило её связывать?

Это я сделал первым делом. Несмотря на то, что она теперь была моей рабыней, вряд ли девица будет рада такому раскладу. Судя по всему, она питала какие-то чувства к своему бывшему хозяину. Может, они были любовниками — черт его знает.

И с одной стороны, я понимал, что по-хорошему её нужно было прикопать рядом с тем мужиком, а с другой… Она дралась на равных с Аннигиляцией, а это очень многое значит. Девица сильна и быстра, плюс у неё есть крайне интересные способности, связанные с электричеством.

Если она сдохнет в следующем бою, но позволит мне продвинуться дальше — горевать не стану. Она может стать весьма полезным инструментом для нашего с Мелкой выживания.

— Нет, все нормально, я ей не доверяю. Пусть пока побудет связанной для нашего спокойствия.

— Ладно, — не стала спорить служанка, продолжая ухаживать за Чесси. — А голой она лежит тоже для вашего спокойствия?

Тут уже я слышал неприкрытый укор. После оказания первой помощи я приказал её раздеть и связать. Правда девушку в итоге все-равно прикрыли одеялом, но под ним в данный момент не было абсолютно ничего.

— Именно так! — подтвердил я. — Нет ничего более успокаивающего, чем голая девица.

— Ну-ну….

Постояв немного в проходе, я понял, что делать тут категорически нечего. Кошка спит, и подозреваю, что без моей команды она не проснется. Чесси тоже нужно отдыхать.

— Лейла, — окликнул я служанку перед уходом. — Ты тоже не слишком напрягайся.

Она улыбнулась, явно тронутая моей внезапной заботой.

Да я и сам, если говорить на чистоту, в шоке. Оказавшись в этом мире мне было глубоко плевать на всех вокруг. Плевать на Талию, плевать на её би-лесбо-служанку, плевать на странную девицу, что мне дали в оруженосцы.

Да что уж говорить… мне было плевать даже на самого себя. Иначе как объяснить то, что вместо того, чтобы вникнуть в текущее положение дел, я наплевал на все и пошел искать бордель?

Сейчас же все иначе. В какой-то момент меня стали волновать и Чесити, и дом Сорас с его обитателями. Чудодейственное влияние живительного минета? Если и так, то глупо отрицать, что это работает на все сто процентов.

И мне это не нравилось.

Мне хотелось быть независимым эгоистом, думающим только о самом себе.

Хотелось, но не получалось…

Раздраженный этим прискорбным фактом, я решил поступить так, как и стоит поступать в подобных ситуациях — пожрать. Ведь это рабочий дедовский способ — если у тебя есть проблема, то её нужно заесть!

Но на кухне меня ждал смачный такой облом. Я накануне так увлекся принесением в дар еды, что опустошил почти всю кладовую, а пополнить запасы из-за Состязаний мы так и не успели.

И все-таки найти чем подкрепиться все-таки сумел.

— Завтра закатим пирушку, — решительно заявил я, жуя черствые сухари и запивая их остатками вина.

Талия, как я понял, уже отправилась спать, а вот дверь в комнату длинноухой была слегка приоткрыта, и оттуда лился тусклый свет.

Нежели ненавязчивое приглашение?

Я победил, и этот экзотический плод только и ждет, когда его надкусят…

Но меня ждал еще один облом. Эстелинда не спала, но и меня не ждала. Она сидела за письменным столом, заваленным бумагами, и занималась расшифровкой найденного мой блокнота. Перед ней была раскрыта здоровенная древняя книга, из которой она то и дело что-то выписывала, затем сравнивала с написанным в блокноте. Что-то вычеркивала, что-то выделяла.

Я минут десять наблюдал за этим, стоя в проходе и попивая остатки найденного вина. И за все это время она даже и не почувствовала, что за ней наблюдают. Когда бутылка опустела, я решил уходить. Эльфийка была не в настроении заниматься исполнением обещания, да и у меня, если уж говорить прямо, настроение было не то.

Спать уже не хотелось, и я отправился на задний двор поместья. И как оказалось, не одному мне захотелось подышать свежим воздухом. На крыльце сидел Доминатор, смотря на звездное небо и время от времени протягивая к нему свои щупальца.

Заметив мое появление, он прекратил тщетные попытки достать до звезд, бросив на меня жалостливый взгляд.

— Понь…

— И что я должен на это ответить? — хмыкнул я, присаживаясь рядом с этим странным существом.

Я так и не понял, кем оно являлось. Явно не простой слайм, и было заметно, в его крохотной головке явно крутятся какие-то мысли. Он весьма оперативно сумел остановить кровь у Чесити и действовал весьма разумно.

Так кто же он такой?

А что, если на самом деле этот странный слайм — король слаймов. Точно так же, как в одной книжке питомец-курица главного героя в итоге оказалась королевой куриц.

Да не, бред какой-то.

— Понь.

— Ага, я так и понял… — хмыкнул я, тоже бросив взгляд на небо. Такое знакомое, но такое чужое. Как не пытался, не нашел ни одного знакомого созвездия. И это лишь ещё сильнее нагоняло на меня тоску.

С чего вдруг? А хрен его знает…

Поняв, что созерцание небесных светил в компании слайма приведет к тому, что к утру мне понадобится помощь психотерапевта, я решил чем-нибудь нагрузить мозги и открыл новую вкладку в интерфейсе, касающуюся второго оруженосца.

«Имя: Роксана»

«Тип: Раб-Оруженосец (влад. Элард)»

«Здоровье: Удовлетворительное» (Серьезное повреждение правого колена)»

«Запас маны: 200\200»

«Характеристики:

«Сила: Высокая»

«Восприятие: Низкое»

«Выносливость: Средняя»

«Ловкость: Изумительная»

«Интеллект: Высокий»

«Мудрость: Высокая»

Класс: Воин

Подкласс: Электромант. Уровень 5

Доступные способности

Пассивные:

Тело Электроманта — Благодаря тому, что тело электроманта является одним большим аккумулятором, ему невозможно нанести электрический урон. Любой электрический разряд будет превращен в ману. При превышении внутреннего лимита, излишек будет исторгнут во внешнюю среду.

Активные:

Электрический удар. Уровень 4. — Наполняет одну из конечностей мощным электрическим зарядом, выпускаемым при ударе.

Флеш. Уровень 3. — На три секунды увеличивает максимально возможную скорость на 500 %.

Управляемый заряд. Уровень 1. — Умение направлять часть электрического заряда в предмет, способный держать заряд.

Да наша кошечка по факту является ходячей батарейкой. Любопытно-любопытно. Да и запас маны имеет намного более внушительный, чем Мелкая. Вот уж кому-кому, а именно Блохастой стоило бы быть Проводником, а не Чесити.

— Черт… Я рассчитывал на большее… — почесав затылок, выдал я, рассматривая информацию.

Воин, ближний бой, электричество…

У меня были надежды, что у девицы есть что-нибудь из дистанционки, но они не оправдались. Флеш выглядит интересно, но три секунды… Для ближника это в принципе неплохо. Позволяет максимально быстро сократить расстояние в одном мощном рывке и атаковать. Подозреваю, что используя именно эту способность, она и сбила меня со своего Мастера во время схватки.

Такой выбор стиля вполне объясним. Сам Рич, так звали того Защитника, использовал огнестрельное оружие и скрытность. Скорее всего, как и я был ассасином, только немного другой специализации. Она же была его обороной в случае обнаружения.

Понятное дело, что стрелять молниями из рук она не умела.

А вот последний скилл был весьма интересен, но по какой-то причине кошка его не использовала. Даже уровень у него базовый, первый. А ведь если снабдить её чем-нибудь метательным или вроде того….

В этом определенно что-то есть.

* * *
— Проснись, — использовал я «Приказ». Девушка, спящая в постели, немедленно открыла глаза и заняла вертикальное положение, при этом одеяло, которым она была прикрыта, упало, открывая вид на прелестные дыньки.

Кошка дернулась, но тут же осознала, что связана. Зашипев, она кое как попыталась прикрыть руками грудь, но уж слишком велики были её прелести. Да и связанные в запястьях руки не давали развернуться.

— Утихни, — буркнул я, и её разъяренное шипение тут же умолкло.

Я сидел в кресле в паре метров от неё, на всякий случай держа под рукой обнаженный одноручный меч. Наш будущий диалог очень важен для взаимопонимания, но как его правильно начать я, так и не придумал.

Она злобно смотрела на меня, попутно пытаясь освободиться. Способности ей заблокировал, оказывается, была у меня и такая функция, стоило лишь чуть детальнее покопаться в собственном интерфейсе.

В конце концов она разорвала веревки на руках зубами и словно приготовилась к прыжку. Сделать это, впрочем, было не так-то легко, поскольку правая нога у неё была в неком аналоге гипса. Ногу нужно было зафиксировать в одном положении, чтобы колено правильно срослось.

— Все? Больше не станешь шипеть?

В ответ услышал лишь сердитое дыхание девушки.

— Буду считать, что да. Можешь говорить.

— Мне нечего тебе сказать, — заявила она, обнажив зубки. У этой кошечки были очень милые клычки, прям как у вампира. Да и сама она была очень даже симпатичной.

Мда… разговор как-то не задается… А я-то надеялся, что сон немного поумерит её пыл. Видимо, зря.

— Тебя зовут Роксана? Я Элард, но, думаю, ты можешь звать меня Мастер.

— Ты не мой Мастер. Ты убил моего Мастера, и я тебе этого никогда не прощу, — и вновь шипение. Как же оно уши режет, да и диссонанс легкий возникает. Странно слышать от человека такие звуки. Интересно, а мурчать она умеет?

— Мурчи, — приказал я, и девица, изумленно уставившись на меня, стала издавать звуки, очень похожие на кошачье мурчание вперемешку с ругательствами. Звучало это ну очень забавно, и я не смог скрыть улыбку.

Длилось это недолго, но зато поднял себе настроение.

— Ладно, а теперь серьезно, — прямо сказал я. — Ты можешь меня не любить. Мне по большому счету плевать. Но теперь ты мой оруженосец и будешь сражаться за меня.

— Я лучше сдохну.

— Это можно устроить. Задуши себя, — сказал я и, развалившись на кресле, стал наблюдать за тем, как девушка вцепилась руками в собственное горло. Лишь когда она была в шаге от того, чтобы потерять сознание, я дал команду отмены. — Хватит.

В следующую секунду девушка сделала судорожный вздох, а затем зашлась кашлем. С продолжением диалога не спешил, давая ей возможность отдышаться и обдумать ситуацию.

— Ну что? Все ещё хочешь сдохнуть?

В этот раз она помедлила с ответом, что уже было хорошим знаком. Видимо, жажда жизни в ней все-таки была.

— Не хочу… — кажется, ей сейчас было стыдно за собственные слова.

— Замечательно.

Она все ещё смотрела на меня волком, но кажется, поняла, какой властью я над ней обладаю.

— Тогда повторю ещё раз. Ты теперь МОЙ оруженосец и будешь подчиняться мне. Если будешь проявлять характер — я от тебя избавлюсь, не думая не секунды.

Она шмыгнула носом, а на глазах стали наворачиваться слезы. Девушка сдерживалась, видимо, не желая показывать собственную слабость, но это явно давалось ей с трудом.

— Замечательно. У тебя десять… — я запнулся, ещё раз взглянув на её лицо. — Ладно, двадцать минут. Приведи себя в порядок. Вода там, чистая одежда там. Предложил бы поесть, но еды нет. Совсем. Так что придется поголодать до обеда, Лейла должна будет заказать. Буду ждать тебя на заднем дворе.

* * *
Несмотря на мои слова о двадцати минутах, этого оказалось недостаточно. Кошка кричала, рыдала и билась в истерике почти час. И я решил ей не мешать. Пусть хоть немного придет в себя после случившегося.

К моему удивлению, через час Роксана таки выползла из комнаты и, подволакивая зафиксированную ногу, отправилась на задний двор. Выглядела кошка хреново, но с эмоциями она совладать смогла.

— Наконец-то, — вздохнул я. — Лови.

Несмотря на легкую заминку, Роксана поймала брошенное мной оружие.

— Лук? Зачем мне лук? — безразлично поинтересовалась она.

— Теперь ты будешь лучницей.

— Я не умею стрелять из лука, — все тем же безразличным тоном, который меня стал немного раздражать, сообщила она.

— Значит будешь учиться, — прикрикнул я. — У тебя есть очень интересная способность — Управляемый заряд.

— Хочешь сделать электрические стрелы? — а она оказалась на удивление догадливой. Мелкая бы вряд ли сообразила, что именно я придумал.

— Хочу.

Кошка задумалась.

— Думаю, это возможно. Нужен только хороший проводящий материал. Нужны стрелы с наконечниками из меди или серебра.

— Целиком — нет, — я покачал головой. — Лучше сделаем их стальными, но с включениями проводящих металлов.

Ещё немного подумав, девушка кивнула.

— Но это не отменяет того факта, что я не умею стрелять из лука.

— Так учись, — пожал я плечами. — Поставим мишень, и будешь стрелять до посинения. У тебя две недели, чтобы научиться.

— Хорошо, — она даже спорить не стала, покрутив в руках непривычное оружие.

Очень надеюсь, что она не решит применить его против меня.

С мишенью девушке пришлось немного помочь. Сама она ходила очень плохо из-за зафиксированной ноги, лишь стояла более-менее уверенно. Одолжил у длинноухой листок бумаги и чернила, начертил там классическую круглую мишень, после чего закрепил листок на дереве неподалеку.

Расстоянием для обучения было выбрано пятьдесят шагов. Почему? А хрен его знает. Слышал, что в каком-то фильме так делали.

Ради интереса первый, пробный выстрел произвел я. Разумеется, мимо. Не просто в мишень не попал, а даже в дерево, которое было раза в два шире мишени.

— А у вас отменная точность, Ма… — хотела съязвить кошка, но осеклась, вспомнив, что я не достоин этого титула.

Я достал вторую стрелу и на этот раз сумел поразить мишень. И пусть задел всего лишь край мишени, это был не такой уж плохой результат для человека, который в первый раз держит лук. Ногу себе при этом не прострелил, и то хорошо.

Печально, что после схватки не удалось забрать остальные трофеи. Винтовка и револьвер мне бы пригодились. Но увы, в отличие от Оруженосца, они не могли стать трофеями. По словам Эстелинды, раньше такого правила не было, но аристократические дома в итоге продавили данную инициативу. Одно дело — проиграть и потерять раба, а другое — лишиться какого-нибудь очень мощного и дорогого артефакта.

— Ну хорошо, Блохастая. Покажи свои умения, — я вернул девушке лук и поставил рядом колчан со стрелами, а сам отошел чуть назад.

— Не называй меня так, — шикнула кошка.

— Не буду, если станешь называть меня Мастером, а до тех пор буду звать тебя так, как захочу.

Она вновь зашипела, но гораздо тише и слегка по-другому, видимо, выражая таким образом свое мнение о моих словах.

Девушка аккуратно извлекла из колчана стрелу, затем наложила её на тетиву, прицелилась и…. Чуть не выбила ей себе глаз. Как такое получилось, я не очень понял. Просто вместо того, чтобы полететь вперед, стрела словно ударилась обо что-то и отрикошетила назад.

Шипя и ругаясь, кошка потрогала пальцами небольшую царапинку на щеке и поморщилась, но практически сразу сделала вторую попытку. Видимо, то, что я наблюдаю, её раздражало, и она не хотела уступать моим «снайперским» умениям.

Второй выстрел получился. Наверное…

— Шагов десять, прогресс однако! — усмехнулся я, поаплодировав.

Бросив на меня крайне нехороший взгляд, кошка достала третью стрелу, наложила её на тетиву и в самый последний момент резко развернулась в моем направлении и выстрелила.

Сучка!

Впрочем, мимо. Стрела прошла рядом, даже не задев.

— Извините, я случайно, — натужно улыбнулась она, но уже через пару секунд глубоко пожалела об этом.

«Касание Боли. Уровень 1 = > Касание Боли. Уровень 2»

Пришло сообщение о том, что способность получила новый уровень. Я так и не испытал её на Чесити, но Кошка сама напросилась. После пары минут агонии на травке под ясным солнышком, она стала посмирнее.

— Выкинешь подобное ещё раз — я тебя прикончу. Ясно? — со всей серьезностью предупредил я. — Мне не нужен союзник, от которого я буду постоянно ждать удар в спину. Я попытался дать тебе шанс, решить дело миром и быть к тебе терпеливым, но видимо, ты восприняла это как слабость. Что-ж, вот тебе новые установки: не послушаешься — буду использовать эту способность. А выкинешь что-то вроде этого — прикончу. Но не сразу. Вначале я использую Касание Боли и спущу на эту всю Ману и Благодать. Через полчаса ты сама будешь молить меня, чтобы я тебя прикончил. Ясно?!

— Да, мне все ясно… — девушку колотило. Похоже, боль, причиняемая этим умением, оказалась довольно сильной, но любви ко мне у неё не прибавилось.

Эх! Как же мне не нравится быть таким злодеем, ведь в глубине души я милый добрый славный пирожочек, мечтающий защищать своих друзей и стать настоящим героем справедливости!

А не, это из другого аниме….

Я всего лишь мудак обыкновенный. Ну, почти…

Пока я размышлял о собственных темных сторонах, кошка без всякой помощи поднялась на ноги и взялась за лук. Руки при этом у неё все ещё тряслись, но она с каким-то слишком большим упорством принялась взводить тетиву.

Опасался, что сделает очередную глупость, но нет. Роксана сделала сначала один выстрел по мишени. Затем второй. Третий. Четвертый.

Все мимо.

Но её новый настрой мне определенно нравился. С каждой новой попыткой у неё выходило все лучше, но до «нормального» уровня было ещё далеко. Лишь одна из десяти стрел попадала в дерево, а в мишень она не попала ни разу. Глядя на это, начал подумывать, что в лучника пора переквалифицироваться не девушке, а мне, ибо так мазать — это почти искусство.

Тренировка происходила неспешно. Роксана пыталась попасть в мишень, я занимался всякой ерундой, а затем пришла она.

Мелкая.

— Мастер! Почему вы тренируетесь без меня! — возмущенно воскликнула девица, выбегая на улицу. Её рука была в перевязи, но в остальном девушка довольно бодрая. На вид и не скажешь, что мучалась от лихорадки этой ночью. — А… А эта что тут делает?!

В голосе Мелкой звучит ревность?

— Тренируется. Теперь она мой оруженосец. — и тут же поспешил представить девушек друг другу. — Мелкая, знакомься, это Блохастая. Блохастая, это Мелкая!

— Что?! Но… Мастер… я же…

— Что ты? Оказалась бесполезна в последнем бою и выбыла в первую же минуту?

Эти слова были подобны ведру ледяной воды, вылитой на голову. Чесити аж обмерла, шокированно уставившись на меня.

— Если бы не Аннигиляция, то мы бы оба там сдохли. Твой вклад в победу был равен нулю, Мелкая.

Жестокие слова, но правдивые. Если она собирается помогать мне в схватке, то ей нужно стать сильнее. Гораздо сильнее. Совершить крутой «power-up» как в сёненах. Иначе в следующей схватке нас прикончат.

— И не делай такое лицо. Лучше займись тренировками.

— Да… хорошо…

Сам же я направился в сторону дома. Надо будет обговорить с Лейлой предстоящие покупки. Мне нужна Благодать для прогрессии, а это очень много еды. ОЧЕНЬ МНОГО! Но как оказалось, служанка уже покинула поместье и отправилась за покупками. Талия заверила меня, что отдала правильные указания, и скоро нам привезут все необходимое. Поверив хозяйке поместья на слово, я вернулся на задний двор и нисколько не удивился тому, что девицы устроили нешуточный скандал.

О чем именно они спорили, я не слышал, но нотки были крайне агрессивными. Чесити с важным видом тыкала Блохастой в грудь указательным пальцем и что-то говорила. Последней же, кажется, было совершенно плевать, и вообще кошка была почти на полголовы выше, и это без учета торчащих треугольных ушек на макушке.

Роксана терпела это очень стойко, а потом что-то сказала, отчего у Мелкой просто крышу снесло, и она набросилась на брюнетку с кулаками.

— А, ну, прекратить! — рявкнул я на девушек. Таким темпом они друг дружку поубивают в первый же день, что меня категорически не устраивает.

Окрик подействовал, и драка прекратилась, но по глазам видно, что конфликт не исчерпан.

Из-за чего они поцапались — мне было совершенно плевать.

— Мастер, она… — начала было оправдываться Чесити.

— Заткнись! — буркнул я, чувствуя, как накатывает раздражение. Послал же АрхиВладыка союзничков… — Драк между союзниками я не потерплю, так что повернитесь друг к другу и пожмите руки.

Девушка немного помешкали, но в итоге выполнили мое требование. И первой на приказ отреагировала именно кошка, а вот Чесити по какой-то причине было тяжело переступить через себя.

Наконец они пожали друг-другу руки, и я довольно кивнул. А затем, немного подумав, добавил ещё кое-что:

— А теперь, поцелуйтесь, — без задней мысли сказал я, используя приказ. Девушки бросили на меня изумленные взгляды, а затем Чесити буквально напрыгнула на кошку, опрокинув ту на траву и с каким-то остервенением впиваясь в её губы.

Я-то, дурак, ожидал невинный чмок, после которого девицы будут плеваться и злится на меня, а не на друг друга, вместо же этого получил почти лесбо-порно. Они целовались с такой страстью и желанием, что у меня от созерцания этого зрелища стало тесно в штанах.

— Господин Элард, что вы тут устроили?! — послышался возмущенный возглас Талии, вышедшей на крыльцо.

— Не стоит их прерывать, — усмехнулась сидящая на ступеньках темная эльфийка, попивающая вино. Я даже и не заметил появления Эстелинды, но видок у неё был ещё тот. Кажется, она так и не ложилась спать сегодня. — Редко удается насладится подобным зрелищем.

— Ладно, хватит! — приказал я, а то девиц уж слишком сильно занесло. Мелкая так вообще стала единственной рабочей рукой жмякать сиську кошки. Такими темпами они и впрямь тут зайдут слишком далеко.

Стоило отдать приказ, как девушки моментально отлипли друг от друга. Чесити отбежала на метров пять в сторону и начала плеваться. Кошка делала тоже самое, но при этом продолжала валяться на траве, разве что набок перевернулась.

— Ну что, помирились? — с довольной ухмылкой поинтересовался у них. Накатившее чуть раньше раздражение как рукой сняло.

— Мастер, я вас ненавижу! — воскликнула Мелкая. — Извращенец! Гад! Как вы вообще могли так со мной поступить?! Тьфу-тьфу-тьфу!

Кошка же молча стерпела подобное унижение, но уж как с какой ненавистью она на меня смотрела. У-ух… Аж до мурашек пробирает. Но тут же в глазах девицы мелькнул страх. Видимо, вспомнила предыдущие наказание.

— Это вам урок, девчонки, — ухмыльнулся я, уперев руки в бока. — Учитесь ладить, иначе буду устраивать вам «уроки дружбы и любви». Ясно? Полагаю молчание — знак согласия?

— Господин Элард, у нас гости, — заметив, что я закончил с процедурой «воспитания», обратилась ко мне Талия.

— Гости? — я удивленно вскинул бровь, направившись к крыльцу.

— Да. Они из дома Унрольд.

— Унрольд… знакомое…

— Это дом вашего прошлого противника и бывший дом нашей новой гостьи, — пояснила Талия, ведя меня за собой. — Это официальная встреча, так что я думаю, что вам стоит переодеться.

— Обойдусь, — фыркнул я.

— Зря вы так легкомысленно к этому относитесь. Унрольды — очень состоятельная и влиятельная семья. По крайней мере, так было раньше. Само название рольдов пошло именно от них. Но после того, как их сто лет назад сместили с позиции Старшего дома, они так и не сумели вернуть свое прежнее положение.

— Лузеры, все ясно.

— Господин Элард, я вас попрошу не употреблять подобных выражений во время деловой встречи.

— Я буду паинькой, — пообещал ей.

В гостиной сидело три полных мужичка с дорогих костюмах, какая-то молодая рыжеволосая девица в массивной широкополой шляпе и светловолосый юноша в белоснежном костюме.

— Господин Элард, хочу представить вам нынешнего главу дома — Харрис Унрольд, — она представила мне одного из троицы представительных мужчин. Глава дома выглядел… обычно. Обычный мужчина за пятьдесят с аккуратно постриженной седой бородой.

Затем мне представили остальных, но их имена и должности я не запоминал. Все они были частью дома Унрольд, а уж кто кому и в какой иерархии лижет задницы, меня не сильно интересует. Ну, кроме рыжеволосой барышни, одетой в платье с корсетом, из которого так и норовила вывалится пышная грудь. И «пышная» — это ещё мягко сказано, по чисто субъективной оценке размер пятый, а то и больше.

Девушка, впрочем, стояла чуть в сторонке и упорно делала вид, что она мебель. Просто украшение интерьера, и её спутники в этом поддерживали, не обращая никакого внимания на рыжеволосую красотку.

— Очень рад, что приняли нас, госпожа Сорас, — начал вежливо Харрис Унрольд. — Приятно видеть гостеприимство несмотря на то, что мы были противниками в прошлом бою.

Талия с этим господином обменивались любезностями, а я пялился на сиськи. Пышногрудая дева давно заметила, куда именно обращен мой взор, и словно специально встала так, чтобы мне открывался максимально прекрасный вид. Если её взяли с собой лишь для того, чтобы отвлечь мое внимание, то у них это прекрасно получалось.

— Так что скажете? Думаю, это честная сделка, — улыбнулся глава дома Унрольд.

— Не интересует, — тут же ответил я.

Со стороны могло казаться, что я был полностью во власти прелестей рыжей девы, но хрен там плавал. Я слушал более чем внимательно. Если отбросить лесть и витиеватые фразочки, было ясно, что они хотели вернуть Роксану себе. Зачем? А вот причинами своего поступка они делиться не спешили, зато предлагали целых пятнадцать тысяч рольдов в качестве компенсации.

— Не спешите отказываться, Защитник, — мои слова нисколько не смутили Унрольда. — Вы, как я мог заметить, очарованы нашей дорогой Линдой. Она весьма могущественный маг и составит вам отличную партию. Вы и ваш оруженосец делаете акцент на ближнем бое, и боевой маг — отличный выбор. Это, разумеется, придаток к уже предложенной сумме.

— Я позабочусь о господине Защитнике, — томным, очень сексуальным голоском сказала Линда. — Во время состязания…. И не только…

И подмигнула мне, чтоб не оставалось никакой двусмысленности. Сидящая рядом Талия смутилась, а вот я одобрительно усмехнулся.

Променять своенравную кошку, из которой вряд ли получится сделать нормальную лучницу, на сексапильную колдунью и при этом ещё получить целую кучу денег?

«Заверните, я беру!» — сказал бы я, будь я прыщавым подростком, у которого член встает колом лишь от одного лишь вида подобной красотки. Пятнадцать тысяч рольдов вместе с сексапильной грудастой колдуньей — уж слишком хорошо, чтобы быть правдой.

Меня наеб***ют!

Вне всякого сомнения! Вопрос лишь, в чем именно. Либо Роксана не так проста, как кажется, и я сильно недооцениваю её способности, либо ко мне пытаются внедрить своего «агента». Кто-то скажет, что это паранойя, а я скажу — здоровая подозрительность.

Как бы не прокручивал в голове ситуацию, у меня не находилось ни одного правдоподобного объяснения такой щедрости. Как только Состязания заканчиваются, Оруженосцы становятся бесполезны. Они лишаются большей части полученных из-за Системы возможностей.

— Ваше предложение весьма щедро, — начал я, стараясь подбирать слова. Все-таки Талия права, порой стоит быть вежливым, даже если хочется отправить собеседника в дальнее пешее. — Но гроши ваши не трогают мой дух, а блудница ваша не способна всколыхнуть мои чресла.

— Простите, что? — он непонимающе захлопал глазами.

— Ох… Как же сложно быть вежливым…. В задницу идите и шлюху свою с собой прихватите! Если думаете, что парой сисек и звонкой монетой можете меня соблазнить, то глубоко заблуждаетесь.

— Кого ты назвал шлюхой?! — зарычала рыжая, тут же превратившись из сексуальной крошки в разъяренную ведьму. В её ладони что-то заискрило, а воздух наполнился магией. — Да я тебя прямо здесь размажу, ничтожество!

— Хватит, Линда, — мои слова главу дома не тронули. Разве что дружелюбная улыбка испарилась. Грудастая тут же заткнулась и развеяла заклинание. — Очень жаль, что мы не договорились.

Вся эта компания поднялась со своих мест и крайне спешно поспешила покинуть поместье. Уходя, не проронили ни слова, зато у меня чуйка встрепенулась, подсказывая, что это ещё далеко не конец.

— Господин Элард! Зачем вы так?! Они же сделали весьма щедрое предложение, да и с Роксаной вы не слишком ладите. Разве не логичнее было бы…

— Нет, — отрезал я, скрестив руки на груди. — Какие-то странные люди приходят и предлагают гору денег в дополнение к крутой, по их словам, колдунье, и просят в обмен совершенно ненужную никому рабыню. Не считаешь это странным?

— Ну… да, если подумать, — согласилась она.

— Вот и я о том. И либо дело в Роксане, либо в этой рыжеволосой шлюхе. Но запах я чувствую уже сейчас.

— Запах? Какой запах? — девушка принюхалась, но судя по лицу ничего не почувствовала.

— Как какой? — ухмыльнулся я. — Запах барбекю!

Глава 4. Заговор, Смотрящие и старые знакомые

— Значит, ты понятия не имеешь, с чего вдруг понадобилась прежним владельцам? — задал я вопрос. Блохастая сидела на кресле напротив, сверля меня раздраженным взглядом.

— В который раз повторяю — нет.

— И про рыжую колдунью ты тоже ни слухом, ни духом?

— Нет, — ответила она, недовольно поджав губы. Ну, хоть не шипит, и то хорошо. Прогресс, однако! Ещё бы с её умениями лучника пошел прогресс, и было бы совсем замечательно.

— Ну, хорошо, — вздохнул я. — И никаких идей?

— Нет, никаких… — на последней фразе её голос как-то странно дрогнул.

— Ага, так я тебе и поверил. Выкладывай!

— Я правда не знаю. Вы, Элард, считались слабым противником. Мой прошлый дом был уверен, что мы без труда победим.

— Но я оказался не только Ассасином, но ещё и Жрецом, — ухмыльнулся я, представляя рожу того толстяка, что управлял домом Унрольд.

— Да, — нехотя согласилась Роксана. — Но наш дом готовил какое-то секретное оружие. Что-то, что позволило бы Ричу стать гораздо сильнее.

Она отвернулась и прикрыла глаза, делая глубокие вдохи. Девушка, судя по всему, все ещё тяжело переживала смерть своего бывшего хозяина. Думаю, мне ещё повезло, что она держится хорошо, а ведь могла рыдать тут без конца.

— Но что именно, я не знаю, — в итоге сказала девушка. — Но сам Рич был не в восторге от их идеи.

— Понятно, — теперь вздохнул уже я. Надеялся, что Блохастая хоть немного прояснит ситуацию, но в итоге она только больше все запутала. Если их планом усиления был новый оруженосец — та сисястая колдунья, то какой смысл отдавать её мне? Чтобы я сумел пройти дальше, а они сами при этом сделают ставки и окупят затраты? Звучит правдоподобно, но тогда почему не сказать мне это прямо? Зачем всеми силами выставлять ситуацию так, словно им нужна Блохастая?

Я собрался оставить девушку и заняться своими делами, как вдруг услышал в спину кое-что крайне любопытное:

— Я буду сражаться за тебя на Состязаниях. Исполню свой долг Оруженосца, но вовсе не ради тебя, а ради Рича. Если тебя убьют в следующем же бою, его смерть будет обесценена. Не думай, что я забыла, что ты сделал. Если ты думаешь, что мы станем друзьями, или я стану с тобой спать, то сильно заблуждаешься. В бою можешь на меня положиться, но не более того.

— Что-ж, меня это более чем устраивает, — бросил ей и пошел прочь. Кажется, одна проблема решилась.

— Мастер! Мастер! — услышав топот и крик позади, я закатил глаза и развернулся. Чесити, снося все на своем пути, неслась ко мне. — Мастер! Мастер! Смотрите! Смотрите!

И тут же протянула свою единственную рабочую руку.

— Это что…?

Я не сразу понял, что не так. На её руке была немного странная металлическая перчатка, меня удивило почти полное отсутствие сочленений.

— Понь! — перчатка вдруг заговорила, а её часть «отслоилась». Я инстинктивно отпрыгнул, вытаращив глаза.

— Правда круто?! — с полным восторгом окликнула Чесити, а я с отвисшей челюстью наблюдал, как перчатка немыслимым образом превращается в слайма.

— Как… Как вы это сделали?! — немного опомнившись, спросил я.

— Я не знаю, — пожала плечами Чесити. — Я просто говорила с Доминатором и посетовала, что Мастер не хочет покупать мне нормальный доспех. А затем Доминатор вдруг облепил мою руку и превратился в перчатку. — Но это не самое крутое! Доминатор, давай покажем Мастеру?

Слайм вновь превратился в перчатку, а Мелкая достала из кармана небольшой камешек.

— Смотрите! — она сжала кулак, и камень просто раскрошился, превратившись в пыль. — Доминатор делает меня гораздо-гораздо сильнее! А что если… Если однажды он сможет превратится в полноценный доспех?!

— Понь!

Я смотрел на эту парочку и тихо офигевал, не в состоянии найти слов. Сам факт того, что Слайм превращался во совершенно другую структуру, меня откровенно поражал. Интересно, на что ещё он был способен?

Заинтересованный новым открытием, я решил провести несколько экспериментов. В первую очередь меня интересовало, насколько материал, в который превращался Доминатор, твердый.

Оказалось, что очень. При этом сам слайм вроде как боли от физических воздействий вообще не ощущал. Вначале я пробовал просто стучать и царапать обычным мечом по перчатке, затем, убедившись, что, она достаточно крепкая, приступил к более жестким испытаниям. Но даже при ударе мечом я не смог перерубить металл. Единственное, что смогло хоть как-то поранить слайма в форме доспеха — оружие Тени. Но даже оно испытывало значительное сопротивление.

Несмотря на то, что сам слайм никак не отреагировал на появившееся повреждение, Мелкая в одностороннем порядке решила прекратить эксперименты, боясь, что мы его пораним.

Сам же Доминатор, вернувшись в свою изначальную форму, выглядел как раньше, а искорки внутри его желеобразного тела словно сияли ярче обычного. Кажется, он и сам был счастлив из-за сегодняшнего открытия.

Странное существо. И все больше мне начинает казаться, что он очень разумен.

Отправив Мелкую заниматься делами, я поднялся на второй этаж в надежде осведомиться у нашей достопочтенной гостьи относительно её долга, но обнаружил темную эльфийку спящей на кровати с книжкой в обнимку.

Ладно, никуда она не денется. Укрыв длинноухую одеялом и положив книгу на стол, я спустился вниз. Как раз вернулась с покупками Лейла.

— Ну, как дела в городе? — поинтересовался я.

— Цены подорожали, — вздохнула она. — Говорят, какие-то проблемы с поставками продовольствия. Так что решила закупиться.

«Закупилась» служанка так, что покупки привезли на двух телегах.

— А что слышно про Нижний город? Про дыру в земле и гигантского робота, выбравшегося из неё? — решил узнать я. Голову этими событиями старался не забивать, ведь нас с Мелкой вроде бы никто не видел. Нас может сдать только тот мутный дед, но куда он делся — загадочная загадка. И надеюсь, я никогда этого не узнаю. Туда ему и дорога с его канализацией и странными артефактами.

— О чем вы господин Элард? — она непонимающе захлопала ресницами, смотря на меня снизу вверх. После минутного уточнения, я понял, что она первый раз слышит про это.

Почесав затылок, решил, что выбрал не самую удачную кандидатуру: Лейла редко выбирается за пределы поместья. Обратился к возницам и грузчикам, что заносили купленное продовольствие в дом, но к моему удивлению, и они странно реагировали на мои вопросы. У кого-то они вызывали недоумение, у кого-то — смех.

— Если б такое случилось, то об этом весь Аридель судачил бы! — заявил один из них.

То-то и оно, что из-за произошедшего все должны были на ушах стоять, но вместо этого никто ничего не знал. Это определенно было не нормально! Поняв, что больше ничего интересного из этих людей я не вытяну, решил изменить свои планы на сегодня и отправиться на место происшествия.

Мелкая тут же вызвалась отправиться со мной, а вот Блохастая осталась практиковать стрельбу из лука. Её успехи были сомнительными, так что пора бы уже подыскать ей учителя.

Вызвал карету, что должна будет отвести нас в нижний город. Прибыла она довольно быстро, не прошло и десяти минут, что не могло не радовать. Все-таки чувствуется, что тут живут обеспеченные граждане.

— Мастер… а может ну его? Останемся дома и наедимся колбасок… — начала ныть Чесити, как только мы тронулись. От слов у девушки аж слюньки потекли. — Лейла как раз привезла… Хнык-Хнык… Лучше возьмите с собой Блохастую. — Но тут же в её маленькой головке промелькнули какие-то мысли, и она мгновенно сменила свое мнение. — Нет! Не берите! Лучше вообще давайте её сдадим куда-нибудь!

— Ага, усыпим, чтоб не мучалась, — хмыкнул я.

— Во! Точно! Мастер! Вы гений! Так что, сделаем так?

И вот не поймешь, шутит она или нет. Подозреваю, что нет.

— Зачем мы вообще куда-то едем? — вздохнула она, пытаясь поудобнее устроится.

— Хочу посмотреть на дыру.

— Какую дыру?

— Которую проделал робот.

— Какой робот?

— Ты меня специально бесишь? — бросил я вопросительный взгляд, раздумывая над тем, что может зря я использую Касание боли только на Роксане. Мелкая порой тоже словно напрашивается.

— Я правда не понимаю, о чем речь, Мастер. Какой робот?

— Погоди, ты не смеешься надо мной? Робот, огромный металлический, он ещё проделал нам путь из канализации наверх. Только попробуй сказать, что забыла это, и я тебя ударю.

— Э…. - она нахмурилась, почесала голову, похмыкала. Ещё чуть-чуть, и я услышу, как проворачиваются те немногие шестеренки, что есть в её голове. — Я помню… что-то… Я помню канализацию, но вот как мы попали наружу…

— Ты правда не помнишь? — нахмурился я и подался вперед.

— Это словно полузабытый сон, Мастер. Когда вы говорите, что-то всплывает в голове. Какие-то образы. Но все такое нечеткое и размытое…

— Хорошо, а что ты помнишь четко? Какие моменты до этого и после?

— Помню подземный дом, помню вкусные колбаски, помню, как нашла Доминатора. А затем… затем… затем мы возвращаемся домой, и я иду спать.

— Вот дерьмо…

Уже после этого разговора я ощутил укол чего-то зловещего, но в полной мере прочувствовал, в каком неправильном мире оказался, лишь по прибытии на место недавних событий.

Дыры в земле больше не было, как и гигантского робота, её прорывшего. И расспросы местных ничего не дали. Единственное, что указывало на произошедшее — разрушенные дома.

— Это все проклятый Неверим устроил!

— Неверим. Ничего, скоро этого ублюдка поймают и вздернут.

— Неверим!

— Сволочь Неверим…

Кого бы я не спросил, все говорили, что в случившемся виновен именно он. Сумасшедший бывший Защитник устроил тут все это, если верить опрошенным. Но удивляло не это, а кое-что другое: никто из тех, с кем я говорил лично, не видели Неверима, но при этом знали и его имя, и его внешность. Словно кто-то вложил эти знания им в голову, чтобы в случае обнаружения сообщить Смотрящим, верным слугам АрхиВладыки.

— Прошу прощения, — окликнул меня кто-то, когда я уже решил покинуть этот квартал и обдумать полученную информацию. Развернувшись, я скользнул взглядом по незнакомому человеку и замер.

Проблема….

Передо мной стоял лысый мужчина в голубой мантии, большая части головы которого была покрыта странной вязью татуировок. Его голос был мягким, но в тоже время в нем слышалась странная отрешенность и холод.

Мелкая при его появлении замерла с нешуточным страхом в глазах.

— Господин Элард, Защитник дома Сорас, — Смотрящий сразу дал понять, что прекрасно осведомлен о том, кто я такой.

— Да, — осторожно согласился я. — Это я.

— Не соблаговолите ли вы пройти со мной?

Дерьмо…

Я уже десять раз пожалел о своей неосторожности. Не стоило тешить свое любопытство и шататься тут, задавая странные вопросы, но теперь уже поздно. Я привлек внимание тех, кого предпочел бы не привлекать.

— А отказаться, я как понимаю, не могу?

— Для вашего же благополучия лучше этого не делать.

«Внимание! Система АрхиВладыки временно заблокирована»

Ага… моего благополучия…

Насколько я понял, с этими ребятами лучше не шутить, так что решил подыграть, и уже через час мы с Мелкой находились в Верхнем городе перед массивным серым зданием, вид которого не вызывал никаких положительных эмоций. Представляло оно собой огромную каменную коробку без особых изысков. Все максимально просто, и лишь зеленые насаждения вокруг хоть как-то спасали это безлюдное место.

Безлюдность — это было ещё одним тревожным звоночком. Вокруг этого строения не было ни души.

Наш проводник также разговорчивостью не страдал, частенько полностью игнорируя вопросы.

Внутри оказалось так же пусто, и это касалось как людей, так и обстановки. Абсолютно пустые серые коридоры, в которых не было даже лавок.

— Мастер… Давайте вернемся домой… — дернула меня за рукав Чесити.

— Я бы с радостью, — вздохнул я, в который раз покрывая свое любопытство ругательствами. Биться или пытаться сбежать — бессмысленно. Без Системы способности заблокированы, мы с Мелкой мало чем отличаемся от обычных людей.

— Прошу сюда, — остановился Смотрящий и указал на одинокую дверь слева от нас. За ней оказалась небольшая комнатка без окон, со столом и тремя стульями.

Комната допроса… Класс…

Несмотря на далеко не радужную ситуацию, чуйка почему-то молчала. И это единственное, почему я позволил загнать себя в потенциальную западню, из которой могу не выбраться.

— Садитесь, — сказал Смотрящий, занимая одно из мест.

Немного помедлив, выполнил все ещё вежливую просьбу. Чесити села рядом, но практически сразу стала ерзать на стуле. И я её понимал — стулья были жутко неудобными, словно специально создавались так, чтобы вызвать у допрашиваемых чувство дискомфорта.

— Я задам вам несколько вопросов, после которых вы можете идти. Отвечайте честно, если солжете, я узнаю. Вы знаете Неверима?

— Да. Не очень хорошо.

— Знаете, где он находится сейчас?

— Не имеем ни малейшего понятия.

— Зачем вы его искали?

А вот это очень хороший вопрос, на который, к счастью, у меня был ответ.

— Мы его не искали. Более того, никогда больше не хотел бы с ним встречаться.

— Угу-угу! — подтвердила Чесити.

— Очень хорошо.

Собеседник мне не нравился. Очень не нравился. Его лицо словно маска, а глаза — холодные и безжизненные, но при этом словно видящие тебя насквозь. А его улыбки и попытки изображать вежливость лишь усиливали неприязнь.

— А ваши слова о роботе?

А вот тут он меня поймал. Рука легла на рукоятку короткого клинка, готовая в любой момент поразить Смотрящего.

— Я видел гигантского робота, выбравшегося из дыры в земле пару дней назад. Но почему-то никто о нем не помнит, — решил, что скрывать это смысла нет, а вот говорить, что именно мы с Мелкой были причиной его появления, определенно не стоит.

Смотрящий перевел взгляд с меня на Чесити, и та тут же обмякла, потеряв сознание.

— Что ты сделал? — спросил я, стараясь все ещё сохранять хладнокровие, но сделать это было очень сложно.

— Провожу небольшую коррекцию воспоминаний, — ответил он. — Очнется через минуту. Что же касается вас, Защитник дома Сорас, то попрошу не распространятся об увиденном. Есть вещи, о которых окружающим лучше не знать.

— Например о гигантских машинах под городом? — зря ляпнул, но не смог удержаться. Впрочем, мой собеседник внешне никак не отреагировал на эти слова. Начинаю понимать, почему Эстелинда говорила, что с ними тяжело договориться. Я словно с разумной машиной разговариваю, которой запрограммировали подражание эмоциям.

— Все, что я могу сказать вам — коррекция Защитников тоже возможна, но куда более сложна, и есть риск повредить некоторые важные функции.

Угроза? Вот ублюдок…

Тут Чесити подпрыгнула на месте и удивленно закрутила головой, словно не понимая, где находится.

— На этом все, — сказал он, поднимаясь со стула. Я помог встать дезориентированной Чесити.

Смотрящий больше не произнес ни слова, молча проводив нас к выходу. Стоило нам переступить порог здания и оказаться на улице, как перед глазами тут же возникло оповещение о том, что Система АрхиВладыки вновь активна.

— А домой нас хоть отвезут? — бросил я Смотрящему напоследок, но тот проигнорировал вопрос и скрылся внутри своего логова.

— Козел, — зло сплюнул я, после чего бросил взгляд на девушку. — Мелкая, ты как?

— Я… — она задумывалась, немного пошатнувшись. — Голова почему-то сильно болит, Мастер.

— Там болеть особо нечему, так что скоро пройдет, — буркнул я.

На улице к этому времени уже окончательно стемнело. Думаю, пора возвращаться домой.

Мы вышли на дорогу и не успели пройти и пары шагов, как чуть впереди «припарковалась» карета.

Удачно, учитывая, что район практически безлюдный. Я-то полагал, что нам придется ещё кучу времени потратить, прежде чем выйдем в более жилые районы верхнего города и сможем поймать экипаж.

— Десять рольдов, — сходу установил цену возница. Цена завышена в несколько раз, но мне было так лень торговаться, что я согласился. Вечерок и так вышел скверный. Все, чего сейчас хотелось, это вернуться поскорее домой.

Экипаж тронулся с места, а я, приспустив штаны позволил Чесити заняться своими непосредственными обязанностями по моему ублажению. Нет ничего лучше, чем хороший минет во время поездки! И пусть навыки у Мелкой были не слишком хороши, зато старания хватало на двоих. Чаще всего она сама была инициатором этого непотребства и любила мое достоинство не меньше, чем колбаски. А может в этом все и дело? Главное, чтобы не перепутала…

Ещё если бы и Лейла дала ей пару уроков, было бы совсем замечательно…

Откинувшись, я просто наслаждался ощущениями и не сразу заметил, как экипаж вдруг остановился.

— Вот вы и приехали! Теперь ты не сбежишь, трус! Так что выбирайтесь из… из… ой…

— Э…

— Глоть…

Дверь отворила моя старая знакомая баба-халк, закованная в броню. Эту мадам забыть было так же трудно, как неожиданно рухнувший на голову самолет, которым управляют пьяные клоуны.

Стоило прислужнице увидеть, чем именно мы тут занимаемся, как от созерцания такой похабщины у неё отвисла челюсть.

И все же интересно, какая фигурка скрыта под этой броней…

«Дезинтегрирующий кулак»

— На что уставилась? — хмуро поинтересовался я. — Не видишь, что мы заняты?

— Э… Вижу…

— А ты не отвлекайся, — бросил я Мелкой, которая прекратила ласкать мой член.

— Что там у тебя?! — послышался сердитый голос, и рядом со здоровенной рыцаршей возник другой знакомый персонаж.

— О! Да это же сын прокаженной мартышки, яйца которой два буйвола отбивали копытами каждую полную луну под песню «Я люблю шаверму»! — выпалил я на одном дыхании, стараясь хоть чуть-чуть выиграть время.

— ЧТО?! Да как ты…

Договорить он не успел, потому что я резко оттолкнул Чесити и бросился им навстречу, больше не скрывая припасенное оружие.

— Мастер! — воскликнула рыцарша, отталкивая своего дружка в сторону и грудью принимая мою атаку. Зря. Очень-очень зря, хе-хе!

Может, я не могу причинить вред другому Защитнику, но вот его Оруженосцу — вполне. Она в последний момент успела поставить блок, но этой ей не слишком помогло. Девицу не разорвало на куски, как нежить в подземельях Ариделя, но и выдержать удар, как Неверим, она оказалась не способна. Рыцаршу отшвырнуло от кареты метров на десять, пять из которых она пробороздила по земле своей пятой точкой.

— Ну, дратути, — ухмыльнулся я, выбираясь из экипажа, даже не удосужившись натянуть портки. — Давно не виделись!

— А-А-А-А-А! — завопил паренек, которого я уже один раз видел в компании блондинчика и рыцарши. Судя по наличию посоха, он маг или вроде того.

— Хватит вопить! Чего, члена и яиц никогда не видел?! — фыркнул я.

— Видел… — ойкнул маг, уставившись на мою промежность.

— Оно и видно.

— Что встал?! Бей его, Ардо!

Наконец Ардо оторвал взгляд от моих яиц и взмахнул посохом, на вершине которого вспыхнули сотни сияющих огоньков. Чувствуя, что дело пахнет керосином, я поспешил натянуть штаны и уйти из зоны поражения. Успел в последний момент скрыться за экипажем, когда тот разорвало на куски от множества попавших в него магических снарядов.

Дистанционная атака по площади.

Хреново.

— Мелкая! — только сейчас опомнился я.

— Мастер! — тут же отозвалась Чесси, появившись с противоположной стороны почти полностью разрушенной кареты. — Мне драться нечем… ни доспехов, ни оружия…

— Не страшно, — бросил я ей и тут же воспользовался «Шагом в Тень».

Можно было выдохнуть и оценить обстановку. Врагов трое. Один из них сражаться не может, по крайней мере со мной. Остаются только его оруженосцы. Разделаться с магом, несмотря на его умения, не так сложно. Хорошим бойцом он не выглядит, достаточно просто выскочить из Тени у него за спиной да перерезать глотку. А вот с рыцаршей намечались проблемы.

* * *
Адриан выругался. Весь план, который он так удачно спланировал, рушился прямо на глазах. Слежка за наглым Защитником дома Сорас предоставила им отличную возможность для внезапного удара. Практически без оружия, уставшие и неподготовленные, они должны были растеряться, стать уязвимыми, но все обернулось совершенно не так, как он хотел.

Для начала Роза должна была вытащить ту парочку из экипажа. Её доспех должен был быть способен выдержать все, что они демонстрировали ранее, но Элард всех удивил.

Он воспользовался какой-то совершенно новой способностью, о которой Адриан ничего не слышал.

— Роза, что с тобой?! — крикнул он, бросив взгляд на своего первого оруженосца. Женщина поднималась на ноги, но вот её броне досталось. Часть доспеха просто раскололо, часть оплавилась, но сама Роза при этом уцелела, отделавшись синяками и царапинами.

— Я… Я в порядке, Мастер… — отозвалась она. Голос дрожит, но в остальном вроде порядок. Встать смогла без посторонней помощи.

— Ардо, где они?

— Не знаю, Мастер! Были за повозкой, а затем исчезли…

— Керрас! — выругался Защитник дома Лорса, но большим сюрпризом это для него не стало. Адриан был готов к этому и уже выработал тактику противодействия данному умению. Он выхватил из напоясной сумки небольшую склянку и швырнул её себе под ноги.

Сияющая магическая энергия стала разливаться по земле, превращая её в нечто вроде зеркала.

* * *
Тень, где мы нашли временное укрытие, вдруг забурлила, а мы с Чесити словно оказались в огромной кипящей кастрюле.

Надо выбираться!

Схватив девушку за руку, я потянул её наверх, но вместо того, чтобы оказаться в реальном мире, мы с ней словно на стекло налетели. Я ударил по преграде, но безрезультатно, а тем временем тут начало весьма неслабо припекать. Мир Тени словно выжигался, но не огнем, а испепеляющим светом. Словно кто-то вдруг стал крутить показатели яркости и контрастности, выставляя все на максимум. Тень «белела» на глазах, и у меня было стойкое ощущение, что если побелеем и мы, то сдохнем.

Я бил и бил по прозрачному барьеру, но оставлял на нем только едва заметные трещины.

«Клинок Тени»

В руке тотчас возникло оружие, созданное Тенью, но даже его оказалось недостаточно, чтобы преодолеть преграду. От ударов кинжалом трещин становилось больше, и сами они были глубже, но этого было мало.

Неужели мы тут так и сдохнем?!

Хрена-с два!

«Дезинтегрирующий кулак»

Десять…

Все вокруг стремительно белело.

Восемь…

Семь…

Чесити тоже старательно била по барьеру, пытаясь дать нам возможность выбраться.

Шесть…

Белизна все ближе. Она стерла уже практически все вокруг нас.

Пять…

Четыре…

Чесити прекратила биться о преграду и прижалась ко мне. Кажется, она уже смирилась с тем, что мы тут умрем.

Три…

Давай. Ещё чуть-чуть…

Ноги словно в кислоту окунули.

Два…

Один…

Я ударил так сильно, как только мог, и это сработало. Преграда со звоном разлетелась, а нас с Мелкой выбросило в реальный мир.

— Это они! — послышался громкий возглас, и на то место, где мы находились, обрушилась здоровая ледяная глыба. Я лишь каким-то чудом успел оттолкнуть в сторону Мелкую, и отпрыгнуть сам. Одновременно с этим выхватил из-за пояса небольшой метательный нож и швырнул его в мага.

Попал…

— Ой….

— У-у-у….

— Мда…

Щуплый маг выронил трость и шлепнулся на пятую точку, беззвучно вопя от нестерпимой боли.

Да оно и понятно… мне самому от одного вида стало больно. Как представлю, что такое случится со мной… бр-р-р-р…. Аж до мурашек пробирает. Получить кинжалом прямо в яйца…. И врагу не пожелаешь….

— Мастер стра-а-ашный…. - охнула Чесити, подойдя ко мне. Схватка сама собой сошла на нет. — Даже мне больно… А у меня там это… ну… нет ничего…

— Негодяй, да как ты мог так подло поступить! — воскликнула рыцарша, бросаясь к плачущему магу.

— Сами виноваты, — фыркнул я. — Подло заманили нас в ловушку, а теперь мы плохие?

— Моя пипирка….- простонал бедный маг.

— Ты сам напросился, — фыркнул Адриан, тряхнув своими золотистыми волосами так, словно тренировался делать это для рекламы шампуня. Он отвел руку в сторону, и в ней материализовался странный посох. Изломанный, с кровавыми пятнами и вплавленными цепями. — Ты даже не представляешь, с кем имеешь дело!

— С самовлюбленным сыном Принца Чарминга?!

— Ты заплатишь за то, что сделал! Барбатос! Явись на мой зов! — воскликнул Адриан и ударил посохом по земле. В ней открылся зияющий провал, источающий багровое сияние.

— Это ещё что за фокусы? — чуйка вдруг встрепенулась, подсказывая, что нужно убираться подальше.

Тем временем из земляной дыры показалась вначале одна рука, затем вторая, и в конце концов на поверхность выбрался странный краснокожий тип с рогами и козлиной бородкой. Щуплый, с острыми чертами лица и облаченный в костюм с подтяжками.

Внешность не внушала в меня страха, а вот чуйка, которой я привык доверять чуть больше, чем глазам, оценивала странного подземного типа не очень позитивно.

— Это ещё что за клоун? — сохранил я невозмутимый вид, попутно обдумывая план отхода. Пусть враги ранены, но Благодать почти на нуле, маны меньше половины. Продолжать бой сейчас означает оказаться в невыгодном положении.

— Клоун?! Я клоун?! — возмутился краснокожий. — Я Барбатос! Один из демонов Нижнего Мира! Один из Младших Князей Инферно! Да как ты смеешь называть меня клоуном, смертный?!

