КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592299 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235686
Пользователей - 108227

Впечатления

kiyanyn про Крайтон: Эволюция «Андромеды» (Научная Фантастика)

Почему-то всегда, когда пишут продолжение чего-то стоящего, получается "хотели как лучше, а получилось как всегда".

У Крайтона была почти не фантастика :), отлично написанная почти "производственная" литература.

Здесь — буйная фантазия с вырастающим почти мгновенно космическим лифтом до МКС, которую заносит аж на геосинхронную орбиту, со всеми роялями в кустах etc etc.

Не пошлó. После оригинала — не пошлó...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Awer89 про Штерн: Традиция семьи Арбель (Старинная литература)

Бред пооеый

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Шабловский: Никто кроме нас (Альтернативная история)

Что бы писать о ВОВ нужно хоть знать о чем писать! Песня "Землянка" была сочинена зимой при обороне Москвы. Никаких смертных жетонов на шее наших бойцов не было, только у немцев. Пограничник - сержант НКВД имеет звания на 2 звания выше армейских, то есть лейтенант. И уж точно руководство НКВД не позволило бы ими командовать военными. Оборона переправы - это вообще шедевр глупости. От куда возьмется ожидаемая колонна раненых, если немцы

подробнее ...

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
kiyanyn про Анин: Привратник (Попаданцы)

Рояль в кустах? Что вы... Симфонический оркестр в густом лесу совершенно невозможных ситуаций (даже разбирать не тянет все глупости), а в качестве партитуры следовало бы вручить учебник грамматики, чтобы автор знал, что существуют времена, падежи, роды... Запятые, наконец!

Стиль, диалоги и т.д. заслуживают отдельного "пфе". Ощущение, что писал какой-то не очень грамотный подросток, и очень спешил, чтоб "поскорее добраться до

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Побережных: «Попаданец в настоящем». Чрезвычайные обстоятельства (СИ) (Альтернативная история)

Как ни странно, но после некоторого «падения интереса» в части третьей — продолжение цикла получилось намного лучшим (как и в плане динамики, так и в плане развития сюжета).

Так — мои «финальные опасения» (предыдущей части) «оказались верны» и в данной части все «окончательно идет кувырком», несмотря на (кажущуюся) стабилизацию обстановки и окончательное установление официальных дипломатических контактов.

Что можно отнести к

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Политов: Небо в огне. Штурмовик из будущего (Боевая фантастика)

Автор с мозгами совсем не дружит. Сплошная лапша и противоречия. Для автора, что космос, что атмосфера всё едино. Оказывает пилотировать самолет проще пареной репы, тупо взлетай против ветра. Ещё бы ветер дул всегда на встречу посадочной полосе. И с чего вдруг инопланетянин говорит по русски, штурмует колонну фашистов, да ещё был сбит примитивным оружием, если с его слов ему без разница кто есть кто. Типа в космосе можно летать среди

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Минин: Камень. Книга Девятая (Городское фэнтези)

понравилось, ГГ растет... Автору респект...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Білий попіл [Ілларіон Павлюк] (fb2) читать онлайн

- Білий попіл (пер. Михайло Бриних) (и.с. Амфора travel) 889 Кб  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Ілларіон Павлюк

Настройки текста:




Ілларіон Павлюк БІЛИЙ ПОПІЛ 2018

Частина 1

Розділ 1


Це неначе сон. Може, це і є сон, чудовий сон… Вона дивиться мені в очі, а за її спиною – безкінечне біле світло полуденного сонця, помережане листям.

Я не пам’ятаю її імені, але ніколи не забуду обличчя.

– Я хочу бути з тобою завжди, – кажу. – І зістаритися разом із тобою.

– І вмерти в один день? – питає вона, грайливо схиливши голову.

– Вмирати я взагалі не хочу…

Нахиляюся, щоб поцілувати її у щоку, але останньої миті вона повертається, і я недоладно цілую в ніс. Вона заливчасто сміється, закинувши голову й вигнувши свою прекрасну тонку шию. Хочу обійняти, та вона вмить випручується й дуже серйозно дивиться на мене.

Розумію, що минув час, вона подорослішала і стала ще чарівніша…

Тоді знімаю зі своєї шиї хрестик. На білій емалі – тонкий золотий силует розіп’ятого Христа й дрібні личка янголів, сумно схилені долу… Ніжно надіваю на неї цей свій подарунок, і вона притискає його долонею до грудей, усміхається… Але щось не так. Не можу збагнути, що саме… Пригортаю її до себе, зазираю у вічі, намагаючись розгледіти, що за тривога оселилась там, у глибині її погляду. Темні кола – звідки вони? А її губи… Білі – ані кровинки… Безкінечне біле світло позаду неї перетворюється на темну стіну втоптаної землі, поцяткованої поодинокими травинками. І вона падає на цю стіну, глухо вдаряється потилицею, – тому що я більше не тримаю її в обіймах.

Вона лежить на землі біля моїх ніг, а я з жахом дивлюся на свої руки, на них – кров…


Я здригнувсь і прокинувся. Дрімота зморила мене лише на кілька секунд. Пристав у кримінальних справах, який сидів навпроти, так само дивився у вікно, – він і не помітив.

Екіпаж підкидало на брудній бруківці, що звивалася поміж борделів із перевіреною репутацією й украй сумнівними шинками та заїжджими дворами.

Я сидів, закинувши ногу на ногу, й пристав мусив постійно крутити коліньми, щоб не замастити штани об мої брудні підошви. Однак на кожній третій вибоїні йому не вдавалось ухилитися, тож пристав стиха лаявся й витирав холоші рукавом сюртука, а потім рукав – іншим рукавом.

– Чуєш, приставе, – чомусь закортіло мені запитати. – А що, як усім прізвища роздавали, – тобі забракло?

– Чому забракло? – не зрозумів пристав.

– Ну, а чому ж тобі замість прізвища – та й ім’я по батькові вписали? Маринич…

– Марініч, – виправив він. – Прізвище як прізвище…

– Угорське?

– Чому це угорське?

– Овва! Та звідки ж мені знати, чому в тебе прізвище угорське!

Пристав іще дужче розгубився й дурнувато закліпав очима. Я не втримався – засміявся.

Аж ось пролунало гучне «тпру» візниці, і коні спинилися. Ненавмисне посунувшись трохи вперед на лаві, я лишив на холоші пристава жирний слід.

– Даруй, – сказав я, хоча мені було байдуже. Не до його штанів зараз… Дістав з-за пазухи складений учетверо малюнок, розгорнув і поглянув на нього ще раз. Жіноча рубінова підвіска з оправою у вигляді змії. Таку не переплутаєш ні з чим. Я зіжмакав малюнок і похапцем запхав його в кишеню на грудях пристава.

– І ще раз: рівно о дев’ятій! – сказав я. – Якщо, не приведи Господи, запізнишся – твоє угорське прізвище карбуватимуть із помилками цвинтарні каменярі.

Він кивнув.

– Тепер – найскладніше, – додав я. – Раніше об’являтися теж не можна! Зможеш запам’ятати обидві частини плану?

Пристав знову кивнув.

– Певен? Краще запиши. Не можна запізнюватись, але й припхатися раніше – теж не можна. Я розумію, що для поліції – це не так просто… Але якщо сьогодні мій день, то встигну виграти цю дрібничку й повернутися без вашої допомоги.

– Добре було б, – зітхнув пристав.

Він підняв був руку, щоб відчистити бруд на коліні, та потім із сумнівом поглянув на свій рукав, злегка колупнув грязюку нігтем, й облишив цей намір.

– Та не трусися так, – сказав я йому. – Ви ж не Лисицю арештовувати будете, а мене.

– Так-то воно так… Але ж вламуватися будемо до Лисиці…

Я зневажливо поглянув на нього.

– Цупко він вас держить… Просто за ваші людські немочі, ге?

Пристав не відповів, втупившись у носаки своїх черевиків.

– Панове, приїхали! – гукнув візниця.

– Нащо так волати, – пробурмотів я, та все ж таки визирнув з екіпажа.

Присмерк уже заткав високе київське небо, але мешканці Ямок економили на свічках – у вікнах іще було темно. «Наче в очах мертв’яка», – привіялось порівняння, і я подумки сплюнув через ліве плече, щоб відігнати похмуре передчуття. Все мине гладенько.

– А якщо програєте, а нас іще не буде? – спитав пристав.

«Тіпун тобі на язик…» – подумав я, але нічого не сказав. Натомість простягнув руку до його обличчя й «витягнув» із повітря гральну карту.

– Яка карта? – запитав.

– Валет, – здивовано відповів вражений фокусом пристав.

Я змахнув цією ж картою просто перед його носом і знову показав.

– А тепер?

– Король… – отетеріло пробурмотів він.

– А ти кажеш – програю… – і я відчинив дверцята екіпажа.

Найближча корчма, якщо вірити п’яним згукам бадьорої бійки, була аж за поворотом. Поблизу ж – ні заїжджого двору, ні борделю, – самі лише халупи.

– Ти куди нас привіз, одоробало? – визвірився я на візницю.

– Куди приказали, пане. Третій поворот з Ямської, перед з’їздом до яру.

Я знову роззирнувся довкруг. Ну, тут – так тут.