— Господин Барбатос, — обратился к нему тупоголовый блондинчик.

— А, это ты? — хмыкнул призванный бес. — Массаж ног мне пока не требуется.

— А….

— Неловко вышло, — усмехнулся я, не без удовольствия наблюдая за сменяющимися эмоциями на лице вражеского Защитника.

— Нет, господин, я позвал вас для того, чтобы вы мне помогли. Этот наглый смертный обижает ваших верных слуг.

Призванный демон обвел окружающих хищным взглядом, остановив особое внимание на корчащемся в адских муках пареньке.

— Он что…

— Да, господин…

— Прямо в орешки…?

— Боюсь, что так….

— О…. Это наверное, очень больно…

— Очень…! — фальцетом закричал маг. — Вызовите доктора…. Быстрее… Я не хочу навсегда остаться девственником….

— Ну и дела… — покачал головой демон и обратился к своему призывателю. — Ну что-ж… согласно нашему с тобой контракту, придется мне наказать учинивших это безобразие.

— Будьте добры, господин Барбатос.

— Итак, — на этот раз демон уже обратился к нам с Чесити. — Не могли бы вы минутку постоять на месте?

У него в руках появилось оружие, очень напоминающее мушкет.

— Драпаем…

— Что? — Чесити бросила на меня непонимающий взгляд.

— Драпаем! — Воскликнул я и помчался прочь.

— А?! Мастер! Меня подождите! — послышался позади голос Чесити.

— Не отставай, Мелкая!

Глава 5. Демон, Рыцарь, LevelUp

Никогда не считал себя трусом, бегать от хорошей драки — дело последнее. Но лишь в том случае, когда есть уверенность в необходимости этой самой драки. Необходима ли драка прямо сейчас? Не уверен…

Этот странный демон вызывал нехорошие предчувствия у моей чуйки. А раз чуйка говорит, что стоит драпать, то будем драпать!

— А ну стоять, уважаемые! — послышался возглас позади, а затем что-то вроде щелчка. В следующий миг дом совсем рядом с нами взорвался, словно внутри уже находился приличный запас взрывчатки.

Ударной волной нас едва не сбило с ног.

— Ой, немного промахнулся, — покачал головой демон, начав перезаряжать свой мушкет.

— Ты что, больной?! — завопил я.

— А вот не нужно было убегать, — совершенно обыденным тоном ответил демон, почти закончив со своим оружием. — А теперь, будьте добры, стойте на месте.

Ща-а-а-а-ас!

«Шаг в Тень»

Это было немного рискованно, учитывая, что в прошлый раз мы из Тени едва выбрались, но пришлось пойти на это.

Потусторонний мир выглядел странно, но больше не норовил нас заживо сварить, так что я решил не тратить время зря и постараться убраться подальше от демона.

* * *
— Ты дал им уйти! — зарычал Адриан, подбегая к призванному существу прямиком из Инферно.

— Действительно, — согласился тот, закинув мушкет на плечо. — Но не стоит так волноваться, если уж я взялся за выполнение контракта, то непременно его выполню.

* * *
Мы выбрались из Тени где-то на соседней улице.

— Мелкая, заряжай меня, — приказал я, и оруженосец без лишних вопросов начала перекачивать в меня свою ману. Скорость передачи была не слишком велика, но даже пара единиц маны может сыграть свою роль, если мы так и не сможем скрыться.

— Мы будем с ним драться? — на всякий случай уточнила Чесити.

— Не исключено.

И вот как чувствовал, потому что из соседнего переулка неторопливым шагом вышел наш преследователь, правда в одиночку. Блондинчик со своими миньонами где-то потерялись. Ну, мне же лучше.

— Слушай, у нас с тобой нет конфликта. Так может просто свалишь туда, откуда пришел, а тому придурку скажешь, что упустил нас?

— Боюсь, что это невозможно, — вздохнул демон, снимая с плеча мушкет. — Контракт есть контракт. Если он был заключен, то его исполнение обязательно.

— Вопрос чести?

— Скорее души, — усмехнулся он и выстрелил.

Мы с Чесити вновь ушли в Тень, а дом рядом с нами превратился в щепки. Демон, в очередной раз промахнувшись, что-то буркнул себе под нос, а в следующий миг из Тени вынырнул я, вооружившись Клинком Тени.

«Клинок тени. Уровень 11 => Клинок тени. Уровень 12»

«8 маны\мин => 7 маны\мин»

Всплыло перед глазами приятное оповещение о том, что я стал чуточку сильнее, но радоваться этому времени не было. Как заправский ассасин я ударил демона кинжалом в спину, распоров тому костюм, на что рогатый ответил весьма мощным тычком прикладом мушкета мне в лицо.

— Ах ты, подлец! — воскликнул он. — Ты хоть представляешь, насколько дорогой этот костюм?!

С расквашенным лицом я покатился по мостовой, выплевывая из себя ругательства. Я смог ранить этого рогатого уродца, но не так сильно, как надеялся. Кинжал смог разрезать лишь одежду и оставить глубокую царапину на его спине.

Но ещё ничего не кончено!

«Доспех Тени»

Он не перезарядился, так что у меня ещё есть шанс его прикончить раньше, чем он сможет совершить второй выстрел.

Я сделал молниеносный рывок и ударил когтями. К сожалению, итог не сильно отличался от моей прошлой попытки: вырвал здоровенный кусок ткани из костюма и поцарапал кожу. Шкура у демона оказалась на удивление прочной.

— Ох, зря вы это сделали, молодой человек, — покачал он головой, смотря на разорванную одежду, а в его горящих пламенем глазах появилась настоящая злость.

— Эй! — послышался женский возглас сверху. Демон и я инстинктивно подняли головы, и в следующий миг рогатому прямо в лицо прилетел кирпич. Ноги у выходца из Инферно мгновенно подогнулись, а мушкет рухнул на землю. — О! Я попала!

Чесити радостно запрыгала на месте, махая единственной функционирующей рукой.

— Да, Мелкая, ты молодец! — крикнул ей. Идея вытолкнуть из Тени Мелкую раньше оказалась на удивление неплохой. Правда я думал, что она удерет, пока я попробую смахаться с демоном, но так даже лучше.

Рогатый пришел в себя слишком быстро. Застонав, он схватился за окровавленную голову и начал подниматься, одновременно пытаясь вернуть себе мушкет, но я оказался быстрее.

— Ну все, бесеныш, допрыгался! — ухмылнулся я, взяв демона на прицел. Перезарядить свое оружие он вроде бы успел, так что грех было не воспользоваться подобным шансом.

Я отскочил от него на пару шагов, прицелился и нажал на спусковой крючок.

Щелк.

Ничего!

Да что за невезение?!

— Смертный, ты всерьез думаешь, что оружие одного из Охотников Инферно можно просто взять и использовать? — оскалился демон, демонстрируя мне множество острых мелких зубов.

Рана на голове демона была на удивление серьезной. Кровь хлестала из его черепушки, стекая по морде. А ведь своим Теневым оружием я сумел лишь чуть-чуть его поцарапать, а простой кирпич, сброшенный с крыши, произвел куда более сильный эффект.

— Я заживо сдеру с тебя кожу и заставлю сожрать её твою сучку, — вежливость и «благородство», которое противник демонстрировал прежде, испарилось в мгновение ока, оставив после себя лишь разъяренного человекоподобного монстра, который по всем законам жанра сейчас должен был превратиться в огромного босса. Вторая фаза, она такая…

Но меня его угрозы не проняли.

— Говоришь, что её можешь использовать только ты? — хмыкнул я, окидывая взглядом оружие в своих руках, на котором было совсем немного крови демона.

Тупая идея, но почему бы и нет?

Я деактивировал Доспех Тени и стал слизывать кровь с мушкета.

— Мужик… ты чего…? — демон округлил глаза. — Ты же понятия не имеешь, где он был… Даже я не знаю, где он был…

— Что поделать, я рисковый, — пожал я плечами в ожидании сообщения Системы.

«Обновление Статуса:»

«Вы вкусили кровь одного из высших демонов, ужасных созданий Инферно, служащих непосредственно Князьям Инферно»

«Разблокирован новый эффект «Демоническая кровь»

«Синергия способностей Демоническая кровь и Пожиратель плоти»

«Добавленные пассивные модификаторы:»

«Сопротивляемость стихии Огня:»

«Температура меньше 100 градусов не способна нанести вам вреда. Температура выше наносит на 50 % меньше урона»

«При горении тела вы восстанавливаете ману»

«Сопротивляемость стихии Света понижена на 50 %»

«Физические характеристики повышены на 25 %»

«Максимальный запас маны повышен на 20 %»

«Доступна возможность использовать артефакты, требующее для работы Сущность Демона».

«Поглощена активная способность врага:»

«Оружие Легиона. Уровень 1 — Призывает могущественные орудия (100), несущие в себе частичку Инферно»

«Затраты маны — 250»

«Вампиризм Уровень 1 => Уровень 4»

«Шанс получить пассивную или активную способность у врага 5 % => 7 %»

«Доступны Модификаторы на выбор (3)»

«Внимание! Вы заразились инфернальным туницитом.

«Опасность:??????»

«Эффекты:??????????????»

«Внимание! Инфернальный туницит не излечивается восстановительной способностью Защитников!»

«Способ излечения: Неизвестно»

«P.S. Незачем тянуть в рот все подряд! Тебе что, два года?»

Перед глазами всплыло сразу столько всего, что я на какой-то миг замешкался.

— Э…. А ты не шутил… Я подхватил инфернальный туницит….

— Оу…. Сочувствую… — неожиданно проникновенно сказал демон.

— А это очень опасно…?

Но ответить он не успел, потому что в переулок неожиданно ворвалась одинокая мужская фигура, тотчас выхватившая меч.

— Остановись, гнусный враг! Сейчас ты познаешь всю силу Справедливости!

— Он с тобой? — спросил демон, убирая руку от переставшей кровоточить головы.

— Нет, первый раз вижу.

Это был юноша азиатской наружности, с черными волосами героя сененов и вооруженный каким-то переливающимся магическим мечом. Одет в странную пластичную броню белого цвета, достаточно легкую, но на вид крепкую.

— Акира! Подожди нас!

Не успели мы с Барбатосом и глазом моргнуть, как к азиатскому ОЯШу присоединилась троица девиц. Первая — нэка-блондинка, облаченная в тяжелую броню. Вторая, тоже девушка-кошка, одета гораздо легче и вооружена луком. Последняя, судя по уж очень пушистому хвосту и форме ушек, рыжеволосая лисица. Кто она, понять было сложно, но на вскидку — маг или лекарь. Может, все вместе. Да перед нами полноценная боевая группа: танк, дд(ответственный за нанесение урона), рейнджер и маг.

Более того, группа оказалась сбитая и тут же заняла правильный боевой порядок. Вперед вышла блондинка в доспехах, за ней воин для оказания поддержки, и в задних рядах маг и рейнджер.

— Мастер, это кто? — послышался крик Чесити откуда-то сверху.

— А я почём знаю?! — ответил ей. — И вообще, я тебе драпать приказал!

Несмотря на определенное изменение в обстановке, мушкет я из рук не выпустил. Более того, он ощущался теперь совершенно иначе. Если в момент, когда я только поднял его, это была просто тяжелая хреновина, то теперь это была пульсирующая тяжелая хреновина! Оружие было словно живым и реагировало на мои прикосновения.

Демон тем временем посмотрел на меня, на ту четверку, снова на меня, и вдруг схватился за голову и отшатнулся.

— Ох! Помогите! — неожиданно воскликнул он. — Этот сумасшедший напал на меня!

— Чё….? Ты что несешь, рогатый?!

Новоявленные воины Справедливости явно замешкались из-за такого поворота событий. Злобный демон оказался раненым и безоружным.

— Альми… И что нам делать? — спросил паренек у девушки-рыцаря, вооруженной щитом и булавой.

— Не знаю… — нахмурилась она, смотря то на меня, то на демона. — Говорят, что не стоит судить о человеке по внешнему виду. Да и этот тип с ружьем мне не нравится. Лицо у него как у негодяя.

— Да-да, — подтвердила черноволосая нэка-рейнджер. — Он точно извращенец! Я с легкостью представляю, как он ворует женское белье и одевает его на голову. Уверена, что он злобный насильник-извращенец!

— Думаете…? — все ещё сомневался юнец, недоверчиво поглядывая на меня.

— Мастер! — вновь послышался возглас Чесити. — А они что, вас знают? Вы же постоянно воруете мои трусы и носите их на голове!

— ЧТО?! Дура! Не обостряй ситуацию! — закричал я в небеса, возмущенный этой наглой клеветой. — А ты! — я обратился к нэке-блондинке, говорившей первой. — Сама сказала не судить людей по внешности, и тут же судишь! Что за двойные стандарты?

Она насупилась и покраснела.

— Предлагаю побить их всех, а уже потом разбираться, — предложила рыжая.

— Хорошая мысль, — одобрила черноволосая кошка.

— Эй, смертный, — неожиданно обратился ко мне демон. — Может вместе разберемся с этой четверкой, а затем уже решим наш с тобой конфликт?

— Сделка с демоном?

— Она самая…

— Не, я пас.

— Но…

— Па-а-а-ас!

— Ну хорошо, тогда я просто вас всех прикончу, — поморщился Барбатос. — Оружие Легиона.

Чуйка мгновенно встрепенулась, напоминая, что в планах было свалить далеко и надолго. Что, собственно, я и намерен был сделать!

— О! Извращенец убегает! Так и знала, что он враг Справедливости!

— Ничего, догоним и накажем! — слышались позади возгласы, но я не оборачивался. Пусть сами с демоном разбираются, а у меня тактическое отступление!

Демонический мушкет, к слову, я прихватил с собой. Такую интересную вещичку грех было бросать. Вполне возможно, смогу протащить её на следующий этап Состязаний и одним выстрелом прикончить вражеского Защитника! Хе-хе-хе!

Но моя радость мгновенно сошла на нет, потому что из-за внезапной вспышки боли в левой ноге я потерял равновесие и покатился по переулку.

— Я попала! Попала! — слышался радостный возглас где-то позади.

— С-сука… — протянул я, зажимая кровоточащую рану. Моим многострадальным ногам и так досталось в Тени, так тут ещё и лучница оказалась слишком меткой, прошив мне левую ногу. — Ну хорошо, придурки. Я драться не хотел, но если вам так хочется.

Я занял вертикальное положение, вскинул мушкет, прицелился и нажал на спусковой крючок.

Отдача у оружия оказалась такой сильной, что я своей пятой точкой пропахал по земле. Искры, вспышка, киношный взрыв! Жахнуло будь здоров!

— Акира! Я твой щит! — послышался возглас, а когда дым рассеялся, то я без особой радости обнаружил, что вся эта компания полностью цела и невредима. Блондинка с ушками создала нечто вроде энергетического барьера, который и принял на себя весь удар, а вот окружающим домам досталось.

— Спасибо, Альми! Я разберусь с ним! — воскликнул юноша, выставив пере собой руку, с которой тут же сорвались сотни, если не тысячи сияющих стрел с самонаведением и устремились в моем направлении.

— Ой-ёй! — только и выдал я, тут же воспользовавшись Шагом в Тень.

* * *
— Акира! Извращенец ушел! — обиженно воскликнула Соня, черноволосая нэка-лучница.

— Правда? — нахмурился юноша. — Плохо… а если он ещё кому-то навредит?

— А с демоном как быть? — поинтересовалась у друзей Грейс, рыжеволосая лисица-колдун, специализирующаяся на поддержке.

— Быть со мной? — хмыкнул краснокожий демон, отряхивая свой ярко зеленый костюм. Точнее то, что от него осталось. — Кажется, вы слишком большого о себе мнения, смертные.

— Мы вообще-то тебе помогли, — возмутилась Грейс.

— Вы? Помогли? Лишь сделали так, что мне придется ловить этого гада. Впрочем, то, что он смог использовать мое оружие, весьма неожиданно…

— Твое оружие? — уточнил Акира. Ведь именно поэтому они и направились сюда, увидели, что кто-то уничтожает дома неподалеку. Юноша посчитал нужным спасти людей и наказать негодяя, но из-за недоразумения они ополчились не на того. — Значит, это все было игрой, и эти разрушения устроил ты?

— Верно. И что вы будете с этим делать?

— Покараем тебя во имя Справедливости! — и глазом не моргнув ответил Акира, его спутницы так же заняли боевой порядок.

— Что-ж… Да будет так! — ухмыльнулся демон. — Оружие Легиона!

* * *
— Красотень, — ухмыльнулся я, устроившись на крыше и наблюдая за чужой схваткой.

— Это точно! — согласилась Чесити, присаживаясь рядом и откусывая кусок от одной из колбасок, связка которых висела у неё на шее.

— Дура! Что за хрень ты им наплела? Мы могли бы разойтись миром, если бы не твои слова! — отвесил я девушке подзатыльник как нашкодившему ребенку.

— Ай-яй-яй… Мастер, я пожалуюсь, что вы меня бьете! — возмутилась она.

— Кому?

— Ну… не знаю… Доминатору!

— Пф-ф-ф… — отмахнулся я. — Откуда колбаски достала?

— Да так….

— Украла?

— Позаимствовала, — не согласилась она, запихивая в рот следующую. — Фкуфные! Хотите?

Смотря на то, с каким аппетитом она их ела, у меня тоже заурчало в животе.

— Давай сюда, — вздохнул я.

— Знаете, что я поняла, смотря на них, Мастер?

— Что?

— Вы слабак. Ай! Зачем драться то…. Ой-ей-ей…. Больно… — захныкала девушка после второго подзатыльника.

— Слишком много болтаешь, Мелкая. Но ты права, — признавать это было неприятно. Несмотря на то, что я успел присвоить себе уже несколько роялей в виде алтаря с Благодатью и демонического оружия, я все ещё оставался слишком слабым. Уже два сражения позади, но каждое из них удавалось выиграть с огромным превозмоганием. А что, если бы моим противником был не тот Рич, а вот этот ОЯШ-культиватор?

— Я ослышалась? Вы это признали?! — удивилась она.

— Я может и наглый самоуверенный мудак, но не полный идиот, Мелкая. Впереди на Арене нас будут ждать «монстры», способные размазать нас одним ударом.

— Уху…. И что вы намерены делать?

Я хмыкнул и открыл описание новоприобретенной способности.

«Оружие Легиона. Уровень 1 — Призывает могущественные орудия (100), несущие в себе частичку Инферно»

«Затраты маны — 250»

Благодаря нашему рогатому «другу» я увидел её в действии, и теперь смело могу говорить, что получил новую «Ульту». Крайне мощную возможность раскатать врага по земле. Если бы я обладал ей во время схватки с прошлыми своими противниками на Арене, то превратил бы их в пыль в первые же секунды боя.

Одна проблема…

«Запас маны: 14\121»

Мой максимальный запас маны даже половину затрат на способность не покрывал. Вот и получается, что козырь у меня есть, а использовать его не могу. Но, с другой стороны, несколько недель назад у меня вообще было всего лишь двадцать единиц маны и не было возможностей восстанавливать свой запас. Теперь же все было иначе.

Неверим говорил, чтобы стать по-настоящему сильным, нужен подкласс Жреца, и в какой-то мере он был прав. Но передо мной открылся ещё один огромнейший пласт прокачки — Вкусивший плоть и Вампиризм с 7 % шансом получить способность врага, у которого выпил кровь. Более того, я стал значительно сильнее физически после того, как вкусил кровь демона.

А что, если я попробую выпить крови АрхиВладыки?

Безумная мысль! Но почему-то она мне кажется весьма интересной и перспективной…

— Мастер…

— Что?

— У вас лицо жуткое…

— Кажется, я только что придумал авантюрный план, который позволит мне сломать местную игру. Шанс его успеха почти нулевой, но….

— Но…?

— Если в небе сойдутся звезды, я могу стать очень сильным. Хе-хе-хе…

В данный момент прямо перед нами развернулась эпическая битва между ОЯШем со своим нэко-лисо-гаремом и демоном. Битва эпичная, красивая и уж слишком разрушительная.

Вся эта компания скакала по крышам, обстреливая друг друга магическим огнем. За демоном в какой-то миг появилась целая сотня мушкетов, точно таких же, каким он стрелял в меня. Они парили в воздухе и сами наводились на врага, выстреливая мощными сгустками энергии, которые взрывались при попадании.

Это и есть то самое чудо-умение Оружие Легиона. По крайней мере, по описанию похоже. С таким я и впрямь могу устроить настоящий локальный армагедец на Арене.

Теперь нужно всеми силами пытаться поднять собственную ману.

Кстати! У меня же как раз поднялся уровень вампиризма аж до 4-ого уровня, и я могу выбрать сразу несколько Модификаторов. Хотя это кажется немного странным, учитывая, что модификаторы дают лишь за повышение подклассов и за каждые пять уровней в какой-либо способности.

Ну да ладно, дареному коню в анус не смотрят.

«Регенеративный эффект от поглощенной крови повышается на 10 %»

«Время действия умения «Кровавый раж» повышается на 10 %»

«Сила действия умения «Кровавый раж» повышается на 10 %»

С одной стороны все выглядит интересно, а с другой — полная хрень. Кровавый раж уж слишком специфичная способность, которая в потенциале может меня здорово выручить, но лишь в условиях, похожих на мои последние схватки. Когда в порыве ярости и отчаяния выдираешь из врага кусок плоти и тем самым становишься сильнее. Со стороны выглядит красиво, но самому желательно в такой ситуации не оказываться.

В итоге остановился на втором пункте.

«Кровавый раж. Уровень 1».

«Поглотив достаточное количество крови, ваши физические возможности возрастают на 220 % на 2 минуты».

Так… Один Модификатор позади, осталось два.

«Запас маны повышается на 10 %»

«Регенеративный эффект от поглощенной крови повышается на 10 %»

«Время действия умения «Кровавый раж» повышается на 10 %»

Отлично! Не думая выбрал первый пункт. Сейчас мне нужно как можно больше маны!

«Характеристики повышаются на 10 %»

«Регенеративный эффект от поглощенной крови повышается на 10 %»

«Запас маны повышается на 10 %»

Замечательно! И пусть десятипроцентный прирост не слишком велик, но главное, что её показатель растет.

«Запас маны: 14/146»

Тем временем бой продолжался. Если бы в потенциале кто-нибудь из них не был моим противником на Арене, то я бы просто наслаждался зрелищем. А так выходило, что мне приходилось размышлять над тактикой против каждого из них.

С одной стороны, демон Бабос… Бабапапуас… а плевать… рогатый и в Инферно рогатый. Он был крайне мощным дистанционником, но слаб в ближнем бою. Да, он мне накостылял, но лишь потому, что гораздо быстрее и сильнее физически. Думаю, есть способ его ослабить: священное оружие или вроде того.

А вот парнишка-азиат меня напрягал и очень-очень сильно. Во-первых, судя по тому, как активно он использовал магию, он был не воином-милишником, а гребанным боевым магом! И не абы каким, а кастующим целую прорву заклинаний за считанные секунды. Лисица же была не просто хиллером, а скорее бафером, усиливающим союзников.

Даже в одиночку он проблемный противник. Уверен, что столкнись мы с ним в прямой схватке, скорее всего, у меня не будет и шанса на победу.

Чем дольше шла схватка, тем яснее мне становилось, кто именно выйдет из неё победителем. Что делать? А хрен его знает…

— Ой… что это было…? — охнула Чесити, когда над нашими головами что-то пронеслось.

— Кажется, это был диван, — немного подумав, ответил девушке. — Видишь вон тот дом? — я указал на то, что осталось от дома в паре сотен метров от нас. Его уничтожил залп демона пару секунд назад. — Думаю он оттуда.

— А… Ясно… Мастер, а вы не думаете, что тут слишком опасно?

— Опасно, — подтвердил я.

Ещё один выстрел демона пронесся над нашими головами и уничтожил пару домов где-то позади.

— Тогда почему мы сидим и ждем?

— Погоди… вот… сейчас… — я указал пальцем на сражающиеся фигуры.

Паренек вдруг засветился как новогодняя елка, утыканная бенгальскими огнями, а затем его словно из пушки запустило в сторону рогатого. Тот сделал несколько прямых залпов по юноше, но безрезультатно.

Вспышка, и демона перерубает надвое, а небо вспыхивает, создавая поразительное зрелище.

— Уо-о-о-о….. - протянула Чесити с отвисшей челюстью.

— Что-ж… Теперь время!

* * *
— Помоги мне…. - прохрипел демон, цепляющийся за жизнь. У него отсутствовала нижняя половина туловища, но несмотря на это, рогатый сумел проползти несколько десятков метров, пытаясь спастись от воинов Справедливости.

— Помочь? — ухмыльнулся я, присаживаясь на корточки рядом. — Серьезно?

Схватку Инфернальный снайпер проиграл, но стоит отдать должное — сражался он отважно. В итоге тут половина улицы превратилась в руины, но я на этот счет не слишком переживал.

— Я предлагал тебе разойтись по-доброму. Ты отказался. А все эти проклятые детишки, да?

Демон зашелся кровавым кашлем. Несмотря на нечеловеческое происхождение, сразу было понятно, что ему осталось недолго.

— Зачем тогда ты пришел? Позлорадствовать?

— Ты слишком плохого обо мне мнения, — улыбнулся я. — Я человек рациональный, и не лезу в битву, в которой не могу выиграть.

— Послушай, если ты мне поможешь, то я тебя не убью. Более того, я…

Я отрицательно покачал головой.

— Не сотрясай воздух, обещая сисечные горы и золотые берега.

«Клинок Тени»

— Так, значит…? — сглотнул демон, поняв, за чем именно я пришел.

— Ничего личного. Мне просто нужно стать сильнее. Если ты выживешь, то мы ещё встретимся на Арене. Оно мне не надо… — с этими словами вонзил оружие прямо в глазницу демона. Он застонал, а затем обмяк, рухнув на землю. Секунду спустя его тело окутало пламя, и он начал медленно сгорать.

«Обновление Статуса:»

«Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 7 => Уровень 10»

«Эффективность способностей подкласса повышается на 20 %»

«Максимальный запас маны повышается на 20 %»

«Регенерация маны повышается на 20 %»

«Получены Модификаторы (3)».

«Получена новая пассивная способность «DoomGuy».

«Эффективность любых способностей против демонических созданий повышена на 25 %»

«С шансом в 1 % ваша атака по демону превратит его в кровавый фарш»

«Эффективность выдавливания глаз и отсрела яиц повышается на 25 %»

«Внимание! Вы убили верного солдата одного из Князей Инферно! Он этого не забудет…»

— Спасибо, дружок. Ты мне очень помог. А теперь домой, пока эта четверка не объявилась.

Да и самое время стребовать должок с длинноухой…

Глава 6. Эстелинда

— А вот и я, — объявил о своем присутствии я, входя в комнату темной эльфийки. Хозяйка комнаты сидела у туалетного столика, заставленного всякими склянками и баночками, и расчесывала свои роскошные серебристые волосы, смотрясь в зеркало. — Пришел стребовать с тебя старый должок.

Одежды на ней не было, благодаря чему я мог в полной мере насладиться красотой её форм. Сам эльфийку это нисколько не смущало. Как я уже выяснил, Эстелинда и смущение — это вещи, существующие в совершенно разных плоскостях реальности.

— Проходи, чувствуй себя как дома. Я почти закончила.

Несмотря на мое появление, эльфийка не спешила с тем, чтобы закончить свои дела. Пока она наводила красоту, я уселся на кровать, отметив про себя, что та куда более мягкая чем моя.

Наконец длинноухая закончила наводить марафет и, поднявшись, повернулась ко мне.

Фигура у неё и впрямь просто потрясающая. Округлые бедра, большая и высокая грудь идеальной формы. Поддерживать такую без магии точно невозможно.

Подойдя, она уселась мне на колени и, подавшись вперед, поцеловала. Игриво, с легким вызовом. А я, пользуясь возможностью, дал волю рукам, лаская прелести девушки.

— Прежде чем мы начнем, — отстранилась она и серьезно посмотрела на меня. — Я должна тебя кое о чем предупредить.

Эстель слезла с меня и подошла к тумбочке, откуда вытащила моток заранее подготовленной мягкой веревки красного цвета.

— Это что? Хочешь меня связать? — усмехнулся я.

— Нет. Ты меня свяжешь, — ответила эльфийка. — После чего мы начнем «игру».

— И какую же? Смотрю, твои вкусы крайне специфичны…

— Все довольно просто. Я бесправная рабыня, а ты властный и жестокий хозяин, решивший унизить и обесчестить меня…

Я удивленно вскинул бровь.

— Уверена? Это кажется немного странным… Я почему-то думал, что тебе самой захочется доминировать в постели.

— Разумеется, мне хочется, — улыбнулась она. — Именно поэтому и существует данная «игра». Чтобы ты напомнил мне, что я тоже могу быть слабой.

— Объездил горделивую кобылку? — усмехнулся я.

— Вроде того, — подмигнула Эстель.

— А какое будет стоп-слово? Ну, чтобы я остановился, если зайду слишком далеко.

— Что за глупости? — усмехнулась она. — Поверь, мальчик, ты не способен сделать ничего такого, что вынудит меня закончить игру раньше времени.

— А если я тебя ударю? — решил поставить вопрос по-другому.

— Я буду немного разочарована, если ты этого не сделаешь, — хмыкнула она.

— И тогда… когда именно закончится твоя игра?

— Её финал определяешь ты. Можем закончить очень быстро, — она протянула руку и провела ладонью по моей щеке. — А можем наслаждаться друг другом до самого рассвета. Все будет зависеть от того, насколько тебе понравится моя «игра». На эту ночь я стану твоей собственностью, а уж как распорядится этим подарком, решай сам. И если ты распорядишься им правильно, то… возможно… мы ещё не раз сыграем в эту игру.

С этими словами эльфийка протянула мне веревку.

Что с ней делать — я понятия не имел. Опыта в подобных делах у меня не было, а спрашивать совета у длинноухой было выше моей гордости. Сама Эстелинда тоже не спешила делиться наукой.

В первую очередь я связал ей руки за спиной, плотно зафиксировав их. Теперь в случае чего длинноухая не сможет воспользоваться магией. Затем перевязал грудь. Практической цели у этого не было, просто решил: «Почему бы и нет?».

А вот ограничивать ноги не стал, иначе это сильно снизит нашу мобильность. Трахать неподвижное стонущее бревнышко мне не слишком хочется.

Эстелинда стала другой после того, как мы начали эту необычную игру. Она опустилась на колени и широко распахнула глаза, смотря прямо на меня. Во взгляде никакой надменности, лишь испуг и возбуждение.

— Хозяин… — нервно сглотнула она. — Что вы собираетесь со мной делать….?

А актриса она просто замечательная. Настолько вжилась в роль, что остается позавидовать её таланту.

— Заткнись…. Кхм… грязная шлюха… — ляпнул я, ощущая неловкость. Не из-за смысла, хамить людям мне всегда было легко, скорее из-за наигранности ситуации. В отличие от неё, актер из меня был никудышный.

— Ох…! — театрально охнула она.

Я тем временем избавился от портков и рубашки, оставшись в чем мать родила.

— Хозяин… Ах…

Ну и что дальше? Что мне говорить и делать? Эта длинноухая хоть бы сценарий написала. Импровизировать-то я умею, но нет уверенности в том, что эти импровизации будут тут к месту.

— Я твой страшный и ужасный Хозяин! Уа-ха-ха-ха! И сегодня… Сегодня….

— Стойте, я невинна и чиста… вы запятнаете меня, решив обесчестить… — проникновенно выдала Эстель. — Как я смогу посмотреть в глаза своему жениху…

Вот это поворот. Как завернула. Да она своей героине, похоже, целый бэкграунд придумала.

Ну раз так…

— Насиловать?! Кто сказал, что я буду тебя насиловать?

На мгновение маска служанки спала с лица темной эльфийки, продемонстрировав недоумением.

— Хозяин….?

— Я… буду… щекотать твои пяточки!

— Кья-я-я-я-я-я-я! — завопила Эстель, начав брыкаться, но я был неумолим. Она бросилась бежать, ноги-то были свободными, а я бросился за ней.

Она визжала так, что, наверное, весь дом проснулся, но мне было все-равно.

— Я буду щекотать тебя до самого рассвета! Уа-ха-ха-ха-ха! — рассмеялся я зловещим хохотом.

— Не-е-е-е-ет!

* * *
Я трахал её жаркий ротик, загоняя ствол в самую глотку. Слезы текли из её глаз, а пузырящаяся слюна лилась на пышную грудь. Все это действие больше походило на дешевую порнушку.

Ощущения от этого были странными. С одной стороны, мне казалось, что я малость перебарщиваю. Эстелинда чуть ли не задыхалась от моего агрегата, то и дело проникающего в самую глубь глотки. А с другой… она ведь сама этого хотела. Да и судя по тому, как она при этом ухитряется ласкать собственную промежность пяткой, ей все очень нравится.

Резко притянув её за волосы, не позволил ей отпрянуть и кончил. Она судорожно глотала мое семя, не в силах ничего сделать.

— Понравилась, длинноухая шлюха? — поинтересовался я, освободив её рот.

— Кха. кха… Хозяин… я… я не могу дышать… пожалуйста… хватит… — все так же отлично отыгрывала она.

— Хватит? Да мы только начали!

Что там говорила Эстель? Разочаруется, если я её не ударю?

Бить безоружных дам без веской на то причины как-то против моих правил. Но… у любого правила есть лазейки…

Хе-хе-хе…

— Ты была очень непослушной девочкой, и тебя надо наказать.

Сев на кровать, я повалил её себе на колени попой кверху и шлепнул ладонью по сочной ягодице. Девушка закричала, но уж слишком наиграно, да и шлепнул я не так чтобы сильно.

Шлеп. Шлеп. Шлеп.

После моей порки кожа на ягодицах эльфийки стала совсем темной.

— Хозяин… хватит… молю вас…

— Не указывай мне, что делать! — прикрикнул я и засунул два пальца в её жаркую дырочку, начав совершать ими поступательные движения. Крики стали плавно превращаться в стоны, а её и так мокрая киска стала буквально фонтанировать.

Я подхватил её под коленями, раздвинул стройные ножки и резко вошел. Протяжный стон, в котором слышно желание и словно облегчение. Этот стон словно кричал «Да! Наконец-то! Трахай меня! Я хочу твой член!»

Или у меня просто шизофрения.

Одно из двух.

Кое как сумел схватить её правую грудь, при этом продолжая резкими рывками проникать в неё.

— Хозяин! Хозяин! — вдруг закричала она, задыхаясь от восторга. — Вы разрываете меня на куски!

Кажется, наша эльфийская рабыня малость заигралась.

Я швырнул её на кровать, одной рукой вдавил голову в постель, а второй заставил поднять бедра. Любовные соки стекали у неё по бедру, своими ароматами призывая меня к продолжению акта любви и страсти.

— Не шевелись. Сейчас возможно будет больно…

Я смочил головку в её любовных соках, и эльфийка уже даже слегка подалась назад, возможно инстинктивно, жаждая продолжения, но я пошел чуть выше и стал входить в совершенно другую дырочку.

— Хозяин! Стойте! Не туда! Больно! Больно! — крайне правдиво заплакала эльфийка. Скорее всего, ей и впрямь было больно, ведь я вошел без подготовки и какой-либо смазки, да ещё на всю длину.

— Туда, милая, туда… Сегодня твоя попка будет использована не по назначению….

* * *
Светало…

Я лежал, заложив руки за голову, и наблюдал за изящной спинкой темной эльфийки. Эстелинда сидела на краю кровати и раскуривала трубку. Нос щекотал странный цветочный аромат с легкой щепоткой пряности, и я был практически уверен, что это был не табак, а что-то другое.

— Как же хороши вечера на хуторе близь колбаски, — мечтательно произнес я.

— Что? — переспросила темная эльфийка, слегка повернув голову. Теперь мне слегка были видны очертания её левой груди, на которую падала серебристая прядь, пряча крупный сосок.

Какой же все-таки соблазнительный вид. Хоть картины рисуй.

— Да так, настроение хорошее, — улыбнулся я. — Не знал, что ты куришь.

— Это сушеный югоцвет. Прочищает мысли и позволяет держать концентрацию.

— Вот как… — задумчиво произнес я и, протянув руку, провел пальцами по нежной коже на спине двухсотлетней темной эльфийки. — И чем же заняты твои мысли?

— Всем, — ответила она. — А твои?

— Сексом.

— Кто бы сомневался, — насмешливо фыркнула она.

— Да нет, я чуток не о том. Просто задумался, что я тут в крайне вольготном положении. Меня окружает целая куча симпатичных женщин, с двумя из которых я уже переспал. Одну почти соблазнил, и одна в дальней перспективе. Как-то это слишком жирно для одного меня. И все это воспринимают как норму. Какие-то непонятные традиции. Мол, если Защитник будет трахать всех вокруг, то будет лучше сражаться. Бред сивой кобылы! Наняли бы шлюх, делов-то.

— Я тоже не раз задавалась подобными вопросами и считаю, что это своего рода обряд. Секс — это акт жизни, Арена — акт смерти. Они уравновешивают друг друга и идут рука об руку. Дома, участвующие в Состязании, должны быть частью этого, а не простыми наблюдателями.

— Да ты философ, — буркнул я, оценивая услышанное.

— Но есть и другое предположение.

— Слушаю.

— Есть мнение, что каждый Защитник связан с АрхиВладыкой вплоть до того, что он способен смотреть глазами призванных героев и чувствовать то же, что и они.

— Звучит жутко… — поморщился я.

— Действительно, — согласилась она. — И то, что главы домов сами возлегают с Защитниками или отдают им своих близких, можно считать своеобразной «жертвой». Актом покорности, преданности и в тоже время шансом прикоснуться к чему-то великому и недосягаемому.

Эльфийка сделала ещё несколько глубоких затяжек, а затем отложила трубку в сторону, бросив задумчивый взгляд на окно.

Молчание затянулось, и я решил-таки узнать у неё одну интересующую меня вещь:

— Обычно я не спрашиваю у девушек, как им ночь, считаю это лузерским занятием, но тут… особый случай.

— Бывало и лучше.

— Кхм… Жестоко… — поморщился я. Услышать такое от девушки все-равно что получить по яйцам.

— Ожидал услышать, что ты был великолепен? Божественен? Что я хочу тебя ещё?

— Ну… Да…

— Тогда твое самомнение взлетит до небес. Нет уж, такой ошибки я не совершу, — усмехнулась Эстель, выпуская облачко красноватого дыма. — Скажу так, ты смог меня удовлетворить, но тебе ещё есть куда расти.

— Вот даже не знаю, как к такому относиться.

— В следующий раз старайся лучше, — сказала эльфийка, и это в «в следующий раз» о многом говорило. — И во имя всех богов, используй смазку, если решишь вновь проникнуть в мой зад!

Я отмахнулся от её слов. Сама хотела пожестче, вот и получила. Нечего теперь возмущаться и кидаться претензиями.

— Ты странная женщина, Эстелинда Троув, — сказал я забравшейся на меня эльфийке.

— Я? Странная? И с чего ты это взял? — девушка легла на меня, отчего расстояние между нашими лицами стало совсем мизерным. Захоти я её поцеловать, у меня бы без проблем получилось.

— С того, что этой ночью ты мне открылась с совершенно неожиданной стороны. Сколько ни думаю, никак не могу понять, зачем такой уверенной в себе женщине, колдунье, которой пара сотен лет, желать становится чьей-то собственностью? Быть бесправным предметом для сексуальных утех. У меня стойкое ощущение, что если бы в соседней комнате ютился десяток моих друзей, которых я позвал бы к нам, ты бы не возражала. Ты бы визжала как сучка от восторга, когда они пускали бы тебя по кругу.

— Кто знает… кто знает… — загадочно произнесла эльфийка, но при этом в её тоне слышалась некая заинтересованность.

Да она больная! Больная на всю голову! Я ожидал увидеть в её глазах осуждение или вроде того, но нет. Соверши я такое в реальности, она бы и не подумала досрочно завершить игру!

Видимо, за две сотни лет в её прелестной головке завелось уж слишком много тараканов. Впрочем… проживи я столько, может и мне многое казалось бы обыденным и скучным?

— Знаешь что, Эстель….

— Что? — спросила она, нежно царапая своим коготочком мой подбородок.

— Твоя шизанутость меня заводит.

— Да, я чувствую, — хихикнула девушка и немного приподнялась, выгнув спинку. — Только игра закончилась.

— Разве? Ты кое-чего забываешь, дамочка, — усмехнулся я и, ухватив её за подбородок, притянув к себе. — Как только мы начали игру, ты лишилась всех прав, став вещью. В том числе и права заканчивать игру. Я твой хозяин, и только я могу тебя освободить. Теперь и твой соблазнительный ротик, и твои дырочки принадлежат мне. И если я говорю тебе, что хочу отсос, то ты опускаешься на колени и сосешь, довольно причмокивая. Это ясно?

Тонкие брови эльфийки, казалось, улетели в стратосферу от моей наглости. Я действительно смог её шокировать. Да что говорить, я даже себя подобным смог шокировать!

— А если… я скажу нет? — она взяла себя в руки и вернула себе невозмутимый вид, но в её глазах все ещё горели искорки интереса.

«Что он ответит?» — скорее всего думала она. И этот ответ был очень важен, ведь если я выберу не ту реплику, то вся задумка просто рухнет. Нужен ответ, который она не сможет переиграть и обернуть в свою пользу.

— Такая грязная, похотливая шлюшка, как ты, просто не может сказать «нет», — проникновенно сказал я, смотря в её округлившиеся от моей наглости глаза.

Даже если она сейчас влепит мне пощечину и свалит с гордо поднятой головой, плевать. Этот момент определенно стоил всего.

— А сейчас я хочу утренний минет, — дожал я.

Секундная заминка. Я даже затаил дыхание в ожидании развязки этой безумной авантюры.

— Как вам будет угодно… Хозяин…

Глава 7. Нежданные гости

За один вечер я стал сильнее, обзавелся новыми способностями и в добавок переспал с прекрасной экзотичной длинноухой красоткой, так что настроение у меня было превосходным.

До следующей схватки ещё целая куча времени, хватит, чтобы стать еще сильнее. Поэтому главная моя цель на ближайшие полторы недели — поднять максимальный запас маны настолько, чтобы суметь использовать Оружие Легиона. Если мне повезет с противником, то я сокрушу его одним мощным залпом.

Хе-хе-хе….

Снизу доносились какие-то чересчур громкие разговоры, что вызывало во мне легкое недоумение. Да, в поместье прибавилось народу, но несмотря на это тут обычно бывает довольно тихо, а сейчас словно кто-то решил устроить неожиданные веселые посиделки.

Спустившись по лестнице на первый этаж, направился в гостиную, откуда и доносились звуки.

— Он издевается надо мной, хнык-хнык… мучает всех в этом доме, — жалобно причитала Чесити. — Одевает мои трусики на голову и бегает с ними по поместью. Однажды он забрался на крышу, и бегал там без штанов. А ещё… а ещё… он делает колбаски из котиков и заставляет их нас есть!

— Это ужасно!

— Он просто чудовище!

— Да как он мог!

— Хнык-хнык….

— Ну, и какого хрена тут происходит? — сердито поинтересовался я, окидывая комнату взглядом.

— О, Мастер! Вы проснулись! — тут же изменилась в лице Чесити, сменив грустную мину на довольную улыбку. — Как Эстелинда? — с этим вопросом она так натянуто улыбнулась, что мне все мгновенно стало ясно. Мелкая тупо приревновала к тому, что сегодня я был с другой.

Ну, блеск! Это же гаремник, какого хрена я должен переживать из-за влюбленной ревнующей девицы?!

А вот из-за чего следовало занервничать, так это из-за неожиданных гостей. Прямо в гостиной у нас устроилась та самая вчерашняя четверка. Вот же дерьмо… Откуда они узнали, где я живу, и зачем вообще приперлись? От резких и необдуманных действий меня останавливало только то, что сейчас они вели себя довольно смирно.

Ну…. Почти.

— Мусор!

— Извращенец!

— Подонок! — хором заявила троица девиц, заставив азиатского паренька неловко засмеяться, почесывая затылок.

— Девочки, мы же в гостях. Каким бы недостойным не был человек, мы не должны оскорблять его в собственном доме. Мы же Герои Справедливости и не должны опускаться до его уровня.

— Да… Верно… — потупила взгляд троица хвостато-ушастых девиц. И не могу сказать, кто меня в данный момент раздражал больше, эта троица, смотрящая на меня как на мерзкого извращенца, или их надменная вежливость.

Спокойнее, Элард. Спокойнее…

— И что вам Мелкая порассказывала?

— Как ты совратил её в первый же день! — воскликнула черноволосая кошка. Моя кошка, к слову, тоже присутствовала в комнате, но сидела тихо в уголке и с каким-то злорадным удовольствием наблюдала за происходящим. А вот никого здравомыслящего тут не было. Ни Талии, ни Лейлы.

— И как ты подмешал слабительное в напиток главе дома! — поддержала рыжая.

— И как ты надругался над пельменями!

— Э… Кажется, я такого не говорила… — даже Чесити была удивлена последним заявлением.

— Так, мне надоел этот театр абсурда, — фыркнул я. — Зачем явились?

— Ах, да, — опомнился ОЯШ. — Мое имя Фудзита Акира. Я представляю дом Аркелис, один из Великих домов Ариделя. А это мои спутницы: Альми (блондинка), Соня(брюнетка) и Грейс (рыжая).

— Я Элард. Это Мелкая, а вон там, — указал на угол, где сидела Роксана. — Блохастая.

Девчонкам, как моим, так и чужим, не понравилось такое пренебрежительное отношение при гостях, но мне плевать. Что хочу, то и делаю.

— Так что надо? — прямо спросил я. — И как вы вообще меня нашли?

— Найти вас было не сложно, Элард-сан. Вы же Защитник знатного дома. Мне достаточно было найти вас в списке, узнать из какого вы дома и просто прийти. Что же до цели визита, то первоначально он был простым. Мы напали на вас из-за недопонимания, и я хотел извиниться, а заодно попросить вас передать мне оружие, что вы забрали у демона. Это инфернальный артефакт, он может представлять опасность. Его нужно уничтожить и я, как герой, прошу пойти мне навстречу.

Отдать ту пушку? Вот уж хрен!

От этой наглой просьбы даже в носу засвербело…

— Даже не подумаю, — ответил я. ОЯШ к тому времени уже успел подняться и встать напротив меня. — Это мой трофей, и отдавать его я не собираюсь.

— Вот как… — юноша закрыл глаза, а его лицо стало непроницаемым. — В таком случае вы не оставляете мне выбора.

Он положил руку на рукоять меча.

— Вы не слишком приятный человек, Элард-сан. Я вызываю вас на дуэль, и если выиграю, то вы освободите своих рабынь и отдадите демоническое оружие!

— ШТА?! — воскликнул я, да и Чесити, кажется, такого не ожидала, отчего её нижняя челюсть отвисла ниже сисек. — Парень, ты дурак?

— Я? — он удивленно захлопал ресницами.

— Ты.

— Нет.

— Для начала, мы не можем сражаться. Мы Защитники. Наши оруженосцы — могут, но ты правда считаешь, что справедливо заставлять бесправную рабыню, которую ты хочешь освободить, сражаться?

Достаточно было выставить ситуацию в правильном для меня ракурсе, как на лице юнца отразилось смятение.

— Да… вы правы Элард-сан, — неожиданно согласился он. — Если заставить сражаться оруженосцев, это будет нечестный бой. Но… нам и не требуется, чтобы они сражались. Мы просто устроим Тренировочную дуэль с помощью системы АрхиВладыки. Один на один, используя только оружие, обходясь без магии и способностей.

«Акира Фудзита вызывает вас на дуэль»

«Особое условие: магия и способности заблокированы»

«Внимание! При согласии на дуэль показатели маны и благодати будут обнулены для компенсации возможных повреждений»

«Умереть во время дуэли невозможно. Все физические повреждения будут аннулированы после окончания дуэли».

— Нет, — тут же отмахнулся я, не видя в этом никакой выгоды. Если я проиграю, то лишусь Чесити и Роксаны? Нет уж.

— Но это официальный вызов! Если вы его отвергните, то все будут считать вас трусом.

— Вы и так считаете меня извращенцем, так какая разница? — парировал я этот довод. — Мне всегда было совершенно плевать, что думают обо мне другие люди. Так что я попросил бы вас свалить.

— Боюсь, мы не можем этого сделать, — воскликнул парень, обнажив оружие. Даже Мелкая, решившая мне отомстить, как-то побледнела, поняв, что её шутка вышла из-под контроля. — Если вы не согласитесь на дуэль, то мы силой принудим вас освободить этих девушек и вернуть инфернальный артефакт, чтобы мы его уничтожили.

— И так нынче поступают герои справедливости? — фыркнул я, раздумывая как быть. — Приходят в чужой дом, вымогают вещи, и пытаются освободить людей, которые не просят о свободе?

— Мы… мы не вымогаем! — возмутился он.

— Да что ты? — у меня на лице появилась ехидная усмешка. — Ты вызвал меня на дуэль, а что поставил сам?

Паренек изменился в лице.

— Ничего. Хорошо, я поставлю своих оруженосцев, но при условии, что и ты поставишь своих!

— Что?! Нет! Я не могу! Они же мои подруги!

— Они станут и моими близкими подругами, — ещё злораднее ухмыльнулся я. Ничего не мог с собой поделать. То, как изменялись их лица с каждым моим словом, дарило странное удовлетворение.

Вся четверка остолбенела, и я, пользуясь этим моментом, «перетек» в другую часть комнаты, и внезапно прижался к рыжеволосой лисице. Одной рукой я стиснул её правую грудь, а второй провел по округлым бедрам, скрытым под мини-юбкой.

Аромат её волос был крайне притягательным, но несмотря на это, у меня вновь засвербело в носу.

— Интересно, какая ты на вкус? — томным шепотом поинтересовался я, на что девица ответила истерическим визгом и попыткой отвесить мне пощечину за наглейшее сексуальное домогательство, но разница в физических возможностях оказалась не на её стороне.

Я без особого труда отошел назад, наблюдая, как наливается кровью лицо парня, осознавшего, что я только что сделал.

— Вы отвратительны, Элард-сан. Я ещё не знал настолько гнусного человека, как вы… — сквозь стиснутые зубы выдал он.

— Ага, я такой, — продолжаю лыбится. Кажется, улыбаюсь в комнате только я.

— Спокойнее, Акира, — сказала блондинка, которая единственная из всей четверки сохраняла присутствие духа. Первой у меня была мысль полапать именно её, а не рыжую, но передумал, здраво рассудив, что колдунья не может иметь большие параметры силы и ловкости. — Он тебя провоцирует.

— Да… Да, ты права, Альми-тян, — сделал паренек глубокий вдох. От его ярости не осталось и следа. — Я не торгую своими друзьями.

Я повернулся к Чесити.

— Мелкая, тебе нужна свобода?

— И что я на ней делать буду?

— А тебе, Блохастая?

— Не вижу смысла в свободе, пока ты не выиграешь Состязания. — а затем тихо, почти шепотом добавила. — После чего я сама тебя убью…

Это уже что-то новенькое. И вызывает нешуточные опасения…

— Слышали? — обратился я к присутствующим.

— Он просто их запугал, — высказалась брюнетка.

— Извращенец, — завизжала рыжая, прячась от меня за спиной у своего рыцаря.

Эта странная компания была бы смешной, если бы не была такой сильной.

Паренек впал в очередной приступ задумчивости, видимо, проговаривая в голове монолог «главного героя». Мир при этом должен замирать, но так как главный герой не он, то выглядело это со стороны забавно.

— Тогда… Хорошо. Я не могу требовать у вас освобождение оруженосцев. Но я все ещё требую у вас возвращение инфернального оружия. Оно может представлять опасность как для вас, так и для этого мира! Я предлагаю у вас его выкупить! К примеру…. За десять тысяч рольдов.

Сумма хороша. Даже слишком. Но у меня появилась идея получше.

— Мне не нужны деньги. Мне нужна ваша кровь, хе-хе-хе…

— Что?! — компания тут же похваталась за оружие, видимо ожидая, что я нападу или устрою им ловушку, но у меня и в мыслях такого не было.

— Спокойнее, народ. Буду честен, есть у меня одна крайне любопытная способность, позволяющая с небольшим шансом получать новые способности через кровь. Вам нужно оружие, а мне — стать сильнее.

— Акира! Мы не можем на это согласиться, — застонала рыжая ведьма. — Это явно какой-то трюк.

— Верно! — поддержала её брюнетка. — Он же само воплощение подлости. Только глянь на его лицо!

— Да, возможно вы правы… — согласился с ними паренек. Блин, а ведь я специально был предельно честен. — Дуэль! Мы поставим нашу кровь в обмен на Инфернальное оружие.

Вот же зараза, и чего он так к дуэли привязался…

Может, стоило взять рольды? Все равно толку от этого оружия не так уж и много. Мне главное поднять ману и научиться использовать Оружие Легиона, а на десять тысяч рольдов можно накупить кучу баночек с маной.

— А к демонам, — фыркнул я. — Дуэль так дуэль!

Раз этот парень так хочет драться, то пожалуйста. Система нас уравняет, обрубив способности. Останутся только характеристики и навыки. Да и надрать жопу этому Герою Справедливости на глазах у его гарема… Что может быть приятнее?

* * *
Местом для схватки был назначен задний двор поместья как самая подходящая для такого территория. Никаких доспехов, никаких магических умений, только собственный скилл.

Паренек выбрал в качестве оружия длинный меч, я же воспользовался парными клинками. Все остальные также собрались тут. Кото-лисо девочки поддерживали своего Героя Справедливости восторженными возгласами, мои же…

Чесити напялила трусы на голову. Зачем — непонятно.

И Доминатору тоже….

Блохастая сделала вид, что ей все это совершенно не интересно, и вернулась к тренировкам. Разве что мишень сменилась, и теперь на ней красовался не круг, а крайне карикатурное изображение мужчины.

Погодите-ка…. Эт что, я?!

Причем, судя по отметинам, кошка попадала гораздо чаще и точнее, чем по старой мишени. По крайней мере, я даже отсюда видел как минимум три отметины в области паха на рисунке.

Кхм…

Ну… Если ей это правда помогает….

Но от этой мысли яички само собой сводит…

«Акира Фудзита вызывает вас на дуэль»

«Особое условие: магия и способности заблокированы»

«Внимание! При согласии на дуэль показатели маны и благодати будут обнулены для компенсации возможных повреждений»

«Умереть во время дуэли невозможно. Все физические повреждения будут аннулированы после окончания дуэли».

Вновь всплыло перед глазами оповещение, и в этот раз я согласился, тут же отбросив все лишние мысли. Паренек тоже сосредоточился на мне, взяв рукоятку меча обеими руками. Стойка у него простая, но достаточно хорошо подходящая как для атаки, так и для обороны.

И снова нос…

Я чуть было не чихнул, и этим подлый маленький герой и воспользовался. Резко бросившись вперед, он провел прямой выпад, на который я успел отреагировать слишком поздно.

Уход влево, но острие его меча все-таки задело кожу, оставив неглубокую борозду на правой руке. Зашипев от боли, тут же контратаковал. Первый мой удар он заблокировал, поспешив разорвать дистанцию, но хрена-с два я ему это позволил!

Моё оружие было значительно короче, чем его, так что чем короче дистанция, тем лучше для меня, и тем хуже для него.

Обрушив на него целый град из ударов, я все-таки смог его достать, полоснув по ноге. Рана неглубокая, но прыти уменьшит.

— А ты хорош!

— Вы тоже, Элард-сан, — с легкой неохотой признал мой противник и тут же ринулся в бой.

Вертикальный удар, я ушел вправо, пытаясь одновременно засадить кинжал ему под ребра. Не вышло. Акира словно предвидел эту атаку и ударил эфесом меча мне прямо в лоб.

Перед глазами тут же закружились звездочки…

Неправильные звездочки, с сиськами…

Видимо, по голове меня стукнули сильнее, чем кажется…

К счастью для меня, юноша в этот раз не стал пользоваться моментом, терпеливо дожидаясь, когда оппонент встанет на ноги.

Голова гудела, но в остальном все было не так уж и плохо. Рана на руке почти не болела и сражаться не мешала.

— Вперед, Акира! — кричала его группа поддержки. — Ты его сделаешь!

Это мы ещё посмотрим, кто кого сделает…

Не став подниматься, я сделал подсечку. Парень словно ожидал этого, но увернуться не хватило то ли скорости, то ли реакции. Он плюхнулся на землю, где я почти его достал.

Оказавшись на траве, он резко крутанулся вправо, на доли секунды разминувшись с моим кинжалом.

Через секунду мы оба вновь стояли на ногах, готовые продолжать схватку.

Очередной обмен ударами закончился ничем. Паренек на удивление хорошо защищался, а я ещё не в полной мере обучился сражаться двумя клинками, вот и получалось, что плюс-минус мы были равны.

— Акира! Акира! Акира! — хором кричали девчонки. Даже Чесити! Вот же…

Я отвлекся. На долю секунды, но парень видимо решил, что должен выиграть во что бы то ни стало, и пользовался моими мелкими ошибками.

— Апчхи!

Для меня самого это стало огромной неожиданностью. Я почти весь бой отчаянно боролся с собой, но тут просто не смог сдержаться, чихнув противнику прямо в лицо.

Ой, блин….

Его лицо буквально вспыхнуло в алом пламени, а девчонки истерично завопили. Лишь Мелкая ржала, крича что-то вроде: «Огненные козявки!».

И технически… она была совершенно права.

Акира выронил меч, схватившись за горящее лицо, и я, поскольку не считал себя благородным человеком, решил закончить бой здесь и сейчас.

Удар моего короткого клинка перерубил ему пальцы и заодно отхватил здоровый кусок черепушки. Во все стороны хлынула кровь, а японский мечник повалился вперед, усеивая траву своими мозгами.

Девушки уже не просто кричали, у них была истерика, но я совершенно не обращал на них внимания, потому что мозг у парня лишь частично органическим.

— Какого…? — тихо пробормотал я, присаживаясь на одно колено рядом с мертвым пареньком, внутри черепушки которого находилось что-то механическое. Я протянул руку, собираясь потрогать эту штуку, прежде чем на меня набросятся девчонки.

Но не успел.

«Дуэль кончена. Победитель: Элард»

В следующий миг тело паренька мигнуло, а затем он вскочил как в зад ужаленный. Глаза ошалелые, на самом ни царапины. Даже кровь с травы исчезла.

— Жулик!

— Подлец! — завопили девчата, недовольные проигрышем своего героя.

«Разблокировано одно из свойств инфернального туницита:»

«Инфернальный насморк»

«Чихайте с осторожностью»

Так вот что это было…

— Акира, ты как? — первой рядом с ним оказалась Альми, рыцарша-блондинка, остальные две оскорбляли меня, называя жуликом. И чисто технически они были правы. Вряд ли огненные сопли могут считаться честным оружием, но, с другой стороны, раз система, поставившая ограничения на оружие, ничего с этим не сделала, то и жульничеством это не считается.

— Я в порядке, — отозвался он, то и дело трогая свое лицо. Кажется, у паренька небольшой шок после случившегося, и он все никак не может поверить, что сейчас все нормально. — Соня, Грейс, хватит. Если система написала, что он победил, значит так оно и есть.

— Но он жульничал! У тебя лицо вспыхнуло!

— Я сам виноват, — с достоинством принял проигрыш паренек, чем заметно прибавил уважение в моих глазах. — Это был хороший урок с вашей стороны, Элард-сан. Никогда не стоит недооценивать противника, даже если считаешь, что знаешь все его силы.

И с этими словами он поклонился, отдавая мне дань уважения как достойному сопернику. Этим самым он вызвал настоящий восторг у своего гарема, оценившего благородство и поступка.

— Очень надеюсь, что мы сразимся ещё раз, — сказал он выпрямившись.

— Хочешь взять реванш? — вздохнул я.

— Да. Не сегодня и уже можно без ставок.

— Я подумаю. Хотя без ставок не так интересно… хе-хе-хе…

— А это кто? — неожиданно спросила черноволосая кошка-лучница, указывая чуть в сторону. Я проследил за её рукой и выругался, уставившись на кусты в дальней части двора поместья.

— Просто жопоцветик…. - поморщился я.

— А почему он без штанов….?

— Кто знает…. Эй, Блохастая! Пальни-ка вон в того типа! — крикнул я, указывая на незваного гостя. Вот же прилип как банный лист… Надо что-то делать с этим отбитым фанатом-сталкером…

* * *
Это странно, но распрощался я с этой странной компанией на позитивной ноте. Договорились, что кровь они принесут на следующий день. Девицы все ещё поглядывали на меня с подозрением, но вот юноша проникся каким-то уважением.

Странный он…

Отбитый фанат ухитрился сбежать от хромой Роксаны, но я нисколько не сомневался, что он ещё вернется. Мы его сдали страже, а он все-равно сбежал и вернулся.

Я уже направился на второй этаж, чтобы узнать, чем занята моя длинноухая рабыня, но затем услышал, как хлопнула входная дверь, а затем что-то разбилось.

— Ну, что там ещё? — фыркнул я, возвращаясь в холл поместья, и увидел там незнакомого пьяного мужчину. Он уже успел разбить вазу с цветами, стоящую на тумбочке, и сейчас пытался разуться, попутно осыпая все вокруг ругательствами.

Я направился к нему, собираясь выяснить, какого хрена тут творится, и что ему надо, но меня опередила Лейла.

— Не мешайся, — буркнул пьянчуга и отвесил горничной пощечину, отчего она не удержалась на ногах и упала на пол.

Ну, все…

— Слышь, ты, сейчас… — договорить я не успел. Лейла поднялась и встала на моем пути.

— Все нормально, господин Элард, — дрожащим голосом произнесла она, касаясь пальцами разбитой губы. — Я сама виновата…

— Ты это сейчас серьезно? — стиснул я зубы, ощущая острое желание набить рожу наглому пьяному ублюдку.

— Вы не можете ничего ему сделать, — предупредила меня Лейла. — Это брат Талии, Винсент. И именно он является главой дома Сорас.

Интерлюдия 1

«Вы прибыли в место назначения» — повилось сообщение перед глазами у Клода, когда он оказался возле одного из крупных амбаров на границе городка, в котором был обнаружен Пустой.

В том, что Смотрящий явился куда нужно, не было никаких сомнений. Воздух был буквально пропитан возмущениями Пустоты. И запах… крови и смерти. Все было пропитано им.

— Время исполнить долг, — тихо произнес Клод, сбрасывая голубую мантию, которая не годилась для предстоящего сражения, и оставаясь только в легких штанах, не стесняющих движений.

Вскинув руку, он активировал Ликвидацию, но ничего не произошло. Ткань реальности дрогнула, но не позволила использовать высшую магию. Пустота уже поглотила это место и устанавливает свои законы.

Ожидаемо.

«Запуск боевых протоколов»

— Экс торис ардо, — произнес Смотрящий и коснулся ладонью груди, после чего все его тело охватило едва заметное свечение. Теперь Пустота не должна была в полной мере подавлять его способности.

Клод молча ступил во владение Пустоты, не испытывая никакого страха. Это будет первое столкновение с извечным врагом за много столетий, но он сделает, что должно.

Внутри амбара запах крови были куда сильнее, но это практически сразу перестало иметь хоть какое-то значение. Пустой не прятался. Он пировал прямо в центре амбара. Несколько крестьян были убиты и выпотрошены, возле одного из них сидел бледный голый мужчина, ковырявшийся руками во внутренностях тела.

Появление гостя не стало для Пустого сюрпризом, можно даже сказать, что он ждал Смотрящего.

— Тварь, — произнес Смотрящий. — Ты устроила достаточно бесчинств. Пришло время отправить тебя обратно в Пустоту.

— А силенок хватит? — неожиданно ответило существо, поднявшись на ноги и развернувшись к Клоду. На месте глаз Пустого были огромные зияющие черные дыры, из которых словно смотрела сама Бездна.

Клод замер, с непониманием уставившись на Пустого. Эти существа не должны отличаться от безмозглых чудовищ. Этот же говорил, причем явно осмысленно.

— Ты разговариваешь.

— Сообразительный, — оскалился пустой, продемонстрировав множество мелких острых зубов. — Куда сообразительнее чем те, что были раньше. Заменили металл на плоть, даже дали нечто вроде души. Каково это — быть таким?

Клод никогда не задумывался о том, чем именно он являлся, и слова существа из Пустоты ничего не изменили.

— Я Смотрящий в Пустоту. Бесстрашный воин, несущий вечный дозор, и ты падешь от моей руки.

Но эти слова вызвали у монстра, напоминающего человека, лишь смех, жуткий, потусторонний, от которого задрожало все окружающее пространство.

— Марионетка мертворожденного бога, — смех резко оборвался, а лицо Пустого стало непроницаемым. — У тебя есть имя, марионетка? Или вам оно не положено?

— Клод.

— Я Хальорр, — улыбка на лице Пустого стала особенно зловещей.

Произнесенное имя было подобно грому среди ясного неба. Глаза Клода удивленно расширились, но секундная тревога была мгновенно подавлена приказом Системы.

«УНИЧТОЖИТЬ!»

Клод сорвался с места, мгновенно сокращая дистанцию до врага. В ладони появилось призванное копьё, сотканное из голубой энергии. Острие оружия должно было пронзить голову Пустого, но тот, весело смеясь, ушел в сторону. Пальцы монстра превратились в когти, которые тут же ударили Смотрящего по плечу.

— Бесполезно, тварь, сила АрхиВладыки защищ… акх… — плечо неожиданно взорвалось кровавыми брызгами, а правая рука повисла на куске плоти.

Клод немедленно отступил назад, попутно попытавшись поразить врага оружием, но безрезультатно. Тот тоже отступил, растворившись во мгле теней амбара. Клод прекрасно видел в темноте, но пространство вокруг было искажено обилием Пустоты.

— В чем дело, марионетка? — послышался насмешливый голос Пустого.

Клод не двигался с места. Смотрящие не чувствовали боли, так что он никак не отреагировал на потерю конечности.

— Ты испытываешь страх? — продолжал спрашивать голос. Тварь игралась с ним, как кошка играется с мышкой. Инстинкты подсказывали Клоду, что нужно отступить. Система уже получила оповещение о том, что угроза куда сильнее, чем можно было подумать в самом начале, но он не мог.

«УНИЧТОЖИТЬ!»

Приказ АрхиВладыки был однозначен. Клод не мог отступить. Либо он убьет Пустого, либо умрет. Третьего не дано.

— Способен ли ты любить? — не унимался голос из мрака. — Способен ли иметь детей?

Клод сохранял спокойствие. Его способности были сильно ограничены воздействием Пустоты, но раз он смог призвать оружие, значит способен и на другие вещи.

— Молчишь? — собеседник был разочарован. — Какое же жалкое создание, служащее не менее жалкому повелителю. Продолжаете цепляться за свои жалкие души, но это бессмысленно. Пустота так или иначе получит то, что принадлежит ей по праву. Своим сопротивлением вы лишь отсрочили время жатвы. Ваши города-крепости пали. Эта последняя.

Клод продолжал молчать, дожидаясь, когда тварь покажется.

И дождался. Как только последние слова были произнесены, что-то вынырнуло из мрака справа, как раз с той стороны, где Смотрящий был наиболее уязвим. Несмотря на просто ужасающую скорость, Клод успел отреагировать. Его тень вспыхнула яркой вспышкой, и ноги Пустого опутали сияющие лианы.

Молниеносный выпад, и копье пронзает голову мужчины, уничтожая его связь с Пустотой.

Все кончено.

Но в следующий миг когтистая лапа разорвала его грудь, вырывая механическое сердце, внутри которого пульсировала голубым светом энергия.

— Кто тебе сказал, что я один, марионетка Клод? — послышался все тот же насмешливый голос у самого уха.

Не того. Клод убил не того.

Остатков энергии в теле хватит ещё на несколько секунд жизни.

Тело безвольно рухнуло на землю, едва заметное свечение вокруг него исчезло, лишая Смотрящего защиты.

— Ещё дышишь? — Пустой перевернул Клода на спину и сел сверху, крепко сжимая сердце поверженного противника в руке. — Ваш бог же видит твоими глазами, Смотрящий, я прав?

— Он… кха… видит все. Он знает!

— Просто замечательно, — оскалился Пустой и засунул пальцы в глазницу, вырывая глаз жертвы, затем поднес его к своему лицу. — Мы идём, мертворожденный бог. Что же до тебя, марионетка… у меня появилась одна интересная идея….

* * *
Он видел. Бессильно наблюдал за тем, как одного из его слуг убивает Пустой. АрхиВладыка уже распорядился отправить туда остальных, но это не быстро. В лучшем случае несколько часов, но за это время порождение Пустоты может сбежать.

Хальорр.

Обычные Пустые не способны говорить, значит сквозь барьер смог проникнуть один из Посланников.

— Бессилие, — Керрас как обычно возникла из ниоткуда, и только Он её видел. Призрак прошлого, намертво вцепившийся в него когтями. — Каково это — ощущать себя бессильным богом?

Как обычно, АрхиВладка не ответил, лишь безразличным взглядом посмотрел на трубки, что пронзали его кожу и поддерживали угасающие силы.

— Ах, да, ты же больше не говоришь. Можешь и дальше продолжать делать вид, что меня здесь нет. Но я тут. Все мы тут…

И вот вокруг Него уже стояли десятки людей. Он знал каждого из них. Призраки прошлого.

Те, кто стал частью его.

Явились лишь самые старые, остальные были рядом, наблюдали, но не могли в полной мере явить себя.

АрхиВладка прикрыл глаза и призраки исчезли без следа. Лишь Керрас стояла на своем месте. Лишь у неё хватало сил противостоять Его воле. А может где-то в глубине души Он сам желал, чтобы она не исчезала. Не просто же так её имя не забыто. Пусть его смысл исказился, но каждый из пятидесяти миллионов жителей Ариделя поминал её.

— Так что дальше? Отступать больше некуда. Остался только Аридель.

Но Он все так же сохранял молчание. Каждое её слово было чистейшей правдой. Аридель — последняя цитадель этого мира. Если падет она, это будет концом. Но почему-то это не пугало АрхиВладку.

В глубине души он мечтал о том, чтобы всему этому пришел конец.

* * *
— Фрунь, просыпайся. Слышишь? Проснись уже!

— Да отстань, не видишь, я сплю.

— Вижу, поэтому и бужу. Проснись! — продолжал настаивать невидимый собеседник, и Фруню все-таки пришлось поднять голову.

— Керрас! Ну, чего тебе?

— Отсюда надо бежать.

— Ты уже говорил, и сам видишь, куда это нас привело! Чемпион не захотел с нами говорить и сдал страже.

— Просто не нужно было вести себя, как сумасшедший. Ты себя со стороны видел? Любой нормальный человек на его месте так бы поступил.

— И как же я должен был себя вести? — фыркнул Фрунь.

— А мне откуда знать? Я вообще камень.

И с этим аргументом спорить было глупо. Его собеседник действительно был камнем. Крохотным, помещающимся в ладони камнем с вырезанным человеческим лицом.

То, каким образом ему удалось пронести друга в камеру и избежать обыска, никому из них вспоминать вряд ли захочется.

— Неважно, — отмахнулся камень. — Фрунь, нам надо бежать из заключения.

— Не хочу. Тут крыша над головой, и кормят вкусно, а когда Чемпион станет Чемпионом, то вспомнит о нас и придет спасти.

— Ага, явится и гордо заявит: «Спасибо, что предсказал мою победу, Жопоцветик!».

— Именно так и скажет, — мечтательно заявил Фрунь, переворачиваясь на спину. Лежанка в камере была неудобной, но зато тут было сухо и относительно тепло. Фруню не раз приходилось ночевать под открытым небом, и хорошего в этом было мало.

— А что, если без нашей помощи он не станет Чемпионом?

— Тогда… Тогда… Я не знаю, что тогда… Попробуем захватить мир?

— Неплохой план. Я стану новым АрхиВладыкой, а ты — моим Гласом, — согласился камень. — А если серьезно, то все обретает весьма скверный оборот. Бежать нам надо, понимаешь? Бежать!

— Эй, может ты будешь обсуждать план побега и захвата мира хотя бы про себя? — послышался недовольный баз из-за каменной стены. Второй заключенный, которого Фрунь никогда в глаза не видел, сидел в соседней камере, и время от времени они вели беседы.

— Прости, Гриш! Мы не специально!

— Да-да, ты и твой воображаемый друг всегда так говорите, — недовольно заворчал сосед. — Но если вдруг решите сбежать, я с вами!

— Хорошо! — отозвался Фрунь, взяв в руки своего каменного приятеля. — Сегодня как-то охраны мало… — обратил он внимание на странную деталь. Обычно заключенных регулярно проверяли, да даже и без этого из комнаты охраны часто доносились голоса, а сейчас тишина.

— Все из-за того, что Они пришли.

— Они?

— Пустые.

— Ой… — испуганно охнул Фрунь, вспоминая страшные сны, которые ему показывал Камень сразу после знакомства. Именно так он и убедил его помочь. — Мы должны предупредить об этом Чемпиона!

— Может, лучше АрхиВладку?

— Бессмысленно, — не согласился Камень. — Чемпиона важнее. Они придут за ним.

— Почему? Он же ещё не Чемпион.

— Потому что на нем метка пустого.

— Ой… Тогда… Нам срочно нужно бежать!

— Наконец-то ты понял, — обрадовался Камень.

— Но… Как? На выходе стража, двери заперты.

— Ну… с дверью, возможно, я смогу тебе помочь. А вот с охраной — вряд ли. Но может твой новый друг нам поможет? Судя по голосу, он достаточно крупный и сильный.

— Это идея! — одобрил Фрунь. Приободрившись, он поднялся с кровати, потянулся, разминая затекшее тело, и лишь после этого направился к двери. Путь наружу перекрывала массивная деревянная дверь, обитая металлом. Даже если бы Фрунь был раз в пять сильнее, вряд ли бы он смог выбить такую. — Выглядит прочной. Есть мысли, как мы её откроем?

— Да… Но для этого придется воспользоваться магией.

— Но я не маг!

— С этим помогу я, вот только… ты должен меня потереть.

— Что?

— Потри меня…

— Ладно…

— Ох….Да… Вот так…

— Ты издаешь странные звуки, Камень.

— Не останавливайся… О-о-о-ох…

— Ты нагреваешься…

— Да! Я очень горячий! Очень!

— Даже не хочу знать, чем ты там сейчас занят, — послышался прокуренный голос Гриши из соседней камеры.

Тем временем Камень из-за нагрева стал менять форму, превращаясь в ключ. Спустя несколько минут активного трения на руках у Фруня оказался ключ от камеры.

— Видел? — гордо заявил камень. — А теперь открывай камеру! Нам нужно бежать!

Радость и восторг Фруня сменился страхом. Ему не хотелось выбираться из камеры, ведь стражники могли его побить палками или того хуже. Но он нужен Великому (будущему) Чемпиону Арены! В такие моменты нужно забыть о собственном страхе и просто двигаться вперед!

Следующим сложным этапом было добраться до замка. В двери было небольшое окошко, через которое Фрунь и попытался дотянуться до замочной скважины. Это оказалось не просто, юноше пришлось приложить огромные усилия, чтобы просто дотянуться до неё. К счастью, никто не видел его потугов. Когда в замке что-то щелкнуло, и дверь отворилась, Фрунь с грохотом вывалился в коридор.

— Стой! Ты что, реально выбрался?! — послышался возглас Гриши. — Меня выпусти! Слышишь?

— Да… Сейчас…

Фрунь отворил дверь в соседнюю камеру, выпуская своего собрата по несчастью. О Грише он знал мало чего. Только то, что он устроил небольшой пьяный дебош в таверне неподалеку и его арестовала стража.

— Вот, ты свободен… ой…

— Чего? Пингвина в первый раз видишь? — фыркнул Гриша, выходя навстречу Фруню.

— Да… — отозвался Фрунь, с удивлением рассматривая странную птицу, перемещающуюся на двух ногах. Не похоже, чтобы это создание могло летать.

— Ну, поздравляю, — раздраженно буркнул басом пингвин, выходя в коридор раскачивающейся походкой.

— А можно вопрос…?

— Задавай, — голос у Гриши был очень низким и глухим.

— Почему ты пингвин?

— Я же не спрашиваю, почему ты разговариваешь с камнем!

— Прости…

Гриша в ответ пробурчал что-то невразумительное, после чего неторопливой походкой направился к выходу.

— Это было крайне невежливо с твоей стороны, — осудил друга Камень. — Ты мог задеть его чувства.

— Но я не же специально…

Тем временем Гриша уже доковылял до комнаты охраны, откуда послышались звуки борьбы. Лишь тогда Фрунь спохватился о приятеле, которому возможно сейчас нужна помощь. Вряд ли подобное создание способно драться.

Проблема лишь в том, что и сам Фрунь драться не умел и был абсолютно бесполезен в бою. Его мечтой было умереть, защищая Чемпиона.

Впрочем, волнения Фруня оказались абсолютно необоснованными. К тому моменту, когда он добежал до комнаты охраны, его новый знакомый уже успел разобраться с двумя вооруженными стражниками.

— Спасибо за помощь, Срунь, — буркнул Гриша.

— Я Фрунь! — обиженно выдал юноша.

— Да мне насрать, усади-ка их на стул. Я не могу, у меня ласты, или как это дерьмо называется? — он помахал своими крыльями. Фрунь немного помедлил, а затем все-таки выполнил просьбу товарища. — Молодец, а теперь держи!

— Что это? — спросил юноша, беря у Гриши непонятно откуда взявшуюся круглую серую штуку.

— Скотч.

— Скотч?

— Да, это как веревка, но лучше.

— Откуда у тебя этот «скотч»?

— А тебя е**т?! Задрал со своими вопросами! Я дал тебе скотч, а теперь живо взял и связал им этих двух дебилов! Ну, и кто тут теперь рыбку хочет, суки?! А?! — Гриша плюнул на одного из них.

— Ладно…

Чтобы разобраться, что такое «скотч», у Фруня ушло несколько минут. Оказалось, что это странная эластичная лента, липкая с одной стороны. Благодаря ему Фрунь достаточно быстро связал пленных стражников.

— Вот, — попытался он вернуть товарищу остатки скотча после того, как закончил.

— Оставь себе, — отмахнулся пингвин. — У меня пространственный карман этого добра генерирует больше, чем нужно. Уже скопилось столько скотча, что хватит превратить в липкую мумию каждого жителя города.

— О… А что ты делаешь?

Лишь сейчас Фрунь заметил, что Гриша занят чем-то странным. Он взял миску похлебки у одного из стражников, после чего стал туда крошить хлеб.

— Проголодался?

— Чтоб я ел эту дрянь? Ты слишком плохого обо мне мнения, Срунь.

— Я Фр…

— Да мне насрать.

— Ты говорил…

— Просто постой в сторонке и не мешайся. Видишь дверь? — он указал крылом на единственный выход. — Она заперта с той стороны. Когда снаружи узнают, что тут случилось, нас тупо не выпустят. А значит, что нужно избавиться от двери. К счастью для тебя, Срунь, у меня Алхимия вкачена в минус двести.

— Э…

— И это значит, что бы я не смешал, получится либо бомба, либо говно. Либо все вместе. Уха-ха-ха… Дерьмовая бомба… было же времечко… Эх… Ладно, не мешай, мне нужно сосредоточиться.

— Он меня пугает, — тихо шепнул Фрунь Камню. Гриша на свободе оказался куда менее приятным человеком, чем находясь под стражей.

— Надо быть внимательнее при выборе друзей, — с важным видом заявил только ему слышный собеседник. Камень к тому времени вернул себе исходную форму, при этом Фрунь даже не успел понять, когда именно это произошло.

Кажется, их действия привлекли внимание снаружи, и с другой стороны двери послышался шум.

— Гриша! Кажется, у нас проблемы!

— Не сри, Срунь! Я почти закончил! — заявил пингвин, после чего плюнул в миску и швырнул её прямо в дверь, попутно крикнув. — Ложись!

Фрунь едва успел спрятаться за деревянным столом, когда что-то взорвалось так громко, что у юноши заложило уши. Воздух наполнился дымом и ядреным смрадом, от которого выворачивало внутренности.

Когда Фрунь поднялся на ноги и огляделся, то увидел, что от двери ничего не осталось. А ещё повсюду была какая-то странная коричневая масса. а полу, стенах и потолке — везде! Особенно много её было как раз на месте взрыва.

— О! Похоже в этот раз вышла дерьмобомба! — заржал Гриша. — Ну чё, Срунь! Валим? Хотя не… погоди… я вначале приготовлю им ещё один сюрприз…

Глава 8. Тайны прошлого и новый глава дома

Это было скверное утро. Наверное, самое скверное на моей памяти.

Я сидел на крылечке, встречая рассвет, попивал горячий травяной чай и наблюдал за тем, как тренируется Блохастая. Её целеустремленности можно только позавидовать. Она почти каждый день просыпается раньше всех, чтобы начать тренировки, в отличие от таких ленивцев, как мы с Мелкой.

Спал откровенно хреново, да и как тут поспишь, когда объявившийся глава дома устроил ночь любви со служанкой? Их любовные утехи разносились на весь второй этаж особняка. Зато теперь мне кое-что стало понятно. Например, откуда у Лейлы такие удивительно неплохие навыки в работе ртом.

Вот только от этого открытия на душе легче не становилось.

Ревную?

Может. Я уже привык тут быть альфа-самцом, вокруг которого девушки водят хороводы, и появление конкурента мне было не по душе.

Я решил переключить мысли на что-нибудь более радостное. За те несколько дней, что Роксана занималась с луком, её меткость заметно подросла. Напрягало только, что она пускала стрелы уже по пятой мишени с моим изображением. Такими темпами ещё перепутает и выстрелит по мне. Но с другой стороны, если ненависть ко мне помогает ей становиться сильнее, то пусть. Если раньше она попадала в лучшем случае один раз из десяти, то сейчас две из трех стрел попадали в дерево.

Оторвав взгляд от практикующейся лучницы, я переключил внимание на небольшую деревянную коробочку с замком. Подняв её и отворив крышку, увидел четыре закупоренные колбочки с красной жидкостью.

Кровь.

ОЯШ и его гарем честно исполнили свою часть нашего небольшого соглашения и в тот же день прислали пробирки с кровью. На одной из них даже была приклеена небольшая записка.

«Чтоб ты сдох, мусор!»

— Со-о-о-оня. Видимо, это любовь, — ухмыльнулся я, вспоминая темноволосую кошку-лучницу. Именно она проявляла ко мне самую большую антипатию.

Её кровь я и взял первой.

— Хоть бы не менструальная… — поморщился я, после чего большим пальцем откупорил крышку и влил себе в горло.

Хорошо пошла…

Сладкая, с легким привкусом ванили, как бы странно это не казалось. Я расслабился и приготовился к плюшкопаду, но ничего особенного не произошло.

Максимум, что дала мне кровь Сони, это легкий прилив сил и пять единиц маны. Никаких оповещений о получении новых способностей или вроде того.

Вот теперь сиди и думай, то ли обманула, то ли просто не повезло.

Одно расстройство.

Покачав головой, потянулся за следующей.

— Ну, а ты кто будешь? — усмехнулся я, но никаких обозначений на второй пробирке не было, как и на оставшихся двух.

Вкус крови отличался от первой. Они определенно принадлежали разным людям. Если первая кровь была сладкой, то эта скорее отдавала какой-то перчинкой.

Но увы, и тут облом. Плюс двадцать единиц маны — все, чем меня порадовал обладатель данной крови. Начинает казаться, что для получения лучшего результата мне нужно именно кусать жертву, а не просто пить. Надо будет проверить на ком-нибудь. Может, Мелкой или Блохастой?

Уже ни на что не надеясь, откупориваю третью и… свезло.

«Получена пассивная способность: крепкое тело»

«Физические характеристики: +10 %»

«Время полного восстановления после повреждений: -10 %»

Не мана небесная, но лучше, чем ничего. Чем больше у меня пассивных способностей, тем я сильнее. Их, в отличие от активных, использовать не надо. Они просто есть и помогают тебе в трудную минуту.

Кровь, к слову, на вкус была словно с мятой. Учитывая полученную пассивку, подозреваю, что она принадлежала нэке-рыцарше.

Осталась одна.

Ладно, не будем тянуть кота за бубенцы.

Первое впечатление: ничего. Вообще. Ни прилива сил, ни прибавки маны. Словно это не кровь была, а что-то другое. А в следующий миг горло словно вспыхнуло адским пламенем.

Закашлявшись, я вскочил с места и рванул на кухню. Пока судорожно набирал себе воды, перед глазами неожиданно вспыхнуло сообщение.

«Внимание! Опасность! Избыточная концентрация маны в организме!»

Какого?!

Бросил взгляд на одну из важнейших своих характеристик и выплюнул из себя целый поток ругательств, попутно заливая воду в горло.

«Запас маны: 344\174»

Причем первое значение горело ярко красным, ни предвещая ничего хорошего.

Несмотря на воду, легче не стало. Напротив, мне в грудь словно раскаленных углей насыпали.

Понимая, что нужно что-то срочно сделать, иначе просто сгорю заживо, ломанулся на улицу, попутно успев ещё и чихнуть, устроив небольшой пожар во дворе.

«Кинжал Тени»

«Доспех Тени»

Был ещё Шаг в тень, но все это было бесполезно. К моему несказанному удивлению, я только сейчас понял, что у меня крайне мало способностей, завязанных именно на ману. Три основных, которыми я пользуюсь в бою, и ещё одна новая — Оружие Легиона, мощь которого я видел и поэтому побаивался использовать тут. Ещё несколько завязанных на подкласс рабовладельца, которые в данной ситуации применить затруднительно. Все же остальные способности были жреческими и использовали благодать.

Мне срочно надо сжечь ману!

Я уже собирался плюнуть на все и таки использовать Оружие Легиона, но тут вспомнил о другой способности — Гармонии. Она позволяет трансформировать одну энергию в другую, но обычно я использовал её для превращения благодати в ману. Но я же могу и наоборот!

«Запас маны: 321\174»

«Запас маны: 308\174»

«Запас маны: 285\174»

«Запас маны: 242\174»

«Запас маны: 174\174»

С каждой потерянной единицей маны, трансформированной в благодать, мне становилось легче дышать. Жжение стало проходить, и я, раскинув руки, развалился на траве, восстанавливая дыхание.

Это было страшно! Реально страшно! Надо поставить себе на память зарубку относительно того, что если у жертвы слишком много маны в крови, то есть риск умереть самому. Теперь идея покусать АрхиВладыку не казалась мне настолько интересной.

Самое паршивое, что не смотря на произошедшее, максимальный запас маны так и не увеличился. Не могу представить, сколько у обладателя этой крови маны, если такое количество почти в два раза превысило мой максимальный лимит.

В итоге все мои страдания оказались бессмысленны. Стоила ли та пассивка дуэли? Сомнительно…

Пока я валялся, пожар потушила Блохастая, после чего, не проронив ни слова, вернулась к тренировкам.

Умница.

Чесити бы притащила колбаски и стала жарить, ещё обидевшись, что я мешаю барбекю.

— Элард! Нам срочно нужно поговорить! — Эстелинда свалилась, как снег на голову.

— Что ещё случилось? — раздраженно буркнул я, находясь не в лучшем расположении духа. Нехотя я поднялся с травы и вопросительно уставился на неё, ожидая объяснений.

— Я кое-что узнала! Это правда важно! — в руках у неё был тот самый блокнот, который я добыл в странном подземелье.

Темная эльфийка особо не церемонилась, просто схватила меня за руку и потянула за собой. Не успел я и глазом моргнуть, как очутился в её комнате, где она всучила мне какие-то листы бумаги.

— Смотри! — сказала она, и я ленивым взглядом пробежался по тексту, попутно про себя отметив, что почерк у эльфийки весьма красивый.

— Не очень понимаю, — вздохнул я, не проявляя особого энтузиазма. Написано было уж слишком путано и сложно, отчего смысл ускользал от меня. Да и ситуация в доме не располагала к археологическим изысканиям.

— Керрас не первая жена АрхиВладыки! Она его мать!

— Погоди… Чего?! — от услышанного даже у меня челюсть отвисла.

— Как так получилось, что Керрас стали ассоциировать с его женой, да ещё и поминать в качестве ругательства, мне не ясно. Но, если верить написанному, она его мать!

— То есть, она его родила?

— В том-то и дело, что нет! — глаза темной эльфийки буквально горели. — Он его создала!

— В смысле, создала? — все никак не мог я взять в толк.

— Я не знаю, — с легким разочарованием выдохнула Эстелинда. — То, что ты принес — это не дневник. Это нечто вроде рабочего блокнота женщины по имени Керрас. Я перевела далеко не все, да и то, что смогла, слишком сложно для моего понимания. Но и этого достаточно, чтобы перевернуть представление об очень многом. Она была гениальным изобретателем и инженером на службе кого-то по имени Гарлион. Она не раз упоминает его и его требования, но кто он такой, не говорит. Я попробую поискать информацию в библиотеке, но надежды мало. Уж слишком древний текст. Так вот, — вернулась она к теме. — Керрас создавала и проектировала оружие. Разного рода машины для войны. Собственно, большая часть того, что есть в блокноте, это разного рода идеи и проекты, часто с подробными зарисовками. Видимо, она носила его с собой для записи того, что приходило в голову. Но порой, крайне редко, записывала туда и личные вещи. Их мало, но они есть.

— Продолжай, — теперь я уже был заинтересован. С этим миром было что-то не так. Машины под городом, нежить и странные устройства в головах. У меня есть серьезные подозрения насчет того, что у меня в черепушке есть такой же механизм, как и у Акиры.

А вдруг… они не только у Защитников, но и у простых людей?

— Как я уже сказала, она была изобретателем и инженером. Многие её работы поистине гениальны. Подозреваю, что большая часть технологий Ариделя были созданы ей.

— Хорошо. Я понял, что ты ей восхищаешься, но что ты имела в виду под «матерью»?

— Да, прости. Когда я чем-то увлечена, меня временами немножко заносит. Где-то с середины блокнота её записи становятся… странными.

— Странными? — хмыкнул я, переводя взгляд то на расшифровки, то на саму эльфийку.

— Путанными. Её мучают кошмары, она почти не спит. Это сильно влияет на текст, и расшифровка становится ещё сложнее. Но итогом всего этого становится то, что она называет тауминженерией. Это какой-то новый вид артефакторской магии или что-то вроде того. В этой части слишком много того, что не поддается переводу. И конкретно в этой части дневника она говорит о создании бога.

— Такое возможно?

— Понятия не имею. Ты же у нас жрец.

Я на эту фразу лишь буркнул что-то не очень вразумительное, после чего махнул рукой.

— Пойдем.

Разговор продолжили уже на чердаке. Тут по-прежнему было не очень уютно, грязно и пыльно. Попросить что ли Лейлу немного прибраться, а то вроде «дом божества», а бардак просто жуткий.

— Это храм твоего бога? Как-то не очень… — эльфийка с демонстративным видом разорвала паутину.

Комментировать это не стал, вместо этого попробовал связаться с Аннигиляцией. Богиня молчала, и я уже думал попробовать использовать призыв, но в этот момент рядом с алтарем возник полупрозрачный силуэт.

— О, первый жрец! — обрадовалась богиня, но тут же скривила мину, увидев, где находится. — Только не говори, что это мой храм… Больше похоже на кладовку.

— Это временно, — сорвал я, выдавив довольную ухмылку. Судя по пристальному взгляду Аннигиляции, она не очень-то мне поверила, так что самое время немного подлизаться. — Прошу прощения, о Великая, но у нас тут возник один крайне любопытный вопрос…

— Возможно ли создать бога? — удивленно захлопала глазами богиня. — Ну, это не такой уж невозможный процесс. Хотя «создать» это не совсем то. Боги не создаются, они рождаются. Это называется «воплощение». Когда определенное число разумных начинают верить в один образ, то со временем он накапливает достаточно сил, чтобы материализоваться.

— И сколько обычно занимает такой процесс?

— По-разному, — пожала плечами богиня. — Там слишком много факторов. Количество верующих, количество храмов, особенности самого бога. Я одна из Старших, тех, кого создал Отец, поэтому мало интересовалась малышами. Но если на вскидку — столетия. Это довольно сложный процесс, и большинство богов умирают, ещё не успев родиться.

Разговаривали в основном Эстель и Аннигиляция, я же предпочел постоять в сторонке и просто послушать умных людей.

— Здесь описана какая-то машина, — сказала эльфийка, показав богине книжку. Аннигиляция взяла её в руки, покрутила в руках, после чего вернула её обратно.

— Я вам в этом не помощник, — покачала головой богиня. — Это для меня слишком сложно. Но… создать бога с помощью машины возможно. Я знаю кое-кого, кто такое проделывал, но это совершенно иной уровень. Там нужны божественные артефакты, которых у людей быть не может.

— Вот как, — Эстель выглядела задумчивой.

— Если у вас все, я пойду. Дел куча! — торжественно заявила Аннигиляция. — А с тебя, жрец, куча вкусняшек! Вот прям гора! Чтоб пирожных побольше и пирог! Обязательно яблочный пирог!

— Э… — слегка завис я, а богиня растворились в воздухе. Тряхнув головой, посмотрел на эльфийку и поинтересовался. — Ну, что, прояснила некоторые вопросы?

— Скорее, приобрела новые. Керрас создала бога за полгода. Именно столько, если верить датам, разделяло начало её разработок в тауминженерии и словами, что она создала бога.

— Погоди… Там так и написано? «Создала бога»?

— Если быть точным: «Я создала бога! Теперь, возможно, мы сможем выжить». Это предпоследняя запись в этой книжке.

— А последняя какая?

— «Я беременна…».

— Ну, могу её только поздравить. Она что, его родила?

— Вряд ли. Эта запись была сделана почти год спустя.

— А подробности?

— Их нет.

— Но ты же говорила, что перевела только часть.

— Проблема в основном с технической составляющей. Именно она по большей части осталась непереведенной. Слишком много специфических терминов. Также некоторые записи словно зашифрованы. Но я не сдаюсь! Как думаешь, смог бы ты провести меня вновь в то место?

— От него ничего не осталось, — пожал я плечами, вспоминая, как дом был разрушен огромным вылезающим из-под земли роботом.

— И все же. Возможно, мы бы смогли найти что-то ещё. И не ври, что тебе не интересно.

— Мне жуть как интересно, — честно сознался я. — Но в канализации творится много всякого, и вновь отправляться туда я не горю желанием.

— Хорошо, — эльфийка не стала скрывать своего разочарования. Упрашивать было выше её гордости, а приказывать мне — не самой лучшей идеей. Видимо, решила пока не приставать ко мне с этой идеей и ненавязчиво начав убеждать потом.

Эстелинда направилась к выходу, аппетитно виляя бедрами. Хороша чертовка….

Так что мы сегодня узнали?

Да много всего, если подумать. Я все больше начинаю понимать, что произошло в этом мире, но, к сожалению, по-прежнему вижу лишь малую часть картины. Когда-то давно в этом мире шла война с Пустыми, теми жуткими сущностями, с которыми я столкнулся, когда мою руку пронзил шип. Подозреваю, что Керрас работала на фронт, создавая оружие для борьбы с ними. Но этого оказалось мало, и она придумала таум-инженерию, а также возможность создать бога.

Если вспоминать те гравюры из подземелья, то все сходится. Символы АрхиВладыки на боевых штандартах воинов. Керрас создала бога, и он помог им в войне.

А затем была гравюра с убийством мальчика… и почему-то мне казалось, что в ней содержался важный фрагмент пазла, который пока никак не мог встать на место.

«Я беременна…»

Вспомнились написанные в дневнике слова. Мог ли тот мальчик быть ребенком Керрас?

От всех этих размышлений у меня забурлило в животе.

— Надо пожрать….

* * *
— Господин Элард, — я рефлекторно повернул голову, оторвавшись от еды, и посмотрел на вошедшую в столовую Лейлу. От вида служанки внутри все буквально закипело.

Синяков прибавилось.

Отложив порцию, я поднялся из-за стола и решительным шагом направился прямо в сторону комнаты вернувшегося главы дома.

— Господин Элард! Стойте! Вы сделаете все только хуже! — закричала Лейла мне в след, но я её не слушал. Этот тип… Срать я хотел, кто он. Сейчас я переломлю ему хребет, оторву яйца и спущу их в местную канализацию. Пусть слаймы полакомятся. — Господин Элард!

Дверь я отворил, как и полагается — с ноги.

Брат Талии в этот момент «оккупировал» отцовский кабинет. Просторное и светлое помещение на втором этаже, которое использовал для деловых встреч и работы покойный глава дома.

Винсент Сорас обнаружился лежащим на диване, облаченным в один лишь домашний махровый халат, который ещё и был распахнут настежь. В одной руке у него был бокал с выпивкой, в другой — раскуренная трубка.

— Керрас! Я же сказал, чтобы меня пока никто не беспок…

— Не беспокоил? — перебил я его, злобно ухмыльнувшись. — Тогда надо было баррикадироваться, сученыш!

И с этими словами, оказавшись рядом, я ухватил его за ворот халата и дернул, что было силы.

Кажется, я чуток переборщил, но нисколько об этом не жалел.

Винсента отшвырнуло в противоположную часть комнаты, где он смачно приложился спиной об деревянный письменный стол. Закряхтев, он попытался подняться, попутно покрывая меня ругательствами.

— Урод… Да ты знаешь, что я с тобой сделаю…. Я…

— Что ты? — оскалился я, хватая его за волосы и прикладывая лицом о столешницу. Не слишком сильно, а то ведь с моими физическими возможностями можно и убить. Но и этого оказалось достаточно, чтобы расквасить ироду лицо. — Нравится бить беззащитных женщин? Ну, каково чувствовать себя беспомощным? Лейла, чего встала?! Тащи старпон! Не верю, что у тебя его нет! У нашего главы дома задница чешется!

— Что тут происходит?! — в кабинет влетела Талия и побледнела, увидев, что творится. Но стоит отдать ей должное, лицо при этом не потеряла. — Господин Элард, прошу, отпустите моего брата. Он иногда перегибает палку…

— Перегибает палку? Да ты посмотри на лицо Лейлы! Класть я хотел, брат он тебе или нет, я этой гниде сейчас яйца оторву и руки переломаю.

Талия повернула голову и словно только сейчас увидела побои на лице горничной. И тем не менее, она не отступила.

— Вы не можете ему ничего сделать, господин Элард. Отпустите его, пожалуйста. Он глава дома, и мы должны его уважать.

— А не то… — это уже заговорил сам Адриан, морду которого я прижимал к столу. — Они вылетят отсюда. А лично ты сдохнешь…

— Заглохни, — фыркнул я и приложил его о деревянную поверхность ещё разок. Уже чуть сильнее, и этого оказалось достаточно, чтобы тот отключился и упал на пол.

— Оставьте его, господин Элард. Пожалуйста. Вы делаете только хуже… — взмолилась Талия, вызвав во мне очередную вспышку гнева, как на упавшего на пол главу дома, так и на девушек, которые вообще не желали, чтобы их спасли.

— Делайте, что хотите! — рявкнул я. Покинув комнату и спустившись на первый этаж, вышел на улицу. Свежий воздух помог немного прочистить голову. Как они могут ничего не делать?! Да ещё осуждать меня за помощь!

— Зря ты это устроил, — покачала головой Эстелинда, появившаяся на крыльце. В руках она держала чашку с горячим травяным чаем. — Он же глава дома Сорас.

— И?

— Ох… Ты ведь понимаешь, что этот дом принадлежит ему? Все деньги семьи принадлежат ему. Даже Чесити и твоя новая рабыня принадлежат не тебе, а ему. Он может в любой момент выгнать Талию и Лейлу из этого дома. Оставить их бездомными, без гроша в кармане. Может позвать Смотрящего и на правах главы дома потребует разорвать вашу связь с рабынями, после чего вернуть их в Академию Оруженосцев или продать.

— Как будто я ему это позволю.

Незаметно для нас рядом с Эстель появилась Талия. Бледная, как мел, но все ещё ухитряющаяся сохранять достоинство. Эльфийка поприветствовала её кивком, после чего предпочла позволить нам поговорить наедине.

— Вам не стоило так поступать, господин Элард. Он плохо поступил с Лейлой, но он глава дома и в своем праве.

— Нахрен такого главу дома!

— Господин Элард….

— Я серьезно! Ещё до его появления слышал, что он тот ещё мудак. Любитель выпивки, азартных игр и прочего. Но чтобы настолько?!

— Он мой брат и глава дома, — словно мантру повторяла Талия, опустив глаза. — И даже если бы я хотела что-то изменить, господин Элард, это бы не имело никакого значения. Никто из нас не в силах. Одно слово Адриана, и нас отсюда выселят. Все денежные счета семьи принадлежат ему. А чтобы избавиться от вас, ему достаточно официально заявить, что он не собирается продолжать участвовать в Состязании.

— Мы можем его убить, — предложил я.

— Нет. Тогда убьют нас всех. Убийство или пропажу главы дома расследуют Смотрящие. Даже если вы избавитесь от улик и, словно в запутанных детективах, придумаете правдоподобную историю его исчезновения, это не будет играть никакой роли. Смотрящие способны забираться людям в головы. Когда Винсент пропал, мы с Лейлой через это прошли, и нас оставили в покое только по той причине, что мы к этому были не причастны.

— Я сам могу все сделать. Вы не будете причастны.

— И пожертвуете собой? — Талия печально улыбнулась. — Не нужно, господин Элард. К тому же, он мой брат. Единственный родной человек, что остался. Можете мне не верить, но Винсент не всегда был таким.

Девушка сделала реверанс, после чего вернулась в особняк, заставив меня чувствовать себя виноватым. Скверное чувство. Но с каким же удовольствием я припечатал его рожей об стол… м-м-м-м-м….

* * *
Винсент все ещё был одет в свой халат, но по крайней мере надел штаны. Лицо разбито, в носу ватные палочки, останавливающие кровотечение. Лейла была рядом и делала ему холодные компрессы.

— Ублюдок, ты мне нос сломал и чуть зубы не выбил, — прошипел глава дома при моем появлении, а я не стал скрывать злорадную ухмылку. Не собираюсь демонстрировать сожаление о содеянном. — Не будь ты Защитником, пополняющим бюджет семьи, ты бы тут же отправился на утилизацию. Или как там называется, когда таких, как вы, убивают за неподчинение правилам Состязаний?

Я молчал, обдумывая дальнейший ход нашей беседы.

Убивать нельзя.

Связывать и держать в подвале нель… а вдруг можно? Что, если он ещё не заявил о том, что вернулся? Тогда и Смотрящие не бросятся его искать.

— Как хорошо, что я ещё накануне заявил о том, что вернулся в управлении Смотрящих. Если бы ты меня тут прикончил, то вам бы не сошло это с рук, — теперь уже пришел его черед злорадно усмехаться.

Облом.

— Ладно, — он махнул рукой, приказывая Лейле отойти и не мешаться. — Предлагаю сделать вид, что произошло небольшое недоразумение. Мне не первый раз бьют морду, уже привык.

И почему я не удивлен?

— Вот мое тебе предложение, Защитник. Есть один неприятный тип — Рудольф Холл, он обитает в первом рабочем районе. Хотя «обитает» — не совсем то слово. Он и его люди фактически контролируют его, разумеется, не вполне законно. Я должен ему порядка семидесяти тысяч рольдов, а Холл не такой человек, что просто так закроет глаза на подобный долг.

— Боишься, что он тебе пальцы переломает?

— Боюсь, что пальцами я не отделаюсь. Холл крайне изобретателен в наказаниях для крупных должников… в назидание другим, так сказать.

— Мне одно непонятно, — скрестил я руки на груди. — Мне тут объясняли, что ты «неприкасаем». Глава дома и прочее дерьмо. И тут ты боишься каких-то бандитов-коллекторов?

— Не все так просто, господин Элард, — вмешалась Талия, которая так же присутствовала в комнате. Видимо, боялась, как бы я снова не наделал глупостей. — У них есть «Долговое обязательство».

— Если коротко, — решил прояснить этот вопрос сам Адриан. — Они могут меня прикончить за долги, и им ничего за это не будет.

— Такое возможно? — удивился я.

— Да, — поморщился Адриан. — Потому что на долговом обязательстве стоит моя подпись. То есть я добровольно соглашаюсь с их условиями. Знатным они позволяют играть только после подписания этого документа. Иначе каждый дурак из домов мог при проигрышах ссылаться на иммунитет.

— Что ты от меня хочешь? — прямо спросил я.

— Чтобы ты это уладил. Мне плевать как. Можешь перебить Холла и его людей, можешь договориться с ним. Он просто должен от меня отстать и забыть про все, что я ему должен.

— Не думаю, что это будет просто.

— А мне плевать. Я покойник, если не рассчитаюсь. И терять мне, соответственно, точно нечего. Так что либо ты решаешь этот вопрос, Защитник, либо я завтра же продаю твоих рабынь в ближайший бордель, после чего отказываюсь от дальнейшего участия в Состязаниях. Мы друг друга поняли?

— О да, более чем.

Глава 9. Переполох в рабочем районе

— Скверная ситуация, — высказалась Роксана, размышляя о чем-то своем. Сильно сомневаюсь, что она всерьез раздумывала как мне помочь. Скорее размышляла над тем, как сделать хуже.

— Ма-а-а-астер! Я хочу есть! — Мелкая была в своем репертуаре. — Там колбаски! Я чувствую! Они меня манят…

— Понь! — вторил ей прячущийся где-то в напоясной сумке Доминатор.

Я же при этом ощущал себя отцом семейства, где «жена» обиделась и замышляет устроить развод и при этом отхапать половину имущества, а вечноголодные дитё с питомцем норовят сожрать все вкусности в радиусе километра.

— Надо обзавестись поводком… — пробормотал я, косясь на Мелкую, пускающую слюни и то и дело норовящую скрыться из виду.

— Что, Мастер?

— Ничего, Мелкая, совсем ничего-о-о….

— За нами хвост, — словно невзначай сказала Роксана, не поворачивая головы.

— Ну, да, у тебя хвост, — подтвердила Чесити и, не подумав, дернула кошку за него, заставив ту подпрыгнуть на месте и злобно зашипеть. Впрочем, на Мелкую это не произвело особого впечатления.

— Она имела в виду, что за нами кто-то идет, — почти безразличным тоном сообщил я, и тут же одернул девушку, собирающуюся обернуться. — Даже не думай.

Вместо этого я слегка повернул голову, сделав вид, что залюбовался формами одной прошедшей мимо мадам. А полюбоваться там действительно было на что, но только при условии, что на голову ей наденут бумажный пакет, а на него ещё один.

Но интересовал меня наш таинственный преследователь. Неужели бывший хозяин Роксаны кого-то приставил? Или это постарался Адриан и его свита?

— Это всего лишь жопоцветик, — усмехнулся я, облегченно выдохнув. Фрунь, кажется, так звали этого странного паренька, который почему-то решил, что именно я буду победителем в этом Состязании.

— Жопоцветик? — кошка удивленно выгнула бровь.

— Если хочешь знать, почему мы так его называем, спросил Мелкую, — усмехнулся я.

— А что сразу я?! — возмутилась Чесити.

— А это не в него я несколько стрел пустила пару дней назад? — вспомнила Роксана.

— В него, в него.

— Он что, опасен?

— Вряд ли, — хмыкнул я, бросая на него взгляд уже без стеснения. Фрунь прятаться не умел от слова совсем и в момент, когда я повернул голову, он дернулся, упал, и лишь спустя пару мгновений перекатился в переулок. Следом за ним последовала ещё одна фигура. Очень странная, словно какой-то гном, закутанный в тряпки. Уж очень у него примечательная качающаяся походка.

— Он не один, — обратила внимание Роксана.

— Ага, я заметил.

— Знаете, кто это?

— Понятия не имею, — пожал я плечами. — Просто не обращайте внимания.

Сейчас нам предстояло совершенно другое, весьма сложное и деликатное дело — решить проблему Винсента, нынешнего главы дома Сорас. И как я собираюсь это сделать?

Да чтоб я знал!

Вот же ублюдок! Это-ж надо! Просрать семьдесят тысяч рольдов и как ни в чем не бывало отправлять разгребать это дерьмо меня. Если бы не сложившаяся ситуация, оторвал бы ему яйца и запихал бы поглубже в глотку!

— У-у-у-у… Кажется, у Мастера запор, аж лицо перекосило, — протянула Чесити, бросая на меня насмешливые взгляды.

— Мне кажется, это паралич. У него защемило нервы, и теперь он стал дурачком, — поддержала её Роксана.

Ну, девки… Правильно говорят, все зло от баб! Стоит немного отвлечься, и на тебе.

Пробормотав что-то неразборчивое, я вернулся к обдумыванию текущей ситуации. А она, как не посмотри, была скверной. Каким образом мне убедить местного криминального авторитета, подмявшего под себя целый район? Да и возможно ли это вообще?

Есть другой вариант, более простой — убить его. Но что-то мне подсказывает, что это будет не так-то просто. У этого типа скорее всего много людей, и в случае драки все превратится в бойню.

Вот дерьмо…

Первый рабочий район представлял собой дыру. Одну огромную, кишащую людьми дыру. Большая часть нижнего города представляла собой гетто с хаотичной застройкой и большим скоплением людей. В Аридели всем было тесно. Город не был рассчитан на такое количество человек, что не лучшим образом отражалось на благополучии бедных районов.

Единственным существенным отличием было наличие широкого производства. Тут располагалось множество фабрик, мануфактур и просто небольших ремесленных предприятий, обеспечивающий город всем необходимым. Всего таких районов в городе было четыре, и этот считался самым крупным.

А ещё тут воняло.

Где-то жжеными покрышками, где-то чем-то кислым.

Воздух тут был просто ужасным, не завидую людям, которые живут тут.

— И как мы собираемся искать этого Холла? — спросила Роксана.

— Предлагаю заглянуть в ближайшее заведение…

— …и съесть там все! — закончила за меня Чесити, заставив меня закатить глаза.

Пришлось все-таки накормить Мелкую, а то ведь не отстанет. Попутно попытался выяснить, где мне искать господина Рудольфа Холла, чем вызвал у владельца ресторанчика нервный срыв. С криком: «Я ничего не знаю! Я все заплатил!» — он унесся в подсобку и забаррикадировал дверь изнутри. Пытаться его оттуда выковырять и привести в чувства — уж слишком геморная и бессмысленная работа. Судя по тому, как первый встречный отреагировал, найти этого типа будет не так-то сложно.

Но спустя час я понял, что несколько поторопился с выводами и очень зря не стал выведывать у Винсента подробности. Они бы сэкономили мне кучу времени. Кого бы я не пытался расспросить о Рудольфе Холле, все реагировали по двум схемам. Первые практически так же, как владелец ресторана, пытались сбежать от нас как можно дальше. Вторые уходили в полнейшее отрицание: «Никого не знаю, ничего не видел, я спешу».

— Весело, — пробормотал я, отпуская очередного беднягу.

— Может их побить, Мастер? — предложила Мелкая. — Сразу станут разговорчивее.

— Вы разыскиваете господина Рудольфа Холла? — поинтересовался у нас какой-то жутко мутный тип, вынырнувший буквально из ниоткуда. Его лицо с отсутствующими зубами и заискивающей улыбкой так и кричало: «Я заведу тебя в темную подворотню, пырну ножом и ограблю».