– А вашому братові ніхто ніколи не казав, що жити бідно і жити по коліно в лайні – не одне і те ж?

– Округ Ямської не тільки візниці живуть, пане, – мовив кучер. – А я… Я аж ген отам, через чотири гулиці.

– І що там, через чотири гулиці? Лайно трохи вищого сорту? Чи, може, біле?!

Візниця знизав плечима й насупився.

У глибокій калюжі під ногами ще можна було розгледіти хмарини на посірілому небі. Стиснувши в правиці свій саквояж, я плигнув через калюжу.

– Зате ваш брат щовечора сюди зі всього Києва преться, ніби тут медом намазано… – пробурчав кучер.

– Ти ба, який розумака…

Екіпаж рушив, похитуючись на побитій дорозі.

Я озирнувся. Обриси домів майже розчинилися в сутінках, і лише силуети дахів чорніли в сірому небі. Обійшовши грязюку, став на узбіччі. Найприкріше, що зараз будь-який голодранець із шевським ножем міг зіпсувати весь план. А на моєму модному коричневому циліндрі наче написано було: «Прошу грабувати цього пана!». Але ж мені без циліндра – ніяк.

– Кого пан шукає? – долинув із підворіття за спиною чи то дитячий, чи то жіночий голос.

Я ледь-ледь здригнувся, й руків’я ножа, схованого в лівому рукаві, вискочило вниз на кілька сантиметрів. Стиснув п’ястук, відчув приємну букову шорсткість.

– А тобі яке діло? – обернувшись, відповів я.

Хлопчику було не більше десяти років. Не дуже замурзаний, а для тутешніх вулиць – то навіть доглянутий, він стояв у підворітті за кілька кроків од мене.

У вікні найближчої хати тьмяно замерехтіла лоєва свічка, од якої світла було вдвічі менше, ніж кіптяви.

– У що пан грає? – спитав хлопчисько, відступивши від жовтого світла в потемок.

У кожній фразі вчувалася завченість, і неважко було здогадатися, хто йому був за вчителя.

– Не марнуймо часу, дитино, – я ступив назустріч хлопчикові. Малий побачив моє обличчя на світлі, що ряхтіло з вікна, й очі його мимоволі розширилися, коли помітив мій давній шрам.

– У що пан грає? – у хлопчиковому голосі бриніли нотки впертості, але він, про всяк випадок, відступив іще на крок, готовий будь-якої миті дати драла.

– Гаразд, – я підняв руки (лезо ножа тут-таки ковзнуло назад у рукав) і показав порожні долоні. – Я в штос граю. Тебе влаштовує?

Хлопчик кивнув і вмить щез між будинками. Деякий час було чути, як його ноги човгають по грязюці та помийних калюжах, потім стало тихо. Зачекав декілька секунд, надіючись, що хтось вийде до мене. Трохи запізно зметикував, що треба було йти назирці за хлопчиком, – і швидко рушив смердючим вузьким проходом між будинками. Я б начхав на цю грязюку, та не хотілося ставати до гри запацьореним опудалом. Мені й так бракувало блиску, а рубець взагалі міг звести нанівець увесь цей маскарад. Лишалося тільки вступити в лайно для цілковитої гармонії. Тоді від ореола успішного гравця не лишилося б і сліду. Тож я щосили зосередився на тому, щоб вчасно помічати у зблисках сонного неба калюжі та згустки грязюки. Аби ж тільки грязюки…

– Ось він! – пролунав голос хлопчика, і то дуже вчасно, інакше я б напевне врізався в черево здорованя, який перегородив прохід.

У власника цієї видатної пузяки було, м’яко кажучи, неприємне обличчя. Близько посаджені маленькі очка неможливо змалювати краще, ніж одним тільки словом – щурячі. У вигинах його губ застигла чи то викінчена гидливість, чи то початкова стадія позову до блювоти.

Не виявивши ніякого бажання вітатись, я просто розкрив свій саквояж, показуючи його вміст. Гевал заглянув усередину й поважно гимикнув. Певно, люди з такою грошвою показувалися тут нечасто.

– Слиною не вдавись, – порадив я.

Здоровань не відповів. Жестом показав, щоб я підняв руки і дав себе обшукати. Помітивши краєм ока порівняно чисту каменюку, я поставив саквояж на неї й покірно розвів руки. Цієї ж миті ніж знову опинився за манжетою – долоні мої були порожні. Нічого складного, просто треба все зробити, як належить. Величезні лаписька грубо, якось аж пожадливо, ковзнули під мій сюртук і тут-таки витягнули звідти великий кавалерійський пістоль. Гевал діловито переклав його до себе в кишеню і знову заходився м’яти мені боки та спину. Очевидно було, що цей чоловік більше звик до грабунку, ніж до обшуків. А втім, байдуже. Він шукав, а отже, – клюне на гачок.

Його долоні вислизнули з-під сюртука і метнулися мені під пахви – пора!

– Ще один пістоль – у циліндрі, – спокійно сказав я.

Мугир одразу ж утратив інтерес до обшуку і спробував зняти циліндр із моєї голови. Я ухилився і зняв його сам.

– На, держи… Тільки мордяку свою не пхай туди дуже глибоко.

Здоровань і справді намагався запхнути своє свиняче рило всередину циліндра, де шкіряними ремінцями було закріплено маленький французький двоствольний пістоль: вишуканий і водночас цілком смертоносний.

– Заряджений, – люб’язно попередив я.

Здоровань гимикнув і вже було потягнувся по циліндр, але я мав інший план: ухилився від його ратиці й швидко витягнув зброю сам, ввічливо простягнувши її харцизяці. Так би мовити, з найвищим пошануванням. Намагався, щоб у цьому жесті було якнайбільше покори. Він, звісно, не зауважив, що пістоль я простягав йому правицею, а циліндр тримав у лівій руці. Й тільки-но гевал узяв зброю й заходився крутити її в руках, намагаючись оцінити небезпечність такої іграшки, мій ніж вискочив із вилоги і щез усередині циліндра. Коли здоровань звів очі, я вже стояв, розвівши руки, немов припрошуючи його продовжити обшук.

І він, варто сказати, взявся до цього діла напрочуд прискіпливо. Руки, ноги, стегна, комір і навіть каблуки, що могли би стати сховком бодай для чогось, схожого на зброю. Але до циліндра, звісно, вже не повертався.

Завершивши, він жестом дозволив хлопчикові забиратися геть, а я взяв свій саквояж.

– Туди, – сказав бурмило і кивнув на тяжкі двері в стіні найближчої будівлі.

– Ого! А ти ще й говорити вмієш!

Здається, я встиг ступити кілька кроків, перш ніж сильний удар по потилиці відгукнувся скреготливим болем у зубах. Уже падаючи, я, намагаючись обернутися, дістав другий удар точнісінько в перенісся.


Я надіваю їй на шию хрестик, обіймаю, притискаю до себе, зазираю у вічі. Ми тонемо в безмежній чистоті білого світла, і здається, що світ створено тільки для нас… І знову за її спиною, наче стіна, виникає брудна земля, і вона падає, бо я розтиснув свої руки і бачу на них масну темну кров… Я біжу, гілки кущів б’ють по обличчю. Затуляюсь од них долонями, і відтак розмазую кров по лицю та біжу далі, аж поки перечіплююсь об щось і падаю…


Моя голова звисає долі й немилосердно трясеться. Тяжко дихати, й ламає спину… Мене несуть. Несуть на плечі, як барана, – ось звідки біль у затерплому попереку. Намагаюсь поворухнутися – не вдається. Біль лише посилюється, котиться хвилями, не дає дихати, викручує суглоби. Голова метляється в різні боки. Намагаюсь розслабитися – біль трохи стихає. Чиєсь плече давить мені в живіт, але якщо не дихати глибоко, – можна терпіти.

Шум у голові вщух, і я нарешті збагнув, що все навколо заповнене звуками: кожному крокові акомпанували найрозмаїтіші акорди бурхливого нічного життя. П’яний вереск, фальшиві стогони бордельних дівуль, веселі переливи скрипки, гупання бубна, знову стогони, і враз – розпачливий жіночий крик, сповнений болю й жаху. І регіт. То п’яний і хрипкий, то дзвінко-дівочий, то самотній і божевільний, потім – цілий хор реготливих горлянок, і раптом – дитячий…

Мабуть, я знову знепритомнів, бо наступної миті вже сидів на стільці, а переді мною був великий стіл, вкритий зеленим сукном.

Навпроти сиділи троє, та поки що я не міг звести очі й бачив лише їхні руки.

– Раді вітати! – пролунав голос. – Ви вже даруйте нам усі ці перестороги – незнайомці до нас навідуються нечасто…

– А гроші крутяться чималі, – додав другий голос і зайшовся басовитим сміхом.

Стіл був майже порожній, якщо не зважати на мій ніж, що лежав на зеленому сукні, – задалеко, щоб я міг дотягтися.

Урешті я таки зміг звести очі й поглянути на їхні обличчя. Посередині – якраз навпроти – сидів худорлявий сорокарічний чоловік з витонченим аристократичним носом, високим чолом і вогненно-рудою чуприною. Тонка лінія рота і колючий, неприємний погляд блакитних очей.

Праворуч – пишно вбраний огрядний бородань, схожий на купця. Ліворуч – русявий, середнього зросту й відповідної комплекції непоказний чоловічок, що його безбарвне, невиразне обличчя навряд чи можна докладно змалювати.

– І в яку це діру ви мене затягнули? – власні слова прозвучали неначе здалека.

– Туди, куди ти так хотів втрапити! – озвався рудий.

Я похапцем оглянув кімнату. Двоє дверей: за моєю спиною й позаду рудого. Пара вузьких вікон. Не певен навіть, що людина може крізь них пролізти. Куди виходять – зрозуміти важко: за ними темрява. Меблів – небагато. Різноманітні стільці, старий комод, модний туалетний столик, дорогий килим, кинутий просто на вичовгану темну підлогу. Великі гасові лампи на голих стінах. Ось, мабуть, і вся обстава.

– Цікаво… Я ж наче не збирався на гостини до лахмітників-перекупників…

Зависла тиша. Потім рудий розреготався – інші підхопили.

– Ви ж бідкалися, що в Києві ніхто не може відповісти на порядну ставку! Так ось тут – відповідають на будь-яку.

Спробував поворухнутися – руки не зв’язані. Невже справді гратимуть? Я озирнувся, згадавши про свій саквояж. Рудий помітив мій погляд.

– Не турбуйтеся, все на місці, – сказав він.

Невиразний тип тут-таки поставив на стіл мій саквояж. Я потягнувся до нього, рудий жестом підбадьорив, мовляв, перевіряй, як хочеш.

Я перекинув кілька пачок асигнацій – усе, як і було, вони нічого не взяли. Непомітно намацав внутрішню потаємну кишеньку – пусто!

Мимоволі глипнув на рудого. Він, вочевидь, тільки й чекав цієї миті, бо відразу кивнув:

– Ось це шукаєте?

У його руці були мої карти. Він перебрав колоду й виклав на стіл ту карту, завдяки якій мені вдалося ошелешити фокусом пристава: верхня половина карти – валет, нижня – король. Я поглянув на рудого, намагаючись прочитати в його очах, що той робитиме далі. Та він і далі тасував колоду.

– О! – рудий витягнув іще одну карту. – Моя улюблена!

І показав своїм приятелям трефову десятку. Потім вправним рухом фокусника провів нею по сукну і показав знову.

– А щоб мене!.. – прогудів бородань.

Замість десятки була четвірка.

– Ти знаєш, хто я?

Я повернувся на голос рудого. Й тільки зараз помітив на його шиї рубінову підвіску з оправою у вигляді змії.

– Чув, авжеж. Ти – Лисиця, – відповів, втупившись на його підвіску.

– І мені до душі це прізвисько! – докинув він весело. – Ось Петра люди звуть М’ясом… Хоча останньому, хто його так гукнув, він розтрощив голову пивною квартиною.

Бородань, про якого йшлося, вдоволено гимикнув, торкнувшись бороди. Я поглянув на невиразного – чекав, коли ж і він озветься.

– На жаль, він у нас німий, як риба, – сказав Лисиця. – Можете так до нього і звертатися: Німий.

Лисиця вишкірився, вдоволений власним жартом.

Схаменувшись, я дістав годинника з жилетної кишеньки: за чверть дев’ята. Притулив до вуха – цокає. То й слава Богу!

– Твоя правда, вже пора починати, – сказав Лисиця й кинув мені через стіл новісіньку колоду. – Роздаєш ти. Праворуч – твій виграш, ліворуч – наш.

Я кивнув. Кожен з цих трьох поклав на стіл по три карти сорочками догори, на карти лягли гроші. Я розпечатав колоду й перетасував.

– Та годі вже, – булькнув М’ясо.

Я перекинув свою колоду. Двійка. Поклав праворуч – це виграш. Наступний – король, він ліворуч, і це – програш.

– Хваліться, – хрипко сказав я.

Спершу перевернули свої карти Німий і М’ясо: ні двійок, ні королів. Лисиця не поспішав. Відкривав карти по одній. Шістка. Десятка. Третя карта зависла над столом. Лисиця усміхнено дивився на мене.

– Вгадаєш, що тут? – запитав він.

– Нема чого гадати, – сказав я.

– Твоя правда! – і він вдоволено ляснув по столу піковим королем.

– Убив! – гаркнув М’ясо і зареготав.

– До речі, про вбивства, – лагідно промуркотів Лисиця. – Коли в твоєму саквояжі закінчаться гроші – ми тебе вб’ємо. Та якщо гроші закінчаться в нас, ти вийдеш звідси не тільки багатий, але й живий! Слово честі.

Я знову дістав годинник. За сім дев’ята.

Карти тасував повільно – та мене й не підганяли. Так само, без поспіху, відкрився. М’ясо та Лисиця промовисто перезирнулися. Потім відкрили карти Лисиця й Німий. М’ясо перевернув карти останній – і виграв.

Я віддав гроші й знову зиркнув на годинник. Одна хвилина на десяту. На якусь мить я затамував подих, надіючись почути тупання поліціянтів надворі – марно. Пальці якось обважніли, мені ледве вдалося перетасувати колоду, – карти тричі падали з рук. Кидаю перші дві. Праворуч – валет. Вони почергово перевертають карти, й у кожного – по валету. Їх аж підкидає від радісного реготу… Я віддаю виграш кожному з трьох. Гроші в саквояжі помітно тануть.

Знову дивлюся на годинник. Десять на десяту. Відчуваю, як по щоці стікає піт. Невже облави не буде?

– Битий жак до ранку ввійде в смак, ге? – підморгує мені Лисиця.

– Це якщо доживе до ранку, – докидає М’ясо і знову шкіриться.

Мабуть, сподіватися більше нема на що.

Перетасувавши карти, простягаю колоду М’ясові, щоб скинув. Та щойно він, одірвавши від стільця своє широке гузно, нахилився вперед, я хльостко б’ю його краєм карт по очах. Він скрикує, затулившись. Тієї ж миті я щосили гачу попід стільницю носаком чобота. Є! Від удару ніж підкидає в повітря, й він дугою летить у мій бік. Підхоплюю, поки він ще не торкнувся сукна. Ось тепер побачимо! М’ясо намагається вхопити мене за руку своєю здоровецькою клешнею – даремно це він… Вправно чиркаю лезом по його долоні, відчуваю, як сталь глибоко впивається в окістя. Вискакую на стіл. У руці Німого невідь-звідки з’являється пістоль, націлений на мене, та я встигаю вдарити його ногою просто в носа. Гучний хрускіт – і Німий падає разом зі стільцем. Стріляє – куля летить у стелю. Лівою рукою підхоплюю саквояж і підступаю до переляканого Лисиці. Він, вочевидь, досі не усвідомлює навислої над ним загрози, бо незворушно сидить, де й сидів. Та останньої миті король грабіжників усе ж таки зривається, перекидає стілець, а я стрибаю та б’ю його ногами в плечі, й ми обидва падаємо: він – на підлогу, а я – на нього. В очах Лисиці – жах і подив. Я підпираю його нижню щелепу вістрям ножа, з-під леза проступає кров.

– Не в той курник ти поліз, Лисице, – кажу йому. – Чи геть не вмієш вивісок читати? А красти – це ще й гріх великий.

Умент збагнувши, про що йдеться, він квапливо розстібає замок підвіски. Я ховаю її собі в кишеню.

– Ну, чого притих, га? – знущально питаю Лисицю. – Бо я вже дійшов смаку…

Я б, мабуть, убив його тоді, хоча й прийшов без цього наміру. Підвівшись, добряче заїхав йому каблуком межи ноги, – Лисиця в’юном звивався од болю, що не заважало йому нерозбірливо викрикувати якісь погрози і прокляття. Не втримавшись, я заїхав черевиком іще раз – просто в його слиняву пащу. Тепер – тікати. Двоє дверей. Куди? Тим часом посеред кімнати зводиться на ноги Німий. Його лице заюшене кров’ю зі зламаного носа. В руці – ніж. Не біда, просто вийду через найближчі двері. Підхоплюю доволі тяжкий стілець, що на ньому сидів Лисиця, й жбурляю в Німого. Він змушений відскочити убік, а я – перш ніж стілець падає на підлогу – кидаюся до дверей. Уже простягаю руку, але торкнутися їх не встигаю – двері розчахуються самі. В одвірку – гевал зі щурячими очками. Пусте, – вістря ножа зблискує біля його міжніжжя, і до нього швидко доходить цей натяк. Свинорилий здоровань, високо піднявши руки, перелякано сахається. Чемний хлопчик.

Щось із хрускотом вдаряє мене щосили по спині й голові…

Стискаю зуби, інстинктивно примружившись, і намагаюсь встояти. Удар був нівроку… Втрачаю рівновагу й лантухом падаю навзнак – просто в обійми гевала. Стілець. То був тяжкий різьблений стілець, що його я пожбурив у Німого, а тепер – він швиргонув у мене, та ще й з якоюсь несамовитою силою…

Моя рука, досі стискаючи ножа, впирається об підлогу, і здоровань тут-таки на неї наступає. Потім стискає мою голову долонями, наче кавуна, і піднімає мене. Останнє, що пригадую, – сірий тиньк стіни, що невідворотно наближалася до мого обличчя, й біль у передніх зубах.