— Мы, — не стал скрывать я. Возможно, это кто-то из подручных авторитета решил выяснить, кто это разыскивает босса. В таком случае это многократно повышает наши шансы на встречу с ним.

— Просто замечательно, прошу за мной, — улыбнулся мужчина крайне гаденькой улыбочкой, маня нас за собой в какой-то невзрачный переулок.

Я переглянулся с девчонками и направился за ним, нисколько не опасаясь, что это может быть ловушка. Все потому, что я знал, что это и есть ловушка. Скорее всего, нас ожидает несколько внушительного вида бандитов, которые вначале бьют, потом спрашивают.

На самом деле я надеялся, что все обернется именно так.

— Следуйте за мной, — повторил он, когда мы вошли в переулок.

— Будьте наготове, — предупредил я своих. Роксана не ответила, она понимала, что происходит, не хуже меня. А вот Мелкая, как всегда, тупила.

Когда из ближайшего переулка резко выскочил какой-то бугай, меня это нисколько не удивило. Он, судя по всему, хотел меня скрутить, но все вышло с точностью да наоборот. Я перехватил его руку в запястье, а затем отправил в продолжительный полет.

Ещё один выскочил сзади, видимо, считая девушек слабым звеном. Его ждал жесткий облом. Роксана вырубила мужчину одним мощным ударом ноги.

— Уважаемые, — ухмыльнулся я. — Вы, кажется, меня неправильно поняли. Я искал Рудольфа Холла, а не просил, чтобы меня ограбили в темной подворотне.

Тем временем количество действующих лиц знатно прибавилось. Из разных темных переулков выскользнуло ещё несколько человек. Вооружены дубинками и кинжалами. Наверное, для местных эти типы были серьезной угрозой, у меня же вызывали смех.

— Господина Холла никто не ищет. Он сам находит тех, кто ему нужен, — пафосно произнес бандит, нагоняя жути. — А всяких подозрительных личностей, что лезут к господину Холлу, находят с перерезанными глотками в канаве.

— Из всех подозрительных личностей тут только ты, — буркнула Мелкая, на что я одобрительно усмехнулся.

— Господа, все мы разумные люди. И я считаю, что мы можем договориться. Или я могу выбить из вас все дерьмо, и после этого вы сами отведете меня к вашему боссу. Выбор за вами.

— А ты наглец. Нас больше, — и их действительно было больше. Не считая двух раненых, на помощь нашему «проводнику» явилось ещё шестеро, некоторые из которых крайне похотливо поглядывали на моих спутниц.

— Я Защитник, мне насрать. Я могу прихлопнуть вас как мух одним движением руки.

Какое же невероятное удовольствие я получил, наблюдая за тем, как меняются их лица. В них мелькают сомнения, страх.

— Точно! Я его видел на Состязаниях! — воскликнул один из них. — Его ещё медведь чуть не съел!

Я поморщился, вспоминая тот случай. Брюхо жабомишки — это не та вещь, о которой хочется рассказывать внукам.

— Точно, вспомнил… — опомнился один из бандитов, указав на меня пальцем. — То-то мне рожка его показалась знакомой!

Кажется, драка отменяется, что даже к лучшему. Если гипотетически есть возможность уладить конфликт с Холлом мирно, то убийство его подчиненных не поспособствует этому. Напротив, все осложнит.

— Ну, раз мы друг друга поняли, то может отведете меня наконец к своему боссу? Мне нужно обсудить с ним одно дело.

Бандиты начали переглядываться, явно не зная, как быть в такой ситуации. Мелкие сошки. Видимо, проявили инициативу, а никого, кто мог бы принимать серьезные решения, среди них не было.

— Или хотя бы скажите, куда идти, а дальше я сам…

И в этот момент откуда-то сверху под ноги бандитам что-то упало. Мы все удивленно опустили взгляд, а в следующую секунду «проводника» и ещё одного мужчину рядом с нии разорвало на куски взрывом, а меня с девушками сбило с ног.

* * *
— Упс… — выдал Гриша, закутанный в целую кучу ткани, которая должна была скрыть тот факт, что он пингвин.

— Упс?! — воскликнул Фрунь. — Да ты же их убил!

— Я был уверен, что получится дерьмовая бомба, но это такое дело… почти искусство. Нет стопроцентной гарантии. Просто не повезло, — по голосу странный спутник Фруня не испытывал особого раскаяния из-за случившегося.

Фрунь следил за (будущим) Великим Чемпионом Арены, не очень успешно, правда, но вроде Великий не заметил. Затем Эларда и его оруженосцев подло заманили в ловушку бандиты. Фрунь не сомневался, что эта троица сможет за себя постоять, но просто наблюдать за схваткой не хотел. Тогда Гриша предложил свою помощь — устроить небольшой отвлекающий маневр, чтобы позволить Защитнику спастись из ловушки или атаковать.

Но все вышло иначе…

— Смотри на ситуацию с хорошей стороны — твой герой по крайней мере жив.

* * *
— Они их убили! — завопили где-то рядом, но из-за звона в ушах этот вопль казался очень далеким.

Дерьмо… Что за херня только что произошла?!

Оглушило меня знатно, но времени приходить в себя не было. Один из бандитов, видимо решив, что это наших рук дело, набросился на меня с дубинкой, явно вознамерившись размозжить мне голову.

— Отвали! — буркнул я, отталкивая его ногой, отчего мужика отбросило на несколько метров.

Как же хорошо быть гораздо сильнее обычных людей.

Вскочив на ноги, я врезал локтем в лицо второму, посчитавшему, что напасть на меня со спины — хорошая идея. С третьим разобралась Мелкая. Доминатор значительно расширил свои умения по превращению в доспех и теперь полностью охватывал руку девушки по самое плечо.

Чесити впечатала голову головореза в каменную стену, превратив ту в кашу.

Остальные сбежали, решив не связываться с нами. Мудрое решение с их стороны, но хреновый результат для нас.

Итого четыре трупа, несколько тяжелораненых, и никто теперь не может отвести меня к Холлу.

Вспомнив, что странная склянка прилетела откуда-то сверху, я задрал голову и увидел светловолосую макушку на крыше.

— Гр-р-р-р…. СРУНЬ! Это ты устроил, гаденыш?! — воскликнул я. — А, ну, спускайся сюда!

Разумеется, Срунь не спустился, а поспешил скрыться в неизвестном направлении. Вот же негодяй, устроил тут непонятно что и сбежал.

— А вдруг он хотел нам помочь? — предположила немного пришедшая в себя Роксана.

— Как будто его кто-то об этом просил.

— Маа-а-астер, у меня уши болят… — протянула Мелкая, стряхивая с руки кровь и мозги.

* * *
Поход в рабочий район провалился. По крайней мере, мы так думали в самом начале.

После устроенной шумихи мы поспешили скрыться с места кровавой бойни и затеряться в толпе, но не вышло. Буквально через час нас нашли, и это были не стражники.

Поняли мы это не сразу, просто в какой-то момент мы стали замечать, что народу вокруг становится все меньше и меньше, а следом совершенно внезапно оказались в окружении.

И это были уже не бандиты из подворотни, а хорошо подготовленные бойцы. Это читалось не только в том, что все они были одеты по единому стилю, но и в движениях. Взяли нашу троицу в плотное кольцо, не спеша ввязываться в бой.

Бойцы были облачены в комплекты пластинчатой брони, вооружены мечами, копьями и алебардами. Особенно выделялись ярко-красные повязки на руках, на которых был изображен молот с цифрой один.

Руководил ими, судя по всему, какой-то смуглый мужчина со шрамами на лице и длинными волосами, собранными в косу. Он единственный не держал в руках оружие, а скрестил их на груди.

— Что это тут за столпотворения? — хмыкнул я, окидывая взглядом толпу. Это уже не бандиты, а серьезные бойцы. Смогу ли я с ними справиться? Скорее всего, но будет сложно. Полагаю, лучше будет воспользоваться Шагом в Тень и просто скрыться от них.

— Ни шагу дальше, — оборвал меня тот самый смуглый тип, которого я приметил чуть раньше. И словно подтверждая его слова, у моих ног в землю вонзилось несколько металлических колышков чуть толще моего пальца.

Это было неожиданно.

Лишь сейчас я обратил внимание на нескольких мужчин, что заняли позиции на втором этаже здания неподалеку. Они были вооружены чем-то странным. Кажется, это был громоздкий стимпанковский автомат, только вместо пуль он стрелял этими самыми колышками.

Опасное оружие, но не очень скорострельное, да и габариты такие, что с ним особо не побегаешь. Скорее всего это больше стационарное оружие. Но… почему оно у них?

Видеть такое у местных было странным. Как-то я уж слишком привык к мечам и лукам.

— Назовитесь, — потребовал их главарь.

— А с какой стати? — и бровью не повел я. Если они думают, что могут напугать меня подобным, то глубоко заблуждаются. Между тем шепнул девушкам, чтобы держались ко мне поближе.

— С такой, что мне достаточно всего одного слова, и в ваших головах появятся новые дыры.

— У-у-у-у, страшно. Элард, Защитник дома Сорас.

В этот раз я не произвел ни малейшего впечатления на собравшихся, и это значит одно из двух. Либо все они уж слишком хорошо контролируют эмоции, либо изначально были в курсе, кем именно я являюсь.

Подозреваю, что дело во втором.

— Хорошо, — кивнул мужчина. — Я вынужден задержать вас, господин Защитник дома Сорас.

— А по какому праву? Вы не выглядите как стражники, и уж тем более как Смотрящие.

— Мы представляем Профсоюз Рабочих Первого Района, — с гордостью заявил смуглый тип.

— Прям профсоюз? — удивился я. — ПРПР? Буду называть вашу бригаду ПуР-ПуР.

Их лидер никак не отреагировал на это явное оскорбление с моей стороны. Отличная дисциплина, как я посмотрю.

— Думаю, это было лишнее, — покачала головой стоящая за моим правым плечом Роксана.

— Не удержался, — ухмыльнулся я, после чего обратился уже к пурпуровцам. — И в чем нас обвиняют?

— В убийстве нескольких человек. Нам доложили, что троица, по описанию похожая на вас, напала на мирных людей и убила их. Подобное недопустимо.

— Вышло небольшое недоразумение. Не я их убил, а один парень по имени Фрунь. Вот такого роста, со светлыми волосами.

— Мастер, мы будем драться? — спросила Чесити.

— Возможно, — отвечаю ей. — Роксана, если вдруг начнется бой, на тебе те стрелки.

— Поняла.

— А на мне? — тут же потребовала от меня ответа Мелкая.

— А ты просто руби всех, кто под руку подвернется.

— О, это я могу!

И все же я надеялся избежать лишнего кровопролития.

— Народ, повторюсь, у нас вышло одно большое недоразумение. Мы можем тут устроить драку, но напомню, я Защитник, — чтобы не быть голословным, призвал кинжал Тени, продемонстрировав всем собравшимся. — Сразу скажу — сдаваться я не собираюсь. Вы, как я посмотрю, хорошие воины. Но хватит ли вас, чтобы одолеть меня?

Словно подтверждая мои слова, Роксана пропустила по телу несколько алых молний. Вот нравится мне в Блохастой её понимание с ситуации без слов. Благодаря её спецэффектам мои слова казались куда более весомыми.

Их лидер также казался озадаченным.

Ну, ещё бы. Схватка с Защитником всем выйдет боком.

— Боюсь, что мы не можем просто отпустить вас, — все-таки решил он.

— Тогда отведите нас к вашему боссу, Рудольфу Холлу. Мы пришли в ваш район как раз встретиться с ним, но не знали, как его найти. Говорю же — все это одно сплошное недоразумение.

Он смерил меня внимательным взглядом, после чего кивнул.

— Мы не можем отвести вас к Рудольфу Холлу, но можем отвести к его брату. Карл Холл руководит профсоюзом.

— Годится, — улыбнулся им.

— Хорошо, тогда сдайте оружие и…

— Мы сами оружие, — напомнил я.

— Верно, — после небольшой паузы согласился смуглый. — Следуйте за нами, но без глупостей. Если вы…

— Давайте обойдемся без пустых угроз. Ведите уже. Мы с этими двумя и так слишком много времени провели у вас. Чем быстрее мы разберемся с делами, тем быстрее свалим из вашего района.

Он нахмурился, пробурчал что-то невразумительное, после чего повел нас за собой. Его люди при этом образовали что-то вроде оцепления, отгоняя зевак и одновременно не давая нам легко сбежать.

То-то был бы для него сюрприз, реши я воспользоваться Шагом в Тень.

Более того, те стрелки со странными колометами также держались неподалеку, держа нас в огневой зоне.

После того, как я увидел диковинное оружие, мне вдруг в голову стукнуло то, о чем я давно думал, но не мог выразить. Почему этот мир такой «низкотехнологичный»? Если подумать, то тут существует и весьма продвинутая инженерия, достаточно вспомнить поезда и местное метро, и магия. Но в тоже время почти все это не применяется в быту. Местным метрополитеном пользуются только самые богатые люди, большую часть времени он просто простаивает.

Поезда служат только для того, чтобы доставлять необходимые вещи в сельские поселения и забирать оттуда продукты.

Схожая ситуация и с магическими артефактами. Есть те, которые позволяют местным следить за Состязанием. Есть те, что используются как источники света. И есть некий аналог телефона, правда сильно упрощенный. Его чаще всего используют знатные для вызова повозки к дому.

И все… Если подумать, то я больше не припомню ничего примечательного или заслуживающего внимания.

Думаю, что нащупал ещё одну неправильность этого мира. Почему, обладая удивительными технологиями, они не внедряют и не развивают их? Неужели АрхиВладыка специально мешает прогрессу общества? Главные инженерные достижения, за редким исключением, находятся под контролем у Смотрящих.

В этом мире есть маги и магия, но она почти нигде не применяется. В этом мире есть технологии, но и они словно утраченное наследие.

А ещё этот странный механизм в голове Акиры. В моей такой же? А у простых людей? Может это и есть та пресловутая Система АрхиВладки? Каждый подключен к ней, но полноценно пользоваться могут лишь единицы. И это объясняет, как Смотрящие способны без особых проблем стирать память огромному количеству человек.

Проклятье… От всех этих размышлений у меня начинает болеть голова….

* * *
Карл Холл, руководитель Профсоюза Рабочих Первого Района, был именно таким, каким я и представлял себе такого человека. Упитанный, в возрасте, с пролысиной на голове.

Он определенно был очень занят, но тем не менее решил нас принять и даже ждать не заставил.

— Защитник дома Сорас, — вздохнул он, снимая очки и протирая их шелковым платком. — Я Карл Холл, руководитель профсоюза. Мне сказали, что вы устраиваете беспорядки в моем районе.

— На самом деле я хотел встретится с вашим братом, Рудольфом, но его люди меня неправильно поняли и… случилось небольшое недоразумение.

— Три трупа, по-вашему, это небольшое недоразумение?

— Мы убили только одного, потому что он напал — поспорил я. — В смерти тех, кого разорвало взрывом, мы не виновны. Один «мимокрокодил» решил помочь, хотя его об этом никто не просил. Его сами ищите.

— Давайте оставим эту тему. Та троица не состояла в профсоюзе, тем более что такое случается с подобной категорией людей. Профессиональные риски, так сказать. Скучать по ним никто не будет, а вот для моего брата это прямое оскорбление. И вряд ли он так легко это оставит. Нужно поддерживать авторитет, и если его людей будут убивать в подворотнях, а он просто будет это игнорировать, то кто станет уважать такого лидера?

Он сделал небольшую паузу, отложив очки в сторону.

— Так какое конкретно дело у вас к моему брату?

— Глава моего дома задолжал ему кругленькую сумму.

— Как много?

— Что-то вроде семидесяти тысяч.

— Сочувствую. Могу лишь утешить тем, что вряд ли мой брат станет что-то предпринимать раньше, чем закончатся Состязания. Привлекать внимание Смотрящих — глупо, сами понимаете. Они на очень многое закрывают глаза, позволяя нам делать, что заблагорассудится. Но у всего есть разумные рамки. И даже у них есть граница терпения. Так что за своего главу дома можете пока не бояться. По крайней мере, пока живы вы.

— В смысле?

— Я же говорю. Вы убили его людей. Это удар по репутации. А Защитников убивать не запрещено. Это сделать сложно, ведь вы гораздо крепче, чем простые люди, и ваши силы… ух…! Будь у меня хотя бы несколько таких воинов в охране профсоюза, я бы навел в этом районе порядок. Но я отвлекся. Стоит устранить вас, как ваш дом автоматически выбывает из Состязаний, и тем самым лишается иммунитета от «долговых обязательств».

Вот дерьмо…

— А какие у вас отношения с братом? — решил я сразу прояснить этот вопрос.

— Сложные, — собеседник выдавил из себя нечто вроде улыбки. — Мы с ним вместе начинали и в итоге поделили город. Я взял на себя официальную часть, он подпольную. Я не лезу к нему, он не лезет ко мне. Таким образом мы поддерживаем мир и порядок в этом районе.

— Какой любопытный симбиоз, — хмыкнул я.

— Он выгоден всем и в первую очередь городу. Загляните как-нибудь во второй район. Это настоящая кипящая выгребная яма, где существует сразу десяток группировок, каждая из которых готова вырвать глотку другой. По сравнению с ними у нас настоящий мир. Не все идеально, и брат порой перегибает с своими методами, но лучше так, чем то, что было раньше.

— Я бы хотел встретится с вашим братом.

— Несмотря на мои слова? — удивился Карл. — Останавливать не стану, но это не так уж и просто. Рудольф не часто появляется на публике, предпочитая отсиживаться в своем убежище. Но если вы действительно жаждете встречи с ним, то вам в Рудополис. Это самое крупное игорное заведение первого района. Располагается на месте южного крыла терпальского завода. Вас проводят. Но на вашем месте я бы поскорее покинул этот район. В кварталах знати его возможности куда меньше.

— За нас не волнуйтесь. Лучше помогите с ним встретиться, а дальше я разберусь.

Глава 10. Игорный дом

— Как по мне, мы совершаем глупость, — высказалась Роксана, когда мы уже почти прибыли на место. В качестве сопровождения выступало пятеро членов охраны профсоюза, но подозреваю, что на самом деле их гораздо больше, и где-то рядом прячется ещё десятка два.

— Да хватит ныть, — встала на мою защиту Чесити, стукнув себя кулаком по груди. — Мы с Мастером всех порвем! А ты, если боишься, можешь возвращаться домой. Сами со всем разберемся.

Роксана на провокацию не поддалась, решив вообще никак не реагировать на слова девушки.

Но было в сопровождении и кое-что хорошее. Нам не приходилось расталкивать людей, чтобы попасть, куда нужно. Завидев воинов профсоюза, люди как-то сами собой растекались в стороны, давая нам свободный проход.

Их уважали.

Или боялись.

Впрочем, мне неважно.

— Вам туда, — сказал один из наших провожатых, указывая на крупное кирпичное здание какой-то фабрики. Вид у строения был неказистый, почти заброшенный, но судя по тому, что на входе стояло двое крепких ребят, оно было не таким-то простым. — Дальше нам хода нет.

— И на том спасибо, — пожал я плечами и направился прямиком в указанное место. Как я понял, это какой-то элитный игорный клуб. Есть и другие, статусом пониже, но если верить второму Холлу, чтобы встретиться с его братом, нам нужно именно сюда.

Встречали нас не слишком дружелюбно, но в принципе это и не удивительно. Сразу не набросились, и на том спасибо.

— Мне нужно внутрь, — ухмыльнулся я одному из вышибал, вставшему у меня на пути, когда я собрался войти внутрь этой «заброшенной» фабрики.

— Это закрытое заведение, — и бровью не повел он.

— У меня дело к вашему боссу.

— Тогда босс сам тебя найдет, — да у этого типа стальные яйца. Интересно, а он сохранит свою невозмутимость, если я оторву голову его товарищу и сыграю ей в футбол?

— Тогда у нас проблемы, господа. Нам нужно внутрь.

— Докажите вашу платежеспособность, — пробормотал второй, который поглядывал не столько на нас, сколько на проводников, которые ещё не покинули улицу и, видимо, ждали, когда наша троица зайдет внутрь.

— Платежеспособность? — буркнул я. — Ну, извините, у меня нет двух тысяч крышек в инвентаре.

На шутку никто никак не отреагировал, поэтому пришлось достать с пояса кошелек с рольдами и продемонстрировать его охранникам. Те безразлично посмотрели на монеты, переглянулись и пожали плечами.

— Проходите, — сказал один из них и отворил тяжелую металлическую дверь.

За ней скрывалось ещё несколько охранников, причем куда более солидных. У них и снаряжение было почти боевое, и оружие — далеко не дубинки. В первые секунды я думал, что это ловушка, и уже приготовился устроить тут небольшую кровавую баню, но почти сразу расслабился.

Этим людям до нас не было никакого дела. Они пробежались по нам безразличными взглядами, после чего один из них подошел и крайне вежливо попросил оставить все оружие на входе.

Спорить не стал, учитывая, что мое оружие всегда при мне. И нет, я не про член. Хотя он тоже всегда при мне. А почему я вдруг о нем вспомнил? Да все просто — в следующей же комнате нас ждала сногсшибательная сексапильная красотка, облаченная в наряд, словно сшитый из тонко нарезанных полосок тюли.

— Добро пожаловать в Рудополис, самое лучшее заведение Первого рабочего района! — радостно воскликнула она, подпрыгнув на месте. И сделано это было лишь для того, чтобы всколыхнуть пышную грудь и вместе с тем полностью выбить из головы гостей всю осторожность. — Прежде всего вам нужно будет подписать документ о «долговых обязательствах».

В её руках тут же появился планшет с листом бумаги и самопишущим пером, неким местным аналогом ручки, которые девица протянула мне, при этом чуть подавшись вперед, чтобы все мое внимание было сосредоточено не на документе, а на прелестях красотки.

— Просто формальность, — улыбнулась она обезоруживающей улыбкой.

— Это тот документ, по которому мне выпустят кишки и подвесят на них, если я задолжаю хотя бы один рольд серьезным дядям? — уточнил я, заставив лицо девушки изумленно вытянуться, но она тут же вернула себе прежнюю «маску».

— Если вы не подпишите данный документ, то боюсь, мы не сможем вам ничем помочь, — изобразила она грустную мину.

— Буэ-э-э… — изобразила тошноту Чесити.

— То есть если я не подпишу, меня выгонят? — уточнил я.

— Да, господин. Также вы будете вынуждены заплатить вступительный взнос в размере пяти сотен рольдов. Эта сумма будет конвертирована в фишки, которые вы можете использовать для игр и оплаты дополнительных услуг.

— Это каких? — думаю, я и так понял, о каких именно услугах идет речь, но уточнить не помешало бы.

— За пятьдесят фишек вы можете провести несколько часов в моей компании, — подмигнула она, облизнув пухлые губки и соблазнительно дернув тазом.

Все это было настолько показушно-наигранно, что отбивало у меня вообще всякое желание. Да, эта малышка была сексапильной и приятной, но настолько пыталась меня соблазнить и увести центральное внимание от документа, что это раздражало. Думаю, если бы не сопровождающие меня девушки, эта красотка в буквальном смысле вешалась бы на меня.

Потеряв к ней всякий интерес, я пробежался глазами по документу, и будь я здравомыслящим человеком, то ни за что бы не подписался под таким.

Но я — это я!

И именно по этой веской и очень важной причине я без тени сомнений поставил свою подпись на документе, после чего отсчитал пять сотен рольдов. Большущие деньги, если подумать. В Аридели не так уж много людей, способных вот так легко расстаться с подобными суммами.

— Замечательно, — губы красотки растянулись в довольной улыбке, после чего к нам подошла другая девушка с подносом в руках. Та была одета не менее «прилично», чем первая, да и фигурка с личиком мало чем уступали. Даже любопытно стало, тут много таких симпатяшек?

— Ваши фишки, господин, — томно произнесла вторая, захлопав длинными ресничками.

— Ты сказала, что стоишь пятьдесят фишек? — уточнил я у первой.

— Все верно, господин.

— А ты? — уточнил я у второй.

— Любая из нас стоит пятьдесят фишек, — прояснила все та же первая.

— А если я заплачу сразу сто, то могу взять вас обеих? — вопрос был задан из банального любопытства, а не из-за каких-то практических целей. Тратить сотню рольдов на шлюх, когда у меня есть целых две дамы, готовые раздвинуть свои ножки по малейшему моему желанию, попросту глупо.

— Разумеется. Любой каприз, господин.

— Но за особые пожелания придется доплатить, — добавила та, что с подносами.

— Даже не сомневался, — хмыкнул я, собрав выданные фишки. — Я подумаю.

— Хорошо, — девушка ничуть не расстроилась из-за этого, а вот Чесити явно заревновала. Даже не оборачиваясь, я чувствовал, как она сверлит меня сердитым взглядом. — А девушки? Они…

— Мои рабыни.

— В таком случае им ничего подписывать не нужно. Вся ответственность за их действия, а также долги автоматически ложатся на плечи хозяина.

— Логично, — согласился я, после чего махнул девушкам на прощание и решительным шагом направился в коридор, который и должен будет вывести меня в игровую зону.

Но стоило пройти всего несколько метров, как началось….

— «Всего пятьдесят фишек», «Любой каприз, господин», «Посмотрите на мои сиськи, они такие большие и делают бонь-бонь», — полным желчи голосом начала бурчать Чесити. — Так и хотелось ей эти сиськи оторвать! А вторую — подносом прибить.

— Ты просто завидуешь, — «уколола» её Роксана.

— Что?! Я?! Вовсе нет! Та сисястая сука меня просто бесит!

— Потому что у неё грудь больше.

— Тихо. Ещё подеритесь мне тут! — не выдержал я.

— Я и не против, — хмыкнула Роксана, недвусмысленно дав понять Мелкой, что даже не сомневается, что выйдет победительницей в случае драки. И разумеется, это Чесси только ещё больше разозлило.

Дружный женский коллектив! Интересно, у Акиры та троица тоже собачится между собой?

— Хватит. Мы тут по делу. Волосы друг другу будете рвать дома. Я, может, даже посмотрю.

— Вообще, Мастер, это вы первый начали флиртовать с теми девицами, — Чесити было не остановить. Меня её ревность уже временами начинает раздражать.

— Сто-о-о-ять! — скомандовал я, развернулся и направился назад. Мелкая немного замешкалась, но засеменила следом.

— Что-то не так, господин? — немного удивилась та самая девица на входе.

— Нет, все просто замечательно, — улыбнулся я, — Где там была вторая?

Я завертел головой, и как раз из подсобного помещения показалась та самая девушка, которая в прошлый раз была с подносом.

— Сто фишек? Вот! — я отсчитал нужное количество фишек и протянул их ближайшей девушке.

— Вы сделали мудрый выбор, господин. Вы не пожалеете, что выбрали….

— Не я, — тут же оборвал я.

— Что? — удивилась красотка.

— Она! Вам нужна она! — я указал на Мелкую, у которой отвисла челюсть.

— М-Мастер… В-вы чего?! Я же…

— Достала, — пробормотал я. — Вот тебе прямой приказ: наслаждайся! Блохастая, за мной!

— Мы о ней позаботимся, — сказала мне девушка с планшетом, нежно беря Чесити за руку.

— Можете не сомневаться, — подтвердила вторая, занимая место с противоположной стороны. Мелкая оказала в сисечном плену, из которого ей не суждено выбраться. Хе-хе-хе!

— Мастер….! Стойте…. Не бросайте меня….! Хнык-Хнык!

Мелкая осталась где-то позади.

— Не боишься её сломать? — насмешливо поинтересовалась Роксана. — Уйдет от тебя к грудастым красоткам.

— Пф-ф-ф-ф, тоже мне угроза. Страшно до жути, — усмехнулся я.

— А если серьезно? Не думаю, что разделяться сейчас — хорошая идея. Мы ведь в логове врага, и ещё неизвестно, как он отреагирует на наше появление. Скорее всего, этому Холлу уже доложили о нашем визите.

— Даже не сомневайся. Но именно по этой причине нам ничего и не угрожает. По крайней мере, не здесь.

— С чего ты взял?

— Да сама подумай, это же его заведение. Заведение для богатых клиентов, где они без особых проблем спускают целые состояния. Стала бы ты на месте управляющего устраивать тут разборки?

— Не думаю, — после короткой паузы согласилась девушка.

— Вот и я о том же. Мы не скандальные клиенты, которых можно просто скрутить и вышвырнуть вон. Да мы же тут все разнесем, если начнется схватка. И это будет огромным ударом по его репутации.

— Понимаю, — кивнула Роксана. — Тут он предпринимать ничего не станет.

— Именно.

— Но все же, оставлять Чесити было плохой идеей. Её могут похитить и использовать в качестве заложника.

— Да, не исключено. Я даже этому порадуюсь.

На этих словах Роксана как-то странно на меня посмотрела. Пришлось прояснить свои мотивы.

— Если её похитят и попытаются использовать против нас, то скорее всего отвезут в безопасное место. К примеру, к боссу. Но я Защитник, а Чесити — моя рабыня, которая подключена к Системе АрхиВладыки, и я в любой момент могу её найти.

— То есть… Она наживка? — догадалась девушка.

— Нет, просто она меня в последнее время достала своей ревностью. Пусть немного расслабится. Может, научат её чему-нибудь. А уж если её вдруг похитят, то это план Б.

Услышав это, Роксана покачала головой и слегка усмехнулась.

— Порой я совершенно не понимаю, что творится у тебя в голове, Элард.

— Отрадно слышать. Может даже когда-нибудь ты передумаешь убивать меня.

— И не надейся, — совершенно серьезно сказала она, тут же пряча улыбку. — Не думай, что я забыла.

И с этими словами девушка чуть ускорила шаг.

— Вот и поговорили…

Коридор оказался не столько длинным, сколько запутанным. Петлял, словно водопроводная труба, поставленная косоглазым мастером. Лишь на пятом повороте и втором подъеме мы вышли к охранникам, стоящим на входе в игровой зал.

* * *
— Хреновенькие у тебя дела, Срунь, — хмыкнул Гриша, оглядывая массивное здание старой фабрики.

— Я Фрунь….

— Да мне насрать, — этот ответ стал привычным, но странный спутник Фруня продолжал каждый раз после этого усмехаться.

— Думаешь, нам туда не попасть?

— Нет ни единого шанса на это, — покачал головой Гриша. — Те двое типов ещё ладно, хотя сразу видно, что парни серьезные. Но тут по подворотням ещё под десяток соглядатаев запрятано. В случае прямого столкновения мы окажемся в неприятной ситуации.

— Вот как…

— Да и вообще, сдался тебе этот мужик, а? Бегаешь за ним, словно у тебя течка. Ты случайно не из этих, а?

— Этих?

— Ну да, этих. Ты не подумай, я пингвин толерантный. Всяких громозеков не обижаю, главное — чтоб не ко мне лезли. Так что если это у тебя большая и чистая любовь…

— Все не так, — голос Фруня был напряженным. Это все Камень. Они были связаны и порой сильные эмоции друга передавались и ему. — Только он может нас спасти…

— Спасти от чего? — не понял Гриша. Хотел почесать затылок, но из-за анатомии это оказалось не так-то просто.

— От того, что грядет.

— Ты это… Пафос-то поубавь. А то словно специально для трейлера рожу делаешь. Ты вообще о чем, Срунь?

— Камень говорит, что это Последний цикл, и что мы все умрем.

— О, как же я люблю предсказание конца света.

— И мы должны предупредить Эларда о том, что за ним уже идут.

— Кто идет? Я вообще нихрена не понимаю, Срунь.

— Пустота. На нем метка Пустоты. Так говорит Камень, а я ему верю.

— Как стра-а-а-ашно, — буркнул Гриша.

— Если ты мне не веришь, то зачем вообще помогаешь? — фыркнул Фрунь, обидевшись.

— Да это же гребаный скрытый квест! Я помог тебе сбежать, а тут выясняется, что все не так просто. Теперь ты ещё про угрозу конца света задвигаешь. Охрененный скрытый квест! Так просто ты теперь от меня не отделаешься, Срунь. Тут намечается что-то эпическое, и вдруг мне перепадет. Знаешь, каково это, быть пингвином?

— Нет…

— Хреново это. У меня даже пальцев нет, Срунь.

— Я не могу понять, как ты вообще им стал. Ты же вроде не Защитник даже…

— А хрен его знает, если честно. Мне на войне полчерепушки снесло, но выжил. Правда после этого парализован был, и вообще жизнь превратилась в то ещё дерьмо. Никому не нужный калека с копеечной пенсией, которой едва хватает на жизнь. А затем совершенно внезапно просыпаюсь как-то в этом теле, в совершенно непонятном месте, которое оказывается местной канализацией. Два месяца я там выживал, пока путь наружу не нашел. Ну, а дальше ты знаешь. На радостях нажрался, устроил дебош и оказался в кутузке.

— То есть, ты не знаешь, как стал таким?

— Ни малейшего понятия. Даже квеста никакого не дали. Глючная у вас какая-то игра получается.

— Игра?

— Ну, да. Уровни, прокачка. Я чуток поспрашивал, и выходит, что у ваших Защитников что-то похожее есть. Я за тобой, собственно, по этой причине и поперся. Сам хочу перекинуться парой слов с этим мужиком, может, он прояснит, что происходит.

— Возможно, — не стал разубеждать своего напарника Фрунь. Неприятно было это признавать, но Гриша был весьма полезным малым.

Камень в кармане юноши неожиданно завибрировал.

— Что-то не так?

— Нам срочно надо найти Защитника! — воскликнул Камень, как только оказался на ладони Фруня.

— Мы работаем над этим… Что случилось?

— Я чувствую Пустого где-то рядом! Это плохо, очень-очень плохо!

— Что?! Пустого?! Но… Это невозможно! Пустой в Ариделе?!

— Судя по твоим воплям, ситуация — жопа? — скучающим тоном уточнил Гриша.

— Ага…

— Ладно, чудик. Ща батя все порешает…!

* * *
— Миленько, — хмыкнул я, оглядывая это место. Раньше тут находился крупный просторный ангар, который теперь был переделан под игровой клуб. Верхняя часть была частично переделана под второй этаж, на которым располагалась зона отдыха, где посетители могли напиться, отдохнуть, понаблюдая сверху за другими игроками, или уединиться в одной из специально подготовленных комнатушек с местными красотками. Думаю, Чесити тоже уведут куда-то туда, но другим путем.

Нижняя же часть была исключительно игровым залом. Тут находились разного рода азартные игры на любой вкус. Разве что игровых автоматов не было. Сами игры были разными, но их суть не слишком менялась. Карты, некое подобие рулетки и прочее. Отличия от знакомых мне игр, разумеется, были, но суть была схожей.

Также сбылось мое предположение о наличии тут других красавиц. Их тут было, кажется, даже больше, чем гостей. Они ходили с подносами, составляли компанию играющими, подначивая ставить больше, и просто танцевали. Бордель плюс игорный клуб.

Выпивка, красивые женщины, у-у-ух… если бы не дело, то я, наверное, тут подзадержался бы.

Стоило задуматься о выпивке, как рядом материализовалась сексапильная рыжеволосая официантка в очень короткой юбочке и едва способным удержать пышную грудь в кожаном топике. В руках она держала поднос с бокалами, один из которых я позаимствовал.

— Уверен, что сейчас можно напиваться? — скептически отметила Роксана.

— И в мыслях не было, — усмехнулся я, делая глоток. — Просто проникаюсь атмосферой.

— Ну, хорошо, — не стала спорить Рокс. — И что будем делать?

— Попробуем сорвать банк. Нужно привлечь внимание здешнего хозяина, чтоб он лично решил с нами встретится. Ну, или на крайняк, разнесем тут все. Устроить тут бедлам мы в любой момент сможем.

* * *
— Три пары, — довольно улыбнулся золотозубый пожилой мужчина, прибирая к рукам мои фишки. — Прости. Сказал бы, что мне жаль, но это не так.

Убить или не убить, вот в чем вопрос…

Выпустить кишки иль глотку перерезать?

Вырезать глаза, чтоб их засунуть в анус…

Нет, хреновая рифма получается.

Но что мне оставалось. Я только что лишился практически всех фишек из-за этой наглой усатой рожи.

— В следующий раз повезет, — добавил он.

— Да… Повезет… — у меня от улыбки аж лицо перекосило, и этим самым я заставил мужика поежится.

Вышло хреново… Раз уж я решил немного поиграть по правилам этого места, то грех было не попробовать сорвать куш. Нашел подходящую игру, в правилах которой я довольно быстро разобрался, и заняв место одного из игроков, приготовился грести деньги лопатой.

Разумеется, нихрена не получилось, и меня обобрали до нитки.

Этот усатый дед действовал грамотно. Поддавался и давал мне возможность выиграть во время одной из партий в карты. А я повелся, и на самом деле считал, что смогу выиграть. И в момент, когда я уверился в этом окончательно и увеличил ставку, тот меня унизил.

— Играем! — буркнул я, выкладывая на стол последние десять фишек. Просто так принять поражение и уйти мне не позволяла гордость.

— Не думаю, что это хорошая идея, — попыталась образумить меня Роксана, стоящая над душой.

— Боюсь, что этого мало, — покачал головой этот наглый картежник. — Нужна ставка побольше. Например… Ваша рабыня. Вполне сгодится.

— Она? — я бросил взгляд на Роксану, которая знатно так помрачнела, услышав это предложение.

— Да. Она же рабыня, я прав?

— Хм… — я задумался. Голос разума подсказывал, что это ловушка, и вестись на это не надо. Но гребаная гордость долбила молотом по макушке, призывая унизить этого сукина сына. — Идет….!

— Ну, уж нет! — вмешалась Роксана, присаживаясь на соседнее место за столом. — Так просто проиграть себя я тебе позволить не могу.

— Боюсь, что рабы не могут играть.

— Я его официальный представитель, несмотря на статус, — не согласилась она, бросив на меня крайне многозначительный взгляд. — Так ведь, Мастер?

— О, — я округлил глаза, услышав это. Чесити через каждое слово повторяла «Мастер то, Мастер сё», а Блохастая напротив никогда меня так не называла.

Проклятье! И вот как теперь после этого просто проигнорировать это? Она же специально прогнулась…

— Да, она мой представитель, — вздохнул я, и уже шепотом сказал. — Надеюсь, ты знаешь, что делаешь?

— Уж точно куда лучше, чем ты, — прошипела она мне в ответ.

В игре участвовало шесть человек, один из которых был представителем игорного дома. Он следил за соблюдением правил и мог даже выиграть, забрав весь выигрыш себе. Но, полагаю, что происходило это не так уж часто. Игорный дом и так брал себе какой-то процент от каждой игры, крупно мухлевать — вредить репутации.

Старик что-то пробурчал себе под нос, но играть согласился. Видимо, боевой раб-оруженосец был уж слишком лакомым кусочком.

Игра в целом напоминала покер, но со своими нюансами, и очень многое тут зависело от умения блефовать. Именно поэтому я и выбрал эту игру, так как мне казалось, что блефовать я умел.

Первый обмен картами и… ничья. Хотя старик однозначно попытался закончить игру первым же ходом, уж слишком хорошие карты выложил. Не вышло, игра продолжилась.

Два защитника и три Смотрящих. Хорошая комбинация собралась у Роксаны, но у противника оказалась ещё лучше. Этот ход определенно остался за ним, но у Роксаны оставались ещё карты, так что игра продолжалась. А вот представитель Игорного дома вылетел из партии.

— АрхиВладыка, Керрас и два Смотрящих, — довольно сказал он, выкладывая на стол все, что припрятал на финал игры. Сильная комбинация, такую побить очень непросто. Но Роксана смогла.

Одну за другой она выкладывала карты, и я не без удовольствия наблюдал за тем, как вытягивается лицо мужчины.

— Нет-нет-нет… — пробормотал он. — Это не возможная комбинация! Она никак не могла у тебя быть! Ты жульничаешь!

— Обвиняете меня в шулерстве, господин? — и бровью не повела девушка.

— Ещё как обвиняю! Да как ты смеешь, грязная сука …

— Думаю пришло время мне вмешаться, — я поднялся из-за стола и посмотрел на соперника по игре сверху вниз. — Если у вас есть какие-то претензии — предъявляйте их мне. И если ещё хоть одно грубое слово вырвется в адрес моей подчиненной, то я отрежу тебе язык. Усек?

Мужчина тут же побледнел, пробормотал что-то себе под нос, после чего решительной походкой направился к выходу.

— Зря вы так, — обратился ко мне представитель игорного дома. — Господин Альтри — довольно влиятельный человек и…

— Пусть становится в очередь. Уже слишком много накопилось тех, кому я перешел дорогу, — ответил я и сгреб руками фишки.

— А ты хорошо играешь. Спасибо, — сказал я Роксане, на что та лишь фыркнула.

— Не могла же я позволить тебе себя проиграть. Что бы ты потом делал, если бы это случилось.

— Прибил бы его и все. А ты правда жульничала?

— А сам как думаешь? — хмыкнула она. — Впрочем, он тоже хорош. Весьма умелый шулер.

— То есть, у меня не было и шанса на выигрыш? — слегка приуныл я.

— Именно. Понимаешь, какой ты дурак, что решил играть? Да ещё на меня?

— Я же говорю…

— Да, я слышала, — отмахнулась она.

— Слушай… А может ты ещё… ну, того?

Девушка вопросительно выгнула бровь, не понимая, о чем я говорю.

— Это возможность пополнить бюджет. Может, мы такими темпами за долги рассчитаемся.

— Можно попробовать.

* * *
— Ску-у-у-ука… — протянул Унвар, один из охранников, почесывая затылок. Его коллега, стоящий неподалеку, ответил зевком. — Ну, хоть бы та странная парочка на крыше уже что-нибудь предприняла. Пялятся и пялятся, жуть как раздражает.

— Да ладно, может это какого-нибудь из наших клиентов поджидают. К нам не лезут, и ладно.

— Лучше бы полезли. Ску-у-ука.

— Тебе лишь бы череп кому-нибудь проломить. Забыл уже, что было неделю назад?

— Не напоминай, а? Я ж легонечко стукнул…

— Ага, легонечко… прям по кумполу. Тот парнишка навсегда дурачком останется после такого, если хорошего лекаря не оплатит.

— Да ну тебя… — охранник собирался сказать что-то ещё, но его внимание привлек приближающийся к фабрике человек, закутанный в темную мантию. Лишь присмотревшись внимательнее можно было заметить, что мантия раньше была голубой, просто сейчас её покрывал толстый слой грязи.

Походка странная, немного пошатывающаяся. На голову накинут капюшон, затеняющий лицо, но даже издали можно было заметить татуировки на бледной коже.

— Это… Смотрящий….? — поинтересовался коллега.

— Возможно….

Они переглянулись и направились в сторону подозрительного субъекта, попутно махнув рукой товарищам на противоположной стороне улицы. Это могла быть ловушка, так что стоило соблюдать осторожность.

Фигура направлялась точно ко входу в Рудополис.

— Простите, но вам… — начал было говорить один из охранников, но тут же слова утонули в булькающем гортанном звуке. Унвар повернул голову и увидел товарища с оторванной нижней челюстью. Он, хрипя, рухнул на землю, заливая мостовую кровью.

— Тревог…. — попытался закричать Унвар, хватаясь за дубину на поясе, но уже в следующий миг его грудь пронзила рука незнакомца. Он сделал это с такой легкостью и скоростью, что у мужчины не было ни единого шанса спастись.

Незнакомец в грязной мантии второй рукой стянул с головы капюшон, открывая свое лицо. Бледное, покрытое множеством татуировок и с широкими темными провалами вместо глаз.

Глава 11. Пустые

«Мастер! Я вас просто ненавижу! Дурак! Дурак! Дурак! Ненавижу!»

Мысленно повторяла девушка, пока её словно безвольную куклу куда-то вели. Мастер приказал не сопротивляться, и она не сопротивлялась. Девушка и сама не заметила, как оказалась в какой-то просторной спальне с широкой двуспальной кроватью.

«Ненавижу! Ненавижу! Ненавижу!»

Сопровождавшие Чесси девушки тут же усадили её на постель, а сами начали приводить себя в порядок.

Первой к оруженосцу подсела брюнетка. Кажется, по дороге она представилась Фионой. Вторую вроде бы звали Марго.

— Расслабься, — сказала Фиона, коснувшись ладонью коленки девушки. — Мы тебя не съедим. Как тебя зовут?

— Чес… Чесити… — сглотнув слюну, ответила девушка.

— Красивое имя, — улыбнулась брюнетка, после чего другой рукой провела по волосам оруженосца.

— Пос… Послушайте, — попыталась она взять себя в руки. — Я… Может… Может мы ничего не будем делать? А Мастеру я скажу, что…

— Тс-с-с-с-с… — к ним подсела блондинка и прислонила указательный палец к губам гостьи. — Не стоит так переживать.

Они были очень милы и обходительны, чем лишь сильнее вызывали внутри Чесити желание вскочить и сбежать. А затем найти Мастера и надавать ему по голове за такие злющие приказы.

— Прости, но мы обязаны отработать свой контракт, — вздохнула брюнетка. — Платишь нам не ты, а твой хозяин.

— Но он же не узнает…

— Не нужно переживать, тебе понравится. Обещаю, — с этими словами Фиона отстегнула застежку на своем топике, сбрасывая его буквально одним движением.

— Ой…. — только и смогла выдать Чесити, уставившись на огромную грудь, которая без одежды казалась ещё больше.

«Огромные!»

«Огромные сисяндры!»

— Нравится? — кокетливо поинтересовалась брюнетка.

— А мои? — спросила Марго, сбрасывая уже свой верх.

«Большие!»

Переглянувшись, девушки засмеялись и уложили Чесити на спину. Та была не в силах сопротивляться такому упругому напору.

«Огромные! Почему они такое огромные?!»

— Ты никогда не делала этого с другими девушками? — игриво спросила Марго, начав раздевать гостью.

— Н… Никогда…

— Ох, милая, тогда ты очень многое потеряла. Секс с девушкой обычно более чувственный, чем с мужчиной. Им важно лишь вставить и кончить, редко когда они беспокоятся о том, удовлетворена ли партнерша.

— Да, — с грустью подтвердила Фиона. — Но с девушками все иначе. Мы знаем, насколько важно, чтобы все участники были удовлетворены.

Девушка переглянулись, после чего подались вперед, смыкая уста в сладостном поцелуе. Но Чесити этого почти не видела, потому что обзор ей перекрывали нависшие над головой огромные молочные бидоны, вызывающие острое чувство клаустрофобии.

— Доверься нам, — промурлыкала Марго и осторожно начала раздевать Чесити. В конце концов красотки полностью раздели не особо сопротивляющуюся гостью.

— А у тебя хорошее тело, — проворковала Марго, проводя рукой по груди гостьи. — Крепкое, мускулистое, но в тоже время женственное и трепещущее от прикосновений.

Блондинка наклонилась и нежно поцеловала Чесити в торчащий розовый сосок, заставив её охнуть. Тем временем пальцы брюнетки скользнули вниз живота девушки…

Чесити сладко застонала, наслаждаясь ласками, и в этот момент внезапно потух свет.

Первой отреагировала Марго, она разорвала поцелуй и удивленно огляделась, затем поднялась с кровати и наощупь направилась в сторону стола.

— Что-то случилось? — спросила Фиона, вглядываясь во мрак.

— Минутку, — отозвалась подруга, грохоча ящиками стола. Вскоре комнату озарил тусклый свет зажжённой свечи. — Это странно, — блондинка постучала пальцем по одному из магических светильников, что должны были освещать комнату. — Первый раз такое…

— Действительно, — согласилась брюнетка. — Каждый из них имеет собственный источник энергии, даже если мана закончится в одном, то остальные должны работать…

— Хорошо у нас есть свечи, — усмехнулась Марго.

— Ага…

Чесити только сейчас поднялась на локтях и хмуро посмотрела на девушек.

«Ну, и чего это они отлынивают…? Мне только начало нравится».

Чесити хотела предъявить им претензию, но тут её внимание привлекло едва заметное свечение, исходящее со стороны сумки.

— Доминатор! — опомнилась девушка, вскакивая с кровати. Чесити подхватила сумку, развязала узелок и выпустила на волю своего драгоценного питомца.

— Кья-я-я-я! — внезапно воскликнула Фиона, вскакивая с кровати. — Ч-Ч-Что это за штука?!

— Не штука, а Доминатор! Он слайм! Самый крутой слайм в Ариделе!

Такая реакция немного задела Чесити, для которой Доминатор стал практически другом и членом семьи.

— А по мне он очень милый, — улыбнулась Марго, возвращаясь к постели. — Правда, малыш?

Но Доминатор почти никак не отреагировал на заигрывания женщины. Он вел себя очень странно, нетипично для себя.

— В чем дело, Доминатор? — спросила Чесити, наблюдая за тем, как огоньки внутри его желеобразного тела сияют особенно ярко. Чесити впервые видела, чтобы он так странно себя вел.

— Он выглядит обеспокоенным.

Чесити и сама это заметила. Помимо чересчур яркого сияния внутри, щупальца слайма необычно колыхались.

— Понь! Понь! Понь!

— Что он говорит?

— Не знаю, — мотнула головой Чесити. — Но что-то не так. Вначале фонари, затем Доминатор… У меня плохое предчувствие. Мне нужно вернуться к Мастеру!

— Но мы ведь не закончили… — с легкой досадой сказала Фиона.

— Она права, — неожиданно поддержала гостью блондинка. — Что-то случилось.

— Да даже если так. Пусть мальчики этим занимаются.

— Я пойду, — решительно заявила Чесити, начав одеваться. Доминатор поддержал её одобрительным «Понь!».

* * *
Ситуация приобретала крайне странный оборот, и ничего хорошего в этом не было. Фрунь со своим напарником размышляли, как лучше проникнуть в здание: устроить отвлекающий маневр, пробиться силой или попытаться найти скрытый лаз? Пока они думали, перед воротами появился какой-то странный тип.

Охранники направились к нему, чтобы скрутить, но тот их убил в мгновение ока. Фруня от вида крови замутило, но он попытался сохранить самообладание при Грише.

Разобравшись с охраной, мужчина решительным шагом направился в здание старой фабрики, которую стал укутывать странный темный туман. Он становился все гуще и гуще, надежно скрывая здание от посторонних глаз.

— Вот так фокусы, — хмыкнул Гриша. — Сильный колдун, но пока не понимаю, нафига делать подобное.

— Это не колдун, — дрожащим голосом сказал Фрунь. — Это Пустой…

— Один из тех, о ком ты твердишь? — спросил Гриша и в ответ получил утвердительный кивок.

Тем временем остальные охранники этого места, находившиеся в зданиях по соседству, предприняли попытку штурма фантомной преграды, и результаты этого были крайне любопытны.

Их превратило в кровавый фарш. Стоило людям коснуться преграды, как их разрывало на куски словно гигантской мясорубкой.

— Ты уверен, что нам нужно туда?

— Да… — ответил Фрунь, подавляя новый приступ тошноты.

— Хреново… Но, как говорится: «нет ничего невозможного». Через главный вход нам не войти, но черный никто не отменял…. — Задумчиво пробормотал Гриша скучающим взглядом смотря на кровавое месиво перед туманной стеной. — Так, Срунь. Перед тем как мы пойдем покорять эту анальную твердыню, я должен посвятить тебя в Рыцари Порядка!

— А…? Рыцари Порядка? Ладно… Это обязательно…?

— Посвящение даст тебе защиту от темных сил! — торжественно заявил Гриша. — Только бравые рыцари могут противостоять Тьме и Пустым!

— Хорошо… И что мне делать?

— Вставай на одно колено!

— Так?

— Да, так! А теперь повторяй за мной. Слово в слово. Во тьме ночной, при свете дня…

— Во тьме ночной, при свете дня…

— Дрочу на голых тянок я.

— Дрочу на… Что?! Гриша! Сейчас не время для шуток!

— Нет, Срунь, для них сейчас самое время, — заржал его напарник. — Ладно, а теперь если серьезно, то надо как-нибудь попробовать проникнуть в эту срань…

— Есть мысли?

— Мыслей много. Даже слишком. В основном о вкусном душистом пивке и сисястых бабах.

— Я про то, как туда попасть.

— Да я понял. Как уже сказал — мысли есть. Дуй за мной, Срунь. Будем на своей шкуре проверять поговорку «Настоящие герои идут в обход».

* * *
С выпивкой я, кажется, немного перебрал, но раз я не танцую голым на столе, значит пока все нормально. Да и может же человек хоть немного расслабиться? У Роксаны дела шли отлично, она уже играла вторую партию, намереваясь выигрышами отбить долги нашего главы дома.

План не без проблем и рисков, но куда лучше, чем был мой первоначальный — сравнять с землей все это место. В идеале мы просто откупимся от Холла и вернемся к своей скучной жизни, где раз в две недели должны сражаться не на жизнь, а на смерть.

Я зевнул и окинул взглядом других гостей. Элита общества Ариделя. Бухают, трахаются и за одну партию могут проиграть столько рольдов, что простой семье хватило бы на всю жизнь.

Спалить бы тут все… Вместе с гостями…

Ещё раз зевнул, возвращаясь к игре. Роксана была моим персональным роялем. Она сама призналась, что жульничала, да и сейчас скорее всего занята тем же самым, но при этом, сколько бы я не наблюдал, так и не понимал, что именно и как она делала.

Она выигрывала, и для меня это было главным.

Выпивка меня и впрямь разморила, а заодно заставила вспомнить о том, что где-то в одной из комнат сейчас развлекаются девчонки… Может, оставить Блохастую, пойти разбавить их женское трио и создать квартет?

Заманчиво…

Я уже почти было дошел до кондиции и решения действительно направиться на поиски Чесити, как внезапно погас свет. В помещении не было ни единого окна, из-за чего тьма была кромешной.

— Если это попытка нас обжулить, то я… — начал что-то бормотать, но тут же захлопнул рот, а опьянение как рукой сняло.

«Внимание! Тревога первого уровня! Тревога первого уровня!»

«Обнаружен прорыв реальности второй категории! Обнаружен прорыв реальности второй категории!»

«Всем Защитникам прибыть в квадрат 7–2 для противодействия….»

Надпись была ярко красной, почти кровавой, что говорило о важности написанного. Вот только она пропала так же внезапно, как и появилась. Словно кто-то выдернул шнур питания у компьютера.

Чуйка забилась в предсмертной агонии, по спине пробежал крайне неприятный ледяной холодок.

Попробовал вызвать окно со своим статусом — безрезультатно.

— Клинок Тени!

Руки оставались абсолютно пустыми. Способности, что даровала мне Система АрхиВладыки, оказались недоступны.

— Ой-ей… Роксана!

— Я тут, — отозвалась кошка из мрака.

— Хорошо. Будь рядом. Кажется, мы только что очень нехило влипли. Мне Система выдала, что у нас тут прорыв реальности второй категории, после чего я потерял доступ к своим способностям. Что с твоими?

Секундная заминка, после которой мрак разорвали едва мелкие красные искорки.

— У меня тоже все плохо. Я могу использовать свои умения и без Системы, но они крайне слабые.

— Вижу, — с нескрываемой досадой сказал я. В текущей ситуации мы оба с ней не бойцы. Даже оружия нас лишили на входе, и я особо не возражал, считая, что в случае чего всегда смогу воспользоваться клинками Тени или другими способностями.

Плохо… Очень-очень плохо…

— Только попробуй ляпнуть что-нибудь из серии «Я же говорила, что не стоит разделяться».

— И в мыслях не было, — голос Роксаны был напряжен. Её саму не радовало, что она осталась без способностей.

Понемногу зал оживал, во мраке то и дело звучали рассерженные возгласы гостей и призывы сотрудников к сохранению спокойствия. Один господин из числа знати уж очень яростно ругался на людей, по причине которых у него срывается игра.