Розділ 2


Вода була крижана. Повітря бракувало. Я спершу навіть не міг збагнути, де низ, а де верх. Нарешті вдалося розгледіти світло десь далеко вгорі – я кількома сильними рухами смикаюся в той бік. Але поверхня – недосяжна, а одяг заважає пливти. Легені розпікає од жадання вдихнути на повні груди. Але ж як хочеться жити! Ще один відчайдушний змах, і я таки прориваю товщ річкової води, судомно вдихаю…


Я розплющив очі й не міг стримати бухикання, випльовуючи затхлу воду. Та ж таки кімната. Стілець, на якому я сидів у замурзаному мокрому одязі, стояв у калюжі. Переді мною, з відром у руках, – М’ясо. Ганчірка, намотана на його правицю, набубнявіла кров’ю.

– Диви, очухався, – прогудів він.

Німий похмуро заряджав пістоль і зараз саме забивав шомполом кулю, ніби намагався на ній зігнати зло. Крові на його лиці вже не було, проте зламаний ніс розпух і посинів, а на одяг ніби хто вилив баняк пуншу.

На вкритому зеленим сукном гральному столі сидів Лисиця й крутив на пальці рубінову підвіску. Попри розбиті губи та вибитий передній зуб, він – на відміну від М’яса – випромінював не так ненависть, як зацікавлення. Я поворушив руками – не зв’язані, вже добре. Вони, мабуть, чекали, що заговорю перший… І раптом я почув кроки за спиною. У кімнаті був іще хтось. І цей хтось підійшов і став праворуч од мене, зовсім поруч. На незнайомцеві були старомодні гостроносі чоботи і просте, доволі заношене пальто з побитим міллю заячим коміром. Але довершувала костюм бездоганна сорочка, вишита білим по білому. Холодний погляд втомлених очей зістарював обличчя цього молодика на цілу вічність.

Глипнувши на мене, він мовчки поліз у кишеню пальта й видобув звідти смужку цигаркового паперу разом з дрібкою тютюну, й тут-таки одним вправним рухом, без допомоги другої руки, згорнув самокрутку. Зробив це так зугарно, що Лисиця аж присвиснув.

– Ого! – вигукнув він. – Оце так фокус!

Незнайомець не відповів йому. З іншої кишені дістав фосфорний сірник, чиркнув ним об спинку мого стільця й закурив. Хмару густого диму видихнув мені просто в лице, і я мимоволі – тяжко й довго – зайшовся кашлем.

Перечекавши, незнайомець нарешті спокійно і мелодійно промовив:

– Ти що накоїв, дурило?

Я підняв голову, щоб глянути йому в очі.

– Якщо не розумієш – поясню, – м’яко вів далі незнайомець. – Мало того, що ти прийшов сюди, щоб обтуманити поважних людей, – то ще й напав на них, напакостив, покалічив… Але найгірше, що ти з них позбиткувався!

Я поглянув на М’ясо, який тулив свою поранену руку до грудей, на Німого – до всієї його краси додалися ще й великі фіолетові синці під очима, а потім – на щербатого тепер Лисицю, який по останніх словах геть спохмурнів. Ніхто з них не втручався в бесіду – всі чекали мого слова.

– Я не хотів, щоб до цього дійшло, – тільки й мовив я.

– Оце так-так! – вигукнув Лисиця, патетично змахнувши руками. – Він не хотів! А до чого, цікаво знати, це могло дійти, якщо вже ти взявся різати Петрові руку? Чи коли бив Німого чоботом у лице? Або тоді, коли наступив мені на яйця й потім вибив зуба? От мене аж розпирає з цікавості, до чого ж це, по-твоєму, могло дійти?!

Я й не збирався виправдовуватися. Вони, як і кожна вовча зграя, сприймуть вияв слабкості як сигнал до атаки. Я поглянув Лисиці в очі:

– Ви тут звикли порядкувати, як заманеться, а я – просто рятував своє життя.

– І що – врятував? – похмуро кинув М’ясо.

Я подумав, що цього разу краще промовчати.

– Ніхто б тут тебе не вбив, – мовив незнайомець. – Дістав би прочухана за шахрайство – та й по тому. Ну програв би ти свої гроші. Ну, може, копняка б дали на прощання. Але щоб убивати – кому ти тут здався…

– Гроші не мої, до речі, – сказав я. – І мені їх треба буде віддати.

– То він іще й на чужі гроші прийшов сюди грати! – Лисиця плеснув себе по колінах.

– Ти ж і так зметикував, що я прийшов лише по підвіску…

– Еге ж, це ти якраз доладно пояснив, – єхидно похитав головою Лисиця. – Інше діло – нащо?

Я завагався: чи є тепер хоч якийсь резон щось приховувати? Може, як скажу правду, вони мене і не вб’ють.

– Я розкажу вам… – почав було, та незнайомець нахилився й знову випустив дим просто мені в обличчя. Не встигнувши затамувати дихання, я знову зайшовся кашлем, зігнувшись від нещадного болю в грудях. Усі, звісно, зареготали, – повтор цього жарту видався їм дуже дотепним. Цієї ж миті незнайомець нахилився ще нижче й швидко прошепотів мені на вухо:

– Не кажи їм правди.

Я аж здригнувся з несподіванки. Слава Богу, мені вистачило клепки в голові, щоб не витріщитися на нього й не перепитати.

– Я розповім, – знову почав я, щойно дим розвіявся. – Ця підвіска коштує набагато більше, ніж ви собі думаєте. Вона – зі скарбниці Габсбурґів…

На останнім слові мене якось недорікувато заціпило, – злякався, що з порога забрехався по вуха. Втім, вийшло так, наче я й справді намагаюся вибовкати всю правду.

– Хай йому грець! – присвиснув Лисиця. – І як вона, по-твоєму, опинилася в Києві?

– Її викрали, – стенув я плечима. – Такі ж ото шибайголови, як ти. Років шість тому. У Відні навіть винагороду пообіцяли тому, хто її поверне.

– Он воно як! – озвався М’ясо. – Ти ба… А ми ж могли її за безцінь оддати…

Вони перезирнулися. На якусь мить ці троє навіть забули про своє скалічення й жадання відплати. Навіть у безбарвних очах Німого зажевріла іскра живого інтересу. Й лише незнайомець, як і раніше, не зводив з мене очей.

– І що накажеш тепер з тобою вдіяти? – спитав він.

Я намагався оцінити свої шанси на порятунок – вони були мізерні. Благати не хотілося, а втім, може, саме на це вони й чекають – в обмін на моє життя. Якихось кілька слів…

– Просто розійдімося, та й квит, – нарешті вичавив я.

– Що-о-о? – протягнув М’ясо.

– Ви чимало заробите, знаючи справжню ціну цієї підвіски, – намагався, щоб мій голос звучав якомога спокійніше й вагоміше. – І саквояж з грошима лишиться у вас. А від моєї смерті матимете тільки зайві клопоти, та ще й які…

Дослухавши, незнайомець вдоволено кивнув.

Потім обережно взяв мою ліву руку, долонею догори, нахилився, ніби хотів уважно роздивитися лінію життя. Я намагався висмикнути, але не зміг. Раптом він харкнув мені на долоню, й за мить його недопалок зашипів у калюжці слини.

– Гладко стелиш, – сказав незнайомець і, підійшовши до Лисиці, сів поруч із ним на столі.

– А таки-так! – раптом пожвавішав Лисиця. – Він діло каже! Якби не він, ми б цю цяцьку за десятину ціни спустили. Та й гроші в саквояжі – нічогенькі.

М’ясо та Німий набурмосились, – їм такий оборот був не до шмиги. Лисиця ж зіскочив зі столу й вів далі:

– Та маю щось краще на мислі! Ми продамо цю штукенцію за її справжню ціну і візьмемо з тебе компенсацію за весь цей гармидер, – він кивнув на мій саквояж. – Це все справедливо. Але ти завинив нам іще дещо.

Він присів навпочіпки біля мене.

– Хочеш знати – що?

– Що? – спитав я.

– А ти сам зможеш обрати, – натхненно розвів руками Лисиця. – Хочеш – твою шкіру. А хочеш – печінку! Нам байдуже! Аби тільки ти одразу не помер, бо так весь інтерес пропаде!

М’ясо, плеснувши себе долонями по стегнах, зайшовся беззвучним реготом. Губи Німого викривила моторошна посмішка. Й лише обличчя незнайомця було байдуже. Лисиця звівся на ноги й поглянув на мене згори вниз. Наступну фразу він процідив крізь зуби, ніби випльовував кожне слово:

– Бо ніхто. І ніколи. Не лишався живий. Намірившись. Зганьбити. Лисицю!

Я безпорадно поглянув на незнайомця, та він стояв спиною до мене, втупившись у вікно.

І ось – нарешті! – я почув. Не повіривши своїм вухам, застиг, боячись дихнути, але крики лунали чимраз ближче, і я чітко розрізнив у цьому багатоголоссі слово «облава». Всі четверо перезирнулися. Десь зовсім близько гупали підбиті залізом закаблуки. Пролунав пронизливий жіночий скрик, задзвенів розбитий посуд. І ще до того, як Лисиця і компанія спромоглися зрушити з місця, двері, через які я зовсім недавно намагався втекти, відлетіли від сильного удару.

Слідом за шістьома поліціянтами в кімнату забіг мій знайомий пристав, і я зрадів, наче побачив найближчого родича. Він перехопив мій погляд. Я всміхнувся: правду кажуть, що краще пізно, ніж ніколи. Пристав Марініч ледь помітно кивнув, а потім вказав на мене пальцем і вигукнув:

– Маємо ордер на арешт цього чоловіка, він шахрай і злодій!

Усі четверо бандитів здивовано поглянули на мене.

– Нам потрібен тільки він, тож не раджу чинити опір законному арешту, тоді ми теж нікого і пальцем не зачепимо, – декламував пристав. Двійко поліціянтів рушили в мій бік, грюкнувши каблуками так, ніби намагалися пробити долівку.

З легким серцем я підвівся зі стільця, простягнувши руки поліціянтам, щоб вони тут-таки мене закували.

– Тарасе!

Я аж підскочив од несподіванки. Єдина тут людина, яка знала мене на ім’я, – це пристав, але ж він не випустив ані пари з вуст! Голос пролунав з-за спини, й це був голос незнайомця. Я озирнувся. Він тримав у обох руках по скляній гасовій лампі, які щойно зняв зі стіни.

– Біжи, – прошепотів він самими вустами, вказавши поглядом на двері позаду себе.

Поліціянти вже підійшли, й один із них навіть поклав руку мені на плече. Я хотів сказати незнайомцеві щось на кшталт: «Пізно ти схаменувся, друзяко, це кінець», – але не встиг. Він змахнув рукою, цілячись мені просто під ноги. Що він надумав?!

Останньої миті я таки примудрився відскочити. Розлитий гас умить спалахнув, і поліціянти опинилися посеред вогняної калюжі. Я кинувся було до пристава Марініча, бо ж від кого ще міг чекати на захист. Щойно відшукав його поглядом, як друга лампа розбилась об одвірок за головою незнайомця, вихлюпнувши на пристава рідкий вогонь. Відчайдушно волав один поліціянт, – полум’я охопило його з ніг до голови.

Лунко гахнувши, спалахнула фіранка на дальніх дверях. Горопашний пристав звивався на підлозі, намагаючись збити полум’я.

– Убийте його! – заревів Лисиця, вказавши на мене.

Німий випростав руку з пістолем. Єдиним порятунком були двері, що на них вказував мені незнайомець, – і я кинувся до них, увібгавши голову в плечі. Пролунав постріл. Я щокою відчув гарячий подих кулі – свинець роздробив на скалки шмат одвірка за крок переді мною. Двері були незамкнені, і я просто вивалився з кімнати. Незнайомець – услід за мною. В його руці була ще одна лампа. Обернувшись, він жбурнув її об поріг, і в дверях закружляло веселе жовте полум’я.

– Довірся мені! – крикнув він і потягнув мене якимсь коридором. Ми бігли стрімголов – через якісь кімнати, завалені подушками чи заставлені столами, пролетіли вузьким хідником, опинилися на просторій кухні… І знову коридор, сходи… Незнайомець спершу тягнув мене за руку, наче дитину, та потім пропустив уперед і мчав назирці, скеровуючи погуками, наче ту коняку. Нарешті я розчахнув двері й мало не покотився, опинившись на невеличкому дощаному ґанку. Війнуло теплим травневим вітерцем і смородом вигрібної ями, що була десь неподалік.

Я обернувся до незнайомця, але він зник. Швидко повернувшись до дверей, я зазирнув усередину, та не побачив нічого, крім довгого порожнього коридору, яким ми щойно бігли.

Десь із глибини дому долинав звук тупанини, що наближалася. І короткий вигук: «За ним!».

Ну його к бісу! І чого він так невчасно взявся мене рятувати? Бракувало тільки, щоб мене вважали винуватцем підпалу. Ще й один поліцейський – це щонайменше – загинув… Чорт забирай… І хто його зна, чи вцілів пристав, бо як ні… Халепа… І звідки він узявся на мою голову…

Я подумки обсипав прокльонами незнайомця в білій празниковій вишиванці й біг навмання, – аби подалі від цього злощасного притону.

Навряд чи бандити могли так швидко довідатися, хто я і де живу, та обережність іще нікому не зашкодила. Перш ніж увійти до своєї квартири, уважно оглянув двері та замок… Щонайменша подряпина змусила б мене насторожитися. Адже той тип назвав моє ім’я, і це, либонь, найбільша дивовижа з усього, що сталося цієї ночі.

Але – ні, все гаразд. Тихо повернув ключ у шпарині замка.

Двері прочинилися. Війнуло знайомим запахом помешкання, з яким я майже зріднився: книжками, старими меблями, моїм милом… А ще я втратив зброю, хоча це й не найгірше зі всього. Тихо заходжу, двічі озираюся на сходи, – переконатися, що ніхто зненацька не вискочить з-за спини. Відступаю від дверей і прислухаюся. Тиша, напівтемрява. Беззвучно беру двері на засув і прямую до секретера в передпокої. В одній із шухляд намацую заряджений пістоль.

Хутко оглядаю єдину кімнату, їдальню та вбиральню: нікого.

Опускаю зброю й навіть акуратно повертаю на місце зведений бойок, аж раптом нежданий звук за спиною змушує мене рвучко обернутися, скинувши пістоль і знову звівши курок. Але це лише вікно: мабуть, я забув його зачинити, і ось щойно гупнула стулка від протягу.

Кілька стеаринових свічок додали кімнаті не лише світла, але й затишку. Скинув чоботи, сюртук та сорочку, і мені відчутно полегшало. Воду не грів, – умився холодною. Вона вмить стала рожева від змитої крові, та коли я поглянув на себе в дзеркало – нічого страшного на лиці не побачив. Ніс трохи напух, але навіть не був зламаний. Передній зуб хилитався, – добре, що не вибили. Розсічена вилиця та щока, розбита губа… Ще боліла шия – це таки неприємно.

Я накинув шовковий халат. Потім вернувся до кімнати, дістав з буфета пляшку незлецького скотчу. Налляв на денце склянки і умостився в кріслі. Найближчі півгодини я не збираюся рушати з місця. А потім ляжу спати. День був непростий.

Здалося, наче хтось тихенько постукався. Я застиг. Почулося? Тиша. Певно, що так. Приклався до міцного доброго напою, що пахнув морем і торфом. Знову стукіт – тільки вже гучніший. Сумнівів не було. Поставивши склянку на підлогу, повернувся до буфета. Відімкнув таємний сховок, відкинув невеличкий столик, на якому було закріплено вісім різних пістолів. Узяв два драгунські з гранованими стволами і звів обидва курки. Один з них запхав за пояс, з іншим напоготові рушив до дверей.

Знову постукали.

У дубових дверях – якраз на зручній висоті – був сучок, що я в нього передбачливо ввігнав гвинтик. Узявшись за нього, я витягнув сучок і через цей отвір визирнув на сходи. Попри слабке освітлення гасової лампи, мені все було добре видно: нікого. Якусь мить я стояв, прикипівши оком до отвору, – жодного руху чи звуку. Одлипнувши від дверей, я крутив у руці сучок, намагаючись хоч щось второпати, аж тут у двері знову постукали. Я миттєво кинувся до отвору – але за дверима знову нікого не побачив. Стукіт пролунав іще раз, уже вимогливіше.

Діставши другий пістоль, я відступив од дверей на півкроку. Спершу тихенько потягнув засув, а потім смикнув ручку на себе. Двері заледве прочинилися, а я вже цілився у просвіт між ними й одвірком з обох пістолів, ладний рознести голову кожному, хто раптом надумає ввірватися. Та дула обох пістолів глипали в пустку.

На мить я отетерів, намагаючись пояснити собі цю нісенітницю. Зізнаюсь, мурашками по спині пробіг якийсь містичний острах.

– Я тут, пане Білий.

Од несподіванки я мало не пальнув у сусідські двері. Голос линув знизу і належав жилавому чоловіку, який на зріст був – наче восьмирічна дитина.

– О Боже… Забирайся під три чорти!

Я намірився рішуче грюкнути дверима, та карлик устиг встромити в щілину свій черевик.

– Графиня підганяє, пане Білий. Діло ж делікатне…

– У мене для графині новин немає – так і перекажи! – я трохи прочинив двері, дозволивши йому забрати ногу, та недомірок і не думав цим скористатись.

– А я чув, ти вже побував у Ямі, – єхидно сказав він.

Оскаженілий од такого нахабства, я защемив дверима карликову ногу так міцно, як тільки міг, ще й, на додачу, наступив на неї.

Карлик аж завив од болю, намагаючись вивільнити ногу.

– А я чув, що тут за рогом живе хороший лікар, – процідив крізь зуби. – Хочеш з ним познайомитися?

Сказавши це, я відпустив двері, й непрошений гість гепнувся на підлогу, схопившись рукою за щиколотку.

– Од кого і що ти чув, карло?

– Візники… – проскиглив ліліпут. – Про це тільки й говорять! Що хтось спалив сьогодні заклад Лисиці.

– От просто-таки спалив? – перепитав я. – Чи ти хотів сказати – підпалив?

– Ну, якщо вже пан до слів доскіпується, то поки ще не спалив, бо воно й досі горить… – відповів він, розтираючи кісточки на нозі. – Хоча вже й так ясно – заграву з кожного даху видно.