Они думали, что это какая-то техническая неполадка, и ещё не понимали, что происходит что-то очень нехорошее.

— Надо найти Чесити и сваливать, — четко поставил я задачу перед своей рабыней, которая своими искорками пыталась создать хоть какое-то подобие источника света, но все равно я в лучшем случае видел только её руки.

Тем временем охрана где-то раздобыла другие светильники. В дальнем конце зала из подсобных помещений стали выходить служащие игорного дома и разносить по залу тусклые масляные лампы, но и было слишком мало, чтобы осветить главный зал полностью.

— Простите, но мы позаимствуем его, — сказал я и наглейшим образом схватил один из фонарей, что только что поставили на ближайший стол.

— Стойте! Что вы… — тут же зазвучали возмущенные голоса, но мне было совершенно плевать на это. Все, что меня действительно волновало, так это необходимость обзавестись источником света.

— Сэр, вы не можете просто взять и… — начал было один из служащих и тут же получил от меня в рожу прямым правым.

— Не указывай мне, что делать, — буркнул я, усмехнувшись. Мужчину отбросило на несколько метров, и подняться после удара он уже не мог, и значило это только одно — несмотря на потерю возможностей, физическая сила и ловкость никуда не делись.

В нашу сторону уже спешили охранники, так что я махнул рукой Роксане, чтобы та следовала за мной.

— Так что происходит? — задала она резонный вопрос.

— Понятия не имею, но раз отрубилась Система, то подозреваю, что какая-то задница. И раз не мы её устроили, то ничем хорошим это нам не грозит. Такой ответ тебя устроит?

— Более чем.

Преследование было каким-то вялым. Хотя это не удивительно. Светильников было не так чтобы много, да и мы по идее бежали прямиком к группе хорошо вооруженных охранников игорного дома…

Помяни черта…

Стоило подумать о бравых защитниках кошелька Холла, как один из них выскочил прямо на нас. Весь в крови, испуганный до чертиков. Он налетел на меня, но из-за разницы в силах словно врезался в стоящий посреди коридора столб, оттолкнулся от него, рухнул на землю, но почти тут же подскочил и с воплем понесся прочь.

— Вот мудазвон, — буркнул я, оглядывая себя. Этот бравый воитель заляпал всего меня кровью.

— Он был ранен?

— Да откуда мне зн…

Странный скрежет раздался из-за угла, заставив нас застыть и переглянуться.

— Посмотришь? — предложил я, продемонстрировав оруженосцу одну из самых неотразимых улыбок, от которых «текут» дамы.

Не оценила.

Печально…

Впрочем, нам уже в следующую секунду стало не до этого, потому что источник звука сам решил проверить, как мы тут. И лучше бы он этого не делал…

Им оказался другой не совсем живой охранник. Окровавленный, с бледной кожей и разорванным брюхом. Одним словом, нежить, но с одной крайне примечательной деталью — у мужчины не было глаз. Вместо них огромные темные провалы.

Оказавшись перед нами, он застыл, а затем его губы растянулись в зловещей усмешке. Зарычав, он бросился на меня, но тут же получил от меня в рожу кулаком. И к моему несказанному удивлению в противостоянии рожи и кулака рожа оказалась сильнее. Я словно по каменной глыбе ударил. Мужчина пошатнулся, но и только, а вот я взвыл от боли.

— Дерьмо… — выругался я, отступая назад.

— Керрас… — выругалась Блохастая, когда из-за спины первого зомби показался ещё один, такой же безглазый и не менее мертвый.

— Назад! — крикнул я, осознав, что вряд ли их тут двое. Охранников было больше десятка, а видели убегающим мы только одного. Пытаться прорваться через них без оружия — самоубийство.

— Меченый…. — внезапно произнес один из них.

— Меченый… — вторил ему второй.

— Они ещё и говорят! Просто класс!

К счастью для нас, они были не слишком быстрыми, и мы без особых проблем отступили назад в игровой зал. Точнее, мы думали, что беспрепятственно в него вернемся, а на деле окровавленный охранник, вопящий что-то невразумительное, вызвал настоящую панику. В данный момент обеспокоенные посетители игорного дома занимались тем, что баррикадировали дверь, намереваясь запереть нас в коридоре с нежитью.

— Стойте, гады! — крикнул я, но они даже не собирались останавливаться.

— Закрывайте проход, быстрее! — завопил кто-то.

Двое сотрудников уже собирались перекрыть небольшую щель, оставшуюся в проходе сервантом, но я успел раньше. Влетел в зал и сходу заехал дающему указания в рожу локтем, после чего торжественно заявил:

— Вот теперь можете закрывать!

Как на зло, этот вход в зал не имел двери, так что его пришлось перекрывать столами, шкафами и прочим хламом, который стаскивали отовсюду. Одновременно с этим нас обступили охранники зала, вооруженные дубинками.

— Ублюдок! Выкидыш Керрас! Да как ты посмел… — истошно завопил тот мужчина, которому я врезал локтем ранее. — Да ты хоть знаешь кто я такой?!

Он бормотал что-то ещё, но я его уже не слушал. Вперед вышел крепкий гладковыбритый мужчина из охраны со словно высеченным из мрамора лицом.

— Что там видели? — коротко спросил он, кивнув в сторону забаррикадированного прохода.

— Нежить, как минимум две штуки, — так же коротко и по делу ответил я. Было желание сказать какую-нибудь гадость или пошутить, но в данной ситуации не видел в этом смысла. — Но подозреваю, что их больше.

Задумавшись, тот кивнул.

— Ты Защитник, ведь так?

— Догадливый, — ухмыльнулся я. — А ты тут главный?

— Вроде того. Начальник охраны, Йорм. Управляющий уже ушел.

— На его счастье.

— Можешь расчистить нам дорогу?

— Если бы мог, не вернулся бы. Я отрезан от Системы АрхиВладыки.

Услышав это, собеседник помрачнел. Видимо, он думал, что я разгребу все дерьмо за него, но пришлось разочаровать.

— Мне нужно оружие.

— У нас только дубинки, — разочаровал меня охранник. — Этого обычно хватает. Все боевое спрятано в арсенале, но он рядом со входом.

— Хреново. Сколько у зала входов?

— Три. Один главный и два служебных. Но ими уже занимаются. Я приказал перекрыть все пути, — объяснил Йорм. — Попробуем укрепиться и дождаться помощи.

— Это все замечательно, но мне нужно найти мою подругу. Снял для неё пару девочек, и мы разделились. Поможешь найти?

— Скорее всего они в частном крыле. Нужно подняться на второй этаж и пройти по проходу слева от бара. Прямо по коридору, и ты выйдешь в ту часть фабрики.

— Спасибо, — кивнул я, направившись в сторону лестницы, ведущей на второй этаж. Роксана шла следом, прикрывая мою спину.

— Вот, — неожиданно сказала она, протянув мне небольшой столовый нож. Разумеется, тупой и не годящийся для боя, но всяко лучше, чем с пустыми руками.

— Где ты…?

— Когда приносили десерт, я прикарманила. Оказалось, что не зря.

— Ты молодец, Рокс, — похвалил я девушку, на что та лишь раздраженно фыркнула, мол «Не ради тебя старалась». Также я поставил себе пометку, что стоит наведаться на кухню. Там должны быть и другие колюще-режущие предметы. Ножи, топоры для разделки мяса. Но все это потом, первым делом надо найти Чесити.

На втором этаже почти никого не было, лишь несколько охранников, готовых заблокировать проход в ту часть игорного дома, где находились комнаты для уединений.

— Вам туда нельзя, — попытался остановить меня один из них, но безрезультатно.

— А ты попробуй меня остановить, — буркнул я и решительным шагом направился в оставленный для эвакуации узкий проход, который в любой момент могут заложить, чтобы не дать тварям пробраться внутрь.

Роксана шла следом, готовая к драке.

Коридор, по которому мы шли, оказался непомерно длинным. При этом он не петлял, будучи абсолютно прямым. Мы быстрым шагом прошли уже метров триста, но коридор все не кончался, уходя во мрак.

— Что-то не так… — пробормотал я, резко остановившись.

* * *
Первой комнату покинула Марго, как «хранительница свечи». Блондинка огляделась по сторонам, после чего повернулась к девушкам.

— Никого, — сообщила она остальным. — Кажется, света нет не только у нас, но и во всем здании.

— Может, Смотрящие решили устроить «облаву»? — предположила Фиона. — Кто-нибудь из знатных устал мириться с нашим существованием и инициировал. Я давно говорила, что Холл со своими «Долговыми обязательствами» ходит по краю ножа.

— Давай не сейчас, Фиона.

— Нет, это не Смотрящие, — покачала головой Чесити, также выходя в коридор. — Вы разве не чувствуете этот холод?

— Да, — немного подумав согласилась Марго. — Но вполне возможно, что дело в артефактах-обогревателях. Они отключились, как и лампы, вот и похолодало.

Ответ не убедил Чесити. Она ощущала, что что-то происходит. И то, как странно вел себя Доминатор, подтверждало это. Обычно её странный ведет себя безмятежно. Он крайне пассивен и порой может часами сидеть, уставившись в одну точку, или выползти на улицу и колыхать щупальцами в такт ветру.

Но то, как внутри него сияли искорки, как колыхалось и дрожало его желеобразное тело… Он был взволнован или даже напуган. Сейчас Чесити прижимала его к груди и говорила, что все будет хорошо.

Долго стоять в коридоре они не стали. Марго повела их в сторону приемной, где раздавали ключи и находилась парочка охранников на тот случай, если появится какой-то слишком буйный гость.

— Странно, тут должна была быть Лайза, — нахмурилась Марго, подойдя к стойке. Поставив на столик свечу, она прошла в подсобное помещение за стойкой, но почти сразу вернулась. — Никого.

— Слушайте, может… вернемся в комнату? Продолжим развлекаться, пока все не приведут в порядок.

— Вот уж не думала, что ты такая трусиха, Фиона, — усмехнулась блондинка, хотя и сама выглядела взволнованной.

— Ну и что. Мне правда не по себе… Почему тут никого нет? Почему так холодно?

— Ты зря переживаешь. Мальчики со всем разберутся.

— Да, мы разберемся, — послышался голос из темного коридора, заставив девушек резко развернуться. На границе света стояла чья-то темная фигура, не спешащая подходить ближе.

— Кто это? — спросила Марго и, взяв свечу, сделала решительный шаг вперед, разрывая мрак, но тут же замерла.

Перед ней стоял один из охранников. У него отсутствовала одна рука, а живот был разорван. Вокруг шеи, на манер шарфа, были намотаны кишки, и отсутствовали глаза, добавляя образу жути.

Первой опомнилась Фиона. Закричав, она бросилась бежать. Оцепеневшая Марго успела сделать лишь шаг назад, прежде чем нежить схватила её за запястье. Девушка взвизгнула, роняя свечу, и попыталась высвободится, но существо держало её мертвой хваткой, а затем коридор заполнил мерзкий хруст костей и крик боли.

Нежить играючи сломала руку Марго, словно это была не кость, а прутик.

— Нет… — пробормотала Чесити. — Нет! Хватит!

— Тихо, дитя, — прошептал безглазый монстр, вытянув губы в хищной ухмылке. — Твоя очередь ещё впереди.

«Ну, уж нет!»

Тело оруженосца действовало само. Она бросилась вперед и со всего размаху ударила восставшего из мертвых охранника в грудь кулаком. Тот оказался крепким, как камень, но, несмотря на это, его отбросило на несколько метров назад.

И лишь сейчас Чесити обратила внимание на свое тело.

— Доминатор…

Её питомец и раньше трансформировался. Вначале в перчатку, затем смог разрастись до плеча, но сейчас все было совершенно иначе. Тело Чесити покрывал странный багровый доспех, источающий едва заметное алое сияние. Но этого сияния было достаточно, чтобы освещать все вокруг на пару метров.

Доминатор не ответил, как обычно. Он не мог говорить, принимая иную форму, но в то же время девушка его ощущала так, словно он стал частью её. Ощущала его рвение, решимость и что-то похожее на гнев.

Он готов был сражаться.

А значит, и она тоже…

— Спасибо, теперь… теперь я могу сражаться за Мастера!

Глава 12. Крепость

— Так, стоять…

Коридор, по которому мы шли куда больше времени, чем должны были, неожиданно кончился, но вовсе не тупиком, а развилкой. Разумеется, о ней нас никто не предупредил.

— Ну и куда нам? — поинтересовалась мнением командира Роксана. — Может, разделимся?

— Разделимся? Когда по игорному дому расхаживают странные мертвые твари? Ты что, фильмов ужасов не смотрела? А, ну да… — буркнул я, поглядывая на два абсолютно одинаковых пути.

Какого хрена тут даже табличек нет?

— Так лево или право? — вновь послышался вопрос Блохастой.

— Направо. Настоящие герои налево не ходят.

Сказано — сделано. Впрочем, уверенность в том, что мы выбрали правильную дорогу, испарилась уже через несколько минут. Коридор как казался бесконечным, таковым и оставался. Ни намека на какие-то помещения или вроде того.

— Мне это не нравится, — наконец высказался я то, что крутилось у меня в голове. Ну не могут быть такие длинные и абсолютно пустые коридоры в подобном месте. Даже несмотря на то, что в главный зал мы тоже шли долго, но не настолько, да и время от времени на глаза попадались двери, ведущие в хозяйственные помещения, закрытые для посетителей. Тут же абсолютно пустой коридор с крайне раздражающими алыми обоями с цветочным рисунком.

Думаю, в привычное время такое странное оформление должно пробуждать в клиентах похоть, но в условиях, когда по игорному дому шатаются мертвяки, а из источников света лишь масляная лампа в руках, начинаешь ощущать себя героем ужастика.

И чем дольше мы шли, тем сильнее казалось, что коридор и не думает кончаться.

— Дерьмово… — добавил я, подытоживая свои мысли.

— Что именно?

— Да все. Коридору нет конца. Такое чувство, что мы уже прошли на соседнюю улицу.

— Это и впрямь странно. Думала, что мне одной так казалось…

— Не одной. Поворачиваем назад, — махнул рукой и потопал в противоположном направлении, но почти сразу уперся в глухой тупик, которым заканчивался путь. — Рокс, мы ведь шли по прямой и никуда не сворачивали?

— Если не считать ту развилку — нет.

— Тогда откуда тут стена? — поинтересовался я и потыкал в преграду пальцем. Не иллюзия, однозначно. Словно читая мои мысли, Блохастая врезала по стене ногой, но в противостоянии человека и камня выиграл последний.

* * *
— Кажется, я нашел выход! — заявил Гриша, выбираясь из туалетной дыры. — К счастью для нас, тут никто ещё не придумал нормальную сантехнику для смыва дерьма.

— Не вижу причин для радости, — едва дыша от вони пролепетал Фрунь, следуя точно за своим напарником. — Как же воняет…

— Правда? Я после месяцев в канализации стал полностью невосприимчив к местным ароматам.

— Меня сейчас стошнит…

— Только не на меня, иначе я тебе хребет сломаю, Срунь, и залью твою рвоту обратно в глотку.

— Ты просто душка, Гриша…

— Ага, я такой!

Парочка выбралась прямиком в общую туалетную комнату, и судя по количеству грязи рассчитана она была скорее всего на персонал, а не гостей.

— Никого, — заявил Гриша, оглядевшись. — Но тут воняет.

— Я знаю…

— Нет, ты не понял. Кровью смердит, — впервые за время знакомства в голосе пингвина были слышны серьезные нотки. — Все, шутки-прибаутки кончились, Срунь. Держись рядом, иначе твою безопасность не гарантирую. Хотя… Не двигайся!

— Что ты…Стой! Не надо!

Спустя пять минут сердитый Фрунь окидывал себя недовольным взглядом и жалел, что связался с таким странным типом.

— О! Тебе идет! Нарекаю тебя Рыцарем Скотча!

Все тело юноши теперь покрывал скотч, образуя что-то вроде импровизированной брони. Выглядело это более чем нелепо, да и в защитных качествах клейкой ленты Фрунь сильно сомневался.

— Ты уверен, что оно меня защитит?

— Не сри, Срунь. Хех… Это МОЙ скотч, он крепче, чем может показаться. Поймешь это в полной мере, когда будешь его с себя сдирать. Очень надеюсь, что сможешь, хех… — с этими словами пингвин направился в сторону выхода из туалета.

— Стой! В смысле, надеешься, что смогу?!

Посмеиваясь своей обычной гаденькой усмешкой, Гриша подошел к двери и дернул ручку.

— Опа, а у нас жопа, — выдал пингвин очередное «шедевральное» высказывание. Прямо за дверью находилась аккуратненькая кирпичная стеночка, при этом относительно свежая.

— Это что? — удивленно захлопав глазами спросил Фрунь, таращась на перекрытый путь.

— Не рады нам, — хмыкнул пингвин и пнул стенку, проверяя её на прочность. — Перекрыли надежно, просто так не пройти.

После этой фразы Фрунь вздрогнул и поспешил осмотреться, но не нашел и намека на другую дверь.

— Мы не можем вернуться назад!

— Да-да, я так и понял. Дай мне пару минут, — пробурчал пингвин и стал доставать из-под крыла необходимые ингридиенты для бомбы. Фрунь с интересом наблюдал за товарищем, но так и не мог понять, что это за магия такая. Предметы появлялись буквально из воздуха.

— Как ты это делаешь? — не удержавшись, спросил Фрунь, продолжая наблюдать за магией.

— Пространственный карман.

— Ты уже говорил, но что это, так и не объяснил.

— А хрен его знает. Невидимая сумка, в которую я могу положить, что захочу. У неё грузоподъемность в районе тонны, так что могу хранить там очень много барахла. А теперь не отвлекай, создание бомбы — очень сложное дело. Главное не переборщить с ингредиентами, иначе нас с тобой превратит в дерьмовую кашицу.

Гриша провозился несколько минут, после чего с криком «Ложись!» швырнул получившуюся смесь в стену, перекрывающую путь.

* * *
Чесити ощущала себя невероятно сильной, как никогда прежде, и теперь точно была уверена, что может сражаться. Энергия бурлила в её крови, давая невероятный приток сил.

— Я сожру твою душу, — заявило безглазое существо, направляясь к девушкам.

Марго плакала, прижимая сломанную руку к груди.

— Держись за мной! — решительно сказала Чесити, вставая перед раненой девушкой.

Несмотря на угрозы, нежить не спешила нападать. Она замерла на границе света и с жуткой улыбочкой таращилась своими пустыми глазницами. От этого потустороннего пронизывающего взгляда Чесити поежилась, но страха не выдала.

— Ну, раз ты не идешь ко мне, то я сама! — с воинственным криком оруженосец бросилась в бой. В мгновение ока сократив дистанцию до нуля, она ударила монстра кулаком в лицо, но промазала. Существо в последний миг сместился влево, пропуская кулак совсем рядом с собой, и нанес сокрушительный удар в солнечное сплетение.

Удар мгновенно выбил из легких девушки воздух, а её саму подбросил в воздух, ударив спиной о потолок. Стоило Чесити рухнуть на землю, как тут же последовал удар ногой. Но в этот раз девушка успела сгруппироваться и заблокировать удар руками.

— Я уже сломал тебя, дитя? — послышался насмешливый голос твари. Вне всякого сомнения, она была разумна. — Вы такие хрупкие…

— Да что ты за тварь…? — пробормотала Чесити, поднимаясь на ноги. Её очень неплохо приложили, но бывало и хуже. Доминатор удивительным образом поглотил большую часть урона, и девушка, по сути, отделалась лишь синяками. Без Доминатора она скорее всего сломала бы себе несколько костей.

— Меня называют Зольорр. Я один из Посланников Пустоты.

— А по мне ты просто дохляк, — Чесити сплюнула кровь и встала в боевую стойку. Марго тем временем пришла в себя и скрылась в подсобном помещении неподалеку.

— Не смотри на мой нынешний облик, дитя. Это лишь бренная оболочка. Временный сосуд, которым я управляю.

— Я и говорю, дохляк, — ухмыльнулась Чесити, а вот у нежити это пренебрежительное отношение вызвало вспышку раздражения.

«Надо было больше заниматься рукопашкой…» — укорила себя девушка. Она всегда делала акцент на комбинации меча и щита, практически никогда не отрабатывая основные приемы рукопашного боя. Её, разумеется, учили тому, как надо драться, но прилежной ученицей Чесити назвать было нельзя.

Больше так опрометчиво атаковать она не стала, осознав, что противник не слабее её, а по скорости и реакции возможно даже превосходит. Несмотря на это, отступать оруженосец не собиралась. Что-то внутри неё призывало к битве. Доминатор? Возможно… Одно точно: существо перед ней — враг. Истинный враг, которого надо победить во что бы то ни стало.

Поняв, что девушка не собирается больше нападать, Зольорр напал сам.

«Быстрый!»

Это все, что успело мелькнуть в голове Чесити за ту долю секунды, что потребовалась Пустому, чтобы приблизится. Когтями он чуть было не снес девушке голову, ударив снизу вверх. Когти скользнули по коже, рассекая Чесити бровь, едва не лишив девушку глаза.

Тело оруженосца действовало само. Вместо того, чтобы отскочить, она вцепилась в запястье Пустого и резко подалась вперед, нанося удар головой ему в переносицу.

— Ой-ей-ей-ей…..

Зря… Очень зря…

Чесити словно о каменную стену лбом ударилась. А вот противник не мешкая тут же вонзил зубы в плоть девушки. Он метил в горло, но Чесити в последний момент чуть сместилась, и зубы чудовища вонзились в плечо.

Закричав от острой боли, она инстинктивно нанесла удар ему в корпус, затем ещё один. Тварь пошатнулась от удара, но добычу не выпустила. Доминатор отчаянно сопротивлялся давлению челюсти, но долго он не справится.

— Отвали! — прорычала Чесити, нанося удары один за одним. Пустой оказался крепкой тварью, даже чересчур. Его тело было словно сделано из камня, но все же девушка слышала, как трещат его кости.

Наконец послышался хруст в самом черепе, и оруженосец смогла освободиться, после чего ударила хуком справа, попав куда-то в область уха. От мощного удара голова Пустого врезалась в стену неподалеку, оставив на кирпиче множество трещин. Голова любого нормального человека после такого превратилась бы в кашу из мозгов и осколков черепа, но Зольорр вновь ринулся в атаку.

«Нужно оружие!» — осознала Чесити, отскакивая назад, но немного переборщила с этим, ещё не в полной мере контролируя новые силы, и упала на спину.

И в этот самый момент совсем рядом прогремел взрыв. Стена совсем неподалеку взорвалась, открывая проход.

— Замеча-а-а-а-ательно! — послышался чей-то довольный голос, и из образовавшейся дыры показалась низкорослая покачивающаяся фигура. — Стоять-бояться!

* * *
— Слышала? — спросил я, услышав грохот где-то вдалеке и ощутив, как содрогнулся от этого пол. — Словно что-то взорвалось.

— Да, — подтвердила Роксана. — Совсем близко.

Переглянувшись, я махнул рукой и поспешил в противоположную сторону, тем более что путь назад был отрезан. Это место казалось странным, неправильным. Длинные коридоры, которые не должны быть такими бесконечными. Словно пространство играет с нами в какую-то странную игру.

Алые, раздражающие меня обои исчезли очень быстро, сменившись серым давящим камнем, зато появились первые намеки на источники света. Совершенно внезапно мы наткнулись на горящий факел, а в десятке метров дальше был ещё один. С каждым нашим шагом их становилось все больше. Они загорались буквально у нас на глазах.

И чем дальше мы удалялись по таинственной каменной кишке, тем отчетливее становились звуки, напоминающие схватку: лязг металла и крики. Коридор при этом дрожал так, словно где-то рядом прыгал десяток слонов.

К выходу мы вышли совершенно неожиданно. Повернули направо, и в лицо ударил дневной свет. Мы вышли «на поверхность», вот только радости это никому не принесло, ведь то, что предстало перед нашими глазами, было попросту невозможно.

Мы стояли на мосту, соединяющем колоссальных размеров башню с не менее колоссальной крепостью, а в сотнях метрах под нами кипел яростный бой.

Мы оказались прямо в эпицентре масштабной и эпичной битвы между двумя воинствами. Причем размах был такой, что оставалось диву даваться.

— Что, мать его, тут происходит?! — воскликнул я, пораженно смотря по сторонам. Лицо Роксаны полностью отражало мои чувства.

В этот момент верхушка башни внезапно вспыхнула, после чего чуть в стороне, прямо в рядах противника, осаждающего, крепость возник огромный огненный смерч.

Вид всего этого так поражал и завораживал, что я на несколько минут просто выпал из реальности, не веря в происходящее.

— Мы же деньги тратили! Какого хрена мы в Нарнию попали?!

— Ты знаешь, где мы? — зацепилась за мои слова кошка, но я лишь покачал головой.

— Это я так. Образно.

На этих словах я услышал странный, режущий уши звук, и из-под моста вынырнула массивная черная тень, невольно заставившая нас вжать головы в плечи. К счастью для нас с кошкой, мы её мало интересовали. Она пронеслась мимо, немного задев хвостом кусок моста и обрушив его часть прямо на головы защитников крепости.

— Куда же гребаное фентези без гребаного дракона?! — прорычал я, внутренне порадовавшись, что крылатая рептилия скрылась из вида. Но хреново то, что она может вернуться в любой момент.

Прямо на наших глазах на мосту материализовались лучники, которые, не обращая на нас ни малейшего внимания, посылали горящие стрелы в сторону врага.

— С дороги! — послышался грозный рык за спиной, и мы инстинктивно отпрянули, приготовившись к битве, но зря. Несколько воинов, один из которых был настоящим великаном с массивным двуручным мечом, больше похожим на стальную глыбу, вели молодую черноволосую женщину в роскошном платье.

Они пронеслись мимо нас чуть ли не бегом, хотя нам тут явно не место.

— Мать твою… — слегка оторопел я и уже секунду спустя бросился за ними.

— В чем дело? — не поняла моей реакции Рокс.

— Я её знаю! Я её, сука, знаю! — закричал я, и тут же налетел на лучника, который так неудачно сделал шаг назад. По всей логике я должен был сбить его с ног, ведь мои физические возможности куда выше, чем у простого человека, но получилось почти как с той нежитью. Я словно на каменную сколу налетел. Лучник пошатнулся, но тут же выпрямился, и как ни в чем не бывало вернулся к тому, на чем остановился, даже не посмотрев на нас.

И тут в моей голове что-то щелкнуло, словно недостающий кусок головоломки встал на место.

— Это все не реальное, — пробормотал я, поднимаясь на ноги и помахал рукой перед глазами лучника. Никакой реакции. Он словно болванчик выполнял заложенные в него команды.

Ткнул пальцем в щеку, затем в ухо, но лучник лишь едва дернул головой, словно прогоняя назойливое насекомое, при этом совершенно не воспринимал, что на него воздействовал человек.

Интересно, а если я ему руку в штаны засуну, он этого тоже не заметит? Но самому трогать чужой хрен это как-то перебор, пусть лучше кошка проверит…

— Элард, твоя рука! — внезапно обратила внимание Блохастая, вырвав меня из коварного плана проверить эту иллюзию на прочность.

— Что? — не сразу понял я, и лишь после её слов обратил внимание на ладонь. На ней образовалась рана, аккурат в том месте, в котором её пронзило шипом той штуки в канализации. Рана выглядела скверно, со странным черным нагноением по краям, и я мог поклясться, что ещё несколько минут назад её не было.

— Фу! Зачем ты тычешь в неё пальцем?!

— Не больно, — хмыкнул я, прекратив ковырять лишнюю в теле дырку.

Странная хрень и немного пугающая, но панику разводить пока рано. Вполне возможно, что эта рана — часть всего, что творится сейчас вокруг.

— Не будем стоять на месте, — махнул я рукой, вспоминая о девице, которую видел пару минут назад. Она за это время уже успела скрыться в башне, но если постараться, то мы вполне можем её догнать. — За мной, Блохастая!

— Что ты имел в виду говоря, все это не настоящее? — спросила она.

— Это чертов флешбек. Картина из прошлого, по какой-то причине воспроизводящаяся. Мы с Чесити перед битвой с тобой полторы недели плутали по канализации и нашли несколько интересных вещей. К примеру, город-призрак с храмом АрхиВладыки.

— У АрхиВладыки нет храмов.

— Ага, но когда-то были, — кивнул я. — И вокруг него располагался город-призрак, точно так же повторяющий прошлое, только с чуть меньшим размахом и немного иначе, но суть схожая. Все эти люди вокруг живут тем днем, когда происходила эта осада. Нас там не было, именно поэтому они и не реагируют.

— С чего ты взял, что это картина из прошлого? Это место не выглядит как Аридель.

— С того, что я знаю ту женщину. В той же канализации мы наткнулись на гравюры, сделанные на металле. И она была там!

Непонятно было только одно — с какой стати нам это показывают, и кто именно.

Пока я все это говорил, мы миновали гребаный мост и оказались внутри башни. По той почти сразу чем-то долбанули, дак так, что я всерьез заопасался, как бы она на нас не рухнула.

— Вниз! Живо! — скомандовал я, указывая на винтовую лестницу. Вариант подняться наверх сразу отмел, женщина и воины вряд ли пошли туда. Скорее всего, её хотят отвести в безопасное место.

Башня сотрясалась, с потолка сыпалась каменная крошка, но её возводили с полным знания дела, так что она держалась.

Лестницу мы одолели не так быстро, как хотелось бы, несколько раз успев неслабо испугаться. Особенно стало не по себе, когда где-то сверху что-то крайне громко рухнуло. Послышался треск дерева и камня.

— Шевелись, Блохастая! — подгонял я оруженосца, на что та раздражительно фыркала и шипела. До сих пор не понимаю, как она ухитряется издавать такие звуки.

Мы выскочили во двор крепости, в которой уже шли приготовления к бою. Отряды рыцарей в доспехах готовились отдать свои жизни, но отстоять крепость. Звучали ободряющие речи командиров и воинственный рык воинов, бряцающих оружием. На стенах кипел бой, но из-за размеров самой крепости казалось, что это было обманчиво далеко.

Нас чуть не сбил отряд из двух десятков рыл, мчащихся прямиком к стене. Видимо, новая партия «мяса». И неслась эта партия на собственную смерть как локомотив. Встанешь на пути — растопчут. И это не оборот речи. Я уже убедился, что эта иллюзия обладает куда большей плотностью, чем мы.

Так что лучше не вмешиваться. Пусть события тут идут своим чередом, а мы побудем простыми наблюдателями.

Ну… почти…

Пока солдаты слушали речь своего командира, крайне посредственную, надо сказать, я украл у одного из них меч. Нисколько не стесняясь, подошел и вытащил из ножен на глазах у товарищей. Покрутил в руках, сделал пару пробных взмахов и поморщился.

— Что не так?

— Тяжелый, — заключил я. — Этому месту не нравится, что я вмешиваюсь в происходящее. Меч весит раз в пять больше обычного. Драться можно, но чудеса фехтования показать не смогу.

И все же, несмотря на это, с мечом в руках мне было гораздо спокойнее. Роксана последовала моему примеру, только вместо меча украла копье, попутно тоже отметив, что оно тяжелее, чем должно быть.

— Зачем мы вообще ищем ту женщину? — спросила она, наблюдая за тем, как я кручу головой, пытаясь отыскать незнакомку и её сопровождение. — Мы же все-равно не сможем с ней поговорить.

— Зато можем послушать и понаблюдать, — не согласился я с ней. — С вашим миром что-то очень не в порядке. Война с Пустыми, АрхиВладка, Защитники и сражения на Арене. Тауминженерия… Все это как-то взаимосвязано. Возможно, понаблюдав и послушав их, я смогу многое понять.

Наконец я обнаружил искомых людей. Здоровяк со своим гигантским мечом уж чересчур сильно выделялся. Он как гора возвышался над окружающими, и те инстинктивно отшатывались, уступая ему дорогу.

— За мной, — скомандовал я.

Пробираться через толпу вооруженных людей, которые тебя не видят и спешат по своим делам — то ещё удовольствие, но у нас получилось. За это время женщина и её свита успели разжиться конями, которых сейчас и седлали. Судя по всему, девушку хотели эвакуировать из крепости, прежде чем сюда прорвутся враги.

— Быстрее, леди Альтира, надо спешить, — сказал гигант, обращаясь к черноволосой женщине. — Драм Ту-урм не выдержит.

— Не говори так! — воскликнула она. — Залтрим справится!

— Разумеется, ваша милость, — склонил голову гигант, не решившись спорить со своей госпожой.

— Леди Альтира! Леди Альтира! — с криком откуда-то выскочил худощавый парнишка, запыхавшийся, с перепачканным лицом. — Нас предали! Нас предали!

Гигант схватил юношу за плечо и рявкнул, чтобы тот говорил более понятно.

— Войско герцога Вальдерзальского ударило по нашим с левого фланга.

— Что?! — воскликнула женщина, побледнев. — Но… Но он наш союзник! Он должен был… Как разумный человек может помогать тварям?!

— Мы должны уходить, — теперь здоровяк не упрашивал, он констатировал факт.

— Я не брошу здесь своего мужа! Ни за что! — сквозь наворачивающиеся слезы ответила женщина. — Он там, на передовой. И что я буду за жена, если брошу его в такой трудный миг.

— Живая жена, — слова были произнесены тихо, но настолько вкрадчиво, что даже у меня мурашки побежали по спине. — Предатель должен будет ответить за это. Вы обязаны спастись. Ради лорда Йорка, ради Хэльбранда. Это ваш долг!

— Это мой долг… — повторила она, вытирая слезы с лица.

Над нашими головами вновь пронеслась черная тень, заставившая людей испуганно смотреть в небо.

— Я отправлюсь в Аридель, попрошу помощи у лорда Сайрза, — уже решительно заявила Альтира.

Судя по лицу мужчины, ему не слишком понравилась эта идея, но возражать он не стал. Видимо, сейчас его главной задачей было вывести из крепости женщину.

Щелк.

Новый пазл встал на свое место. Та гравюра, где воину предательски нанесли удар в спину. Возможно, это был тот самый лорд Йорк, о котором они сейчас говорят. А подлый предатель — герцог Вальдерзальский. Вряд ли та картина изображала смерть лорда, скорее это было обозначение ситуации. Союзник предал и нанес удар в спину. Настоящий же лорд, скорее всего, просто пал в битве.

Совсем рядом послышались крики боли, на которые отреагировали не только я, но и все присутствующие тут солдаты. Резко развернувшись, они похватались за оружие.

— Пустой!

— Пустой в крепости! — послышались крики, а затем прямо к нам выскочило существо. Оно напоминало мне ту нежить, что я встретил совсем недавно, но явно уровнем повыше. Вместо пальцев острые когти, телосложение тоже немного изменено, а рот полон острых как бритва зубов. Одно неизменно — отсутствие глаз.

Оказавшись перед нами, он растянул губы в насмешливой ухмылке.

— Вот ты и попался, Меченый… — вне всякого сомнения, оно обращалось именно ко мне и смотрело прямо на меня, не обращая внимание на солдат, берущих монстра в кольцо.

— Быстрее, леди Альтира, — гигант шлепнул кобылу, на которой сидела девушка, по боку, и та поскакала прочь. Воин стянул с плеч свою стальную глыбу и встал в боевую позу.

Что-то в этой иллюзии сломалось. Тварь явно пришла по наши души, но при этом окружающие на неё тоже реагируют.

Что ж… Это мне только на руку!

* * *
— Ну и хрень, — пробормотал Кадвар, смотря на огромный черный туман, который окружал здание старой фабрики.

— Надо сделать селфи, — хмыкнул огромный черный мужчина в одной лишь набедренной повязке, из которой он и извлек девайс, которому в этом мире точно не место.

— Будь серьезнее, — Кадвар поморщился.

— Когда дело касается сэлфи, я всегда серьезен! — лицо бога при этом стало почти непроницаемым.

«Угораздило же меня стать жрецом именно этого…. Бога»

Пока Андрес, именно так именовался бог, занимался фотографированием себя любимого на фоне странной аномалии второй категории, сам Кадвар обдумывал ситуацию..

Когда он пришел на «зов» Системы, тут уже находились Смотрящие. Они успели оцепить территорию, отогнав всех зевак, и в данный момент забивали в землю по периметру какие-то странные колышки с технологической начинкой.

Защитник как раз подошел к одному из них и, опустившись на колени, стал рассматривать. Устройство не выглядело высокотехнологичным: сплошные шестерни и поршни, но при этом от устройства веяло магией.

— Прошу вас ничего не трогать, Защитник, — обыденно вежливо, но холодно и отрешенно сказал Смотрящий. От них у Кадвара всегда мурашки бежали по коже.

— Тогда что делать нам?

— Ожидать. Когда вам нужно будет действовать, вы получите команду.

На этом разговор кончился, и Смотрящий пошел по каким-то своим делам. Кадвару оставалось просто ждать и надеяться, что его спутник не решит переделать эту улицу согласно его представлениям толерантности.

От мыслей его отвлекла мрачная фигура, возникшая буквально из ниоткуда.

Теневик.

Защитник, такой же, как и он, только странный. Носит на голове мешок, а на теле — жилет с кучей кармашков. Но силен, в этом не было никаких сомнений. Его Кадвар считал одним из главных своих соперников в Состязании.

И он был не единственным. Вскоре к месту событий прибыла карета, из которой выбрался черноволосый юноша в доспехах в сопровождении трех зверодевушек.

«Уже трое Защитников прибыло сюда… Видимо, тут происходит что-то из ряда вон выходящее».

Глава 13. Что-то сломалось…

Монстр, что предстал перед нами, вне всякого сомнения, не был одним из охранников игорного дома. Уж слишком сильно он отличался от человека: непропорционально длинные руки и ноги, острые когти и зубастая пасть. Он походил на пластилинового человечка, из которого какой-то ребенок попытался сделать чудовище.

Жуткая тварь. Неправильная. Внушающая ужас на подсознательном уровне.

Интересно, а много ли опыта за неё дадут?

Я взвесил в руке меч и сделал круговое движение клинком, проверяя его баланс.

— Не бежим? — уточнила у меня Роксана, готовя к бою позаимствованное по дороге копье.

— Прикончим ублюдка. Тем более нас больше, — кивнул я на рыцарей, готовящихся к бою. Главное — чтобы летающий где-то над головами дракон оставался частью декораций, а не боевым юнитом. А то обрушит нам на головы огненный дождь, и пиши-пропало.

— Боевой порядок! — скомандовал здоровяк. Окружающие его воины тут же стали выстраиваться в боевое построение. Мы с Роксаной вперед не лезли, отсиживаясь в сторонке и смотря на происходящее с безопасного расстояния. Выходить вперед смысла я не видел, тем более без способностей. Как показала схватка с тем демоном, все что мне нужно — прикончить ублюдка.

Наконец пустой сделал свой ход. Он раскачивающейся походкой бросился прямо на воинов, которые встретили его щитами и копьями. Но это монстра не остановило. Он буквально влетел в строй, насаживая себя на копья и раскидывая в стороны солдат.

Крепкая и живучая тварь. У неё из груди торчит несколько копий, и при этом ей совершенно плевать. Она рвала хорошо вооруженный и сплоченный отряд на куски, с легкостью вскрывая когтями латную броню как консервные банки, при этом не сводя с меня бездны, что у неё вместо глаз. От этого жуткого потустороннего взгляда холодок по спине пробегал нешуточный. Она ни на миг не забывала обо мне. Интересно, причина в ране на руке и той звезде, что мы нашли в канализации?

Плевать.

— Прикрой меня, — попросил я Роксану и, не дожидаясь ответа, ринулся в гущу боя. С какой стати? А это очень хороший вопрос. Чертовски важный и нужный вопрос. Ответ, на который, увы, я не знаю. Просто в душе появилось настойчивое желание прикончить этого монстра. Здесь и сейчас.

Солдаты мешались. Их было много, и они пытались взять беснующуюся тварь в кольцо. На руку сыграла их «плотность» и полное игнорирование нас с Роксаной. Я подпрыгнул и оказался на плечах у одного из бойцов. Тот, разумеется, не обратил ни малейшего внимания на неожиданный груз, да и я сам задерживаться не стал и по головам поскакал прямо к монстру.

Тот почувствовал моё приближение и ринулся навстречу, разбрасывая вставших на пути воинов.

— Вот дерьмо…. — только и успел пробормотать я, когда монстр с довольным оскалом прыгнул на меня. К счастью, на прыжок отреагировал воин, на которого я заскочил, и я потерял равновесие. Чудовище пролетело выше, но я достал его. Клинок ударил по грудине, но оставил лишь глубокую царапину.

Тварь рухнула где-то за толпой воинов, а я сам крайне жестко приземлился копчиком на разломанный щит.

Эта ситуация немного поумерила мой боевой дух. Даже имея в руках оружие, сражаться с этим монстром крайне проблемно.

Пока я приходил в себя и потирал отбитую пятую точку, монстр на глазах успел оторвать голову одному из рыцарей и швырнуть ею в меня. И почти попал.

Солдаты тем временем стремительно заканчивались. Ну, что с них взять? Болванчики для массы, дохнущие с одного удара.

— Живой? — спросила подскочившая Роксана, протягивая мне руку.

— А что? Испугалась за любимого Мастера?

На этот вопрос девушка ответила крайне красноречивым взглядом. Чистейшая ненависть, просто обожаю!

— Зачем вообще полез драться?

— Затем, что лучше использовать этих воинов как живой щит раньше, чем их превратят в фарш, — вздохнул я, пытаясь придумать план. — Оставаться против этой твари один на один — дело гиблое. Нужно прикончить её, прежде чем она перебьет всех рыцарей.

Несмотря на то, что Пустой видел нас с Блохастой, он играл по правилам этой иллюзии. Судя по взглядам, монстр очень хотел до меня добраться, но продолжал нападать на массовку. Подозреваю, что он тоже часть иллюзии. Как и все здесь, он должен играть свою роль и не может просто гоняться за теми, кого тут не должно быть, игнорируя сюжет. Но вот «случайно» разорвать в клочья — запросто.

Вопрос лишь в том, что он будет делать, когда закончится «мясо». Что-то я сильно сомневаюсь, что просто уйдет. Нет, скорее воспользуется возможностью и попробует заняться нами всерьез.

Из мыслей меня вырвал звук рога, который практически тут же утонул в грохоте рушащегося камня. Дракон, который все это время кружил вокруг крепости, совершенно внезапно на полной скорости влетел в башню, из которой мы совсем недавно спустились.

В противостоянии массивного черного ящера и каменной постройки, к нашему несчастью, победил первый.

— Ох, ё…. — воскликнул я и бросился бежать как можно дальше от рушащейся прямо нам на головы башни. Камни падали на голову защитникам крепости, а мы с Блохастой не смотрели по сторонам, стараясь побыстрее убраться и не оказаться под завалами.

Как же, черт побери, не хватает умений…!

* * *
Морщась от боли, я открыл глаза и оттолкнул от себя какого-то человека, настойчиво трясущего мое тело. Проклятье… Как же болит голова, да ещё перед глазами все плывет.

Звуки нахлынули подобно цунами, резко вернув меня в чувства. Крики, грохот, звон металла.

— Вставай, чтоб тебя Керрас отымела!

— Блохастая? — пробормотал я, наконец сумев сфокусировать взгляд.

— Наконец-то… — облегченно выдохнула она, продолжая бессильные попытки поднять меня на ноги. — Надо срочно уходить! Нечего отлеживаться!

— Голова болит, — поморщился я, потрогал затылок ощутил что-то мокрое. Только не говорите, что это кровь…?

— Это тебе камнем прилетело. Хорошо, что там повреждаться нечему. Вставай! Крепость вот-вот падет, а мы превратимся в закуску!

Эти слова окончательно привели меня в чувства. Тряхнув раненой головой, я поднялся. Не очень уверенно, но на своих двоих стоял. И тут же заметил поистине удивительную вещь. Даже отключившись от удара по голове, оружие из рук не выпустил. Правая рука по-прежнему крепко сжимала позаимствованный меч.

Вокруг царила разруха и кипел бой. Пустые прорвали стены и теперь активно вырезали защитников крепости. С каждой минутой обстановка вокруг становилась все хуже и хуже, а как свалить из этой иллюзии яснее не становилось.

Пришел я в себя крайне вовремя, потому что откуда-то из-под обломков на нас выскочил Пустой. Не тот, что был раньше, чуть меньше и более похожий на человека, но такой же злой и голодный.

— К бою, Блохастая! — скомандовал я, хотя сам при этом едва стоял на ногах. Пустой с голодным рыком бросился прямо к нам с удивительной быстротой. Его встретила ударом копья Блохастая, нанося удар прямо в сердце.

Пустого этот удар не прикончил, конечно, но замедлил на доли секунд, и этого хватило как раз на то, чтобы рубануть его мечом по шее.

Не пробил…

Клинок разрубил кожу, но застрял в костях, а мои руки от удара загудели так, словно я ударил мечом по железобетонному стержню.

— Руки прочь! — крикнула Рокс, и я, не думая ни секунды, отпустил рукоять меча.

Сверкнули яркие алые молнии. Их было не так много, как обычно, но хватило, чтобы воздух наполнился запахом жареной плоти, а Пустой выгнулся дугой, вопя от боли. Секунду спустя он завалился на бок и стал биться в конвульсиях.

Тварь все ещё была жива, но Рокс нанесла ему глубокие повреждения. Теперь тот не представлял большой угрозы. Впрочем, и сама девушка, выдав такой трюк, рухнула без сил. Кошка вся дрожала и тяжело дышала, усевшись на землю.

— Не расслабляйся, — крикнул я, тем временем подойдя к монстру и прижав его ещё дрыгающееся и издающее странные хлюпающие звуки тело ногой, стал вытаскивать оружие.

— Отвали, — дрожащим голосом произнесла девушка, даже не пытаясь подняться.

— Сдохнуть захотела?

Подействовало. Девушка зашевелилась, а я тем временем почти смог высвободить меч. Мимо пронеслось несколько солдат, направлявшихся прочь от крепостной стены.

Дезертиры. Впрочем, учитывая глобальную задницу, что тут творится, я их полностью понимаю. Битва проиграна. На месте командиров я бы уже давно трубил отход.

— Ты молодец, Блохастая. А теперь прикрой меня.

— Издеваешься?! — фыркнула она. Девушку шатало как одинокую осинку при урагане. Все, что она сейчас могла, это отдать жизнь во спасение своего рыцаря. Но вряд ли она сама захочет это делать.

— Мне нужно время! — крикнул я и бросился к ближайшей тени.

Система АрхиВладыки не работает, и тем не менее Блохастая по-прежнему может использовать возможности. Они стали частью её тела, их сила значительно снизилась без сторонней поддержки, но они все ещё есть. Значит мои тоже должны быть.

Заняв укромное место в тени каких-то обломков, я принялся обращаться к своим возможностям, используя исключительно интуицию и чутье.

— Давай, Элард, почувствуй силу земли…

Прикрыв глаза, я попробовал «дотянуться» до тени.

— Элард! — послышался голос Роксаны, но я не стал на него реагировать. Плевать на все вокруг, нужно сосредоточиться.

— Не сдохни там, Блохастая, — крикнул я, даже не смотря на девушку. Чем меньше мыслей, тем лучше.

Тень. Я тень. Там тень и во мне тень. Мы вместе! Мы едины!

Не выходит…

Какой же херней я занимаюсь….

Не отвлекайся!

Я тень. Тень не испытывает эмоций и не отвлекается. Тень сидит себе в тени.

Тень в тени? Тавтология?

Опять отвлекаюсь…

Тень. Тень. Я темная тень, сидящая в самой тени теней.

Странно, но после всего этого внутреголовного бормотания я начал что-то ощущать.

Вначале думал, что это стыд, но нет. Тень словно сгустилась, стала практически черной, но это меня не пугало. Напротив, оттуда повеяло чем-то знакомым и уютным. Она словно звала в себя, туда, где безопасно.

— Элард! Угх! — голос Рокс стал почти паническим, да ещё этот шум…

Не дают сосредоточиться, чтоб их! Я ведь пытаюсь спасти наши жопы, неужели так сложно занять врагов хотя бы на пару минут?

Поверхность Тени стала угольно черной, и рука погрузилась в неё.

— Поможешь своему последователю? — улыбнувшись, спросил я, и где-то на уровне подсознания получил положительный ответ.

Да, я не могу использовать силы, но Тень все ещё на моей стороне.

Усмехнувшись, я вытащил руку и вместо неё погрузил в Тень трофейный клинок. Поверхность черной «лужи» забурлила, а совсем рядом послышался болезненный крик.

Дерьмо… Её, кажется, там сейчас прикончат.

Я рывком выпрямился и извлек оружие из Тени. Меч стал черным, а его лезвие источало едва заметную черную дымку.

Теневой клинок. Точнее, уже теневой меч. Если он по режущим качествам не уступает призывным кинжалам, то это очень страшное оружие. «Лужа» после этого потеряла свою тёмность и превратилась в совершенно обычную тень, словно говоря: «Получил игрушку, и хватит с тебя».

— Спасибо, с меня должок, — бросил я, и тут же моя собственная тень под ногами дрогнула, поплыла, потемнела, и вновь стала обычной. Неужели мой мрачный покровитель таким образом сообщил, что услышал мои слова?

Ой-ёй.

Но времени размышлять об этом не было, нужно помочь Блохастой. Тварей стало сразу две, и та, которую девушка поджарила, начала брыкаться куда активнее. Того и гляди окончательно оклемается после электрошока. Один из монстров полоснул девушку по животу когтями. Раны не страшные, просто царапины, а вот одежде досталось хорошо, отчего я теперь отлично видел всю правую и часть левой груди Блохастой. Одним словом, красотенюшки. Мне бы фотоаппарат….

— Блохастая, сиськи прикрой что ли! Стыдоба! Что подумают окружающие о таком бесстыдном оруженосце!

— Придурок! Угрх…! — только и смогла выдать мой оруженосец, отступая.

Поглазели и хватит. Тем более Пустые в конце концов обратили на меня внимание. Причем оба сразу, полностью потеряв интерес к недостриптизу Блохастой. Может, всему виной пассивка ассасина, позволяющая становиться менее заметным в тени? Звучит правдоподобно.

Одна из тварей метнулась прямо мне навстречу.

Шустрая. Преодолела два десятка метров за секунду, но это её не спасло. В последний момент я отклонился влево и одновременно нанес удар теневым оружием, вначале перерубив руку, а затем уже и все тело, располовинив Пустого надвое.

— Ну, вот, другое дело, — осклабился я, взмахнув мечом.

Несмотря на то, что тварь оказалась разрублена надвое, она все ещё была жива. Сжечь бы её в очистительном пламени инквизиции, но где тут его взять…

Второй Пустой оказался тут как тут, напал так же стремительно, как и первый, но при этом старался ударить в спину. Но я про него не забывал и, резко развернувшись, встретил взмахом меча. Клинок вошел куда-то под челюсть и пошел выше, разрубая голову на две половины.

— И почему вы никак не сдохните?! — фыркнул я, перерубая врагу ноги. Затем отсек руки. Повторил это с оставшимися двумя Пустыми. Если они отказываются умирать, то надо сделать их максимально безобидными.

Расчленение — наш выбор!

На все про все у меня ушло не больше двух минут. Резал не очень аккуратно, но какая разница?

— Классные сиськи, Блохастая, — не смог удержаться я от комментария и услышал в ответ раздраженное шипение.

— Мудак! Что так долго?!

— Уж извини, как только, так сразу, — пожал я плечами и сделал пару демонстративных взмахов клинком.

Голова все ещё побаливала, но организм Защитников — удивительная штука. Я уже почти оправился от случившегося. Рана на голове покрылась коркой и не кровоточила, да и на ногах я стоял достаточно крепко, чего, к сожалению, нельзя было сказать о Роксане.

Она выглядела сейчас как неподготовленный человек, которого заставили пробежать кросс. Дыхание тяжелое, лицо красное, и нет сил даже подняться. Видимо, пока я колдовал с Тенью, она была вынуждена вновь использовать свои способности.

Вздохнув и покачав головой, я присел и подхватил её.

— Отвали, — пробурчала она, но отбиваться сил не было, так что она позволила мне стать её опорой. — Попробуешь меня полапать, убью сразу же.

— Охотно верю, — усмехнулся я.

К счастью, окружающие твари были слишком заняты своими «заданиями», и лишь провожали чужаков крайне злыми взглядами. И чего мы им такого сделали?

Когда мы обходили очередную небольшую схватку, Пустой попробовал на нас напасть, но в итоге лишился головы, а мы с девушкой продолжили искать выход. И примерно в это же время я заметил уже знакомую крупную мужскую фигуру с тем огромным мечом.

— Туда! — указал я на мужчину, который отбивался сразу от трех Пустых. И стоит отдать ему должное, воин он был крутой. Та массивная железка, которую он таскал за спиной, в руках воителя превращалась в смертоносное оружие.

— Зачем мы идем за ним? — спросила Рокс, которая уже успела немного восстановить силы и могла обходиться без поддержки. И разумеется, первое что она сделала, это нашла какой-то крупный обрывок ткани и перевязала им грудь.

— Считай это шестым чувством. Я не думаю, что мы оказались в прошлом. Как я уже говорил, скорее всего только его фрагмент. Что-то вроде сверхмасштабной театрализованной постановки. Все это выглядит реальным, но это не так. И если исходить из того, что это просто фрагмент прошлого, то этот фрагмент должен скоро закончится. И будет логично следовать за «центральными персонажами».

— Звучит как полнейший бред.

— Согласен. Но есть идеи получше?

— Нет… — после короткой паузы сказала девушка.

— Вот и не возражай. Идем за здоровяком, прикрываем его могучую спинку и надеемся, что он выведет нас отсюда.

— Хреновый план.

— Повторить вопрос?

— Нет. Но план от этого лучше не становится.

Я усмехнулся.

— Рокс, ты молодец. Серьезно.

— Заткнись, — буркнула она, смутившись.

Тем временем мы уже подошли к здоровяку. Роксана присвистнула, оценив, с какой легкостью он орудовал стальной глыбой. И все же, враг был слишком силен. Пустых вокруг него становилось все больше и больше. Когда мы бежали, их было около трех, теперь на воина наседало уже девять. Один из них был тем самым монстром, от которого защищали рыцари ускакавшую знатную деву.

Рано или поздно его задавят числом.

Пока что он отбивался от наиболее сильного пустого, который отлично координировал действия остальных. Определенно, у него ни единого шанса.

— Держись позади, — сказал я девушке, а сам ринулся на подмогу здоровяку.

Твари наконец решили воспользоваться численным преимуществом и напали одновременно. Одну из них воин размазал прямо в воздухе, вторая успела приблизиться на расстояние удара, но и ей пришел конец. Но, к сожалению, воин чересчур сильно сосредоточился на тварях, ломившихся в лоб, и упустил одну, которая зашла со спины.

Ну ничего, ведь я здесь!

Без крика или ещё какого-нибудь предупреждения я оказался позади Пустого, готового нанести смертельный удар воителю, и засадил теневой клинок прямо в основание черепа. Не мешкая, высвободил клинок и вторым ударом отсек монстру голову. Тут же чуть не схлопотал от мечника. Он резко развернулся, нанося горизонтальный удар.

— Это… было… близко… ух… — выдохнул я через миг после того, как над головой пронеслась стальная глыба.

Меня здоровяк, разумеется, не видел. Бил наотмашь.

И в этот момент произошло что-то странное. Мир вокруг дрогнул и поплыл. Я уже было начал радоваться, что иллюзии пришел конец, и нас выкинет в реальный мир, но все пошло совершенно иначе. Мужчина пошатнулся, схватившись за голову.