Я мимохіть ковтнув слину. Чомусь не мав сумнівів, що винуватцем виставлять саме мене.

– Отак графині й скажи: мовляв, сталася пожежа. Втрутилися природні сили, матері їхній… – і я грюкнув дверима.

Карлик одразу ж постукався знову.

– Приходь через місяць! – вигукнув я, штовхнувши на місце засув.

Спалив заклад Лисиці! Пальці куйовдили волосся на голові. Ще й додати до цього: спалив кількох поліціянтів. Я згадав, як звивався на долівці мій знайомий пристав з охопленою полум’ям шевелюрою. До речі, він – єдиний у поліції знав, що я насправді ніякий не шахрай…

Карлик знову постукався, та я вже не зважав на це. Хотілося вернутися до своєї склянки скотчу й не думати ні про що. Взагалі ні про що.

Певно, занадто глибоко занурившись у свої напасті, я втупився в підлогу й звів погляд лише тоді, коли підійшов до крісла. Від несподіванки я аж зойкнув.

У кріслі сидів незнайомець у потертому пальті з заячим хутром на комірі, з-під якого виднілася біла вишиванка. У руці він стискав мою склянку.

Розділ 3


– Дідько! – я націлив на нього пістоль і швидко оглянув кімнату.

Він був сам. І складалося враження, що націлена зброя аж ніяк не бентежить незнайомця. Він ковтнув трохи скотчу, потім витягнув з кишені прямокутник цигаркового паперу з дрібкою тонко порізаного тютюну на ньому. Як і тоді, у Лисиці, він вправно, наче фокусник, одним зграбним порухом пальців перетворив це все на самокрутку.

– Як ти тут опинився, опудало? – запитав я.

Він знову потягнувся до кишені, – показуючи цим жестом, що не має наміру розтуляти рота, – аж поки не закурить. Фосфорний сірник чиркнув об ручку крісла й загорівся. За кілька секунд кімната наповнилася запашним димом.

– Через двері, – врешті відповів незнайомець.

– Чомусь я тебе не помітив, коли прийшов. Як так?

Він незворушно сьорбнув з моєї склянки, затягнувся, але я помітив його короткий позирк на вікно, що виходило на дах сусіднього будинку й було прочинене; підійшов й оглянув засуви, – не відводячи пістоль від незнайомця. Так і є: рама розхиталася, й вікно можна було спокійнісінько відчинити знадвору, навіть попри засуви.

– Ясно. Нескладний фокус, – пробурмотів я, зачинивши вікно. – Тепер друге запитання: якого біса?

Я підійшов до буфета, взяв порожню склянку, хлюпнув трохи скотчу.

Незнайомець мовчки курив, тож мені довелося взяти собі інший стілець і сісти навпроти нього, закинувши ногу на ногу й націливши пістоль йому в груди.

– Не раджу мовчати, – сказав я. – Тяжкий день видався, аж пальці судомить, – особливо вказівний, знаєш, сіпається.

Він іще раз мовчки затягнувся, потім прискіпливо поглянув на свою самокрутку.

– Запитуй, – зронив байдужим голосом.

– Це ж треба, який сміливий. Ну то скажи мені спершу, хто ти такий.

– Томаш, – відповів незнайомець.

– Томаш… І це – все?

– Томаш Болгар, – сказав він і повільно витягнув з кишені кисет, ніби доказ своїх слів: на ньому були вишиті дві латинські літери – «Т» і «В».

– Та до сраки мені твоє прізвище – звідки ти взявся і чого від мене хочеш?

Цей Томаш, звісно, відразу все чудово зрозумів. Здається, він просто збиткувався з мене.

– Ну, ось тепер, коли в мене є трохи цього чудового пійла, я хочу лише… – сказав він, помилувавшись переливами світла в своїй склянці, – …допомогти тобі.

Його сміливість насторожувала. Я встав і швидко обійшов квартиру: зазирнув до кімнати, вбиральні… Ні, незнайомець таки був сам. І він досі ліниво курив, насолоджуючись моїм скотчем.

– Хочу сказати тобі, Томаше, що є тільки одна причина, чому ти досі живий, – озвався я. – І це – твоє безмежне нахабство: мене воно розважає. А щодо твоєї допомоги, то… іди ти к бісовій матері! Мені вже вона аж із горла преться, досить. Не знаю й знати не хочу, які там у вас взаємини з Лисицею, але я не збирався підпалювати його кубло. А якщо згадати ще й убивство поліціянтів…

Він кивнув:

– Знаю.

– Ти знаєш? Отакої! То пощо ж тоді затіяв цей гармидер?

Він знову поліз до кишені, і я гадав, що він іще раз витягне звідти кисет або сірник, та цього разу в його руці було щось інше.

– Підвіска? – вихопилося, хоч я і так добре все бачив: він витягнув з кишені саме ту рубінову підвіску з оправою у вигляді змії.

– Хтось збирається добре заплатити, щоб її повернути, – сказав Томаш. – Так?

– Не твоє діло…

Я тут-таки вихопив прикрасу з його рук і поніс до свічки, – переконатися, що це не підробка. Ні, це саме та підвіска, справжня. Я сховав її в кишеню халата.

– До речі, незлецька була вигадка – про скарбницю Габсбурґів, – незворушно сказав Томаш. – Якби зізнався, що ти – найманець, був би вже мертвий.

– Узагалі-то Лисиця намірився здерти з мене шкіру, – зауважив я. – Чи тобі пам’ять відібрало?

Томаш, плямкнувши, пригубив зі склянки.

– То вже таке, – сказав він. – Лисиця вважає тебе злодієм, отже, має за рівню. Тоді він сердився на тебе і погрожував, а через годину міг би передумати й навіть запропонувати роботу. Але якби він збагнув, що ти – засланий, то вбив би на місці, вмить, як таргана.

– То ти приперся сюди натякнути, що я – твій боржник?

Томаш, примруживши очі, затягнувся.

– Можеш не дякувати, – сказав він.

– А щоб тобі рачки лазити…

У відповідь він усміхнувся й підняв склянку, ніби виголошуючи за мене тост.

– Добре, перш ніж ти полетиш звідси мордякою в двері, скажи мені ось що…

Він перебив:

– За тобою стежать.

Почекавши, поки я збагну, про що це він теревенить, Томаш додав:

– Ти сам би міг помітити, якби сторч головою не кинувся розшукувати цю підвіску. От хоч би й зараз – під твоїми вікнами стоїть чолов’яга в котелку. Через дорогу, біля аптеки.

Я підійшов до вікна, що виходило на вулицю, став збоку, обережно визирнув. Біля аптеки і справді стояв якийсь граб у котелку і курив люльку.

– І хто це? – спитав я.

– Нарешті! – втішено кивнув Томаш. – Ось тепер ти ставиш правильні запитання.

Він неквапно приклався до скотчу, а я терпляче чекав на відповідь.

– А ще є? – запитав він, втупившись у майже порожню склянку.

– Сам скажеш чи тобі в зуби зацідить? – терпець мені уривався.

– Ти про того телепня? А піди до нього завтра і сам спитай. Скажи, що помітив на чатах і тому дуже хочеш знати, якого біса він за тобою стежить.

– І що він на це відповість?

– Мають значення не його слова, а пропозиція його господаря. А запропонує він, Тарасе, найбільшу оборудку в твоєму житті. Й ти – погодишся, – вицідивши останні краплі скотчу, він поставив склянку на підлогу. – Бо я врятував твою сраку від пазурів Лисиці лише заради цього діла.

– Ось що я тобі, рятівникові дорогому, скажу… – я поставив свою склянку на підвіконня, підійшов і, вхопивши його лівою рукою за барки, підвів із крісла. – Про це все розкажеш мені ти, і не завтра, а просто зараз.

– Тобі в двері гамселять, – перебив мене Томаш.

Хоч доти я нічого й не чув, але вже за мить, і справді, пролунав наполегливий стукіт. Відпустивши Томаша, я підійшов до дверей, витягнув сучок і визирнув. Знову нікого.

– Забирайся геть, недомірку! – вигукнув я.

– Мені потрібен саквояж графині, – пролунав голос карлика.

– А щоб тобі… Забирайся! Немає в мене саквояжа!

– Як це?! Якщо ти не зміг виграти підвіску, то хоча б гроші поверни!

Зізнаюсь, я не відразу згадав, що підвіска, власне, лежить у мене в кишені. Відчинив двері.

– На! – і я простягнув здивованому карлику підвіску.

Він витріщився на прикрасу, піднісши до самих очей, потім заходився крутити в руках і уважно роздивлятися, ніби не міг повірити, що це – не облуда.

– Ти ж казав, що тобі не вдалося…

– Так і було. А тепер шморгай звідси!

– Графиня буде вельми вдячна, – промуркотів карлик, заховавши підвіску.

– Тоді хай передасть свою вдячність чимскоріш, мені потрібні гроші.

– А наш саквояж?

– Матері твоїй хиря… Я повернув вам викрадену коштовність – чого вам іще від мене треба?

– Нагадаю, що за планом ти мав обчистити злодюг до нитки, щоб їм довелося поставити на кін навіть цю підвіску. Тому графиня сподівалася, що ти повернеш згадану суму. А ще нагадаю, що твій гонорар становив половину цих грошей, тож ми тобі точно нічого не винні. Це по-перше. А по-друге, – це ти нам завинив.

Я навів на нього пістоль, який увесь цей час тримав у руці.

– Ану, нагадай-но мені, це лише в кота дев’ять життів, чи в карликів – теж?

Він перелякано відступив, а я захряснув двері.

– Нашу половину грошей доведеться повернути, пане Білий! – вигукнув карлик з-за дверей і мерщій потупотів сходами геть.

Найприкріше, що – хоч як крути – таки його правда. Чортів Томаш, і звідки він узявся на мою голову.

Лунко грюкнула віконниця.

– Томаше, – гаркнув я, кинувшись до кімнати. – І не думай утікати!

Але там його вже не було. Вікно, що виходило на дах, знову було відчинене, й вітер калатав віконницями. Біля крісла в порожній склянці лежав недопалок його самокрутки.

– Томаше! А щоб тобі чорно було… – тихо промовив я у вікно.


Зазвичай я снідав у якому-небудь шинку на Спаській. Вечорами тут гриміла музика й можна було легко знайти собі розвагу до душі – від приязної балачки до п’яної бійки. Та зранку деякі з цих кабаків перетворювалися на цілком пристойні каварні, подекуди – з терасами, де приємно було випити чашку кави і з’їсти яєчню або ж, на французький лад, який-не-який круасан.

Того ранку я обрав «Галіцію» – у них були дивовижні тістечка – і саме уплітав останні хрумкі крихти, аж помітив типа в котелку. Він стояв через дорогу – купував газету в хлопчака. Може, я б його і не зауважив, якби не люлька в зубах. Хоча, звісно, людців, які ходять у котелках і курять люльки, в Києві не бракує… А втім, буде видно…

Я заплатив і вийшов; неквапно попрямував у бік Межигірської. Тип у котелку притьмом рушив назирці, – газету він тримав перед очима і час до часу поглядав у неї. Я повернув за ріг і пробіг кроків тридцять, марно намагаючись не видати себе стукотом каблуків по бруківці. Опинившись біля арки будинку, я звернув і причаївся за нею. За кілька секунд чолов’яга з газетою, злякавшись, що випустив мене з виду, пробіг повз арку. Коли я вийшов з підворіття, він стояв на перехресті, опершись руками об коліна, і, важко дихаючи, безпорадно вертів головою. Посвистом я змусив його повернутися до мене – й помахав рукою, наче давньому друзяці. Спершу він доволі кумедно намагався вдавати, що знати мене не знає, та потім, збагнувши нарешті, що його викрили, ступив кілька кроків назустріч.

– Що тобі? – запитав я без зайвого розшаркування.

– Мій пан хоче призначити вам зустріч, – непевно відповів тип у котелку.

– І чому ж досі не призначив?

– Він не певен, що ви – саме та людина, яка йому потрібна.

– Що ж, відчаюго… Давай-но зробимо так: просто зараз підемо до твого пана, і він швидко збагне, що помилявся.

– Зараз не можна, пане.

Моя долоня лягла на його потилицю, щоб притягнути цю мармизу ближче, і я відчув неабиякий опір: цей тип у котелку таки здоровий бугай, і якби довелося помірятися з ним силами, мені було б непереливки. Не зрушивши його голову ні на йоту, я сам нахилився до нього й тихо сказав:

– Ти, мабуть, невмирущий, якщо так зухвало стежиш за мною. Або ж ти – карлик.

– Чому карлик? – щиро здивувався він.

– Кажуть, вони мають по дев’ять життів.

Чоловік розгублено кліпнув.

– Приходьте опівдні, – попросив він.

– Куди?

– Готель «Жерар». Просто назветесь метрдотелю – і вас проведуть.

Я ніколи не любив грати за чужими правилами, але цього разу навряд чи мав вибір. Насунув котелок йому на очі й подався геть.


Опівдні екіпаж висадив мене біля входу в готель «Жерар». Це був триповерховий особняк, біля дверей якого стояв добре вишколений швейцар: щойно я підійшов, тяжкі двері, прикрашені дорогим бронзовим литтям, прочинилися. Довелося дати йому на чай, хоча в кишені я мав тільки дві монети по гривенику. Отже, лишилося саме стільки, щоб узяти бричку додому. Метрдотель, побачивши мене, виструнчився за своєю конторкою.

– Мене звати Тарас Білий, – сказав я, скориставшись порадою шпика в котелку. Хотів було додати, що мені призначено зустріч, але не встиг, – метрдотель уже знайшов відповідний запис у своїй амбарній книзі.

– На вас чекають, – відповів він. – Двадцять третій номер. Це на другому поверсі, коридором – ліворуч.

Коридорний, який звично метнувся підхопити валізи нового постояльця, розгублено вирячився на мої вільні руки. Я помахом дав йому знати, що проводити мене не треба, й уже збирався йти, аж несподівано вирішив запитати.

– А скажи-но мені, голубе, – звернувся до метрдотеля, – на чиє ім’я записаний цей номер?

– Хвилинку… – він знову взявся гортати амбарну книгу, потів звів на мене здивовані очі. – На ваше, пане…

Он воно як. Принаймні добре, що запитав.

Піднявшись і знайшовши «свій» номер, я постукав. Ніхто не відгукнувся. Поглянув на табличку з номером – усе правильно. Постукав знову. Потім натиснув ручку – двері були незамкнені. Я опинився в просторих двокімнатних апартаментах, ідеально прибраних для нових пожильців. Скориставшись з нагоди, я швидко оглянув номер, не оминувши шаф. Чорного ходу не було, вікно виходило на вулицю – через нього не втечеш. Я витягнув з-за пояса великий пістоль і сховав його за подушками дивана, що стояв неподалік од дверей. Потім сів на цей диван і чекав хвилин зо п’ять, не більше, аж поки двері нарешті відчинилися.

До кімнати зайшов дуже високий чоловік з широкими плечима й кислою міною на лиці, на вигляд йому було років двадцять п’ять. За ним – знайомий мені тип у котелку. Третім поріг переступив ставний кремезний чолов’яга років шістдесяти. Мужні риси його обличчя помережила старість, під широкою нижньою щелепою вже трохи відвисала зів’яла шкіра, між глибокими зморшками на його лиці проглядали дрібні старечі брижі, а очі… Це були очі людини, яка за своє життя добряче скуштувала лиха. З них прозирала втома. Одягнутий він був незвично – в місті так не вбиралися: жупан, широкі штани, чоботи, шкіряний пояс, козацька шабля при боці, світла полотняна сорочка, вишита чорним.

Я підвівся їм назустріч. Тип у котелку безпардонно обшукав мої кишені, і я похвалив себе за завбачливість. Утім, високий парубійко з кислою пикою почав перевертати подушки на кріслах та дивані й, звісно, знайшов мій пістоль. Відтак став осторонь, а старий причинив за собою двері.

– Довго ж я тебе шукав, – сказав він. – Ну, здрастуй.

– І вам не хворіти. З ким маю честь?..

Втомлений погляд його вицвілих блакитних очей свердлив мене, ніби намагався прочитати думки.

– Моє прізвище Засуха. Чули таке?

– Ні, – чесно признався я.

– Ви певні?

– Слухайте, добродію, мені от‑от урветься терпець. Та з огляду на ваш поважний вік, я можу зачекати ще хвилину… І не раджу вам зловживати моїм довготерпінням.

– А Хома Брут? – запитав він, пропустивши мої слова повз вуха. – Чували коли-небудь про семінариста Хому Брута?

– Ні. Ніколи про такого не чув. Це все? Бо я теж маю до вас кілька запитань.

Здавалося, він щиро мені не вірить. Раптом дідуган хвацько дістав з-під жупана старезний пістоль, і його тьмяне дуло націлилося мені просто в лоба.

– Здається мені, ти брешеш, хлопче.

– А мені здається, діду, що тобі не варто отак необачно ризикувати своїм здоров’ям.

Ані його погляд, ані пістоль у руці не виказували щонайменшого хвилювання. Він дивився мені в очі зацікавлено, намагаючись знайти якусь відповідь. Про всяк випадок я навіть напружив пам’ять – а що, як і справді чув десь це ім’я, – але на гадку нічогісінько не спадало.

Потім старий – так само раптово – опустив пістоль і засміявся.

– Схоже, ти й справді нічого… – на мить затамував подих, – не чув про мою історію.

Він підійшов до крісла, та, перш ніж сісти, обернувся і запитав:

– Я можу сісти?

– Чого ж ти не питав дозволу, коли тицяв у мене пістоликом?

Він мовчки вмостився в крісло.

– Можливо, сам Бог послав вас до мене… – сказавши це, старий подав знак своїм людям, щоб вони вийшли. Ми залишилися самі.

– Даруйте мені всі ці перестороги… Діло в тім, що я пропоную чималі гроші за одну послугу. Вже кілька людей за це бралися, та тільки щоб отримати аванс і щезнути. Мої люди спостерігали за вами певний час, і все свідчить про те, що ви – чесний слідець. Аж раптом ви самі підійшли до Олеся й зажадали зустрічі. Це трохи спантеличило мене. Кількох пройдисвітів мені вдалося викрити, – варто було тільки націлити пістоля в мордяку… Тож… Іще раз – вибачайте.