Этим воспользовалась одна из тварей, бросившись прямо на него. Помешала этому, как не странно, Роксана. Девушка швырнула обломок копья, и тот угодил Пустому куда-то в шею. Существенного урона не нанес, но сбил в воздухе, не дав достигнуть цели. А я довершил дело, добив монстра.

Тварей осталось семь, включая ту наиболее стремную, которая не спешила вступать в бой и смотрела прямо на меня. Но на этом проблемы не заканчивались. Поскольку этот верзила меня не видел, то я с легкостью мог стать жертвой дружественного огня. Рокс тем временем держала дистанцию и приглядывала за тылами.

И вот почему у меня такие бесполезные оруженосцы? Я-то думал, что, заполучив кошку, смогу существенно облегчить себе жизнь. Но в итоге, оказавшись в самой жопе, в очередной раз вынужден решать проблемы самостоятельно.

Тряхнув головой, здоровяк вышел из «стана» и вновь принялся размахивать мечом.

— Кто здесь?! — вдруг воскликнул он, уставившись куда-то перед собой.

— Что за…? — спросил я, но тут же был вынужден уйти перекатом вправо, иначе здоровяк меня бы располовинил.

Да нет! Ну, нахрен!

— Тихо, я тебе не…

— Кто здесь?! — вновь прозвучал гневный вопль, и я вынужден был отскочить назад.

— Он что, тебя видит?! — послышался удивленный возглас Рокс.

— Скорее слышит… или типо того…

— Прочь! — взревел воин, завертевшись как волчок. А поскольку в руках у него был его смертоносный меч, то это скорее напоминало гигантскую мясорубку.

Что-то сломалось… Он не должен нас слышать.

И тут меня осенило.

Если этот воин действительно один из ключевых персонажей этой «постановки», то что произойдет, если я сломаю ход событий? Не просто же так это место сопротивляется нашему с Рокс влиянию. Даже твари, которые нас видят, не могут просто взять и напасть, не выполнив изначально заложенный скрипт действий.

Что если… этот воин только что должен был умереть? Настоящая смерть героя. Его окружают монстры, он сражается до последней капли крови. Возможно, тот монстр, которого я прикончил ударом в спину, должен был убить его. И теперь иллюзия сломалась…

Чем это грозит?

Непонятно… Но я собираюсь выяснить!

— Эй, великан, хватит крутится! — крикнул я и тут же чуть не отхватил от одного из Пустых. Он лишился головы, но при этом успел чуток подрать мне бедро. Не глубоко, но самая прокаченная тварь уж очень довольно ухмылялась тому, что мне пустили кровь.

Да ещё взбесившийся воин махал своим оружием направо и налево, задев одно из чудовищ, которое тут же добил я.

Вся моя тактика свелась именно к этому. Здоровяк рубит и крошит, я добиваю и прикрываю ему спину. Отличный дуэт, который меня не устраивал только в одном — ощущал себя сайдкиком. А Рокс в данной ситуации вообще балласт. Или группа поддержки. Смотря с какой стороны смотреть.

Такими темпами мы разобрались почти со всеми, кроме последнего. Существо продолжало следить за нами на расстоянии, после чего внезапно отступило и крайне быстро скрылось за горой обломков. Пытаться её преследовать — не лучшая идея, тем более в нашем состоянии.

За время скоротечной схватки я повредил не только бедро, но ещё и левую руку, так что она теперь плохо слушалась. Повреждены мышцы и нервы, но это мелочи, главное — кость цела. Воителю также пришлось несладко. Один из Пустых воспользовался заминкой мужчины и вцепился ему зубами в плечо. Я тут же прикончил чудовище, но оно успело выдрать крупный кусок плоти. Помимо этого, его не раз и не два монстры успевали задеть когтями.

Так что, когда главный скрылся из виду, здоровяк просто рухнул на колени, зажимая ладонью рану на плече. Монстр явно целил в горло, но чуток промахнулся.

— Эй, — крикнул я и тут же отпрыгнул назад. Воин резко вскинул свой массивный меч, едва не перерубив меня надвое.

— Он правда тебя слышит… — поразилась Рокс, подошедшая ближе, но все ещё соблюдающая дистанцию.

— Ага, — согласился я.

Воин вновь тряхнул головой, прищурился, поморщился от боли. В этот момент мир вновь пошел рябью, но почти сразу вернулся в прежнее состояние. То, что этот человек реагирует на нас — сбой.

А значит я у цели. Нужно продолжить расшатывать местную реальность, пока не переломлю ей воображаемый хребет.

— Агрх… — одной рукой воин продолжал удерживать меч, а второй схватился за голову. Такое ощущение, что сейчас он испытывал сильнейшую боль. А в довершение у него из носа, ушей и глаз стала хлестать черная жижа. Вначале я думал, что это кровь, но нет. Слишком густая и пахнет… иначе.

Забавно, как легко я стал определять кровь по внешнему виду и запаху.

— Кто здесь?! — прорычал он и забегал глазами, то и дело морщась от накатывающей боли.

— Спокойно, мы тебе не враги, — попытался я вступить в контакт, но приближаться и не думал, сохраняя достаточную дистанцию, чтобы он меня не достал внезапным выпадом.

Воин затрясся, словно в припадке, а затем посмотрел прямо на меня.

Глаза в глаза.

— Кто ты?

— Ох, ё… он меня видит…!

* * *
— Приготовиться! — скомандовал один из Смотрящих.

Андрес, закончив фотосессию, сейчас просто ковырялся в носу, а вот у Кадвара на душе было неспокойно. Трое Защитников в одном месте, но никто ничего не объясняет. Смотрящие как обычно вежливо улыбаются, но смотрят так, словно ты пустое место.

— Я Акира, — к Кадвару неожиданно подошел один из «коллег» и с довольной миной протянул руку.

— Кадвар, — с легкой неохотой поздоровался жрец. Ему не хотелось знакомиться и сближаться, ведь куда проще убить незнакомца, чем того, с кем ты знаком.

— А это Альми, Соня и Грейс, — представил Защитник своих спутниц. — А это….?

— Я Андрес, великий и ужасный бог толерантности! — довольно улыбнулся темнокожий мужчина, гордо выпятив мускулистую грудь.

— О… Очень приятно… — немного впечатлился черноволосый паренек. Ещё бы, скорее всего он первый раз встречает настоящего бога. Только вот знай он Андреса поближе, то вряд ли бы испытывал трепет. Кадвар за полтора месяца знакомства с богом стал по большей части испытывать только одно чувство — раздражение. — А вы случайно не знаете, что тут происходит?

— Ни малейшего понятия, — покачал головой Кадвар. — Но что-то плохое.

— В сообщении говорилось про «Прорыв Пустоты второго уровня».

— Понятия не имею, что это значит.

— Это значит, что очень скоро мы все сдохнем, — послышался немного хриплый голос совсем рядом.

Теневик. Странный тип с мешком на голове возник словно из ниоткуда и неторопливой походкой направился к огромной темной завесе.

— Что?! — воскликнула блондинка-рыцарь. — Что значит «сдохнем»?

Но Теневик никак не отреагировал. Зато заговорил один из Смотрящих.

— Защитники, сейчас мы откроем проход в Прорыв Пустоты. Ваша миссия — найти ядро прорыва и уничтожить его. В случае отказа — смерть.

И на этом инструктаж кончился. Одна из спутниц Акиры тут же направилась к Смотрящим в попытках выяснить хоть что-то. Но все, чего смогла добиться: «Найти ядро прорыва, уничтожить всех врагов».

— Очень ёмко… — хмыкнул Кадвар, смотря на то, как благодаря усилиям Смотрящих в туманной завесе открывается проход, который больше напоминал портал.

— Думаю, нам пора, — сказала девушка-рыцарь, указывая на проход.

— Ага…

Глава 14. Объединение

— Спокойно, здоровяк, мы тебя не тронем, — сказал я, поднимая руки над головой. — Мы тебе не враги…

Выглядел он скверно. Изо рта, ушей и глаз лилась какая-то черная жидкость, превращая его в героя хоррор-фильма.

— Отойди… — прорычал воин. — Что… Что происходит?

— Если б я знал… Слушай, друг, хватит размахивать этой своей гигантской железкой. Лучше давай уйдем с этого открытого места и поговорим, пока на огонек не заглянули ещё несколько тварей.

Мужчина кивнул, но далеко мы уйти не смогли. Он прошел примерно два десятка шагов, а затем рухнул на землю.

— Вот дерьмо… — выругался я. — Блохастая, хватайся! Надо оттащить этого мужика в безопасное место.

— Сдался он нам. Нужно выбираться из этого места, пока тварей не стало больше.

— Свалим. Но сейчас помоги мне.

Воин оказался очень тяжелым. В нем было по меньшей мере полторы сотни килограммов веса. И это не учитывая меч, который тоже весил не меньше сотни. И вот эту тушу мы оттащили к крепостным обломкам, где и решили перевести дух. Здоровяк был бледный, прерывисто дышал, но был жив. С ним сейчас однозначно что-то происходило.

Битва все ещё кипела, но где-то там, в удалении. Поблизости я не видел и не ощущал ни одного Пустого. Вряд ли то чудовище так просто оставит нас в покое, но возможно, что, ведомое законами этого места, оно должно сейчас находится в совершенно другом месте.

— Чтоб тебя Керрас трахнула, Элард! — выругалась девушка.

— Я бы предпочел тебя, — усмехнулся я, услышав в ответ раздраженное шипение.

— Долго мы тут не просидим. Что будешь делать, если он не очнется? Тащить с собой?

— Нет, — отрицательно мотнул я головой. — Дадим ему пару минут отдохнуть и попробуем привести в чувства. Не получится — и хрен с ним.

Впрочем, вояка пришел в себя без нашей помощи. Не прошло и минуты, как он перевернулся на бок и зашелся кашлем, исторгая из себя порцию черной жижи.

— Ты в порядке? — поинтересовался я, присаживаясь на корточки рядом.

— Кто ты?

— Элард. А это Блохастая! — кивнул я на девушку неподалеку.

— Я Роксана, а не Блохастая, — фыркнула та.

— Где я? — замотал он головой.

— Это ты лучше нам скажи, где мы.

Он занял вертикальное положение и осмотрелся, попутно вытирая с лица темные подтеки.

— Мы все ещё в Драм’Ту-уре, — заключил он после небольшой паузы.

— А этот твой Драм’Ту-ур это вообще где?

— Западная граница Хэльбранда, — на автомате ответил он. — Как вы можете тут находится и при этом не знать, где это?

Разговор немного затянулся, но в итоге мы смогли прийти к определенному взаимопониманию. Если верить словам Мольдера, именно так звали нашего громилу, мы с Рокс оказались в крепости Драм’Ту-ур во время осады её Пустыми. Именно в этом месте объединенная коалиция должна была дать бой вторгшемуся врагу, но все пошло совершенно не так, как планировали. Соседи, торжественно дававшие клятвы помочь, так и не пришли, а герцог Вандерзальский, единственный, кто привел пять тысяч воинов к стенам крепости, ударил союзникам в спину.

Хэльбранд — богатое королевство с обширными плодородными землями и хребтом Талмея, славящимся месторождениями золота. Соседи таким образом решили отдать врагу эти земли, чтобы потом отбить и разделить между собой.

Та женщина, которая умчалась прочь, супруга правителя Хэльбранда. И она отправилась в Аридель, чтобы просить помощи у их правителя.

— Почему именно туда?

— Это самое могущественное государство из существующих.

— И кто там правит?

— Лорд Сайрз Аридель Семнадцатый. Вы даже этого не знаете? Откуда вы вообще взялись?

— Я так полагаю, что из очень далекого будущего, — пожал я плечами.

— Будущего? — рассмеялся воин. — И какое же будущее ты видел?

— Смотря с какой стороны посмотреть. По мне — хреновое. Как я понял, Аридель — это единственный уцелевший город.

— Что? — Мольдер удивленно посмотрел на меня. Речь воина поначалу была немного сбивчивой, но сейчас он, кажется, окончательно пришел в чувства. — Ты говоришь странные вещи, незнакомец.

— О, я ещё и не такое могу сказать. Скажи, ты слышал когда-нибудь об АрхиВладыке?

— Нет.

— А этот символ тебе не знаком часом? — я показал ему характерный для АрхиВладыки символ, тот самый, что был изображен на древнем храме, найденном в канализации.

— Нет. Первый раз вижу.

Я задал ему ещё несколько вопросов и понял лишь одно — как источник информации он полностью бесполезен. Он не знал ни о АрхиВладыке, ни о Защитниках, ни о Керрас. Единственное, что связывало это место с тем, откуда мы с Рокс пришли — Аридель.

Когда я сказал, что все тут не настоящее, а сам он скорее воспоминание, воин не поверил. Впрочем, в этом не было ничего удивительного. Если бы кто-то сказал мне что-то подобное, я бы рассмеялся ему в лицо.

— Ладно, верзила, приятно было поболтать, — вздохнул я, услышав какой-то шум поблизости. Как бы не оказаться в окружении голодных тварей. — Можешь попробовать выбраться с нами или валить на все четыре стороны. К тому же, у нас гости…

Я поднял меч и повернулся в сторону, с которой к нам направлялось несколько пустых. И в этот раз это были не просто безглазые мертвецы, а настоящие рыцари. В глухой броне, со щитами. И шли плотным строем. Я даже на мгновение засомневался, что это Пустые, но мои сомнения развеял Мол. Здоровяк тоже приготовился к бою.

— Это Пустые Рыцари. Осторожно, они умны и действуют слаженно.

— Спасибо за предупреждение, но это лишнее, — хмыкнул я. Обычные твари для меня были куда большей проблемой, чем бронированные. Мой теневой меч без особого труда должен пробивать доспехи, а те, в свою очередь, делают противника медленным и неповоротливым. Главное — не давать им меня окружить, а в остальном…

И в этот момент над головой что-то громко взорвалось. Посыпались камни, и прямо на спешащих к нам Пустых Рыцарей свалился огромный кусок каменной стены. А откуда-то сверху донеслось:

— Ох, мля! Я, кажется, пробил проход в Нарнию!

— Какого…? — пробормотал я, задрав голову, и увидел примерно в десятке метров выше дыру в стене крепости, в которой застыло несколько фигур. Одна из них была максимум метр в высоту. — Это что, пингвин?!

— Мастер! Там Мастер! — послышался обрадованный возглас, а затем одна из фигур просто спрыгнула вниз, с пафосом приземлившись на одно колено в паре метров от нас с Молом.

— Мелкая?! — опешил я, увидев Чесити, облаченную в странный красный обтягивающий наряд, который одновременно напоминал броню и человеческие мышцы, только с дополнительной подсветочкой. — Ты что, в Гайверы записалась?

— А? Нет! Я не из этих! Вы сами меня к тем девушка отправили! Дурак! Я боялась, что вас монстры съели! — подскочив ко мне, девушка ухватила меня за плечи и начала трясти, явно не контролируя значительно повысившуюся физическую силу.

— Все, хватит меня трясти, — фыркнул я, вырываясь из её хватки.

— Ой, простите, — опомнилась она, но тут же переключила внимание с меня на Мола. — О-о-о-о-о! Какой меч! А можете дать его мне, помахать?! Пожа-а-алуйста!

Немного опешивший здоровяк без вопросов протянул свое оружие, и Чесити с довольной миной начала махать клинком, который по размерам был лишь чуть меньше, чем она сама.

— Ой-ей-ей… Кажется, меня чуток заносит… — и это ещё было мягко сказано. Каждый взмах клинка норовил опрокинуть девушку, но упорства той было не занимать. Как и силы.

Пока девушка развлекалась и даже успела приложить одного уцелевшего Пустого этой железкой, остальные стали спускаться вниз, используя веревку. И сказать, что я был удивлен, это даже близко не передать мои эмоции.

— Ну, здорова, хэрой. Я Гриша.

Пингвин.

Передо мной стоял самый настоящий говорящий пингвин.

Не показалось…

Или меня слишком сильно ударило тем камнем…?

Пингвин тем временем протянул мне крыло\лапу\ласту (нужное подчеркнуть), и я чисто на рефлексах ответил на это рукопожатие.

— Элард.

— Я знаю, Срунь рассказал.

— Я Фрунь! Фрунь! Не Срунь! Фрунь!

— Да мне насрать, хе-хе-хе…

— Хе-хе-хе…. — посмеялся я.

— О, свой человек! Ну хоть кто-то оценивает мой юмор!

Помимо уже знакомого мне мальчишки-сталкера и пингвина, вместе с Чесити вниз спустилась одна из местных искусительниц, блондинка, а вот темненькой с ними не было.

— Мелкая, хватит играться, верни Молу меч, а то он на тебя смотрит так, будто сейчас расплачется.

— Я не… — хотел было возразить воин, но понял, что я шучу. Чесити немного надулась, но все-таки вернула Молу его оружие.

— Друг, а что тут за херня творится? — спросил у меня пингвин. — Мы тут в притон влезли, а вылезли в Средиземье. Бред какой-то!

— Больший бред, чем говорящий пингвин?

— Ну, хорошо, уел, — усмехнулся он.

— Я без понятия, где мы. Но это вроде какой-то фрагмент прошлого. Эдакая реконструкция древней битвы, только твари настоящие и не прочь оторвать нам головы. Но почему это происходит — не имею понятия.

— Из-за тебя, — неожиданно заявил Фрунь и указал на мою руку. Ту самую, которую в канализации пронзил шип, и в которой сейчас зияла рана.

— Ну-ка, объясни, — потребовал я, подходя к нему.

— Камень рассказывал, что в прошлом были созданы несколько артефактов, способных использовать прорывы Пустоты себе на благо. Защитники использовали их как управляемые поля для тренировок. Тут они могли сражаться с Пустыми и становиться сильнее.

— Камень? Какой ещё камень?

— Да он все со своим камешком разговаривает, — фыркнул Гриша. — Говорит, что он разумен.

— Он живой! — разозлился Фрунь. — Не говорите о нем, как о вещи. Просто он может общаться только со мной.

— Забьем на камень, — встрял я в ссору. — Продолжай. К этому имеет отношения штуковина похожая на звезду с кучей игл?

— Да, это Поралис. Их, насколько я знаю, всего три. И видимо, вы вступили с одним из них в контакт. Именно Поралис перенес нас сюда.

— И как нам отсюда выбраться?

— А у вас есть доступ к Поралису?

— Нет, он сейчас там же, где мы его нашли, только завален обломками.

— В таком случае у нас проблемы… — вздохнул Фрунь, — Нам нужно уничтожить ядро. То, что формирует Прорыв. Обычно это бывает сам Поралис, но сейчас он скорее деформирует уже существующий Прорыв через вас, Защитник. А ядром, скорее всего, является Пустой…

— Значит, все, что нам нужно сделать, это найти какого-то особенного Пустого и убить его? — сразу в голове всплыла та самая осторожная и очень сильно непохожая на простых Пустых тварь.

— Да, но это не так просто. Если ваш оруженосец не лгала, нам противостоит один из пятерки. Зольорр.

— Но ведь коротышка его взорвал, разве нет? — вмешалась Чесити.

— Ага, — подтвердил пингвин. — Я превратил его в фарш! Хы! И эй, не смей называть меня коротышкой!

— Как хочу, так и называю, — девушка показала ему язык.

— Успокойся, — велел я ей, а у самого по спине пробежали мурашки. Встреча с пятеркой до сих пор была жива в моей памяти. Это не просто Пустые, это куда более страшные твари, способные вырвать душу из бренного тела.

— Не все так просто, — продолжил Фрунь. — Он контролирует это место и способен менять правила. Он может управлять другими Пустыми как марионетками. Вселяться в их тела, даже менять их, делая сильнее. И Гриша убил лишь марионетку, но не того, кто им управляет.

Рассказ Фруня был странным, но теперь многое обретало смысл. Почему защитники крепости не обращали на нас никакого внимания в отличие от Пустых. Все это место — один огромный тренировочный полигон для таких, как я. Защитников и их оруженосцев.

Осталось прояснить только две вещи. Почему эти полигоны не используются сейчас, и почему не работает Система АрхиВладыки.

— Почему не используют… Я не знаю… Скорее всего потому, что АрхиВладыка не хочет, чтобы вы становились слишком сильными, — ответил Фрунь на мои вопросы. — Или он просто не хочет рисковать. Прорывы Пустоты — это территория нашего врага. Мы лишь смогли использовать её себе на благо, но она остается чужой и неприветливой для нас. Если мы задержимся тут слишком долго, то рискуем быть поглощенными этим местом. Что же до Системы… дело в ретрансляторах. Чтобы способности работали, нужны ретрансляторы, которые будут соединять Прорыв с Ариделем.

— Но у нас таких нет…

— Нет… — вздохнул Фрунь.

— Идиотская система, — буркнул Гриша. — У меня вот все работает.

— В смысле, у тебя все работает? — не понял я, оборачиваясь к пингвину.

— В прямом, зацени, — он достал откуда-то из-под лапы скотч и протянул мне. Тот появился буквально из воздуха. Я моргнул, удивленно разглядывая полученную вещицу.

— Так, стоп… У тебя тоже есть Система?

— Ага, — подтвердил он. — Ща… кое-что попробую…

«Гриша создает боевую группу с названием «Пивко»»

«Желаете принять?»

Я удивленно моргнул. Перед глазами действительно возникло окошко, но его дизайн немного отличался от привычного мне.

— Мастер, мне принимать?

— Тот же вопрос, — поддержала Чесити Роксана.

— Ой, — охнула блондинка-соблазнительница, увидевшая перед глазами оповещение.

— А ты что-нибудь видишь? — спросил я, обращаясь к Молу, но тот отрицательно покачал головой. То, что он ничего не получил, кажется мне вполне логичным. В головах каждого жителя Ариделя сокрыт какой-то механизм. Именно он позволяет Смотрящим стирать воспоминания или превращать обычного человека в оруженосца.

— Так, все принимаем! — скомандовал я.

«Вы входите в боевую группу «Пивко».

«Внимание! Ваша версия Системы АрхиВладыки устарела!»

«Провести модификацию Системы с версии 5.7.2 до версии 12.1.2?».

Особо не думая, подтверждаю, находясь в легком шоке. В смысле, устарела? Почему у какого-то странного говорящего пингвина версия Системы не просто чуть-чуть выше, а словно пришла из далекого будущего?!

Стоило об этом задуматься, как в голове словно что-то зашевелилось, вызывая невыносимую боль. Я рухнул на колени, схватившись за голову, и моему примеру последовали и остальные. Казалось, что кто-то засунул миксер мне прямо в черепушку и хорошенько все там перемешивает.

«Модификация прошла успешно»

«Внимание! Мощности ретранслятора недостаточно для установления связи с Системой. Включен локальный режим. Часть функций недоступна».

Стоило этому сообщению появиться перед глазами, как все резко прошло. Голова прояснилась, боль исчезла. Судя по тему, как остальные начали недоуменно озираться, с ними произошло тоже самое. Разве что Гриша никак не отреагировал.

Пока остальные приходили в себя и пытались понять, что именно произошло, я залез в интерфейс Системы. Теперь он открывался совершенно свободно, даже не будучи связанным с Ариделем. Неужели это тоже часть контроля? Защитников по щелчку пальцев лишают всех сил, если они вдруг выступят против АрхиВладыки.

Окно статуса выглядело немного иначе и теперь было куда более наглядным и удобным, чем раньше. Но существенных различий почти не было. Но так казалось только на первый взгляд. Что практически сразу бросилось в глаза — наличие трех новых вкладок. Первая — Навыки. Открыв её, я ахнул. Абсолютно новые ветки способностей и умений.

«Безоружный бой — 5 уровень».

«Одноручное оружие — 7 уровень»

«Двуручное оружие — 1 уровень»

«Два оружия — 6 уровень»

«Дальний бой (луки\арбалеты\огнестрельное оружие) — 2 уровень»

«Метательное оружие — 5 уровень»

«Легкая броня — 3 уровень»

«Средняя броня — 1 уровень»

«Тяжелая броня — 1 уровень»

«Магическая броня — 3 уровень»

«……»

Перед глазами возник просто огромный список всевозможных навыков. Начиная от классического безоружного боя и боя с двуручником, заканчивая чем-то специфическим вроде канатоходства. Интересный список. Бегло ознакомившись с ним, я понял, что на каждом пятом уровне какого-то навыка дается случайная способность, активная или пассивная.

К примеру, за 5-ый уровень Метательного оружия мне дали такую способность:

«Призрачный кинжал I».

«Швыряя один метательный кинжал, перед ним проецируется его фантомная копия».

«Внимание! Фантомная копия не способна наносить урон»

«Затраты маны: 20»

За одноручное оружие мне дали аналог:

«Фантомный удар I»

«Нанося удар, вы создаете второй клинок, способный сбить противника с толку».

«Внимание! Фантомная копия не способна наносить урон»

А вот за Безоружный я получил не активную способность, а пассивную.

«Каменные кулаки»

«Ваши руки — оружие. Они были закалены в боях и теперь способны выдержать и нанести значительно больше урона.

Только каких-либо числовых показателей нет.

И вся эта вкладка вроде и порадовала, но в тоже время разочаровала. Способности едва ли можно было назвать вкусными. Слишком уж они обыденные и приземленные. И все-таки… дареному коню в зубы не смотрят.

Решив оставить эту вкладку, все равно сейчас она была практически бесполезной, я переключил внимание на другую.

«Пространственный карман».

«Пространственный карман использует вашу внутреннюю энергию для своего функционирования».

«Затраты на постоянное поддержание 10 % маны»

«Максимальный лимит веса 2 кг»

«Максимальный лимит веса прямо пропорционален максимальному запасу маны и скорости его восполнения».

«Желаете активировать Пространственный карман?»

Особое умение, которому отдана целая вкладка. Гребаный пространственный инвентарь! Да, два килограмма — это не так уж и много, но какой потенциал! Если я смогу нормализовать регенерацию маны и повысить её максимальный уровень, то смогу поместить туда гораздо больше вещей. Будь он у меня раньше, то я бы притащил с собой то оружие, что получил в качестве трофея от демона.

Активировать его прямо сейчас не стал — мана нужнее, да и класть в него пока нечего. Но в будущем обязательно воспользуюсь.

Ну и в довершение, Жрец получил собственную вкладку с целым древом умений, большая часть из которых была закрыта и была прямо завязана на количество и уровень алтарей. Мне даже открыты описания некоторых закрытых умений, и там хватает вкусного. Как мощных массовых атак, так и групповых баффов.

— Эй, детский сад, вы ещё долго будете пыль собирать? — поинтересовался Гриша. — К нам тут гости идут.

Тряхнув головой, я закрыл интерфейс и бросил взгляд на завал, который перекрывал выход из нашего небольшого укрытия. На каменные обломки взбирались фигуры, и их было много. Там были как Пустые Рыцари, так и просто безглазые мертвецы, залитые кровью

— Ладно, народ. Готовимся к бою! — приказал я. — Мелкая, на тебе как обычно роль танка. Найди себе щит и что-нибудь в качестве оружия. Блохастая, подыщи лук. Самое время проверить, чему ты научилась. Здоровяк, на тебе эта троица, — указал я на Фруня, шлюху и пингвина.

— Ты мне не командир, — возмутился он.

— Во-во. Я тоже не зеленый салага, — фыркнул Гриша. — За чужими спинами отсиживаться не буду!

— Вы правда думаете, что сейчас самое время обсуждать такое? — укорила их Рокс.

— Я пошел, — сказал я им и воспользовался Шагом в Тень. Оказавшись по другую сторону реальности, я сразу заметил существенные различия. Если обычно Тень представляла собой мрачное перевернутое отражение того, что находилось по ту сторону, то сейчас тут не было ни чего. Вообще! Я словно окунулся в один огромный черный океан.

Не очень дружелюбный океан. Тень, обычно дружелюбная и приветливая, словно была недовольна тем, что я привел её в Прорыв Пустоты. Она была тут, потому что была нужна мне, но никакого намека на теплый прием не было. Она этим словно подчеркивала, что я у неё в должниках.

Задерживаться не стал, вынырнув на поверхность прямо перед одним из Пустых, и вонзил ему в шею меч, перерубая позвонки, а затем плавным движением отсек голову. Второму отсек руку призванным теневым кинжалом и тут же увернулся он меча третьего.

Пустые быстры и сильны, но теперь я имел доступ к способностям, и это значительно облегчало сражение. Я мог в любой момент скрыться в Тени и внезапно ударить в спину.

Прежде чем мои оруженосцы вступили в бой, я успел прикончить почти десяток. И «прикончить» — это не фигуральное выражение. С того момента, как я получил доступ к Системе АрхиВладыки, Пустые действительно стали умирать. Лишившись головы, они падали на землю и превращались в черный пепел, а сам я получал едва заметный прилив сил.

Подловив момент, я скрылся в Тени и вновь открыл интерфейс, быстро разобравшись в чем дело.

«Страж мира»

«Вы стоите на страже нашего мира и научились окончательно уничтожать Пустых».

«Каждый раз, когда вы убиваете Пустого, вы получаете часть накопленного им боевого опыта».

Могу поклясться, что раньше этой пассивной способности у меня не было. Появилась вместе с обновлением Системы? Крайне вовремя! И «боевой опыт» в данном контексте значил опыт реальный. Он распределялся практически по всем подклассам, кроме жреческого. Жрец вообще особая категория, так просто его не покачаешь.

Засиживаться не стал, вернувшись в бой.

Чесити вооружилась ростовым щитом и здоровой двуручной булавой, которой играючи размахивала одной рукой, кроша черепушки направо и налево. В этом странном красном доспехе она была очень сильна и с легкостью отшвыривала от себя Пустых. Ради интереса глянул в её статус, и от увиденного отвисла челюсть.

«Симбиотический доспех Доминатор. Уровень 1»

«Все физические характеристики повышены на 500 %»

Мне бы такой доспех…

Но пришлось заткнуть своего хомячка, настойчиво предлагающего отжать броньку у рабыни. Быть ловчее и сильнее — это хорошо, но у меня и других трюков в рукаве хватает, а в броньке от Чесити есть хоть какой-то толк.

Пусть носит. Но от второй такой я бы не отказался, это да… Только в черный надо бы покрасить.

Рокс также разжилась трофейным оружием и теперь прикрывала Чесити, пуская в пустых заряженные алыми молниями стрелы. Выглядело это очень зрелищно, потому что стрелы при ударе частенько взрывались, отрывая от пустых здоровые куски. На моих глазах кошка такой стрелой взорвала черепушку одного из Пустых, и тот тоже стал рассыпаться.

Выходит, у них тоже есть «Страж мира», или на них действует мой. В очередной раз лезть в Статус не стал, так как к врагам шло крупное подкрепление.

* * *
— Акира! — воскликнула Альми, бросаясь к юноше. Тот сумел отрубить Пустому голову и руку, но и сам пострадал. Защитник зажимал разорванное плечо второй рукой и прижался к стене, но почти сразу сполз по ней на пол.

— Я в порядке, — пробормотал он, морщась от боли.

Один из Смотрящих тем временем разобрался с другим Пустым. Вслед за Альми, к Акире подскочила Грейс. Она плотно сжала губы, увидев кровь, и, порывшись в напоясной сумке, достала одно из зелий, тут же влив его в рот юноши.

— Нам нужно двигаться дальше, — равнодушно сказал Смотрящий Защитнику.

— Дайте ему хоть передохнуть! — зашипела Соня. — Он ранен! Не видите что ли?

«Смотрящему плевать» — подумал Акира, смотря на эти стеклянные, безразличные глаза. Ему плевать на раны союзников, ему плевать на то, что они лишились Системы АрхиВладыки. Плевать на все, кроме главной цели — уничтожить ядро Прорыва Пустоты. Это все, о чем думают Смотрящие.

— Я в порядке, — сказал Акира, поднимаясь на ноги не без помощи кошки-рыцаря. Альми всегда его поддерживала. Первый оруженосец и самая верная подруга.

«Я всегда буду на твоей стороне» — сказала она после их первого боя и больше никогда не давала повода усомниться в себе.

Акира поднялся на ноги, после чего Смотрящие двинулись дальше, углубляясь в казавшиеся бесконечными тоннели.

Вначале дела у них шли хорошо. Первое столкновение с Пустыми показалось легкой прогулкой. С ними разобрались за считанные секунды, после чего двинули дальше.

Первой проблемой стала пропажа Кадвара. Соня видела, как его бог-покровитель чем-то заинтересовался, и они отстали. Но так и не догнали. Смотрящие тогда впервые показали свое истинное лицо, проигнорировав требование Акиры вернуться и поискать пропавшего Защитника.

Но это оказалось сущей мелочью по сравнению с тем, что было дальше.

Предательство.

Этого не ожидал ни Акира, ни Смотрящие.

Теневик, который равнодушно следовал за слугами АрхиВладыки, предал их. Он совершенно внезапно выхватил меч и нанес удар по особому устройству, разрушая его источник энергии. Как чуть позже выяснил Акира, это был ретранслятор, и именно он помогал Защитникам и Смотрящим поддерживать связь с Системой АрхиВладыки.

Сам Теневик просто ушел. Скрылся в Тени, не проронив ни слова, оставив остальных один на один с Пустыми. Акира и его оруженосцы в один миг лишились всех сил. Лишь Грейс могла использовать магию, но совсем слабую. Этого было мало, да и врагов становилось только больше.

Отряд потерял уже половину Смотрящих. Они гибли один за другим, но продолжали идти вперед словно машины.

— Мы тут умрем, — мрачно сказала Соня.

— Мы не умрем! — возразила Альми. — Мы уничтожим ядро и накажем Теневика за предательство, после чего вернемся домой!

«Такая смелая. Такая сильная» — подумал Акира. По сравнению с ней он чувствовал себя бесполезным. Все те силы, что он получил: десять тысяч единиц маны и особые техники, в столкновении с этим жутким и опасным врагом все это оказалось бесполезным.

— Да, Альми права, — улыбнулся Акира. Он умел брать себя в руки и улыбаться даже в самые трудные моменты. Сейчас нельзя вешать нос и думать о плохом. Они обязаны выжить.

* * *
— Красота, — ухмыльнулся Теневик, созерцая виды охваченной битвой крепости. Он не ожидал, что в этом Прорыве Пустоты окажется что-то подобное, но был этому рад. Он уже разослал теневых воронов по всей территории для изучения и обдумывал свои дальнейшие действия.

Уничтожить ядро.

Он собирался это сделать, но чуть позже. Вначале он собирался немного «поиграть». Сразу несколько Защитников собрались в одном месте, и грех было этим не воспользоваться, тем более, когда у тебя есть непосредственное преимущество. Все его противники так сильно полагаются на Систему, что после уничтожения ретранслятора превращаются в безобидных котят. То же самое и со Смотрящими. Безвольные куклы, вся сила которых зависит от их бога.

Но в этом месте их бог бессилен, чего нельзя сказать о Тени.

Она уже нашептала Теневику, что Элард, её второй фаворит, тоже находится здесь, и более удобного шанса избавиться от него не предвидится.

Сегодня Теневик собрался не просто вобрать в себя силу этого места, но заодно и избавиться сразу от трех конкурентов.

— Начнем, пожалуй, — тихо произнес он, и из Тени один за другим стали выходить воины-самураи.

Глава 15. Не жданно не гаданно

Я выдохся…

Устроившись на кучке камня, я окинул поле боя и облегченно выдохнул.

— Воды? — спросила Марго, соблазнительная блондинка, работающая в игорном доме. Она протянула мне флягу с водой, которую нашли в этом месте, и я не без удовольствия залил прохладную жидкость себе в горло.

— Спасибо, — кивнул я и перевел взгляд на Чесити. — Мелкая, ты одного пропустила! — крикнул ей я, указав на одного недобитого Пустого. Ему отрубили ноги, но он все ещё был «живчиком» и жаждал кого-нибудь скушать. Живучие же твари…

— А? Сейчас, Мастер! — откликнулась девица и впечатала свою булаву тому в голову, после чего пустой превратился в черный пепел. Способность «Страж мира», похоже, распространялась и на моих оруженосцев.

Скольких Пустых мы убили? Сотню? Две? Скорее всего, гораздо больше…

Вначале я ещё пытался считать, но сейчас уже стало совершенно плевать. В данный момент мы смогли расчистить от врагов один небольшой дворик крепости и укрепиться тут. Пустых в округе ещё хватало, но они совались к нам с крайне неохотой. Вероятно, все ещё действует тот самый управляющий всем скрипт, мешающий Пустым разбредаться.

Это был данж для тренировки защитников, и логично, что если бы Пустые со всей крепости перли к людям сплошной волной, то Защитники вряд ли бы смогли сдержать такой нескончаемый поток монстров. Многое вставало на свои места после понимания того, где именно мы оказались. Но вот к ответу на вопрос, как отсюда выбраться, мы пока не приблизились…

— Ух, — охнула Марго, когда моя рука легла на её аппетитную ягодицу. Ничто так не стимулирует работу мозга, как сладкая женская попка.

— Мастер! Хватит её лапать! Она моя!

— Твоя? — я аж водой поперхнулся. — Мелкая, ты там не охренела часом?! Я тебе что поручил? Добить недобитков, вот и добивай! Ишь, «моя».

Впрочем, это меня немного остудило, и я убрал руку.

— Что-нибудь ещё? — спросила она, чуточку смутившись.

— Нет, иди, — покачал я головой. Вот же Мелкая… Зараза такая… Умеет же все испортить…

Проводив взглядом покачивающиеся дамские бедра, я открыл перед собой интерфейс.

«Прорыв пустоты. Второй класс»

«Тип: Временной Прорыв»

«Название: Оборона крепости Драм’Ту-ур»

«Наименование врагов:»

«Пустые. Класс 1. 3482»

«Пустые. Класс 2. 1288»

«Пустые. Класс 3. 230»

«Пустые Рыцари: 719»

«Ядро: 1»

Итого… Почти шесть тысяч Пустых… И вот даже не знаю, радоваться этому или паниковать. Нас окружает огромная армия, желающая нашей смерти, и лишь по негласным правилам этого места вся эта масса не задавила нас числом. Впрочем, все может измениться. Фрунь сказал, что Ядро — это один из Пятерки Пустых. Зольорр. И он способен влиять на это место и изменять правила.

Также я заметил кое-что. В списке не было дракона, да и сам крылатый ящер пропал. Мол считал, что тот последовал за отступающими людскими войсками. И с одной стороны — это хорошо. Как воевать против такого врага, у меня не было ни малейшего понятия, а с другой… Сколько бы вкусностей я мог получить, если бы все-таки его прикончил? Почему-то у меня было ощущение, что много.

Но, наверное, так даже лучше. Пустые приносили много опыта. Неприлично много. Настолько много, что я решил повременить с поиском и уничтожением Ядра, сосредоточив все силы на убийстве Пустых. В идеале я со своими подчиненными собирался прикончить вообще все шесть тысяч Пустых и уже после этого отправиться на поиски Ядра.

Вопрос лишь в том, сколько времени это займет, но уже точно было ясно, что с едой у нас проблем не будет. Как уже говорил чуть раньше, мы зачистили небольшой укрепленный дворик крепости, в котором легко было держать оборону. Там же находился один из складов провизии. Еды там было столько, что при желании хватит нам не на один месяц сытого набивания желудка.

Также приятным сюрпризом оказался труп мага, на который совершенно случайно наткнулась Роксана. В напоясной сумке мертвого колдуна нашлась пятерка магических эликсиров, восстанавливающих ману. Настоящее сокровище для такого магического инвалида как я. Пусть теперь у меня и регенерировала мана, но настолько медленно, что на заполнение шкалы уйдет дня три.

Увы, все эти флаконы я уже успел израсходовать. Когда ты сражаешься с целой кучей врагов, мана сгорает с невообразимой скоростью… А где достать ещё — большой вопрос. Но я не унывал. Возможно, ещё смогу отыскать несколько мертвых магов и порыться в их сумках. Да и Мол что-то обмолвился о хранилищах под крепостью, где тоже должны быть запасы склянок с маной. Но добраться до них в данный момент не представлялось возможным.

Из других интересных событий — нас стало больше. После зачистки мы нашли троицу слуг и парочку дезертиров, которые забаррикадировались в одной из комнат. Интересно было то, что нас они по-прежнему не видели, а вот Мол мог с ними взаимодействовать. Это было крайне занимательно, и я собирался на досуге заняться экспериментами. Но все это потом, когда наш лагерь будет достаточно укреплен. А то вот совсем недавно к нам наведалась целая группа из Пустых. Как раз, когда мы ставили выбитые ворота на место.

Сейчас Рокс отправилась на разведку и каждые пять-десять минут присылала короткие доклады из нескольких слов. Это, к слову, было ещё одно достоинство новой версии Системы, которое я заметил совсем недавно — гребаный чат! Теперь любой член команды мог присылать сообщения всем или кому-то одному. Крайне удобная функция для подобных мест.

А узнал я о ней в тот миг, когда Гриша внезапно написал похабную шутку, которую только что придумал. Уж очень хотелось ему с нами поделиться.

Другой приятной плюшкой оказалось то, что опыт за Пустых делился между всеми участниками боевой группы, включая Фруня и Марго. С последними ещё нужно было разбираться. Фактически, не имея Мастера, они теперь были оруженосцами и могли использовать приличную часть бонусов от Системы.

У Фруня внезапно обнаружился подкласс мага «Говорящий с сокрытым», что бы это не значило, Марго же не менее внезапно раскрыла у себя таланты мага-стихийника. Но, учитывая, что они оба не проходили никаких тренировок и прочего, толку от этих открытий не было. У этой парочки уйдет ещё куча времени, прежде чем они начнут хоть что-то из себя представлять как бойцы. Сейчас заниматься ими смысла нет. Пусть сидят и получают опыт.

Главной же загадкой для меня в данный момент являлся Гриша. Этот гребаный свалившийся на голову пингвин полностью ломал мою картину мира. Он не был Защитником, не принадлежал ни к одному из знатных домов и не участвовал в Состязании. Но его Система АрхиВладыки была куда более продвинутой, чем наша. Откуда она взялась?

Сам Гриша не знал ответа на этот вопрос и рассказывал историю о том, что пришел в себя в канализации.

Канализация…

От одного воспоминания о запахе дерьма, целой куче нежити и слаймах я поежился. Возвращаться туда не хотелось. Но если и существуют ответы на то, откуда он взялся, то искать их надо именно там.

Ещё одна экспедиция в вонючие дали…

Как же не хочется….

Но его появление и новая версия Системы на самом деле значили гораздо больше, чем могло показаться на первый взгляд. Один из рычагов власти Смотрящих на Защитников как раз и состоял в том, что они могли буквально по щелчку пальцев отрубать нас от Системы, лишая способностей. Пустота делала то же самое в своих разрывах. Но новая версия Системы функционировала в локальном режиме, позволяя нам пользоваться умениями. Значит ли это, что теперь Смотрящие не смогут лишить меня способностей?

Проверить это сейчас я не могу. Но если предположить, что это так, то это меняет все. Теперь я уже не просто марионетка, а марионетка, у которой оборвали большую часть нитей для контроля.

Хе-хе-хе…

Но, кажется, я чуток отвлекся….

Я говорил, что Пустые дают много опыта?

Да, говорил.

И итог у этого был ну очень вкусный.

Для начала, мой подкласс Повелителя Тени дорос до 10-ого уровня и принес мне вагон и маленькую тележку полезных штучек. Первая из которых — модификация подкласса. Фактически мне предложили выбрать вектор развития. Танк или стелсер. От выбора зависели бонусы, которые я должен был получить. Если бы я выбрал Танка, то получил бы существенный прирост к физическим возможностям, уменьшение затраты маны на использование Доспеха Тени, да и он сам бы стал гораздо сильнее.

Но, я выбрал второй путь по банальнейшей причине — противники слишком сильны. Я бы мог использовать доспех, стать физически сильнее и не только, но какой в этом смысл? Я прекрасно помнил и записи боев фаворитов Арены, и помнил Акиру с его сокрушительным ударом, располовинившим демона. Я физически не могу достигнуть такого уровня защиты, чтобы выдержать это. Нет. Этот путь точно не мой.

А вот нанести удар в спину, скрыться из поля зрения врага, чтобы застать его врасплох…

Кто-то скажет, что это подло. А я скажу, что лучше нанести подлый удар, чем сдохнуть бравым героем.

Стоило выбрать путь развития, как проявились существенные изменения.

«Модификация подкласса прошла успешна»

«Уровень Восприятия повышен до Изумительного»

«Открыты новые способности»

«Уровень Ловкости повышен до Изумительного+»

«Открыты новые способности»

«Затраты способности Шаг в тень уменьшены на 30 %»

«Максимальный запас Маны повышен на 30 %»

«Регенерация Маны, пока вы находитесь в тени, повышена на 10 %»

«Регенерация Маны, пока вы находитесь в Тени, повышена на 30 %».

«Нахождение в Тени ускоряет восстановление тела на 30 %»

«С 5 % шансом, попав в Тень смертельно раненым, вы излечитесь».

Очень неплохо, если не сказать больше. Но на этом плюшкопад и не думал заканчиваться, потому как модификация класса и модификация характеристик открыли доступ к совершенно новым способностям. Первая из них в потенциале должна была значительно облегчить мне жизнь.

«Теневой шаг. Уровень 1»

«Вы исчезаете в Тени, чтобы в ту же секунду возникнуть за спиной у врага и нанести ему удар».

«Затраты маны 10»

«Цель: 1»

«Радиус действия: 20 метров»

«Откат способности 10 секунд».

На первый взгляд напоминало обычный Шаг в Тень, только с чуть большим затратом маны, но это если не вчитываться в описание. Когда я использую Шаг в Тень, то оказываюсь в другом, зеркальном мире и после этого словно пловец гребу до цели, чтобы вынырнуть. Эта же способность нечто вроде теневой телепортации. Более того, указание на количество целей намекает на то, что можно выполнять атаки на несколько целей, когда уровень способности существенно повысится.

Второй способностью, которой одарила меня Система, стал Теневой Фантом.

«Теневой Фантом. Уровень 1»

«Создает из Тени вашу точную копию, способную сбить врага с толку».

«Внимание! Фантом не имеет физического воплощения и не способен наносить урон».

«Затраты на поддержание: 10 маны\минуту»

Способность интересная, но не более. Уж слишком ситуативная. Для её использования нужны правильные условия и тактика. Вряд ли буду слишком часто ею пользоваться, но и от её наличия я ничего не теряю.

Ради интереса активировал её, и тут же в паре метров от меня из тени камня материализовалась моя точная копия.

— Мда… — буркнул я, оглядывая себя. Щетинистый, лохматый и грязный. Что-то среднее между хипстером и бомжом. И с этими мешками под глазами выгляжу лет на тридцать, хотя сильно сомневаюсь, что мне столько.

Раздраженно буркнув, махнул рукой и развеял фантома. Только настроение себе испортил, глядя на него. Как вернусь домой, приведу себя в порядок.

Что там дальше…?

«Истинное зрение. Уровень 1»

«Позволяет видеть уязвимые точки на теле противника или предмета для нанесения повышенного урона.»

«Затраты на поддержание: 10 маны\секунду»

Эту способность дали мне за повышение Восприятия до Изумительного уровня. И вновь надо проверять. По описанию выглядит вкусно, если не акцентировать внимание на затратах маны. С таким аппетитом этой способности я не смогу поддерживать её даже полминуты.

А вот Ловкость, к сожалению, не порадовала. За «Изумительное+» мне дали сразу три новые пассивки, но ничего примечательного в них не было. Мои суставы теперь стали прочнее, тело гибче, и значительно возросла скорость.

Я даже ради интереса поднялся и немного размялся. Подпрыгнул, потянулся, нанес удар, второй, третий, после чего удивленно присвистнул.

Я действительно стал быстрее.

Гораздо быстрее! Дерьмо! Словами не описать, насколько быстрым!

Но это ещё не предел… Ведь я разобрался только с самым «вкусным», а ещё оставалось целых пятнадцать модификаторов, которые я получил за повышение уровней способностей, и одна новая активная из подкласса рабовладельца.

«Абсолютный приказ»

«Вы приказываете выбранному оруженосцу совершить какое-либо действие, даже если оно физически невозможно»

«К примеру: вы можете телепортировать к себе оруженосца в случае, если он оказался слишком далеко от вас, или заставить его исцелится от смертельного ранения»

«Затраты маны: 300»

— Да с такой способностью я хоть щас могу за Святой Грааль сражаться, — усмехнулся я. Способность интересная, но опять же слишком уж ситуативная. Да и маны жрет больше, чем Оружие Легиона.

Следующим этапом стал разбор модификаторов, но с ними сюрпризов не было. Как всегда, они были довольно однотипны. С ними я провозился не долго, как обычно повышая максимальный показатель маны и её регенерацию.

В итоге получилось следующее…

«Имя: Элард»

«Тип: Защитник»

«Здоровье: Хорошее»

«Запас маны: 11\329»

«Скорость восполнения маны: 0.38\мин»

«Благодать 44\140»

Уже что-то! После суммы всех бонусов, теперь я могу использовать Оружие Легиона и при этом ещё что-то останется. Замечательно! Ещё бы реген маны поднять, но это дело наживное. Уж лучше так, чем как было раньше.

Пока я заканчивал разбор свих плюшек, ко мне подошла Чесити и, вздохнув, рухнула задницей на камень, отбрасывая щит и булаву.

— Задолбалась?

— Задолбалась… — подтвердила она. — Блохастая ещё не вернулась?

— Нет, — покачал я головой. — Неужели переживаешь?

— Вот ещё, — обиженно буркнула она.

— Ты сама-то как? — решил поинтересоваться у девушки. — Ты в этой штуке ходишь уже много часов. Она тебя хорошо усиливает, но я не верю, что у подобного не бывает последствий.

— Жрать хочется и в сон клонит, — неохотно призналась она.

— Тогда пойди спроси у Марго и Мола что-нибудь пожрать, после чего поспишь пару часов.

— Что?! Я в порядке! Сейчас отдышусь и…

— Не обсуждается. Еда и сон. Это приказ. Ясно?

— Да…

Ещё не хватало, чтобы она рухнула без сил во время боя. Мы ещё не знаем, как этот слайм-доспех влияет на неё.

Как раз в этот самый момент с разведки вернулась Рокс. Как ни в чем не бывало соскочила с крепостной стены, окружающей дворик, и направилась в мою сторону.

— Как все прошло? — поинтересовался я, когда она оказалась в непосредственной близости.

— Неплохо, держи, — сказала она, протягивая небольшую сумку. Открыв её, я увидел несколько склянок с зельями. Две с маной и одна другого цвета, подозреваю, что это для лечения.

— Спасибо, — поблагодарил я её и убрал полученное в пространственный карман.

— В округе Пустых хватает, — продолжила она свой доклад. — Основная масса собралась у главных ворот крепости. Кажется, там все ещё кто-то укрылся и теперь держит оборону. Скорее всего, рано или поздно они прорвутся.

— А Ядро?

Девушка отрицательно помотала головой.

— Ясно… — вздохнул я. — Ты молодец, отдыхай.

— Стой, ты куда?! — оживилась Рокс, когда я поднялся и направился к окружающей дворик стене.

— Мастер! Стойте! Я с вами!

Пришлось напомнить Мелкой про отданный приказ. Пусть отдыхает. Навоеваться ещё успеет. Тут шесть тысяч Пустых!

— Я тоже пойду осмотрюсь, вы сидите и не высовывайтесь. Я не задержусь.

Роксана спорить не стала, а вот Чесити буквально разрывало от обиды. Да и плевать. Уж больно много она начала себе позволять в последнее время.

Результаты модификаций я почувствовал сразу, когда буквально за два прыжка смог запрыгнуть на окружающую дворик стену. Затем использовал «Теневой шаг» и переместился на крышку постройки метрах в десяти. Затем ещё раз и ещё.

Где-то на четвертом таком скачке, который и впрямь был похож на телепортацию, я осушил первую склянку с маной, полностью восстановив свой максимальный запас.

Рокс была права, Пустых тут хватало, но по большей части они просто бездумно шатались по территории крепости. Меня они пока что не замечали, чем я и пользовался, разведывая территорию и пытаясь в голове составить план предстоящей зачистки.

Скачком за скачком я добрался сразу до главного входа в крепость, и тут Блохастая действительно не ошиблась. Пустые вознамерились взять это место штурмом и сейчас использовали импровизированный таран, чтобы выбить ворота.

Внутри люди… Это я ясно понял по крикам. Пустые же обычно звуков не издавали. Не переговаривались, не кричали. Просто делали.

Наблюдая за штурмом крепостной двери, я обратил внимание на то, что Пустые сейчас действуют куда более организованно. Одна группа, подозреваю, что именно первый класс, раз за разом билась тараном в дверь. Пустые Рыцари стоят в сторонке и, видимо, ждут, когда дверь будет пробита, после чего они совершат стремительное нападение на укрепившихся людей.

А вон и одна из тех странных, деформированных и непохожих на людей тварей. И ещё одна. Всего две… Подозреваю, что именно они и командуют менее развитыми собратьями. Офицеры…

А Ядра и впрямь не видно. Фрунь описывал его как одного из Смотрящих, которого поглотила Пустота. Но никого даже близко похожего на глаза не попадалось.

Дверь треснула. Ещё пара ударов, и людям конец.

Да и какое мне дело? Они все давно мертвы, и все это не настоящее.

— К черту, — фыркнул я, переставая прятаться. — Эй, выродки. Я вам тут гостинцев принес!

«Оружие Легиона»

Давно пора было испытать!

Мана мгновенно ушла в ноль, а за моей спиной одно за другим стали появляться демонические мушкеты. Они пылали адским огнем и висели в воздух, е образуя полукруг со мной в самом центре.

— Хе-хе-хе… — не смог сдержать злорадной усмешки.

Вопрос, как его использовать, пропал сам собой. Просто в голове что-то щелкнуло, и пришло понимание, как работает эта способность. Так что я просто вытянул руку, сложив пальцы в «пистолет», прицелился прямо на одного из офицеров и…

— Бах!

Громыхнуло одно из орудий, извергнув из себя огненный сгусток. Снаряд ударил в Пустого, разрывая того на куски. Отстрелявшись, мушкет исчез. Осталось девяносто девять.

— Кла-а-а-ас! — воскликнул я и подключил вторую руку. — Бах! Бах! Бах! Бах!

Выстрелы гремели один за другим, исторгая огонь прямиком из Инферно. У Пустых против такого не было и шанса. Даже хорошо снаряженные Пустые Рыцари оказались бессильны против моего ультимативного оружия. Их щиты разносились в клочья, а они сами сгорали в огне.

Мушкеты грохотали один за другим.

Семдесят три….

Шестьдесят пять…

Сорок семь…

Те, кто имел ранг повыше, в страхе бежали, понимая, что у них нет ни шанса. А вот те, что были послабее, хлынули потоком прямо ко мне. Таким образом мне было гораздо проще их обстреливать, каждый выстрел мог накрыть до десятка Пустых, вот только я недооценил их количество.

Четырнадцать….

Девять…

Когда у меня осталось всего два мушкета, я понял, что дела мои плохи. Несколько сотен пустых уже забиралось на то самое строение, которое я сделал своей огневой точкой. И лезли они очень быстро, не успел я опомниться, а твари уже оказались на крыше.

Смотря на это, я осознал одну простую истину — стены того дворика нас не спасут, если Пустые решат заняться нами всерьез.

Дерьмо…

Один мушкет я тут же разрядил в рожу ближайшего, а последний взял в руки.

— Какая теплая встреча, — оскалился я, смотря, как Пустые взяли меня в кольцо. — Но мне пора.

Я отвесил им поклон и тут же ушел в Тень. Попробуйте достать меня тут, твари!

На территории крепости, помимо «дворца», который и пытались взять штурмом Пустые, хватало построек самого разного толка, от складов и казарм до конюшен. И именно в последнюю я и заскочил, спасаясь от преследователей.

— Фух, — облегченно выдохнул я, убедившись, что тут никого нет. Но Пустые тут определенно побывали, поскольку в двух стойлах я обнаружил останки сразу нескольких лошадок. Их растерзали с особой жестокостью и сожрали.

А ещё тут воняло, но долго засиживаться все равно не собирался.

Переведу дух пару минут, пополню запас маны и вернусь в лагерь. Прислонив последний из демонических мушкетов к стенке стойла, я оперся спиной на одну из балок и открыл пространственный карман. Достал оттуда одну из двух оставшихся склянок с маной, большим пальцем откупорил пробку и поднес емкость к губам.

Противник возник буквально из ниоткуда. Я успел заметить лишь блеск клинка, а дальше тело уже отреагировало само. Но все-таки слишком поздно. Острие изогнутого меча скользнуло по руке, распарывая кожу и отсекая мне мизинец. Досталось и склянке с маной, которую я так и не успел осушить.

Возникший из ниоткуда противник тут же попытался нанести ещё один удар, но поздно. С моими текущими показателями так просто меня не достанешь. Я резко ушел вниз, подхватывая мушкет, сделал перекат, разрывая дистанцию. Секундой спустя я выстрелил, разнося напавшего на мелкие куски. Меня самого при этом обдало сильным жаром, но я при этом особо не пострадал, видимо, помогла пассивка на сопротивление огню.

Конюшне тоже досталось, снесло часть крыши. Но хуже всего другое — убежище перестало быть таковым. Не пройдет и пары минут, как сюда сбегутся все твари округи. И примерно в этот момент я совершенно внезапно осознал, с кем именно я сражался.

Самурай! Гребаный теневой самурай гребаного Теневика!

Самурай рассыпался, а ему на смену пришли ещё двое. Они выбрались из Тени прямо передо мной, а следом появился и третий, показавшийся из одного из стоил.

— Только вас ещё на мою голову и не хватало… Откуда вы вообще взялись?!

Но в ответ тишина. Эти парни пришли не разговаривать, а проливать кровь.

* * *
— Зря ты ему не сказал, Фрунь, — продолжал давить на паренька Камень.

— Я потом скажу, — ответил тот.

— Фрунь…

— Не доставай меня. Мы и так оказались непонятно где в шаге от гибели. Ты правда считаешь, что нам стоит рассказывать им о Последнем Цикле?

— Но ведь именно за этим мы сюда и пришли! Рассказать ему и другим Защитникам, кто они на самом деле такие и зачем были созданы. И что с ними сделал АрхиВладыка…

— Я расскажу! — пообещал Фрунь. — Обязательно расскажу. Но потом. Когда мы выберемся…

— А если тогда уже будет поздно?

— …

Глава 16. Нагоняющее прошлое

Ситуация выходит не из лучших. Мне отрезали палец, на предплечье глубокая кровоточащая рана, мана практически на нуле, и прямо сейчас меня берут в кольцо четверо теневых самураев.

Что сказать… «Shit Happens».

Четверо — не так уж и много, но они действительно сильные. Помню, как мы с Чесити не смогли справиться даже с одним. Но сейчас все иначе, и я стал гораздо сильнее.

Первым напал тот, что был в центре. Он был вооружен простой катаной и атаковал прямолинейно, в лоб. Увернуться от его удара не составило бы никакого труда, но я вовремя почувствовал опасность. Тот, что оказался сбоку, попытался уйти из моего поля зрения и ударить нагинатой, японской разновидностью алебарды.

Он едва не распорол мне спину, но я успел скользнуть вниз и перехватить древко, направляя острие оружие прямо мечнику в грудь. Доспех оказался пробит, но и только, а я теперь зажат в одном из стойл.

Самурай-мечник с безразличием вытащил у себя из груди засевшую алебарду и повернулся ко мне. Под доспехом, как я и думал, ничего не оказалось. Лишь клубящаяся тьма.

Мне нужно выиграть несколько секунд, чтобы успеть достать следующую склянку с маной и выпить её.

«Мана 3\329»

«Благодать 44\140»

Самурай с мечом вновь бросился на меня, и на этот раз товарищи не стали ему мешать. Увернуться сложно, но возможно. В последний миг я резко дернулся вперед и ушел вправо, позволяя клинку пройти совсем рядом. Без повышения Ловкости я вряд ли бы сумел провернуть такой трюк. Самураи лишь казались медленными, на самом деле во время атаки они были на порядок быстрее Пустых.

Я даже не попытался ударить врага в ответ, лишь выскользнул из ловушки и бросился к выходу.

Разорвать дистанцию. Выиграть несколько секунд для восстановления маны и…

Пятый появился так же внезапно, как и остальные.

Я краем глаза заметил какое-то движение, это заставило меня на долю секунды затормозить, и именно этот поступок спас мне жизнь. Нечто пронеслось мимо меня, задев самый краешек носа и с глухим стуком ударилось в деревянную балку слева.

Сюрикен…

В этот раз меня атаковал не самурай, а самый настоящий ниндзя.

— Да вы, сука, издеваетесь! — воскликнул я.

Если бы я не сбился с шага, то сюрикен угодил бы мне прямо в висок. Что было бы дальше, пояснять, думаю, не надо.

Самурай тут же метнул ещё несколько сюрикенов, но я уже был к этому готов и увернулся от первых двух, а третий вообще попал в одного из его товарищей. Моим «живым щитом» оказался уже знакомый самурай с нодати. Тот, проигнорировав «дружеский огонь», резко развернулся и попытался разрубить меня пополам. А вот хрен!

Нодати оказался слишком большим и неповоротливым. В условиях не самой большой конюшни, да ещё забитой людьми… Тяжелый клинок двуручного меча со смачным звуком врезался в деревянную балку, почти разрубив ту надвое.

Одновременно с этим на крыше что-то зашуршало, и показалась изуродованная человеческая голова с отсутствующим куском черепа и черными провалами вместо глаз.

А вот и Пустые слетелись на шум, но, как ни странно, я был этому только рад.

Пустой бросился прямо на меня, но ему в грудь вонзилась одна из звезд, сбив в полете, и тут же его добил второй самурай-мечник. Воспользовавшись моментом, я перекатом разорвал дистанцию и бросился к выходу.

Драться с ними не было никакого смысла.

У меня не было уверенности, получу ли я с них опыт и смогу ли победить вообще. Что если они — это какая-то призывающая способность Теневика, как мои кинжалы и доспех Тени? Сколько бы я их не повреждал, все, что мне нужно, просто заново использовать способность.

Нет, с ними определенно нет смысла драться. Только тратить силы, время и энергию, с которой и так проблемы. Нужно прикончить их создателя — Теневика. Но где искать этого ублюдка? Он тоже тут? Если так, то откуда?

Новые звезды, и на этот раз одна из них все-таки меня достала. Нога вспыхнула от боли, я упал и покатился, но на мое счастье сквозь пролом в крыше, который я сделал демоническим мушкетом ранее, ринулись Пустые. Их было по меньшей мере десятка два.

Пользуясь возможностью, я вновь загнал себя в ловушку, скрываясь в ближайшем стойле. И тут мне уже не так повезло, ибо здесь оказались останки одной из лошадей.

Повсюду кишки, кровь….

Кровь…

А почему бы и нет?

Я припал к самой большой луже, всасывая в себя жидкость, и понял, что получается! Раны болят гораздо меньше, а тело наливается силой. Разве что мана пополняется с большой неохотой, но это не удивительно. Я и раньше замечал, что в крови разных людей разное количество маны. У кого-то её почти нет, а бывает Акира, в паре капель крови которого содержится больше маны, чем я способен в себе держать.

— Агх…. — я так увлекся кровопийством, что проглядел врага. Тот самый ниндзя совершенно внезапно закончил с метанием сюрикенов и, подкравшись со спины, всадил короткий клинок прямо мне в сердце.

Я захрипел, но сознание не потерял и даже умирать отказывался. Резко, даже слишком, из-за чего ниндзя потерял свое оружие, я развернулся и от души врезал ему в лицо, от чего у него снесло голову.

«Активирован эффект «Кровавый раж».

«Все ваши физические способности повышены на 220 %»

«Регенерация тела повышена на 400 %»

Но ниндзя, потеряв черепушку, не проронил ни капли крови, просто рухнул и превратился в тень, что лишь подтвердило мои мысли о том, что они просто способность.

«Мана 33\329»

Не так уж много я смог выжать из этого дохлого коня, но лучше, чем ничего. Хрипя, я использовал Шаг в Тень, выбрался из этой гребаной конюшни и оказался в её мрачной зеркальной копии. Там, по другую сторону, между Пустыми и самураями кипит бой, а тут тишина и покой.

Пока действует кровавый раж, мне нужно вытащить из спины гребаный клинок…

И как же, черт побери, это оказалось сложно. Вошел он под очень неудачным углом, взяться за рукоять у меня просто не получалось. Пришлось буквально по миллиметру выдавливать его из себя, толкая пальцами гарду.

Смог я это сделать аккурат под окончание первой минуты действия способности. Кровавому ражу тоже оставалось секунд двадцать-тридцать, не больше, но возвращаться в реальный мир пока не спешил. Пережду.

Шаг в Тень отнимает примерно четыре единицы маны в минуту, у меня тридцать три, следовательно, я могу в общей сложности пробыть тут восемь минут.

Рана в груди щиплет, ноет, но уже покрывается коркой. Просто чудо, что я не сдох от неё.

Активировав пространственный карман, я достал оттуда оба стеклянных пузырька. Первым осушил тот, что для лечения. Он не исцеляет раны мгновенно, как в каких-нибудь игрушках, но в тоже время существенно мобилизует силы организма для восстановления.

Следом выпил второй.

«Мана 33 =>231»

Не до максимума, но и так нормально. Теперь я хотя бы могу более-менее сражаться.

И тут слуги Теневика меня крайне неприятно удивили. Они смекнули, что их главная цель, то бишь я, сбежала, и продолжать сражаться с Пустыми нет никакого смысла. Но вместо того, чтобы отступить и дать мне спокойно уйти, они поступили хитро и подло.

Они просто затащили всех Пустых прямиком в Тень.

Я не поверил своим глазам, когда десятки Пустых неожиданно оказались тут, по эту сторону реальности, и все разом ринулись ко мне.

Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо!

Пришлось срочно валить из этого подмира, иначе я рисковал быть растерзан на куски этой голодной и жаждущей крови толпой.

Я вынырнул из Тени по другую сторону двери конюшни и тут же бросился бежать. Самураев не было видно, но одно точно — они где-то рядом. И я оказался прав. Не успел покинуть ставшее уже не таким безопасным теневое убежище, как неподалеку появился теневой ниндзя. Тот же самый, которому я снес голову или новый — непонятно.

Он бросил в меня сразу три звезды, а я в ответ швырнул теневой кинжал, пробивший тому грудную клетку. Но, к сожалению, этого оказалось мало, чтобы его добить.

Решив не продолжать бессмысленную схватку, я вновь воспользовался Шагом в тень. Пустые все ещё находились тут, но… с ними явно было что-то не так. Они странно дергались и словно… распадались. Тень убивала их, не слишком быстро, но крайне действенно…

* * *
— Вроде оторвался, — пробормотал я, вытирая проступивший на лбу пот.

С теневым воинством мне пришлось изрядно повозиться. Ублюдки шли за мной по пятам, но очень скоро я понял, в чем дело. Тень! Гребаная Тень! Стоило это осознать и попробовать сбежать, используя исключительно свои ноги, как слуги Теневика отстали, а я смог облегченно выдохнуть.

Я всегда считал Тень своим союзником. Она укрывает меня, когда грозит опасность, и позволяет ударить врага в спину, когда мне это нужно. Но Теневик тоже использует Тень, и скорее всего, на гораздо более высоком уровне, чем я.

Над головой раздалось зловещее «Кар», заставившее меня вжаться в стену какой-то постройки и напряженно уставиться наверх.

Ворона. Казалось бы, совершенно обычная ворона.

А вот хрен. За все время, что прошло с момента нашего попадания в это место, я ни разу не видел птиц. Вообще не одной. Да и присмотревшись к этой, я заметил почти неуловимую черную дымку.

Она тоже детище Тени, как и самураи. Теневик меня потерял, поэтому отправил на разведку птиц.

— Дерьмо… — выругался я и тут же отправил сообщение боевой группе.

Ответ пришел незамедлительно. Это была Чесити.

«Уже бегу к вам Мастер»

«Я тоже» — поддержала её Роксана, чем меня слегка порадовала. — «Только укажи место».

«Сидите смирно, дуры» — хмыкнул я. — «Лучше спрячьтесь и не высовывайтесь. Пустые к вам не лезут, но это пока. К тому же, он посылает птиц-шпионов, и подозреваю, что способен видеть их глазами».

«Вы не должны драться!» — внезапно вмешался Фрунь.

«Знаю, Арена и все такое…»

«Нет. Я не о том. Защитники не должны драться друг с другом! Это… Это неправильно!»

Меня заинтересовало, с чего это вдруг такие эмоции, но, к сожалению, меня прервали. Совершенно внезапно из-за угла выбралась какая-то страхолюдина, даже близко не похожая на человека.

Новая разновидность Пустого?

Она была выше меня раза в два, с худым, практически тощим телом. Конечности непропорционально длинные, что лишь дополняло неправильность этого существа. Но, наверное, отвратительнее всего была голова. Она неожиданно пошла вверх, и я не без удивления обнаружил, что у этой твари шея длиной как минимум метра полтора.

Гребаный человек-жираф!

Двигался Пустой странной раскачивающейся походкой, и при моем обнаружении довольно оскалился острыми зубами, даже близко не похожими на человеческие.

Но это было только началом настоящего сюра…

Монстр раскрыл пасть, внутри которой обнаружился огромный горящий фиолетовым глаз. Он запульсировал, а чуйка забила тревогу. Глаз в буквальном смысле выстрелил лучом света, пронзившим насквозь камень совсем рядом со мной. Ещё бы пара сантиметров вправо, и задело бы меня…

Поняв, что миром с этим чудо-юдом из самых глубин ада нам не разойтись, я мгновенно решил его прикончить. Пока он делал следующий выстрел, я оказаться рядом, оттолкнулся от стены, целя теневым кинжалом в голову и… оказаться прибитым, как муха…

Монстра я недооценил. В последний момент он подловил меня в полете и крайне жестко приложил ладонью о каменную стену. Что-то в моем теле звучно хрустнуло.

Не выдержала каменная стена здания, и меня вышвырнуло в нутро постройки. Это оказались солдатские казармы. К моему счастью, тут никого не оказалось. Ни Пустых, не самураев.

— Кха… — выдал я и, перевернувшись на бок, сплюнул кровь.

Приложил так приложил… Надо быть аккуратнее.

Пытаясь подняться на ноги, бросил взгляд на дыру в стене и зло выругался. Тварь не намерена была оставлять меня в покое и уже забиралась внутрь, успев при этом исторгнуть из себя ещё один луч глазного лазера.

Надо её прикончить, и как можно быстрее.

Стоило об этом подумать, как чьи-то руки вцепились прямо в мою ногу и потянули на себя с нечеловеческой силой.

Я бросил взгляд на нового врага и зло выругался. Ещё один пустой, на этот раз женщина, да ещё почти голая. Её тело изломано, руки вывернуты под неестественным углом.

— Ты ещё откуда выползла? — буркнул я и с размаху саданул сапогом по уродливой харе. Но Пустой хватки не ослабил. Впрочем, в следующий миг луч глазастика распылил кусок плеча восставшей из мертвых девушки.

Хватка ослабла, и я быстрым движением теневого кинжала отсек ей голову. Тело пустого тут же стало превращаться в пепел, а я получил свободу. Вспышка, и луч вновь едва меня не задел.

Хорошо, что это существо не может палить без конца. Промежуток между выстрелами составляет примерно две секунды. Этим и нужно воспользоваться.

Был соблазн воспользоваться Теневым Шагом, чтоб телепортироваться прямо монстру за спину, но от этого пришлось сразу отказаться. Слишком больший риск, что Самураи это заметят.

Новый выстрел прошел прямо у меня над головой. Ещё бы чуть-чуть, и снесло бы кусок черепа, но я теперь уж слишком ловок. В этот раз прыгать не стал, да и не нужно. Эта тварь была слишком большой для казармы, в которую забралась, ей приходилось двигаться на четвереньках.

Воспользовавшись неудачным положением врага, я приблизился и одним точным ударом отсек чудовищу правую руку, лишая опоры. Оно тут же начало заваливаться, попутно успев в очередной раз промазать по мне лазером чуть ли не в упор. Эта голова на длинной шее оказалась ещё той мазилой.

На этой ноте наша схватка и закончилась. Я отсек ему голову, а затем ещё для надежности вогнал второй кинжал в область сердца, после чего чудовище стало распадаться.

— Фух — облегченно выдохнул я, опускаясь на пол.

Все тело болит, дышать больно, видимо из-за сломанных ребер. Но я жив, черт побери, и подыхать не собираюсь. Сколько бы Пустых не выкинуло на меня это место, я всех прикончу и продолжу двигаться вперед.

* * *
— Мы ходим кругами, — вздохнул Кадвар, топая вслед за своим богом-покровителем.

— Я уверен, что нам сюда! — заявил бог, указывая на правый путь на очередной развилке. Но стоило им пройти пару десятков шагов, как они уткнулись в очередной тупик. — Странно, мне казалось, что выход за этой дверью.

Андреас даже специально подошел и постучал по стене, прислушавшись к звукам. Кадвар тем временем просто прислонился к стене спиной и прикрыл глаза.

Его бог все никак не хотел признавать, что они заблудились… А все потому, что Андреасу приспичило сделать очередное сэлфи с какой-то замеченной по пути статей. Но то, что они заблудились, было не самой большой проблемой. Куда хуже было то, что по какой-то причине они лишились Системы АрхиВладыки. Как бы Кадвар не пытался вызвать интерфейс Системы, тот не реагировал.

— Все, я решил! — неожиданно заявил Андреас. — Если прохода нет, я его сделаю!

— Погоди! Это не…

Но импульсивного бога толерантности было не остановить. Он размахнулся своим гигантским кулаком и с криком «Удар десяти тысяч лайков», просто вынес стену, за которой действительно был проход в другое место.

— Я же говорил! — торжественно объявил он, хлопнув себя по груди кулаком. — Я бог и всегда знаю правильную дорогу!

— Очень за тебя рад, — кивнул Кадвар. — Но не мог бы ты больше не кричать эти странные названия ударов перед их применением? Это выглядит странно.

Но бог на это замечание просто отмахнулся.

— Вперед, мой первый жрец! Я чувствую свежий воздух!

И в этот раз бог оказался совершенно прав. Они покинули бесконечный лабиринт коридоров и вышли… Это было какое-то помещение, очень напоминающее просторную столовую. Причем на части столов ещё была еда.

Андреас подошел к одному из столиков, взял миску с кашей, принюхался и поморщился, после чего продемонстрировал Кадвару фокус. Он перевернул миску, но каша внутри не упала.

— Они серьезно это едят? — фыркнул бог, тряхнув миской, но так и не сумев вывалить еду.

Пока Андреас развлекался с местной кухней, Кадвар прошелся по столовой, убедившись, что тут никого нет. Затем направился в сторону единственной двери, но открыть её не смог.

— Тебе бы стоило нарастить мышечную массу, Кадвар, — с долей превосходства заявил бог, продемонстрировав свой огромный бицепс.

— Заткнись, — буркнул Кадвар в ответ. — Лучше помоги мне открыть дверь.

Бог все с тем же превосходством усмехнулся, положил ладонь на дверь и слегка надавил. Послышался треск ломающегося дерева и скрежет металла.

— Видишь, пара пустяков, — Андреас продемонстрировал свои идеальные белые зубы, так контрастирующие с темной кожей.

— Ага, — буркнул жрец и вышел в просторный коридор. Неподалеку слышались вполне себе человеческие голоса. Кадвар махнул богу рукой и поспешил на них.

В конце коридора оказалось просторное помещение с массивной двустворчатой дверью, которая была забаррикадирована. Это был парадный вход, перед которым собралось по меньше мере два десятка человек. Большая часть из них была облачена в латы и вооружена мечами, алебардами и прочими колюще-режущими вещами.

— Кажется, затихло.

— Не расслабляться. Пустые все ещё там.

— Мы тут сдохнем…

— А ну захлопни пасть!

— Нар, возьми ещё троих и пройдитесь по крепости. Мы должны забаррикадировать все входы и выходы, собрать еду и воду.

— Верно. Помощь придет, а нам стоит просто затаиться и ждать.

Солдаты переговаривались между собой, полностью игнорируя двух незваных гостей.

— Эй, извините, — попробовал обратится к ним Кадвар, но вновь получил полный игнор. Никто даже не повернулся к ним, продолжая вести разговоры только друг с другом. — Эй, вы меня слышите?

На этот раз Кадвар действовал более решительно. Он подошел к ближайшему человеку, положил ему руку на плечо и попытался развернуть к себе лицом. Но не вышло. Солдат был словно каменный.

— Секунду… — пробормотал Кадвар, до которого начало доходить. Он помахал рукой перед лицом того самого солдата, затем проделал то же самое с ближайшими.

Ничего.

Они его не видели и не слышали. Тогда он попробовал ударить одного из них, отбил при этом руку, а солдат лишь потер рукой место удара, словно ощутил что-то, но слишком слабое, чтобы обратить на это внимание.

— Они нас не видят? — только сейчас понял Андреас, проделав тот же трюк, что и его жрец. — Это странно…

Но бог в отличие от Кадвара обладал куда большей силой и смог толкнуть человека так, что тот потерял равновесие и упал на пятую точку. Сослуживцы при этом косо на него посмотрели, а он сам тряхнул головой и поднялся, как ни в чем не бывало, полностью проигнорировав незримую силу.

— Интересно… А если я исправлю это НЕ толерантное общество? — хмыкнул Андреас и привычным жестом щелкнул пальцами. Волна божественной магии прошлась по комнате, но ничего не изменилось. Никто не поменял цвет кожи или пол. Не набрал лишний вес. И данный факт крайне разозлил бога. Кадвар же напротив почувствовал какое-то злорадное удовольствие из-за этой неудачи. — Ах, так…

— Может, не стоит…? — поняв, что бога проняло, опомнился Кадвар, но Андреаса было не остановить.

В этот раз он влил в свой щелчок ГОРАЗДО больше божественных сил. Кадвар сразу заметил, как просела его Благодать.

Новая волна магии прокатилась по помещению, заставив воздух звенеть, а затем… резко хлынула назад, врезавшись в бога и отшвырнув его в стену.

— О…

— Что? — не сразу понял Андреас, но когда услышал свой голос, то так и замер с раскрытым ртом.

Андреас превратился в двухсоткиллограмовую женщину средних лет с кучей прыщей и крупной отвисшей грудью. Набедренная повязка бога «растворилась» в складках жира.

— Хотел бы я сказать, что тебе идет… но…

— Кхм… Неприятно вышло, — нахмурился бог, а затем в очередной раз щелкнул пальцами. На этот раз магия была направлена уже на него самого, а не на окружающих. — Срань….

— Ты не изменился…

— Знаю, — зло цокнул языком бог. — Я вложил в тот щелчок слишком много сил. Смогу вернуть себе прежний вид, но лишь когда магия ослабнет, а ты немного пополнишь свою благодать…

— Стой! Ты останешься таким?! — ужаснулся Кадвар.

— Думаешь, я сам этому рад, жрец?! — вспылил бог. — Да я своим подписчикам в таком виде показаться не смогу! Ты хоть представляешь, что я сейчас чувствую?!

С каждым словом Андреас все больше заводился, Кадвар же тем временем заметил человеческую фигуру, возникшую в дверном проеме на противоположной стороне холла.

— Не может быть…

— Эй, Кадвар, ты вообще меня слушаешь?!

Но Кадвар не слушал, всего его внимание было сосредоточено только на фигуре в проходе.

— Стой! Ты куда!? Помоги мне подняться! Я тебя прокляну. если ты…

Когда Кадвар достиг того места, где видел загадочную фигуру, её там уже не было.

— Стой… Кадвар… Я же самостоятельно встать не могу… Помоги…. Пожалуйста….

Но Кадвар проигнорировал эту мольбу о помощи. Он скрылся в коридоре, бросив своего бога.

Пробежав десяток метров и оказавшись на развилке, он заметил какое-то движение слева. Туда и побежал, а уже через минуту сумел настигнуть цель.

— Ты… — немного запыхавшись, начал Кадвар.

Это была женщина в белоснежном платье. Настолько белом, что оно казалось ненастоящим. Услышав Кадвара, она остановилась и неторопливо развернулась. На её мягких губах появилась счастливая улыбка.

— Кадвар… Неужели это ты?

— Мама…. — опешил жрец, инстинктивно делая шаг назад. Кадвар буквально ощутил, как земля начинает уходить у него из-под ног. — Но… Но… Этого не может быть, ты же… ты же умерла…

* * *
Роксана продолжала разведывать окрестности, несмотря на приказ Эларда. Далеко не уходила от импровизированного лагеря и всеми силами действовала скрытно. Пустые её не замечали, просто шатаясь по окрестностям.

Она в очередной раз сменила позицию и притаилась, начав слежку. Кажется, один из замеченных ею Пустых походил на мага. И теперь перед девушкой встал вопрос, как быть дальше. Попытаться убить Пустого и завладеть его вещами, среди которых могут быть баночки с маной, так необходимые Эларду, или не рисковать…

— Тц… — зло цокнула она языком.

Надо попробовать…

— Быстро же ты меня забыла, — послышался хорошо знакомый голос, заставивший Роксану застыть, а затем медленно повернуться. — Привет. Давно не виделись, правда?

— Рич… — голос кошки дрогнул.

Её прежний Защитник сидел в нескольких метрах от неё. Такой же, каким она его запомнила.

— Собственной персоной.

— Но ты… ты… Ты мертв!

— Скажи мне того, что я не знаю, Рокси. Твой новый хозяин вырвал кусок мяса прямо во-о-от отсюда, — он ткнул пальцем на свое горло. — И теперь ты ему помогаешь….

— Я… — кошка опустила взгляд.

— А ведь я тебе верил… Скажи, Рокси, ты правда меня любила?

— Конечно!

— Тогда почему он ещё жив?

К такому вопросу она была не готова.

Логика твердила, что это какой-то трюк, что это нереально, но сердце… Сердце было настолько счастливо увидеть Рича вновь, живого и невредимого, что полностью туманило разум.

— Он мой Защитник, я не могу его убить…

— Да брось. Из любого правила есть исключения. Проявить немного хитрости и… — Рич провел пальцем по своему горлу.

— Я… Я не могу…

— Ясно, — вздохнул её собеседник и поднялся на ноги. — В таком случае я пойду. Ты предала меня, но я не держу на тебя зла.

— Что…?! Я не предавала…! — воскликнула Роксана. — Ты умер и я… я…

— Даже не попыталась отомстить. Для тебя моя смерть стала пустым звуком. Ты сразу перешла под покровительство своего нового хозяина. Ты уже признавалась ему в любви? Раздвигала перед ним ноги?

— Заткнись…! Я…

— Мне не интересны оправдания, Рокси. Ты сама знаешь, что должна сделать, чтобы порадовать меня…

* * *
— Ладно, думаю, пора, — сказал я сам себе. Тело уже болело чуть меньше, и можно было попробовать добраться до своих.

Неожиданный порыв ветра с песком дунул прямо в лицо, заставив глаза заслезиться, а меня зло выругаться. Чтобы вернуть себе зрение, мне потребовалось несколько секунд, но за них случилось многое.

Вместо уже привычной каменной мостовой я стоял на высушенной «мертвой» почве без каких-либо признаков растительности.

— Какого…?

Мир изменился. В который уже раз…?

Теперь я стоял посреди поистине гигантского каменистого плато. Небо было черным как смоль, но несмотря на это я все прекрасно видел. Окружение напоминало Теневую изнанку мира, но только не перевернутую и с работающей гравитацией.

Вдали над плато возвышалась колоссального размера черная башня, давившая на меня одним своим присутствием. Но разглядывать её времени не было, потому что в паре десятков метров от меня стоял какой-то человек.

Рыцарь, с ног до головы закованный в необычную черную броню с шипами, а в руках у него был меч. Точнее, нечто имеющее форму меча. Странная черная субстанция, которая приняла форму оружия, но время от времени деформировалась.

— Эй! — окрикнул я его, и голос при этом странно дрогнул.

Рыцарь медленно развернулся и посмотрел на меня сквозь забрало. От этого взгляда у меня мурашки побежали по коже.

— Я… Тебя знаю, — неожиданно выдал я, но стоило попытаться вспомнить, как в виски словно раскаленные иглы воткнули. — Откуда, черт побери, я тебя знаю?!

Рыцарь не двигался, наблюдая за мной.

— Скажи что-нибудь, чтоб тебя!

Но вместо слов тот выставил «меч» вперед, направив его прямо на меня.

— Драться хочешь? — спросил я.

Все это неправильно. Все это чертовски неправильно!

Вместо ответа тот встал в боевую стойку.

И та показалась мне знакомой….

Глава 17. Альянс

«Какого хрена здесь происходит?» — продолжал я спрашивать себя, смотря на рыцаря неподалеку. Что это за башня вдали? Что это за тип в черных латах? И почему, черт возьми, он кажется мне таким знакомым!?

Его меч деформировался, искажался и отбрасывал отростки, которые тянулись ко мне, но затем вновь возвращался в исходную форму. Странное и немного жутковатое оружие.

— Кто ты? — спросил я, но рыцарь молчал.

Этот тип выглядел жутко.

Он сделал шаг мне навстречу и взмахнул своим странным оружием, после чего совершил рывок в мою сторону.

Быстрый. Даже слишком!

Он попытался снести мне голову первым же ударом, но не смог. Я отклонился назад, пропуская клинок над головой, и тут же контратаковал теневым кинжалом, нанося удар ему в грудь. Кинжал без труда пробил доспех и вонзился прямо в сердце.

— Сдохни, — ухмыльнулся я, но радость мгновенно сошла на нет. Шлем рыцаря деформировался, на нем появилась массивная металлическая пасть, которая тут же вонзилась в мою шею.

Вспышка острой боли почти сразу отошла на второй план, потому что мой разум буквально взорвался, а личность стала рассыпаться на множество осколков. Я кричал, пытался освободиться, но все бесполезно.

Перед глазами пронеслись картины прошлого.

«Теперь я ваш оруженосец, Мастер»

Первое знакомство с Чесити….

«Хватит ныть. Бери в руки факел и будь наготове. Мы будем истреблять всех слаймов, которых встретим»

А это мы шастали по канализации…

Я буквально оказался в водовороте воспоминаний. Они затягивали меня в свою пучину, заставляя и без того искалеченный разум трещать по швам. Но это было только начало. Воспоминания затягивали меня все глубже и глубже.

Картины сменяли одна другую с невероятной скоростью. Это было похоже на лавину, стремящуюся снести все на своем пути. Передо мной представали места и люди. Одни казались знакомыми, другие — не очень.

«А ты…. Ты сияешь, как маяк ночью».

«Все, что мы можем сделать, это пожелать тебе удачи. Я бы отдал тебе свой меч, но боюсь, что против его защиты он будет бесполезен.»

«Вырвем хребты парочке демонов?»

Картины продолжали сменять одна другую, и мне в какой-то миг показалось, что я рассыпаюсь на части. Растворяюсь в этом чужом прошлом. А затем весь этот поток резко остановился и замер в ожидании.

Остался один фрагмент. Он был важным, и я должен был его прочувствовать. Осознать и… принять?

«Что ты задумал?»

«Убью его. Наверное. По крайней мере, попытаюсь»

«А ты… Что будет с тобой?»

«Ты прекрасно знаешь, что со мной произойдет. Прощай. Это было действительно хорошее время. Надеюсь, ты научишься обходиться без меня».

Я не видел того, что происходит. Почему-то эту сцену я лишь слышал и понимал эмоции. Страх и решимость. Решимость сделать что-то….

Поток воспоминаний схлынул, а я упал на землю, хватаясь за разорванное горло. Черный рыцарь возвышался надо мной подобно скале. Меч в его руках так и норовил изменить форму и добраться до меня.

И вдруг я осознал, что рана растворилась. Рука и шея все ещё были в крови, но вот самой раны уже не было. Что за магия…?! Зато с рукой начало происходить непонятно что. Небольшая рана на ладони, которую пронзил шип ранее, расширилась, и теперь в неё с легкостью мог войти палец. Но жутким было не это, а то, что внутри раны ничего не было. Лишь тьма.

Рыцарь взмахнул мечом и остановил клинок у самой моей шеи, после чего развернулся и пошел прочь, направляясь к огромной темной башне.

— Стой! — закричал я.

И рыцарь остановился, но не стал поворачиваться. Просто застыл, смотря перед собой.

— Спасибо, — сказал я, после чего рыцарь ушел.

Я не понимаю, что это было и почему это было. Но одно точно — я стал лучше понимать, кем я был и кем стал. Большая часть воспоминаний все ещё были разрозненны, фрагментированы и размыты, но кое-какие вещи о себе я теперь знал.

«Неполноценный обрывок, который не должен жить, но почему-то существует». Именно так обо мне отозвался один из Пятерки Пустых, когда я повстречался с ними. И теперь я понимал эти слова. Таковым я и был. Неполноценный обрывок, кусок души человека…

Я вновь посмотрел вслед воину.

«Обновление параметров»

«Открыта новая пассивная способность: Осознание себя»

«Восприятие повышено на 10 %»

«Интеллект повышен на 10 %»

«Эффективность способностей класса «Вампиризм» повышена на 25 %»

«Открыта новая активная способность:????????????????????»

"?????????????????????????????????????????????????????????????????????».

"???????????????????????????»

"????????????????????????????»

«Затраты маны: 500»

Прежде чем я успел хоть как-то отреагировать, башня вдали засияла, «уничтожая» мир ослепительным светом. Я инстинктивно прикрыл лицо рукой, а когда зрение вернулось, я оказался на старом месте. Ни пустынного пейзажа, ни башни, ни рыцаря.

Спрашивается, и что это было?!

Перед глазами по-прежнему висели оповещения с новыми способностями, и если первая была приятным бонусом, то вторая… Что это? Сплошные знаки вопроса и просто немыслимое по моим меркам количество маны.

Я вновь обратил внимание на руку. Рана выглядело жутко и потусторонне, но при этом практически не болела. Я даже не удержался и погрузил в неё палец на полфаланги.

— Бр-р-р-р… — тут же прекратил я издеваться над раной и найденным рядом обрывком какой-то ткани забинтовал ладонь. С глаз долой — из сердца вон, как говорится. Чувствую, что в будущем мне эта странность ещё аукнется, но сейчас забивать себе голову подобным не вижу смысла. Самураи Теневика могут быть где-то поблизости.

Я услышал какой-то шорох, а затем в помещение, где я переводил дух совершенно внезапно ворвалась девица. Заметив меня краем глаза, она вскинула лук, но тут же его опустила, узнав меня.

— Мусор?! — воскликнула она. — Му-у-усор… Какое счастье!

Я не успел опомниться, как девица бросилась меня обнимать, но долго этот миг не продлился. Ведь я не был бы собой, если бы не воспользовался возможностью и не полапал упругую ягодицу чужой кошки.

Она тут же опомнилась, зашипела и выскользнула из моих объятий.

— Что ты тут делаешь, Соня? — чтобы вспомнить её имя, мне потребовалось совершить небольшое усилие.

Встретить в этом месте одну из оруженосцев Акиры было странным, тем более после не менее странного видения. И если бы не новые способности и боль, то я вообще мог подумать, что мне все это показалось.

— И какого хрена ты называешь меня Мусором?! Совсем охренела?! — фыркнул я.

— Потому что ты Мусор, Мусор! — ответила она, ощупывая то место, за которое я её ухитрился полапать чуть ранее. — Как ты посмел меня трогать, извращенец?!

— Знаешь, я, пожалуй, пойду, — сказал ей и на полном серьезе собрался свалить. Срать мне, откуда она взялась, но терпеть такое отношение к своей персоне не собирался.

— Постой, мусор! Ай! Ты чего?! — воскликнула она от боли, когда я подобрал маленький камушек и пульнул его ей прямо в лобешник.

— Хватит меня оскорблять, — с серьезной миной заявил я. — И прекрати орать, тут вокруг куча Пустых. Хочешь стать кормом для тварей? Милости прошу, но без меня. Продолжишь строить диалог с «мусором», и я пойду.

— Ладно, ладно, — встрепенулась она. — Извини… Элард. — я видел, какие усилия ей пришлось приложить, чтобы назвать меня по имени. Буквально переступить через собственные убеждения. — Мне нужна твоя помощь.

— Вот как? — заинтересовался я. — А мне что за это будет?

— В смысле, что будет?! — она удивленно округлила глаза.

— В прямом. Какая мне выгода в том, чтобы помогать тебе?

— Я… — она остолбенела, выпучив на меня глаза. — Да какая разница?! Акира ранен! Мы не можем пользоваться способностями Системы, а Теневик нас предал! Нам нужна помощь!

— Короче, я пошел… — махнул рукой и направился в сторону выхода из этого небольшого домика, который послужил мне временным укрытием.

— Постой! Ты не можешь просто уйти! Ты что, не слышал? Акира ранен!

— Я все прекрасно слышал, но где среди этого моя выгода, — напомнил я.

Она замялась, не зная, как быть в этой ситуации.

— Я так и знала, что ты му…

— Все. Хватит с меня. Спасайте себя сами.

— Ладно, я… Керрас… я… Я дам тебе взять себя за руку… Но недолго.

От такого «сногсшибательного» предложения я просто разразился хохотом, заставив девушку зло нахмуриться.

— Ты это сейчас серьезно?

— Это более чем… кхм… щедрое предложение, — кажется, она сама не верила в это, но на большее была не готова. — И деньги. Акира заплатит, если ты поможешь.

— Деньги — это хорошо. Деньги я люблю, — сказал ей. — Но это будет там, в реальном мире. Мне нужно что-то в качестве задатка, и держанием за ручку ты не ограничишься.

— Извр… — начала было Соня, тут же прикусила язык, увидев мой взгляд. — Можешь… можешь… коснуться моей… — она раскраснелась как помидор. — потрогать мою п. по…попу…

— Да я уже полапал. Костлявая. Мял задницы и помясистее.

Она покраснела ещё сильнее, а мне приходилось прилагать просто неимоверные усилия, чтобы не заржать как конь над её вялыми попытками убедить меня помочь.

— Хорошо… я… покажу… покажу тебе свою грудь…

— Прям покажешь? Прям грудь?

— Да…

— А полапать дашь?

— Что?! Нет… это… это уже… Керрас…. Акира… дам… тогда ты мне поможешь…? — она была практически в отчаянии.

— За то, чтобы ты дала потискать твои мелкие сиськи? Послушай, девочка… — начал я, включая режим полного мудака. Наверное, зря, но думаю, пора ей преподать маленький урок. — Скажи, я похож на прыщавого задрота, который девушек видел только во влажных мечтах?

— Ну… наверное… нет…

— Вот, — довольно подтвердил я. — Один отсос и я, так и быть, протяну вам руку помощи.

— От… Отсос… — повторила она, и у девушки в буквально смысле подкосились ноги. — Это же когда… мужчина… и женщина… Они…

— Так, погоди. Хочешь сказать, что ты никогда раньше не…

Кошка просто прикрыла лицо от стыда и едва не зарыдала.

— Вот дерьмо… — пробормотал я.

На самом деле я вовсе не собирался разводить её и пользоваться положением. Вначале я просто хотел человеческого к себе отношения, а когда она стала предлагать что-то взамен, мне стало интересно, как далеко это может зайти.

Но вот это было неожиданно…

Если Акира ранен, то помочь ему в моих собственных интересах, по крайней мере в данный момент. У этого азиата просто удивительная кровь, и если я возьму несколько пробирок с ней, то буду обеспечен крайне мощным заменителем магических зелий.

Да, он мой соперник по арене, но какой смысл думать об этом сейчас? Теневик вознамерился меня убить, и как видно, не только меня. К тому же, где-то тут бродит лично один из Пятерки, и скорее всего, именно он является ядром Прорыва Пустоты.

— Стоп, ты сейчас не шутишь? — я выбросил из головы моральную дилемму и вернулся к не менее шокирующему открытию. — А другие?

— Акира человек чести! — возмутилась кошка. — Мы рабы, и он считает выше своего достоинства прикоснуться к нам.

— О как… — хмыкнул я, не веря своим ушам. Если это все правда, то у парня синдром ОЯШа-девственника. Просто клиника.

— Но… Но когда он победит на Арене, то обязательно освободит нас и возьмет в жены! — с сердцем выкрикнула она.

— Уху-уху…. — закивал я, а затем вновь расхохотался так, что у меня аж грудь свело.

— Хватит… Хватит ржать, — обиделась Соня. — Акира — благородный рыцарь, а не такой, как ты… мусор!

— А может вы ему не интересны? — злорадно ухмыльнулся я. — Может, он по другую сторону баррикады?

— В смысле? — не поняла она.

— Может ему больше нравятся парни?

— Эээээээ?!

Я вновь расхохотался, не в силах себя сдерживать. И похоже, что чересчур с этим переборщил, потому что внезапно в окно вломился один из Пустых.

— Минутку, — сказал я и призвал кинжал.

Пустому нечего было мне противопоставить, и я превратил его в черный пепел за считанные секунды, заставив кошку округлить глаза.

— Как ты… это сделал….?

— Секрет, — ухмыльнулся я. — Ладно, веди меня к своему рыцарю.

— А? Но я же не…

— Просто веди уже. Об оплате поговорим позже, — махнул я рукой.

Повторять девушке не пришлось. Она повесила на плечо лук и поспешила указать мне дорогу.

* * *
Кадвар не мог поверить своим глазам. Прямо перед ним стояла его погибшая мать.

— Кадвар, мой мальчик, ты так вырос, — ласково сказала она.

— Ты умерла… — ответил тот.

— Кто тебе сказал такую глупость? — снисходительно посмотрела она на него.

— Я сам видел. В Галрэйе. Дворец рухнул и тебя завалило обломками, — Кадвар словно вновь вернулся в то время. Его мать была одной из советниц княгини Валарийской и была рядом с госпожой, когда войска Пакта обстреливали дворец. Кадвар и сам там был, но в отличие от матери ему повезло гораздо больше.

— Что за глупости. Если бы меня завалило, то как бы я могла оказаться тут?

— В том то и дело. Ты не можешь, — Кидвар отступил на шаг. Мать протянула к нему руки, но это лишь сильнее заставило жреца отступить.

— Почему ты меня боишься? Я же твоя мать… — кажется, она действительно была шокирована подобным поведением сына.

— Стой, Кадвар! — позади послышался голос Андреаса. Бог, превратившийся в двухсоткилограммовую женщину, смог его нагнать. Ему приходилось тяжело в новой форме, но ничто не могло повлиять на решительность бога. — Не подходи к этой твари!

— Твари? — Кадвар взглянул на своего спутника, а затем повернулся к матери, и тут же отпрянул. Андреас был совершенно прав. Это была не мать, а какое-то жуткое потустороннее создание с бледной кожей и седыми волосами.

— В чем дело, Кадвар? Почему ты так на меня смотришь?

Кадвар не ответил. Вместо этого он выставил руку перед собой, и в его ладони образовался алый энергетический сгусток.

Создание, принявшее облик матери жреца, отпрянуло, но было уже поздно. Энергия ударила женщину прямо в грудь, превращая её в пепел.

— Кадвар, — осторожно заговорил Андреас положив руку на плечо жрецу. — Все нормально?

— Да, — слегка растерянно ответил тот.

— Это была… Твоя мать?

— Да, но её уже давно нет в живых. Даже слишком давно.

— Хочешь об этом поговорить…?

— Нет.

Бог не стал настаивать. Кадвару нравилась эта черта в Андреасе. Он мог оказать поддержку, когда нужно, но не давил.

— Пойдем, нужно понять, где мы оказались, и уничтожить Ядро.

* * *
Соня привела меня в пристройку к основному зданию крепости, расположенную гораздо южнее, чем главный вход. Пустых тут было гораздо меньше, так что мы смогли прошмыгнуть даже без использования моих теневых способностей.

Но, несмотря на это, можно было с уверенностью сказать, что Теневик дышал нам в спину. Его вороны разлетелись по всему городу в поисках добычи, и нам с кошкой пришлось прятаться, чтобы не попасться им на глаза.

— Я бы могла их сбивать, — предложила Соня.

— И дать ему знать, что мы тут? Нет уж! — фыркнул я, косясь на ворона.

После небольшой заминки мы пробрались внутрь через небольшое неприметное окошко, ведущее в полуподвальное помещение. Соня подошла к единственной двери и постучала.

— Это я.

Тут же дверь с той стороны стали отпирать, и уже через секунду Грейс, лисица-маг, принялась обнимать кошку.

— Ой, ты привела Мусора? — удивилась лисица, заметив меня за спиной кошки.

— Не надо его так называть… — опасливо сказала Соня подруге.

— Советую тебе послушать свою подругу, — кивнул я. — Это не я нуждаюсь в помощи.

— Заходите уже, — послышался сердитый голос Альми, нэки-рыцарши.

Акира обнаружился лежащим у дальней стены. Над ним склонилась Альми и делала ему холодные компрессы из ведра с водой. Даже интересно, где они его взяли.

— Он сильно ранен? — поинтересовался я.

— Да. У него жар, — подтвердила блондинка. — И он потерял много крови.

— Если бы у нас был доступ к Системе АрхиВладыки, я бы могла попробовать его вылечить, — с печальным видом сообщила Грейс.

— Тогда у меня для вас хорошие новости, — ухмыльнулся я, а девушки посмотрели на меня с непониманием. Я тем временем отправил сообщение Грише с просьбой передать мне управление группой. Он немного поёршился, но просьбу выполнил, и я отослал приглашение. К счастью, в боевую группу может входить до шестнадцати человек, так что место ещё было. Только чуть-чуть пошаманил с настройками и сделал так, что им боевой опыт от группы капать не будет. Только личный.

Может это и подло с моей стороны, но не вижу смысла делать потенциальных будущих противников, которые и так сильны, ещё сильнее.

— Что это…? — изумленно спросила Альми, уставившись в возникшее окно.

— Принимайте и не тратьте мое время, — вздохнул я.

После короткой паузы в списке группы добавилось три имени. Акира в данный момент был без сознания и самостоятельно не мог принять приглашение. Не страшно.

Тут же троица девушек схватились за головы, застонав от боли. Надо было их предупредить, что апгрейд Системы крайне болезненный. Хорошо, что продлится это не очень долго.

Спустя минуту они уже пришли в норму и первым делом поразились тому, что произошло.

— Что это? Откуда это?! — попыталась допросить меня Альми, которая взяла на себя обязанности командира их маленькой группы, пока Акира лежал без сознания.

— Спроси чего по легче, — буркнул я и стал наблюдать за тем, как Грейс лечит своего мастера с помощью магии.

Подрали его знатно. В животе имелось несколько весьма серьезных ран, щека была распорота почти до самого уха. С такими ранами люди не живут, но этот парнишка продолжал цепляться за жизнь.

Тем временем Альми, как самая адекватная и единственная, кто сегодня не назвал меня мусором, рассказывала, как они тут оказались. Часть истории я уже узнал от Сони, но её рассказ был уж очень сбивчивым, а блондинка разложила все по полочкам.

— Значит, твоя группа тоже здесь? — решила прояснить она.

— Да.

— Получается, в этом месте собралось сразу четверо Защитников.

— И один явно пытается убить остальных, — хмыкнул я.

— Но зачем ему это? — нахмурилась Соня, брюнетка-лучница.

— Потому что мы уязвимы, — ответила вместо меня Альми. — Он же способен призывать своих миньонов даже без Системы.

Я утвердительно кивнул.

— Одним махом он может избавиться сразу от трех конкурентов.

— Ублюдок, — процедила сквозь зубы злая Соня. Грейс на наш разговор не отвлекалась, целиком и полностью сосредоточившись на ранах Акиры.

— Я бы поступил так же, — совершенно внезапно для девушек сказал я.

— ЧТО?! — опешили они. Альми тут же встала между мной и Акирой, приготовив свой щит. Удивительно, как быстро они меня окружили и приготовились к бою. Но я даже бровью не повел, оставшись стоять на прежнем месте. И все же про себя отметил, что они действуют очень слаженно. Даже завидно немного. У меня такой слаженности действий с оруженосцами не наблюдалось.

— Хватит, — от слабого голоса девушки вздрогнули и изумленно обернулись. Акира пришел в себя и, несмотря на все протесты Грейс, занял вертикальное положение. — Если бы он правда хотел так сделать… то уже сделал бы, а не помогал…. Я прав?

Я ухмыльнулся.

Все-таки было что-то в этом пареньке.

— Верно. Я бы поступил точно так же, будь моей целью выиграть Состязание.

— Не понимаю, — поморщилась Соня.

— Я понимаю, — сказал Акира, смотря мне прямо в глаза.

— С этим миром что-то очень сильно не в порядке, — решил я высказать свои мысли. — Сражение Защитников, Пустота… Я уже некоторое время пытаюсь сложить единую картину того, что произошло с этим миром, но все ещё не хватает нескольких крупных пазлов.

— Я так и не понимаю, что это значит, — фыркнула Соня.

— Дай ему договорить.

— Я думаю, что АрхиВладыка питается душами.

— Что? — удивленно вытаращились на меня девушки, лишь Акира сохранял видимое спокойствие, а может ему было так плохо, что он не мог более эмоционально реагировать.

— Одна моя знакомая рассказывала, что примерно раз в пятьдесят лет проводится некое подобия «чистки». Специально устраивается голод, вынуждая людей, живущих в нижнем городе, бунтовать. На подавление бунтов выходят Смотрящие, Защитники и служители правопорядка. Итогом становятся массовые жертвы. Подобное всегда приурочивается аккурат к Состязаниям.

— Звучит глупо. Зачем ему подобное?

— Контроль популяции, — сказал Акира. — Этот город огромен, окрестности едва способны его прокормить.

— Верно, — кивнул я. — Но не только. В канализации я нашел крайне интересную гравюру, сделанную на металле, и там был изображен АрхиВладыка, вытягивающий силу из целой кучи мертвых людей. Учитывая количество нежити в подземельях, подозреваю, что речь о душах. Мне кажется, что он совершает две вещи одновременно: сокращает популяцию и кормится, чтобы пополнить свою силу. Но есть ещё кое-что…

Я сделал небольшую паузу.

— Размер этого мира. Судя по тому, что я узнал в этом месте, мир далеко не ограничивается одной лишь Ариделью. Он больше. Гораздо больше! А остальной мир находится под властью Пустых. Когда-то давно люди проиграли войну и укрылись в крепости — Аридели.

— АрхиВладыка ограждает нас от Пустых, — проследил ход моих мыслей Акира. — Получается, что он наш Защитник? Защитник простых людей. Практически герой.

— В какой-то мере, — согласился я. — Но я бы выбрал другой термин.

— Какой? — спросила Альми.

— Паразит. Вы знаете какой мощью обладают Защитники! Дай время, и мы с тобой скорее всего расправились бы со всеми Пустыми в крепости. А если бы нас было девяносто девять, как изначально? Если бы каждому из нас дали возможность развиваться и максимально развить свой потенциал? Зачем заставлять нас сражаться друг с другом, вместо того, чтобы драться с Пустыми?

— Потому что мы тоже его пища, — дошло до Акиры.

Я щелкнул пальцами, подтверждая его правоту.

— Я очень давно об этом думаю и прихожу к точно такому же выводу. Мы десерт. Людская масса — это основное блюдо, а мы — вкусный десерт и одновременно перекус, который он устраивает себе каждые пять лет.

— Быть не может, — побелела Грейс.

— Даже если так, это ничего не меняет, — опустил взгляд Акира.

— Это меняет все! — не согласился я, ухмыльнувшись.

— И что ты предлагаешь? — решила прямо спросить Альми.

— Убить его.

— Ты бредишь, мусор, — все-таки не сдержалась Соня.

— Он бог, — напомнила Альми. — Обладающий просто огромной силой. Он может деактивировать наши способности одной лишь силой мысли, а затем распылить одним взмахом руки.

— Верно, — не стал спорить я. — Я лично видел, на что он способен. В прямой схватке сейчас мы ему ничего не противопоставим, но и просто так сдохнуть, отдав ему свою душу, я не намерен.

— Ты предлагаешь нам поучаствовать в убийстве бога?

— Именно! — подтвердил я. — Я хочу объединить оставшихся в живых Защитников и попытаться противопоставить что-то АрхиВладыке.

— Это бесполезно, — покачала головой Соня. — Ты же слышал. Он отключит нас от Системы, а без неё мы бессильны.

— Так ли это? — хмыкнул я. — Пустота тоже умеет отключать наши силы, но каким образом я только что сумел помочь вам вылечить Акиру?

Они замолчали, обдумывая услышанное.

— Благодаря одному своему другу я получил доступ к более новой версии Системы. Я понятия не имею, откуда она взялась, но есть все шансы, что даже если нас отключат от Системы, та продолжит функционировать в том же режиме, что сейчас.

— А что, если с убийством АрхиВладыки Аридель перестанет быть безопасной зоной? — спросил Акира. — Ты сам сказал, остальной мир захвачен Пустотой.

— А кто сказал, что Аридель — это безопасная зона? Может она только кажется такой? Мы оказались посреди Прорыва Пустоты, и он прямо тут, в Аридели! Смотрящие буквально по щелчку пальцев могут стирать людям воспоминания. Кто знает, сколько таких прорывов тут бывает. Может быть, Смотрящие регулярно их устраняют, просто никто не помнит об этом. Аридель сейчас — это гребаный мавзолей полумертвого бога, который жрет своих подданных, чтобы продолжать делать вид, что все в порядке!

— И как ты собираешься его убить?

— Понятия не имею. Но у него точно должны быть слабости. Нам просто нужно их найти.

— Нам… — заметила Альми. — Мы ещё не дали согласия. Пока что ты высказываешь лишь свои домыслы и подговариваешь нас устроить переворот. И даже если мы достигнем успеха, то вдруг мы все погибнем? Я имею в виду не конкретно нас, а всех обитателей города.

— По мне уж лучше так, чем жить в этом фальшивом раю. АрхиВладыка даже не пытается отвоевать остальной мир и расширить территорию, хотя у него для этого есть все возможности.

— Мы не можем согласится на это, — сказал Акира. — Мы ценим твою помощь, но то, что ты просишь… это чересчур.

— Трус, — хмыкнул я, вызвав острое возмущение у девиц.

— Возможно, — не стал он спорить. — Как бы я не хотел, но я не могу дать тебе ответ прямо сейчас. Мне нужно все хорошенько обдумать и взвесить за и против.

— Как хочешь, — не стал я давить. На самом деле я и сам не был уверен в том, что это хорошая идея, но и становиться просто жертвой арены я не собирался. — А теперь ты должен будешь мне отплатить.

При этих словах Соня тут же напряглась и покраснела. Думает, что я потребую отдавать долг натурой? Ну… в чем-то она права. Я собираюсь, только нужна мне вовсе не она.

— Что ты хочешь?

— Твою кровь.

Узкие глаза паренька удивленно округлились.

— Ты что?! — возмутилась лисица-целитель. — Он ранен! Он может умереть…

— Мне плевать. Мне нужна его кровь. Пусть даст, сколько сможет, а так же флаконы с маной. Все, что есть.

— Что ты задумал? — прямо спросил Акира.

— Я собираюсь зачистить это место. Целиком и полностью. Не оставить ни одного пустого в крепости. А заодно выманю и прикончу Теневика. А ваша четверка тем временем должна будет найти Ядро и уничтожить его. Справитесь?

— Акира не может сраж… — начала было Альми, но дух самурая в этом парне дал о себе знать. Он, морщась от боли, встал на ноги.

— Мы это сделаем.

Глава 18. Незаконченное дело

— Пора начинать вечеринку… — усмехнулся я, смело вышагивая по улицам крепости с трудно произносимым названием Драм’Ту-ур. Вырвать бы язык тому, кто его придумал!

Пока я направлялся к выбранной для будущей схватки точки, о многом размышлял. И о том, какой эпохальный план задумал, и о рыцаре, которого видел, а главное — о себе самом. Раньше вопрос моей собственной идентичности не стоял остро. Да, у меня был огромный пробел в памяти, но я понимал, что я это я. Теперь же стало ясно, что это далеко не так.

Обрывок души…

Это не фигура речи, а факт. Я никогда не был самостоятельным, а всего лишь дополнял кого-то другого, даже имея подобие сознания. Единственное решение, которое я выбрал сам, это умереть. Пожертвовать собой, чтобы спасти другую свою часть.

Жалел ли я об этом сейчас?

Нет. Я был горд собой, хоть и считал этот альтруистический поступок очень глупым, но в той ситуации поступить иначе я не мог.

И это привело меня сюда…

Но я был рад. Я встретил Мелкую, Роксану, Лейлу, Талию и Эстелинду. Познакомился с древним рыцарем и говорящим пингвином. Даже если я сдохну в сражении с местным богом, то это будет МОИМ решением.

О том, как убить АрхиВладыку я решил подумать в другой раз. В данный момент мне нужно прикончить только одного человека — Теневика. Этот ублюдок сидит где-то и наблюдает, и моя задача в данный момент — его выкурить.

Я открыл пространственный карман и вытащил небольшой флакон с маной. К счастью для меня, у Акиры оказался с собой небольшой запас. Брал он его в основном не для себя, а для девушек-оруженосцев, но без проблем отдал после первой же просьбы. Также у меня имелось несколько склянок с его кровью, но их я решил использовать позже. Они были моим козырем в предстоящей схватке.

Что-ж… погнали….!

«Оружие Легиона»

Тут же за моей спиной, как и в прошлый раз, стали появляться готовые к бою демонические мушкеты. Я ощущал жар, исходящий от них, и довольно ухмылялся, чувствуя СИЛУ!

«Оружие Легиона. Уровень 1 = > Уровень 2.

Призывает на помощь могущественные орудия (100 => 110), несущие в себе частичку Инферно»

«Затраты маны 250 = > 240»

А вот и совершенно внезапный, но очень приятный бонус. Способность получила новый уровень, а вместе с этим увеличилось количество мушкетов и немного снизились затраты маны.

Интересно… смогу ли я за сегодня получить ещё несколько уровней способности?

Поживем — увидим… хе-хе-хе…

«Доспех Тени»

Его я решил использовать для большей маневренности и защиты. Он значительно усиливает мои физические возможности и защищает от части урона.

— Начали!

Первым же делом я атаковал вовсе не Пустых, а здания вокруг. Оружие Легиона было очень могущественным и фактически било по площади, так что будет лучше, если я вначале расчищу себе площадку для будущей схватки.

Основное здание крепости я не трогал — не имело смысла. Там, кажется, ещё оставались люди, а следовательно, и не было тварей. Дома взрывались один за другим, превращаясь в руины, выбрасывая огромное количество каменной пыли.

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«…….»

Где-то справа мелькали надписи, на которые я старался не обращать внимания. Одна из функций, что я получил вместе с групповым лидерством — возможность отображения уничтоженных врагов. И это действительно очень помогало. Я палил не глядя, а таким образом можно быть уверенным, что в кого-то попал.

К моменту, когда все сто десять мушкетов отстрелялись, на моем счету было двадцать шесть Пустых первого класса, три — второго класса, а также один Рыцарь Пустоты.

Учитывая, что тут бродят тысячи тварей, это не так уж и много. Но я только разогреваюсь….

Открыл пространственный карман и достал следующую порцию маны, попутно замечая в небе какое-то движение. Похоже, это один из воронов Теневика.

Ну, давай, приходи, вот он я….!

Но первым ко мне пришли пустые. Рассекая пыльную завесу, ко мне устремилось какое-то чудовище. Оно разительно отличалось от того, что мне доводилось видеть раньше, и больше всего напоминало уродливого быка-переростка, но вместо копыт у него были лапы с длинными когтями, а восседало на нем человекоподобное чудо-юдо, вооруженное косой.

— Ну привет, — усмехнулся я, предвкушая веселье.

«Оружие Легиона»

Первый же залп одного из демонических мушкетов угодил монстру-быку прямо в голову, превратив верхнюю половину туловища в кровавый фарш со средней прожаркой. Всадника при этом швырнуло на землю, и он покатился по ней кубарем, навернувшись на неудачно попавшийся на пути обломок одного из домов.

Выглядело это очень комично, но лишь первые несколько секунд, потому что Пустой почти мгновенно поднялся на ноги, размытой тенью скакнул в сторону и подхватил выроненную косу, а в следующий миг взмахнул ей и направил в меня волну темной энергии, рассекающей землю.

Уверенности, что я выдержу такой удар, не было, так что пришлось ретироваться. Я впервые за последнее время ушел в Тень, уже не опасаясь появления самураев. Напротив, я ждал, когда они явятся. У силы Теневика должен был быть предел, вряд ли смерть этих теневых марионеток проходит для него бесследно.

Я оказался по ту сторону реальности, а вот демонические мушкеты за мной не последовали, оставшись там, но один с собой я протащить сумел, взяв его в руки.

Пустой, как не удивительно, меня не потерял. Он смотрел своими пустыми глазницами прямо на меня, но при этом ничего не мог предпринять.

— Сейчас тебе будет взрывной сюрприз, — ухмыльнулся я и резко вынырнул почти в плотную. Пустой меня ждал и взмахнул своей косой, собираясь снести мне голову. Я отбил лезвие теневой перчаткой, отчего броня в месте удара треснула и разлетелась на куски. Конечность вспыхнула болью, но я не стал обращать на это внимание и выстрелил из мушкета почти в упор.

Волна адского пламени ударила меня, отбрасывая назад, но в остальном я отделался легким испугом. Доспех Тени поглотил большую часть урона, но теперь осыпался множеством осколков.

Поблизости послышался шум. Я вновь активировал Доспех Тени и приготовился.

Тем временем Пустые со всей округи бежали ко мне со всех ног, готовые растерзать. Ну пусть попробуют. Там, где-то впереди за начавшей оседать пылью, ко мне неслась целая толпа. Сотни Пустых… Даже не видя их, я слышал топот огромного количества ног.

— Хотите кусочек меня? Попробуйте…

Я вскинул руку, выставив два пальца вперед на манер пистолета. Демонические мушкеты прямиком из Инферно плавно переместились мне за спину и приготовились открыть огонь.

— Бах! Бах! Бах!

С каждым моим словом один из мушкетов выплевывал сгусток пламени, после чего исчезал.

— Бах! Бах! Бах!

* * *
Теневик стоял на самой вершине крепости и наблюдал за всем с высоты птичьего полета. Его вороны видели почти все, в том числе и Эларда. Он сражался, и кажется, даже успешно пользовался способностями, что даровала ему Система, хотя после уничтожения ретранслятора не должен был. Сам Теневик после этого не имел доступа к Системе, но это мало его волновало.

Элард.

Во время их первой встречи, когда он почувствовал другого Повелителя Тени, то не узнал его. Посчитал просто никчемным слабаком, которого уничтожит Арена, но сейчас, находясь так близко к Пустоте, он понял, кого именно встретил тогда. Старого врага.

Ярость захватила разум, но он не поддавался ей. Теневик прожил далеко не одну тысячу лет и превратился в непобедимого бога, которому даже не нужно было тело! За десятки тысяч лет он накопил такое могущество, что мог бы посоревноваться с силами с богами Башни. Но… судьба свела её с этим получеловеком, который даже не должен был существовать, но тем не менее смог нанести подлый удар в самое уязвимое место. Место, о котором Теневик и сам не подозревал.

Но теперь это все в прошлом.

Теневику выпал второй шанс в этом мире, который практически поглотила Пустота. Одни сочли бы это место ужасным, но он был совершенно иного мнения. Во всем можно увидеть возможности.

Скрюченными старческими пальцами он достал пробирку из одного из карманов, после чего приподнял с лица мешок и влил содержимое себе в рот.

Лишь человеческая кровь заставляла это постоянно разрушающееся тело двигаться. Всего две недели назад она было прекрасным и юным, а сейчас уже одряхлело. И сколько бы крови он не пил, это лишь замедляло разрушение, но не отменяло его. Сейчас Теневик занимал уже третий сосуд после второго рождения, и скорее всего, как только он разберется с этими Защитниками, придется подыскивать новый.

Шаги позади не стали для Теневика большим сюрпризом. Он заметила приближение странного монстра и уже догадывался, кто решил его навестить. От него, в отличие от остальных Пустых, исходила особая сила. Даже Тень дрожала под его ногами.

А это говорило о многом….

— Значит, ты и есть Ядро? — прямо спросил он, развернувшись к гостю.

Перед ним стояло человекоподобное существо. Оно долговязое, с неестественными пропорциями тела и отсутствующим лицом. Его голова была абсолютно гладкой, без намека на черты лица, но зато присутствовал рот с множеством кривых, но вполне человеческих зубов.

— У меня к тебе деловое предложение.

Чудовище протянуло было когтистую руку к Теневику, но затем её опустило, словно заинтересовавшись предложением.

— И что ты можешь мне дать, душа мертвого недобога?

Теневика эти слова задели, но капюшон скрыл эмоции.

«Недобог?! Да как он смеет?! Это ублюдки из Башни решили, что богами могут называться только те, кто черпают силу в Свете».

— Этот мир, — прямо сказала она.

Рот монстра растянулся в кривой усмешке.

— Ты предлагаешь нам то, что и так наше? Не слишком справедливая сделка, не считаешь?

— И сколько же вы пытаетесь заполучить то, что ваше по праву?

— Долго. Но для нас время не играет роли. Однажды и оно станет будет поглощено нами. Даже времени… отведено свое время… Хех… Теперь, услышав это, скажи мне ещё раз, душа, что ты способна нам предложить такого, чего мы не способны получить сами?

— Ничего, — пытаться таким образом обыграть Пустых не получится. Они нужны Теневику куда больше, чем он им, и все же… — Но свое предложение я сделаю. Я помогу вам разобраться с АрхиВладыкой и покончить с этим бесконечным противостоянием.

Чудовище молчало, ожидая продолжения.

— Возможно, вы никуда и не торопитесь, но если я могу помочь, то зачем оттягивать неизбежное?

Пустой ответил после небольшой паузы.

— И что же ты хочешь получить от нас?

— Крупицу вашей силы и возможность покинуть этот мир. Полагаю, это будет более чем честный обмен.

— Ты многого хочешь, душа. Но я, от имени Пятерки, принимаю твое предложение.

«Так просто?» — не поверил Теневик. Он уже было готовился напасть и попытаться пленить существо. Убивать Ядро пока рано, ведь в таком случае покончить с остальными Защитниками не получится.

Пустой коснулся своими пальцами груди, и те провалились внутрь. Он погрузил в себя руку по самое запястье, после чего извлек на свет небольшую колючую сферу из темного металла. Она была совсем небольшой и без труда могла поместиться на ладони.

Эту странную вещь Пустой протянул Теневику.

Мгновение помедлив, он осторожно принял дар.

— И что я должен с этим делать?

— Это то, что вы называете Ядром. Поларис. Чем больше Поларис, тем сильнее он способен искажать реальность Прорыва Пустоты. Он даст тебе ту силу, которую ты так жаждешь, но… вначале тебе стоит доказать, что ты достоин этого дара.

— Как именно?

— Помести его в себя, — Пустой ткнул пальцем себе в грудь. — В самое сердце.

* * *
— Кажется, ему весело… — сказала Соня, наблюдая за тем, как Элард уничтожает одного Пустого за другим.

— Так только кажется, — не согласился Акира. — Он очень рискует. Он силен, но его могут задавить числом.

Защитник и его оруженосцы держали дистанцию и прятались в надежном месте. Элард специально его не атаковал, давая возможность этой четверке затаиться. Их задача была проста — ждать удачного момента, пока не покажется Ядро. Вряд ли Пустой, что формирует эту действительность, решит атаковать сам, но он вполне может захотеть лично увидеть того, кто устраивает здесь хаос.

— Ты уверен, что сможешь сражаться? — обеспокоенно спросила Альми.

— Не волнуйся, — ответил ей юноша. — Я сделаю все, что от меня зависит. Мы вернемся домой сегодня, обещаю.

Девушки улыбнулись, но улыбки получились грустными.

— Что за пессимизм… — вздохнул Акира. — Мы справимся, ясно? Благодаря Эларду я могу использовать свои способности, так что дайте немного времени, и мы уничтожим Ядр…

— А кто это у нас тут? — послышался насмешливый голос сверху. — Вы, не меня случайно тут ждете?

Девушки подняли взгляды и застыли, увидев жуткое создание, нависшее над ними. Оно было высоким и худым, с длинными когтистыми пальцами, которые касались горла Акиры. У него не было лица, словно глаза, нос и уши затянула кожа, но присутствовали голубые татуировки на голове и плечах. Единственная нормальная часть тела, что у него была — это рот. У подобного монстра ожидаешь увидеть острые клыки, но зубы у него были почти нормальными. Точнее так казалось на первый взгляд. Стоило чудовищу открыть рот, как внутри можно было увидеть множество точно таких же зубов, усеивающих всю полость рта и горло.

«Откуда оно тут взялось?!» — пронеслось в головах у всех присутствующих, ведь всего мгновение назад этого чудовища не было.

— Ядр… — начала было кричать Соня, но монстр тут же потянул Акиру вверх. Юноша попытался выскользнуть из хватки чудовища, но не успел.

В лицо Альми брызнула кровь, Грейс пораженно застыла. Акиру вышвырнуло из убежища, и его тело рухнуло где-то неподалеку.

— Акира! — закричала Соня, а монстр уже протянул свою худую руку к кошке-лучнице. Альми оказалась быстрее, оказавшись между чудовищем и подругой. Она выставила свой щит, и тот засиял, создавая защитный барьер.

Тонкие пальцы Пустого наткнулись на энергетическую преграду и начали в буквальном смысле её проламывать. Энергетический щит трескался, ему оставалось существовать от силы пару секунд.

«Оно слишком сильное!» — ужаснулась Альми, но не позволила панике затмить разум.

— Грейс! Быстрее к Акире! Я его задержу!

Но Грейс не шевелилась, она таращилась во все глаза на безлицего монстра.

Шлеп!

Лишь пощечина, которую отвесила подруге Соня, заставила целительницу прийти в себя.

— Я прикрою! — крикнула лучница в несколько прыжков разорвала дистанцию и вскинула лук. Первая стрела, заряженная магией Света, ударила Пустого в плечо, заставив того слегка покачнуться, но не ослабить хватку. Он намерен был вскрыть защиту Альми и оторвать блондинке голову. Ему не было особых причин это делать, но он хотел.

Прежде чем Альми лишилась своей защиты, Соня успела выпустить ещё две стрелы. Первая угодила в грудь, вторая — в голову, но ни одна не нанесла существенного вреда. Темная кожа чудовища при ударе стрел колыхалась, словно вода, полностью поглощая всю заложенную в оружие магию.

Пока девушки отвлекали Пустого, Грейс успела добраться до Акиры. Тот при её прикосновении пошевелился, и девушка уже облегченно выдохнула, но, как выяснилось, слишком рано.

Он лежал ничком на земле, и Грейс постаралась осторожно перевернуть его на спину, но чуть было не отпрянула.

«Кровь! Столько крови!» — ужаснулась она.

Акира был ещё жив, но его раны ужасали. Пустой успел разорвать ему горло, пройтись когтями по лицу и лишить юношу глаза. Он хрипел, пытаясь дышать, и от болевого шока не мог понять, что происходит. Он коснулся рукой горла, но тут уже вмешалась пришедшая в себя Грейс.

— Нет! — воскликнула она, убирая его руку и доставая из сумки бинты. — Надо остановить кровь… остановить кровь… — это уже говорила она себе, в попытках успокоиться. Сложив куски ткани в крепкий компресс, она приложила их к его горлу, после чего взяла руку юноши и заставила надавить на повязку. — Держи крепко, надо остановить кровь. Керрас!

Грейс было очень интересно, как дела у девочек, но она не могла позволить себе отвлечься даже на секунду. Жизнь Акиры была в её руках, и если девушка оплошает, то он может умереть.

«Нет! Я не дам этому случиться!» — решила она, начав применять свою магию. — «Альми… Соня… держитесь….!»

* * *
«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 2.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 3.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 1.»

«Уничтожено: Пустой. Класс 2.»

«……»

Лог побед казался практически бесконечным. Я получил еще кучу разных плюшек, но сейчас не самое лучшее время, чтобы разбираться в том, что мне подарила Система АрхиВладыки.

— И это все?! — крикнул я, призывая других тварей. Выданные Акирой склянки с маной почти закончились, но оставались ещё с кровью.

Тишина.

— Теневик, я знаю, что ты тут! — крикнул я. Во время боя я видел несколько его ворон, но он сам в схватку не вмешивался. Надеялся, что Пустые разорвут меня в клочья, а вот хренушки! Пришлось немного побегать и попрыгать, используя Тень, но я прикончил всех Пустых в округе.

В крепости теперь царила тишина, и она была куда хуже, чем шум. Она давила, заставляла нервничать и прислушиваться к каждому шороху. Я уже прекрасно знал, что самураи Теневика могут атаковать совершенно внезапно, и пропускать удар не хотелось.

Но несмотря на все опасения, Теневик заявился лично. Возник в полусотне метров от меня, после чего из окружающих теней стали выбираться самураи. Да их тут были сотни…

— Ну привет, — усмехнулся я. — Думал, ты так и будешь отсиживаться в безопасном месте.

— Ты так хорошо подготовился к встрече, что я просто не смог проигнорировать приглашение.

— И привел своих друзей, как я погляжу, — я демонстративно окинул взглядом берущих меня в кольцо теневых воинов.

— Моя свита всегда при мне. А вот ты один. Ошибка с твоей стороны — бросить мне вызов в одиночку.

Я промолчал.

— И не стоит полагаться на своих друзей, сидящих в засаде. Они переоценили свои силы, связавшись с Ядром, — усмехнулся он.

— Что…?

— Не думай о них, — посоветовал Теневик. — Сейчас тебе нужно думать только о себе.

С этими словами Теневик ухватился за край мешка, что находился у него на голове и стянул его одним быстрым движением, откинув в сторону.

— Женщина? — я не ожидал такого поворота событий. Теневик оказался немолодой женщиной, практически старухой, с сединой в волосах.

— Удивлен? — спросила она, её голос стал куда мягче и чуть мелодичнее.

— Слегка. Зачем весь этот маскарад? — теперь мне стало понятно, зачем она носила такую странную одежду. Это все позволяло скрывать не совсем мужскую фигуру.

Её глаза были холодны как лед, а ещё в них ощущалось что-то смутно знакомое. И почему-то от этого становилось слегка не по себе.

— Мы знакомы? — решил прямо спросить я.

— Можно сказать и так, — улыбнулась она, а вот глаза по-прежнему оставались холодными. В них буквально кипела ненависть. Не оставалось сомнений, что источником этой ненависти был я. — Во время первой нашей встречи я не узнала тебя. Ты был… другим. Слабым и жалким. Но это место очень многое меняет. Позволяет видеть истинную суть.

— И что же я тебе сделал, бабушка? Бросил твою внучку?

— Ты убил меня.

— Я много кого убил. Извини, но я тебя даже не помню, — и это было чистейшей правдой. Даже если я вспомнил кое-какие вещи из своего прошлого, этого явно было мало.

— Хорошо, — кивнула она, делая несколько шагов вперед. — Полагаю, в пору тебе напомнить.

Она вскинула руку над головой, а у её ног забурлила тень, начав разрастаться во все стороны и превращая землю в одну сплошную черноту.

— Ну уж нет! — фыркнул я и открыл огонь из оставшихся двух десятков мушкетов. Тень забурлила и окутала старуху чем-то, напоминающим купол, поглотивший все залпы из орудий.

Тень разлилась по округе, окутала мои ноги плотной хваткой. Но не только с землей происходили странные трансформации. Вначале небо начало темнеть, и прямо над головой стала проявляться луна, которая с каждым мгновением все больше напоминала глаз.

Самураи один за другим тонули в окружающей черноте, не оказывая не малейшего сопротивления, а черный купол, защищающий Теневика, запульсировал.

Вначале я думал, что это защитный барьер, созданный из Тени, но я уже давно её не атаковал, а она продолжала его поддерживать. Этот глаз в небе и пульсация купола… что-то происходило, но я не имел понятия, что именно.

А затем появилась кровь.

Она начала бить фонтанами прямо из Тени, устремляясь куда-то ввысь.

— Что за хрень тут происходит…?! — не сдержал я своих эмоций. Кровь уходила прямиком в небесный глаз, делая его кроваво красным. Апофеозом этого безумного зрелища стало появление алых щупалец, начавших расти из этого самого глаза.

Теперь-то я понял, кем на самом деле была Теневик.

— Алая Фломелия…

Срань! Срань! Срань!

Пульсация купола достигла крайней точки, и тот просто лопнул, как шарик, в который ткнули иголкой. На месте старухи стояла обнаженная рыжеволосая красотка с выдающимися соблазнительными формами. Она потянулась, затем провела руками по волосам и шее, томно простонала, облизнула свои алые губы, и лишь затем открыла глаза. Такие же красные, как око в небесах.

Её взгляд парализовывал и заставлял кровь кипеть в венах. Она была божественно красива и не менее смертоносна.

— Наконец-то тело, подходящее мне, — довольно промурлыкала она.

У меня оставалось ещё несколько не отстрелявшихся мушкетов.

— Бах! Бах! Бах!

Огненные снаряды устремились вперед, взорвались, так и не достигнув цели. Женщина взмахнула рукой, разбрызгивая перед собой кровь, которая в полете превратилась во множество игл. Из плеч Фломелии выросли огромные алые крылья, превращая её в жутковатого потустороннего ангела. Осколки от снарядов мушкетов она отразила именно ими.

— Как ты это делаешь?!

— Ты про небо, — поняла она. — О, это легко… Ведь именно я и есть Ядро…

* * *
— Альми, назад! — крикнула Соня, выпуская в небо десяток стрел. Они градом осыпались на землю, образуя идеальный круг, в центре которого оказался Пустой.

Каждая из стрел вспыхнула ослепительным светом, отчего девушкам пришлось прикрыть глаза. Свет пропал так же внезапно, как и возник, но монстр при этом остался стоять в центре выжженого круга. От него исходил едва уловимый дымок.

— Быть не может, — ужаснулась Соня, осознав, что одна из сильнейших её атак не сработала.

Слегка дымящийся Пустой выпрямился, поднял руку и дунул на ладонь.

Лучница поняла, что случилось, слишком поздно. После резкой вспышки боли её лук упал на землю вместе с рукой.

Смеясь, Пустой повторил свой трюк, но на этот раз целью стала не безоружная Соня, а Альми. Блондинка успела прикрыться щитом, но это и не могло её спасти. Выпущенный Пустым снаряд пробил металл и вырвал кусок плоти от плеча девушки.

Пустой направился к темноволосой лучнице. Лишившись руки, девушка пыталась подняться, борясь с чудовищной болью, или хотя бы уползти прочь, но монстр оказался рядом и, схватив за шею, поднял кошку над землей.

Альми бросилась на помощь и на полной скорости ударила по Пустому щитом, используя способность «Таран». Но с таким же успехом она могла врезаться в каменную стену. Пустой отшвырнул её вместе со щитом.

Соня пыталась отбиваться, но силы покидали её тело вместе с кровью.

— Скажешь что-нибудь напоследок?

— Пошел ты, — она плюнула ему в лицо. — Мы тебя все равно убьем…

— Неужели?

— Отпусти её! — слабый голос привлек внимание Пустого. Он повернул голову и увидел паренька с окровавленным лицом. Он едва стоял на ногах, на шее была пропитавшаяся кровью повязка, а в руках — меч.

Несмотря на то, что от него волнами исходила магическая сила, юноша выглядел жалко.

— Отпустить? — усмехнулся Пустой, бросив взгляд на раненую черноволосую девушку-кошку. — Как скажешь.

С этими словами он сломал Соне шею, после чего бросил к ногам юноши бездыханное тело.

— Теперь она свободна.

* * *
Кровь струями кружилась вокруг Алой Фломелии, выстраивая в воздухе витиеватые узоры. Часть жидкости окутала тело богини вампиров и сформировала сексуальный алый наряд и огромные крылья. Расправив их, Алая Фломелия поднялась в воздух.

Тем временем око с щупальцами в небесах, кажется, дошло до своей финальной стадии. Щупалец стало так много, и они были такими огромными, что доставали до крепостных башен. Они обвивались вокруг них, превращая камень в песок.

Жуткий красный ктулху собирался пожрать крепость со всеми её обитателями. Но это было не единственной моей проблемой, потому как из Тени вновь стали выбираться самураи, вот только слегка измененные. Теперь их доспехи были кроваво красными и словно были сделаны из крови.

Выхватив из пространственного кармана последнюю склянку с маной, я осушил её и тут же активировал Оружие Легиона.

— Бах! Бах! Бах! Бах!

Загрохотали мушкеты, изрыгая сгустки пламени Инферно в солдат Фломелии. Я не понимал только одного — почему именно самураи? Раньше я полагал, что Теневик — это земляк Акиры, но после открытия истины ситуация становилась не слишком понятной.

Впрочем, размышлять об этом времени не было. Воины Фломелии бесстрашно ринулись в бой. Снаряды мушкетов разрывали их на куски, но самураи почти сразу восстанавливались.

Тогда я сосредоточил огонь на самой богине вампиров. Она закрылась крыльями, отразив все атаки, после чего ударила в ответ: создала из крови длинное копье и швырнула им в меня. Я выстрелил прямо в него, сбивая с курса, но тут случилось неожиданное. Копье взорвалось, превратившись в тысячи мелких кровавых игл.

Доспех Тени защитил только от части. Некоторые все-таки сумели пробить мою защиту. Одна прошила мне бедро, другая — руку, третья угодила в самые кишки.

Вот же дрянь!

Вновь загрохотали инфернальные орудия, но теперь моей целью стала не Фломелия и не её слуги, а тот тентаклевый глаз в небесах. Что-то мне подсказывало, что именно он её слабое место. Словно подтверждая мои слова, богиня крайне остро отреагировала на мою попытку атаковать эту штуку. Одно из щупалец оторвало гигантский кусок полуразрушенной башни и швырнуло прямо в меня.

Я попытался уйти в Тень, но и тут меня ждал крайне неприятный сюрприз.

Тень меня отвергла. Я нырнул во тьму, но меня тут же отпружинило назад.

— Тебе не сбежать! — злорадно рассмеялась Фломелия.

К счастью, с метанием у небесного глаза было так себе, и кусок башни пролетел чуть в стороне. Зато самураи оказались в непосредственной близости. Один взмахнул мечом, собираясь разрубить меня пополам, но в итоге сам разлетелся на кровавые кусочки от выстрела одного из мушкетов в упор.

— Бах! Бах! Бах!

Мушкеты почти отстрелялись, а я ничего существенного сделать не смог. Мне не удалось ранить ни Фломелию, ни эту небесную хренотень. Про Самураев вообще молчу, они восстанавливались с такой легкостью и скоростью, что тратить на них выстрелы не имело ни малейшего смысла.

Что там у меня ещё было из «козырей»?

Абсолютный приказ?

Не годится….

Брачный зов латуров?

Я так и не выяснил, кто такие эти латуры, да и не думаю, что решившие потрахаться где-то далеко зверюшки смогут мне помочь разобраться с богиней вампиров.

И тут я вспомнил про то странное заклинание, которое было даровано мне самом собой. Другим собой.

500 маны… Это слишком много. Имеет ли смысл тратить одну из пробирок с кровью Акиры на такую штуку?

К черту! Если это не окажется какой-то уберплюшкой, то мне все равно конец.

Я извлек из пространственного кармана пробирку с кровью Акиры и выпил её одним глотком. Грудь тут же зажгло, а почти пустая полоска маны стремительно поползла вверх, дошла до предела, а затем стала выходить за границы.

Как только она превысила значение в пять сотен, а боль в груди стала практически невыносимой, я решился. Сейчас или никогда!

"????????????????????»

"?????????????????????????????????????????????????????????????????????».

"???????????????????????????»

"????????????????????????????»

«Затраты маны: 500»

После активации этой непонятной способности, надписи засияли и стали проявляться, открывая свой истинный смысл.

«Истинное воссоединение»

«Вы призываете из Пустоты другую часть себя, чтобы на краткий миг стать единым целым».

«Класс способности: Уникальная»

«Время перезарядки: Одноразовая»

«Затраты маны: 500»

Так вот что это такое….

Мир вокруг буквально содрогнулся, а затем прямо передо мной появился тот самый рыцарь, которого я видел совсем недавно. Матово-черная броня теперь уже не внушала мне трепет своим видом.

— Привет, — сказал я, протягивая руку кулаком вперед. — Теперь-то ты поздороваешься?

Рыцарь тоже протянул руку и ткнул своим кулаком в мой, а затем его броня начала буквально перетекать на меня.

Не помню, чтобы она так умела, но кому какое дело?

А вот дальше меня ждал небольшой сюрприз, ведь когда броня полностью облачила меня, то я понял, что напротив никого нет.

— Хех… Интересно…

Доспех сидел как влитой, но иначе и не могло быть. Он же мой. Как и эти почти забытые ощущения огромной силы, растекающейся по всему телу.

Теперь мне многое стало понятно.

— Пришел отдать старый должок и заодно разобраться с незаконченным делом? — усмехнулся я.

Ответа не последовало, но он и не нужен был. Я и без того понимал, что это правда.

Я стиснул кулаки и ощутил, как по броне расходятся сияющие трещины. Это тоже было чем-то новеньким, но я не ощущал никакой неестественности данного процесса.

А раз так, то все нормально!

«Внимание! Вы получили временную модификацию своих возможностей!»

«Ваши обычные способности могут стать гораздо сильнее или работать иначе»

«Применяйте с осторожностью».

— Спасибо за предупреждение, — усмехнулся я, попутно отмечая, что показатели маны выросли до каких-то умопомрачительных значений и, скорее всего, превосходили даже показатели Акиры. А раз так, то я могу не сдерживаться… — Оружие Легиона.

«Внимание! Оружие Легиона изменено!»

«Открыты две временные версии способностей:»

«Оружие Пустого Легиона. Уровень 10 — Призывает на помощь могущественные орудия (1000), несущие в себе частичку Пустоты»

«Затраты маны 2500»

«Оружие Легиона Света. Уровень 10 — Призывает на помощь могущественные орудия (1000), несущие в себе частичку Света»

«Затраты маны 2500»

Поразительно, но я мог использовать две одновременно…

Сказано — сделано. За моей спиной стали появляться новые мушкеты, и они визуально сильно отличались от тех, что появлялись раньше. Да и «мушкетами» их называть уже язык не поворачивался. Те, что были заряжены Светом, вообще больше походили на футуристические лазерные пушки. Облик сохранили только мушкеты Пустоты, только стали абсолютно черными и теперь напоминали модельки с непрогруженными текстурами.

Фломелия все ещё смотрела на меня сверху вниз, но победное выражение лица уже сошло с её симпатичной мордашки. Теперь она смотрит на меня с явной опаской.

И правильно делает!

— Что-ж… В последний раз. Давай вновь прикончим эту алую суку!

* * *
— Соня… — Грейс со слезами на глазах рухнула на колени, не веря в произошедшее. Акира тоже застыл, смотря на бездыханное тело своего оруженосца.

— Думал, попал в сказку, герой? — последнее слово Пустой произнес со злорадством. — Думал? что победишь меня и вернешься домой со своими красотками как в какой-нибудь красивой легенде?

— Грх… — Акиру словно парализовало. Он пытался сделать вдох, но горло словно сдавили чьи-то незримые руки.

Юноша почти всегда сохранял хладнокровие. Даже в самой опасной ситуации он умел подавлять эмоции, сосредоточившись на цели. Но сейчас все было иначе. Одна лишь мысль о том, что Сони больше нет, сводила его с ума.

Все полученные раны стали отходить на второй план.

Оставалось только то, что Сони больше нет…

Меч, что юноша сжимал в руках, заискрил, производя множество ослепительных электрических разрядов, заметавшихся по мечу и его доспехам.

— О, так ты ещё на что-то способен? — усмехнулся Пустой.

Акира сорвался с места, на мгновение превратившись в одну сияющую вспышку. Воздух зазвенел от магии, которую исторгал из себя юноша. Ему потребовались доли секунды, чтобы оказаться рядом с Пустым и взмахнуть мечом.

За миг до того, как сияющий клинок достиг плоти, чудовище перехватило руку юноши в запястье.

— Крайне опасная игрушка.

Пустой сдавил пальцы, дробя кости юноши.

— Акира! — воскликнула поднявшаяся на ноги Альми. Девушка со щитом бросилась на помощь своему Мастеру, но тут же рухнула на землю с дырой в животе. Пустой повторил ранее показанный трюк со снарядом. И если в первый раз Альми отделалась легкой раной и проломом в щите, то сейчас дела были куда хуже.

Единственным здоровым участником группы оставалась Грейс, но девушка была слишком шокирована происходящим, чтобы что-то предпринять. Она просто сидела и со слезами на глазах наблюдала за тем, что творило чудовище с её друзьями.

Акира ударил магическим зарядом прямо в лицо Пустому, но тот даже не шелохнулся. Он словно поглотил большую часть магической энергии, а затем одним сильным ударом переломил юноше ногу в колене.

Акира обмяк, потеряв сознание от боли.

— Кажется, веселье в самом разгаре, а меня не пригласили.

Пустой медленно повернул голову и увидел, что прямо к нему направляются ещё две потенциальные жертвы. Впереди шел мужчина, на вид за тридцать, в неряшливой одежде. За ним, пыхтя и ругаясь, топала двухсоткилограммовая уродливая женщина.

* * *
Кадвар видел, насколкьо суровая идет схватка, но вариант просто пройти мимо отринул сразу. Жрец бога толерантности не любил драться и вообще придерживался пацифистских взглядов, но когда милых девушек убивает какая-то неведомая тварь… Пройти мимо он не мог.

Пустой в данный момент почти убил Акиру, Защитника дома Аркелис, который считался одним из потенциальных победителей в нынешнем Состязании. Но раз он не смог одолеть чудовище, то значит оно очень сильное.

— Ещё одна душа пришла, чтобы вернуться туда, где ей и положено быть, — ухмыльнулось чудовище.

— Ну и чудо-юдо, — пробормотал запыхавшийся Андреас. — Погоди, Кадвар, мы что, собираемся с ним драться?

— Дамы в беде, — усмехнулся жрец. — Так что соберись, мне нужны все твои силы!

Андреас одарил своего жреца сердитым взглядом, после чего вздохнул и сделал глубокий вдох.

— За тобой должок, Кадвар, — тело бога начало сиять и распадаться, но лишь для того, чтобы затем вновь собраться воедино. Бог вернул себе исходный облик и демонстративно провел руками по волосам, словно пытаясь кого-то соблазнить.

Монстр этого не оценил и, вытянув перед собой раскрытую ладонь, дунул. В тот же миг нечто ударило Андреаса в мускулистую грудь. Бог пошатнулся и, опустив взгляд, округлил глаза, увидев собственную кровь.

— Даже боги истекают кровью, — засмеялось чудовище.

— Это ты зря… — покачал головой Кадвар, отходя в сторонку и опираясь спиной о какую-то каменную глыбу, так удачно оказавшуюся рядом. — Не стоило триггерить Андреаса…

В следующий миг кулак бога обрушился прямо в морду Пустого, впечатывая его в каменный пол. Удар был такой силы, что земля содрогнулась и пошла трещинами. Пустой не остался в долгу и ударил в ответ. Затем обмен ударами повторился. И снова.

В какой-то момент Кадвар поймал себя на мысли, что это превращается в соревнование, кто из соперников упадет первым. Они били по очереди и даже не пытались защититься или уклонится, стойко принимая удар.

— Андреас! Заканчивай уже, — вздохнул Кадвар. — Иначе страшно представить, что будет с твоим лицом.

— А что с моим лицом? — не понял бог и стал себя ощупывать. Нос был сломан, губы разбиты. — Моё… Моё прекрасное лицо… Ты за это заплатишь!

Андреас резко прекратил обмен ударами и разорвал дистанцию. Он выхватил из своей набедренной повязки телефон и сделал селфи с жалостливой миной. Затем быстро что-то написал, после чего сфотографировал и противника, который все это время наблюдал запроисходящим с непониманием.

— Что ты делаешь? — наконец задал вопрос Пустой.

— Жалуюсь на тебя своим подписчикам, — бог продемонстрировал чудовищу посты на своем аккаунте Blackgramm’а. Кадвар тоже достал из кармана телефон, чтобы посмотреть на новый пост Адреаса.

Поста оказалось два. На одном бог показал свое разбитое лицо, а на втором — виновника этого ужаса. Хмыкнув, Кадвар открыл комментарии.

«Сдохни!»

«Да как он посмел, урод?!»

«Андреас, мы тебя любим *Сердечко*!»

«Я этого ублюдка по IP вычислю!»

«Не трожь нашего Андреаса!»

Комментарии появлялись с невероятной скоростью. Большую часть Кадвар даже не успевал читать.

— Видишь? — ухмыльнулся бог толерантности. — Ты один. А за мной люди!

— Какие ещё лю… — Пустой попробовал сделать шаг, но почти сразу припал на одно колено. — Что ты сделал?

— Я? — картинно удивился Андреас. — Совершенно ничего. Это все мои подписчики. Чувствуешь на своей шкуре их гнев?

Пустой чувствовал, даже если и отказывался это признать. Он попытался подняться, но вместо этого рухнул на четвереньки.

— Что это за сила?! — прорычал Пустой, пытаясь подняться. Тем временем, благодаря поддержке подписчиков, раны Андреаса начали заживать на глазах.

— Это интернет, сучка! Таких как ты там не любят! А теперь…. Удар одного миллиона лайков!

* * *
Я ударил из призванных орудий по всему, что видел вокруг, но в первую очередь по небесному глазу и Фломелии. Её слуги уже не представляли для меня большой угрозы по одной простой причине.

Теперь я умел летать!

У доспеха имелось что-то вроде реактивного ранца, только вместо огня он выбрасывал чистейший Свет.

Этой штуки я тоже не помнил, но глупо было не воспользоваться таким подарком. Взмыв в воздух, я ударил залпом сотен орудий, тут же заметив различие не только во внешнем облике орудий, но и в типе снарядов. Обычные инфернальные мушкеты стреляли снарядами, которые при попадании взрывались, нанося урон огнем. Пушки Света больше напоминали по огню лазерные автоматы, стреляя очередями, и даже не думали исчезать после залпа. А те, что были заряжены Пустотой, испускали тонкие лучи, пронзающие все на своем пути.

— Выкуси! — ухмыляясь, я указал пальцем прямо на небесное око и открыл по нему огонь.

Оно попыталась закрыться щупальцами, но мои новые орудия не оставляли ему не единого шанса. Щупальца разрывало на куски, а сам глаз лопнул, исторгая из себя целый океан крови, обрушившийся на нас проливным дождем.

К счастью, продлилось это не очень долго, и полноценного ливня не получилось.

Фломелия закричала, хватаясь за грудь, словно я поразил её в самое сердце. Её крылья задрожали и внезапно увеличились, а она сама метнулась ко мне подобно стреле.

Быстрая! Очень быстрая!

Я открыл по ней огонь, и снаряды попадали точно в цель, разрывая её плоть, но Фломелия практически сразу восстанавливалась, подобно самураям. Дыры в её теле тут же зарастали. Даже рука, которую отстрелила одна из пушек, восстановилась за считанные секунды.

В руке богини вампиров появилось кровавое копье, которым она попыталась ударить меня в самое сердце. Ей не хватило буквально расстояния ладони, потому что возникшие из воздуха жутковатые цепи с крючьями опутали её руки, ноги и шею.

— Попалась, сучка! — усмехнулся я и заставил цепи двигаться. Они буквально разорвали богиню вампиров на части.

Жаль, что едва ли это можно было назвать концом.

Фломелия улыбалась, когда её голова отделилась от тела, и уже через секунду её тело восстановилось. Оторванные части тела просто притянулись друг к другу, а раны срослись.

Она рассмеялась мне в лицо, перерубая цепи крыльями и нанося по мне удар копьем. Впервые с начала схватки с ней мне пришлось прибегнуть к холодному оружию и призвать клинок.

Я парировал удар копья и не без удовольствия врезал кулаком в её милую клыкастую мордашку, отправляя вампиршу в длительный полет. Мой кулак окрасился её кровью. Видимо, я ударом проломил ей череп. Жаль, что вряд ли это как-то повлияет на ситуацию, ведь она восстанавливается с ужасающей скоростью.

Я уже собирался вернуться к схватке, но тут меня посетила одна мысль…

Кровь…

Кровь богини вампиров…

Я открыл пространственный карман и извлек оттуда пустой флакон из-под маны. Повезло, что Грейс отдала мне свои запасы практически не глядя, и среди них оказался один из пустых флаконов.

Слив кровь Фломелии во флакон, я поместил его в пространственный карман. Попробовать выпить её сейчас я не рискнул, помню, как легко она получала власть над вампирами прежде.

Я рванул к ей навстречу, и богиня встретила меня ударом копья, которое я переломил как тростинку. Следом была её рука, а затем и голова. Впрочем, последняя почти сразу вернулась на плечи к хозяйке, а мне досталось крылом.

Этот обмен ударами произошел ещё несколько раз, но результат оставался тем же. Оружие Легиона так же не давало существенного эффекта.

Схватка затягивалась, и судя по тому, как довольно улыбалась Фломелия, итог её в конце концов будет не в мою пользу. Она с легкостью восстанавливается после любых ранений, а мои силы… подходят к концу. Я это чувствовал.

Раз у меня не получается убить её отдельными атаками, нужно покончить с ней одной единственной. Настолько мощной, что от этой кровавой суки не осталось ничего.

И, кажется, у меня для этого дела даже припасена одна очень действенная способность…

Я влил в кулак все имеющиеся силы, собираясь завершить все одним ударом.

— АБСОЛЮТНЫЙ ДЕЗИНТЕГРИРУЮЩИЙ КУЛАК!

Кулак при этом засиял так, что затмевал все вокруг. Небо превратилось в один огромный водоворот со мной в центре. Колоссальная сила проходила через меня, норовя выжечь само мое естество.

Десяти обычных секунд я не выдержу. Максимум пять.

Алая Фломелия осознала, что что-то не так. Она попыталась сбежать как можно дальше, так что мне пришлось остановить её цепью. Богиня Вампиров без труда перерубила цепь крылом и продолжила тщетные попытки бегства.

Четыре…

Три….

Я ускорился, сокращая дистанцию почти до минимума. Фломелия ощутила, что я близко, и повернулась в самый последний миг. Лицо её перекосило ужасом.

Два…

* * *
«Нет! Я не умру здесь! Не умру!» — повторяла про себя Алая Фломелия, пытаясь сбежать. Сила противника просто ужасала. Она не понимала, откуда та бралась, но ясно было одно — ей нужно бежать. Бежать так далеко, как это только возможно.

Но, несмотря на все силы, Элард, облаченный в мрачный жуткий доспех, её настиг.

Она повернулась и попыталась закрыться одновременно и крыльями, и руками, но понимала — бесполезно.

Вся правая половина мужчины превратилась в один сияющий сгусток энергии.

«Нет…!»

«Я… Я не хочу обратно!»

«Не хочу снова растворяться в Пустоте…!»

«Пожалуйста….»

* * *
Удар был подобен взрыву атомной бомбы, сдетонировавшей прямо в небесах. Вначале все исчезло в ослепительной вспышке, а затем во все стороны хлынула ударная волна.

Она играючи стерла часть главного здания крепости, оставляя один большой кратер.

— Зольорр поступил глупо, — сказала Фальорра, опуская руку, которой прикрывала лицо от чересчур яркой вспышки. — Если бы он не отдал Поларис, то скорее всего победил бы.

— И тогда мы бы лишились такого любопытного зрелища, — не согласился с ней Альорр. В отличие от сестры, он даже не пытался наблюдать за схваткой, большую часть времени просидев спиной к основному действу. Впрочем, ему и не нужно было смотреть, чтобы знать, что именно происходит.

— Тупая дура, — заявила Йольорра. — Зольорр одолжил ей часть сил, дал Ядро, и она все-равно проиграла какому-то человеку.

— Не какому-то, — не согласилась Фальорра. — Она просто недооценила противника, и не советую тебе поступать так же, Йоль. Этот человек связан с Пустотой так же, как и мы, и смог использовать это себе на пользу.

— Верно, — согласился Альорр. — Но возможно это стало лишь потому, что он до сих пор связан с другим Поларисом. Фактически мы сейчас стали свидетелем схватки двух Ядер.

— Не думала, что такое возможно, — нахмурилась Йольорра.

— Я тоже.

— Думаю, нам пора, — сказал Хальорр, который все это время наблюдал за схваткой в стороне. — Без Полариса Золя это место потеряло стабильность. Пройдет совсем немного времени, прежде чем оно разрушится. Думаю, никто из нас не хочет рухнуть на нижние слои как Зольорр?

Пустые один за другим начали подниматься со своих мест, собираясь уходить, как неожиданно заговорила Йольорра.

— Эта душа, Второе Ядро… Разве он не использует Свет?

— И? — не слишком поняла Фаль.

— Он берет его у кого-то другого, ведь так?

Лицо Хальорра вытянулось, продемонстрировав искреннее удивление.

— А ведь она права. Ему помогает один из богов. Богов Башни. Свет идет прямо оттуда.

— Они нарушают Договор, — лицо Фальорры растянулось в жуткой нечеловеческой усмешке. И не у неё одной. Улыбались абсолютно все Пустые.

Пустые никогда не нарушают Договор первыми. Но если это делает Башня, то все старые договоренности теряют силу.

— Такое прямое вмешательство мы не можем проигнорировать…

* * *
Я падал, попутно проваливаясь в небытие. Мир вокруг рушился на глазах, но всё, чего мне сейчас хотелось, так это вернуться домой.

А затем было приземление. Жесткое и болезненное. А когда я открыл глаза вновь, то передо мной стоял другой я. Морщась от боли, я приподнялся и кое как занял вертикальное положение.

— Спасибо за помощь, — ухмыльнулся я, смотря на возвышающийся надо мной черный доспех.

Мир вокруг рассыпался, и то же самое происходило со стоящим передо мной человеком.

— Пожал бы тебе руку, — вздохнул я, покосившись на то, что осталось от моей правой конечности. Сейчас она представляла из себя крайне печальное зрелище. Влитая мощь прожарила её насквозь, и теперь с восстановлением могут возникнуть проблемы. — Но не смогу…. Так что, это конец?

Он кивнул.

— Мы когда-нибудь ещё встретимся?

Тишина.

— Видимо, нет, — вздохнул я, но не слишком из-за этого расстроился. Наши пути разошлись, и возможно, для нас обоих это к лучшему. — Даже на прощание ничего не скажешь?

Рыцарь практически полностью растаял в воздухе, превращаясь в черный пепел, который уносит ветер, но так ничего и не сказал.

— Жаль, — меня это не обижало. Скорее всего, он просто не мог. Его ведь физически даже здесь не было, скорее он просто передал свои силы мне на время, чтобы раз и навсегда разделаться с Алой Фломелией.

— Спасибо, — вновь поблагодарил его я. — Теперь мы в расчете.

Он исчез, на этот раз навсегда, а затем позади послышался радостный возглас.

— Мастер! Мастер!

— Ох…

Не успел я опомниться, как на меня буквально навалилась Чесити, плохо контролируя свои новые силы.

— Угх…Отпусти… Задушишь…

— Ой, — опомнилась она, отпрянув.

Я огляделся и понял, что мы вернулись в реальный мир, разве что обстановка немного изменилась. От игорного заведения практически ничего не осталось, и уж кто виноват в этом, я или Пустые — вопрос открытый.

Рядом с нами показалась Роксана. Она выглядела, странно. Словно растерянной.

— Эй, Блохастая, мы тут, — крикнул ей я. Девушка повернулась, задержала на нас взгляд на пару секунд, после чего развернулась и чуть ли не бегом побежала прочь.

— Чего это с ней? — удивленно спросила Мелкая, провожая взглядом убегающую кошку.

— Понятия не имею. Вернется, — вздохнул я. Сил, чтобы за ней бегать, у меня не было.

— Там, кажется, кто-то плачет, — сказала Чесити, заставив меня все-таки поднять свою задницу. Неподалеку, метрах в двадцати за грудой обломков я увидел Акиру с товарищами.

— Вот дерьмо… — единственное, что я смог сказать.

Единственной целой из его группы была Грейс. Бедная девушка всеми силами пыталась помочь своим друзьям с помощью магии, но даже со стороны было понятно, что дела их плохи.

Ей помогали двое: незнакомый неряшливый мужчина лет тридцати и темнокожий верзила с огромными мускулами и облаченный в одну лишь набедренную повязку.

Кого-то не хватает…

Эта мысль как-то уж слишком сильно царапнула разум.

Я сделал пару шагов, собираясь спросить, куда делась Соня. Именно её не было среди них. Глаз зацепился за что-то чуть в стороне, и все мгновенно стало на свои места.

Она лежала там.

Верхняя часть тела была прикрыта курткой, но я не сомневался, что это была Соня. Кошка-лучница, так любившая называть меня мусором.

Дерьмо…

Меня замутило, я развернулся и пошел прочь.

Я её едва знал, но почему-то от всей этой картины мне стало дурно.

— Сюда! Сюда! — это кричала Марго. Она радовалась. К нам уже направлялась помощь.

— О! Бро! Это было просто потрясающе! — рядом со мной очутился пингвин. Он что-то говорил. Кажется, восхищался устроенной мною битвой, но я не слушал. Просто прошел мимо, заметив Мола.

Это на мгновение выбило меня из колеи.

Почему он тут? Разве этот воин из далекого прошлого не должен был исчезнуть вместе с крепостью?!

— Насрать… — вздохнул я, продолжая идти. Чесити что-то кричала вслед, но я просто хотел побыть один, так что нырнул в Тень, услышав позади сердитый возглас оруженосца.

Спустя пару минут я уже сидел на какой-то крыше и любовался на восходящее солнце. Начинался новый день.

Интересно, сколько времени мы провели в Прорыве Пустоты?

Дерьмо, и почему мне так хреново?

Я же победил гребанное вампирские божество! Спас своих близких от чудовищ и смог вернуться в реальный мир….

Но Соня не вернулась. Судя по ранам Акиры и остальных, кто-то из них может тоже отойти в мир иной.

Мне должно быть плевать на них.

Плевать на всех кроме себя. Ведь это же нормально! Я именно такой! Был таким! Думал только о себе и был счастлив…

Почему же я изменился?

Я врезал кулаком по черепице, разбив несколько штук, и сделал несколько глубоких вдохов, чтобы успокоиться.

Вдали виднелась Арена АрхиВладыки. Огромное сооружение, возвышающееся над городом, которое можно было увидеть из любой точки. И он, соответственно, мог видеть нас.

Видел ли он меня сейчас?

Кто знает…

— Элард! — голос позади заставил меня почувствовать острый приступ раздражения.

Фрунь…

Как он вообще смог сюда забраться?! Я же специально ушел, чтобы побыть один.

— Нам надо поговорить… Это важно…!

— Отвали. Или я сброшу тебя с крыши, клянусь.

— Но… Это правда важно. Я хотел…

Я не стал слушать, а поднялся на ноги, схватил его за ворот и, подняв над землей, подошел к краю.

Мне хотелось его сбросить, но не из-за, того что он это он, а из-за того, что я это не я.

Если я его убью, смогу ли думать так как прежде? Выкинуть из головы этих бесполезных людей, которые стали для меня обузой и жить так, как захочу?

— Ох… тут высоко… Великий, пожалуйста… — взмолился Фрунь. — Он нас всех убьет. АрхиВладыка нас всех убьет!

— Защитников? Да, я в курсе. Мы его корм, — фыркнул я, все ещё пытаясь решить, как лучше поступить. — Вкусная закуска, которую он пожирает каждые пять лет.

— Нет. Ты не понял! Он убьет вообще всех! Сейчас…. Ох, как страшно… пожалуйста… Сейчас последний цикл! Последний, понимаешь?!

Я нахмурился.

Все-таки сумев побороть раздражение, я швырнул Фруня на крышу и на пару мгновений прикрыл глаза. Нет, я не мог его убить, даже если порой очень хотелось.

Как бы мне не нравилось нынешнее состояние, глупо отрицать, что я уже не могу думать только о себе. Возможно это и значит быть человеком, а не обрывком души, которым движут только эмоции?

— Какой ещё последний цикл? — вздохнув, спросил я.

— Последний….

— Я тебя сейчас с крыши сброшу, ерьезно.

— Это значит, что он собирается убить всех. Вообще всех. Всех, кто живет в Аридели и за её пределами. Он убьет их и поглотит души.

— Зачем?

— Пустые уже тут, а он истощен. Он не сможет дать им отпор, если не насытится. Такое уже было… несколько раз.

— Откуда ты знаешь?

— Камень рассказал… АрхиВладыка убьет нас всех, сохранив лишь горстку избранных. Девяносто девять пар.

— Девяносто девять домов… — понял я.

— Да. Они должны будут дать начало новой Аридели, как только он восстановит силы.

— Срань… — охнул я, взглянув на возвышающуюся твердь АрхиВладыки совершенно другим взглядом. — И как скоро это случится?

— Скорее всего, в конце Состязаний. Элард…. Защитники не должны сражаться на Арене. Вы воины, что должны защищать этот мир, а не биться друг с другом…! АрхиВладыка извратил ваше предназначение…

— Спасибо, Фрунь.

— За что? — не понял он, заметив странную перемену в моих эмоциях.

— За то, что избавил меня от сложного морального выбора.

— Я не…

— Совсем недавно я предлагал Акире убить этого гребанного бога, но у меня до конца не было уверенности в том, стоит ли на самом деле это делать. Может, стоило позволить убить себя и позволить этому «муравейнику» существовать дальше. Но если ты говоришь, что он решил устроить полную перезагрузку… Это словно сбросило камень с моих плеч.

— Погоди…. Ты правда хочешь убить АрхиВладыку?

— Я же только что это сказал. Ты с самой первой встречи убеждал меня, что я устрою тут бедлам и уничтожу Арену. Разве нет?

— Да, но…

— Так тому и быть!

Возможно, это мне и нужно. Цель. Достаточно благородная, но в тоже время такая, где придется запачкать руки. Работенка как раз для меня.

— АрхиВладыка доживает свои последние дни в этом мире….



Оглавление

  • Глава 1. С корабля на бал
  • Глава 2. Превозмогание наше всё!
  • Глава 3. Пополнение в «семействе»
  • Глава 4. Заговор, Смотрящие и старые знакомые
  • Глава 5. Демон, Рыцарь, LevelUp
  • Глава 6. Эстелинда
  • Глава 7. Нежданные гости
  • Интерлюдия 1
  • Глава 8. Тайны прошлого и новый глава дома
  • Глава 9. Переполох в рабочем районе
  • Глава 10. Игорный дом
  • Глава 11. Пустые
  • Глава 12. Крепость
  • Глава 13. Что-то сломалось…
  • Глава 14. Объединение
  • Глава 15. Не жданно не гаданно
  • Глава 16. Нагоняющее прошлое
  • Глава 17. Альянс
  • Глава 18. Незаконченное дело