Я кивнув:

– Згода.

Він надовго замовкнув, заглибившись у якісь свої роздуми, і я його не квапив. Мабуть, лише цілковитий відчай змушує людину поводитися так, як цей старигань: то погрожувати незнайомцеві пістолем, то реготати. Ніби відповідаючи на мої міркування, старий мовив:

– Я довго шукав такого, як ви. У Києві вже ходять перекази про Білого Цигана. Адже так вас називають? Кажуть, ви завше у виграші… Ось чому я хочу, щоб ви взялися за моє діло.

Він поліз за пазуху, видобув звідти великий шкіряний гаман і кинув мені. Й хоча він був набагато менший за втрачений учора саквояж, проте містив значно більшу суму, адже був набитий золотими монетами.

– Непогано, – зваживши гаман на долоні, я кинув його старому в руки. – Та спершу я хотів би почути, що то за діло.

Він заховав гроші.

– Я вже казав – моє прізвище Засуха. Назар Засуха. Я – сотник на хуторі за п’ятдесят верст од Києва. Діло, з яким я приїхав сюди, складне й до снаги не кожному. Йдеться про мою дочку… Єдине моє дитя… Хтось жорстоко забив її до смерті… Вона ледве трималася на ногах, як дійшла додому… І… Останні її слова – це було ім’я та прізвище вбивці. Хома Брут. Цей нелюд жив на нашому хуторі, він проходу не давав моїй дочці… Є свідок, який на власні очі бачив, як він тієї ночі накинувся на неї…

Старий замовк. Обличчя його було спокійне, наче він просто добирав потрібне слово, проте кісточки п’ястуків побіліли від напруги.

– Перед смертю моя доця встигла заповісти, щоби цей виродок відспівував її три ночі… Хоча негідника хотіли відразу ж повісити…

– Чому ж не повісили?

Сотник здивовано поглянув на мене:

– Втрутилися його друзі. Їх було троє, і вони вірили, що Хома – невинуватий, ба навіть ладні були життя своє за нього покласти. Люди на хуторі розділилися… І тоді моя жінка сказала всім про останню волю нашої дочки. Якщо вже вона заповіла три ночі побути в храмі Божому разом зі своїм вбивцею, то недаремно. Адже, як усі знають, протягом перших трьох днів по смерті душа не покидає цей світ і може подати всім живим певний знак… На тім і зійшлися: три ночі замикати душогуба в нашій церкві, наодинці з домовиною, а вже потім – рішити його долю залежно від того, чи будуть знаки, що вкажуть на його тяжкий гріх, чи, навпаки, на невинуватість. Але якраз третьої ночі Хома втік, убивши чоловіка, який охороняв церкву.

Я замислився, ще раз прокрутивши цю історію в голові.

– Цікаво. Отже, ви чули, що вона назвала цього Брута вбивцею?

– Увесь хутір чув, як вона йшла від старої верби й вигукувала його ім’я. А вже вдома вона сказала матері, що це він побив її.

– Гаразд. Іще запитання. Чим він завдавав ударів? Руками чи, може…

– Каменем. Такою великою круглою каменюкою.

– А стара верба стоїть біля води?

Він метнув не мене тяжкий погляд з-під густих брів.

– Вона стоїть на пагорбі, біля підніжжя якого тече струмок. Мені до душі ваша уважність до дрібниць, але доказів вини Хоми Брута – більш ніж досить.

– Яких саме доказів?

Сотник довго не зводив з мене своїх збляклих очей, наче вагався, казати чи ні. Нарешті наважився:

– Уранці після третьої ночі в церкві, коли ми зайшли… Труна була порожня. А моя дочка лежала на підлозі, біля краю намальованого крейдою кола, в центрі якого стояла катедра – за нею Брут читав псалтир. Моя доця… Вона нібито повзла по підлозі… Очі її були широко розплющені, а права рука вказувала просто на катедру, за якою раніш вичитував псалтир її вбивця!

Очі сотника виповнилися божевільним вогнем. Я замислено витер пальцями кутики рота, щоб приховати мимовільну усмішку. Це ж треба! Повзла по підлозі й вказувала пальцем!

– Це все дуже цікаво, – сказав я, вдавано насупившись, щоб не виказати своїх справжніх почуттів. – Мертва дівчина повзе до свого вбивці, щоб усім довести його вину! В цьому є щось… Готичне! М-м-м… Ось тільки я ніколи не повірю в такі нісенітниці. Як то кажуть, звиняйте великодушно.

– Хочте вірте, хочте не вірте, пане Білий, але я додам до цього гамана ще два таких, якщо ви візьметеся за це діло.

Що й казати, загалом мені і так, і сяк було б корисно щезнути з міста на кілька тижнів, а тут така оказія – і зарібок незлецький. Три гамани червінців – чи не диво! Якби мені було років двадцять – мчав би вже збиратися в дорогу. Та мені було вдвічі більше. І досвід нашіптував, що добра від цього діла не жди.

– Я б, може, і взявся, пане сотнику. Та річ у тім, що – хоч які б докази я знайшов, – ви вимагатимете від мене лише одного: довести вину Хоми Брута, якого ви вже давно осудили. А я в такі ігри не граюся. Якщо вже беруся за діло, то зважаю тільки на факти, а не на кількість гаманів, набитих золотом чи на переконання родичів жертви. Тож моє вам шанування, як то кажуть…

Я підвівся, збираючись вийти. Здалося, з сотникових очей сипонули іскри: чи то зі злості, чи то від сліз.

– Але хіба став би тікати невинуватий? – запитав Назар.

– Ну… Правду кажучи… – я обернувся. – Втекти напередодні людського судилища… А якщо ще й уявити вашу дочку… хай Бог милує… яка повзала, як ви кажете, по підлозі…

Звісно, він усе розумів. Я відчинив двері й побачив двох його мугиряк – Котелка і Кислу Пику, – які загородили мені прохід.

– Тоді ми відвеземо вас силоміць, – сказав з-за моєї спини сотник.

Розділ 4


– Он воно як… – вихопилось у мене.

І, перш ніж вони встигли рипнутися, щосили заїхав Кислій Пиці межи ноги. Квакнувши, він зігнувся і впав додолу. Котелок, як досвідчений борець, кинувся плечем мені в живіт, щоб схопити за стегна. Я встиг відскочити й обхопити його шию, та сили були нерівні. Сотник вчепився за мене ззаду: його напрочуд сильні пальці давили мені на лице, підбиралися до очей – довелося замружитися. Ще мить – і вони заштовхають мене назад у номер. А звідти вже зможуть винести – скажімо, у скрині, або ж загорнувши в килим. Треба терміново щось утнути. І я, наче недорізаний, заволав:

– Пожежа!!! Пожежа!!! Рятуйся, хто може! Поже-е-ежа!

Я зумів штурхнути сотника ліктем під дихало, його руки вмить відлетіли з мого лиця, і я розплющив очі. Котелок сунув на мене, наче дикий кабан, – довелося вчепитися обома руками за одвірок. Кисла Пика, хоч і крехтів, але зводився на ноги. Певно, сотник за хвилю теж оговтається… Опустивши руки, я відскочив у номер. Ризиковане рішення. Я був за крок від поразки, але Котелок таки не втримав рівноваги і загримів на підлогу.

– Поже-е-ежа! – знову загорлав я, пробігшись просто по спині розкаряченого на підлозі Котелка.

Інші постояльці – хоч їх було небагато – почали визирати з прочинених дверей і здивовано оглядати коридор. Сотник відчайдушно спробував знову затягнути мене в номер, обхопивши ззаду, але мимоволі тільки допоміг мені: я легко перекинув його через стегно, просто в обійми довготелесому.

– Ось тобі, вайло! – вигукнув я і чимдуж побіг коридором, де вже стовбичило з добрий десяток людей.

«Вирвався!» – подумав я. З’ясувалося – передчасно. Ззаду пролунав слабкий, аж жалісливий, голос старого:

– Злодій! Держіть злодія! Шахрай!

І цей тихий вигук пролунав для розгублених пожильців, які так і не побачили ні диму, ні вогню, як заклик протоієрея. Вмить забувши про пожежу, коридором прокотилася багатоголоса луна: «Держіть злодія!». Якийсь вусань у спідній білизні кинувся мені навперейми. Я примудрився ухилитись від нього, а потім збагнув, що старому сотнику нелегко буде довести свої слова, адже навіть мій пістоль – і той забрали його посіпаки.

– Заспокойтеся, панове! – вигукнув я, зупинившись і розвівши руки. – Не ламайте дров! Цей чоловік – небезпечний аферист! А в мене у кишені – тільки гривеник для візниці, можете переконатися.

Мовлячи це, я раптово відчув, що кишеня мого сюртука якось поважчала. Невже…

– Мій гаман із червінцями, – плаксиво сказав сотник, удавано, хоч і доволі вдатно, задихаючись. – У нього… У правій кишені…

От же старий чортяка! Підкинув! Спершу я хотів було кинути цей чортів гаман на підлогу, та вчасно схаменувся, бо промовистішого зізнання в крадіжці годі вигадати. Вусань у спідньому накинувся на мене зі спритністю переляканої жаби, тож довелося облишити всі надії на чудесний порятунок. Я відскочив на добрих три метри й кинувся навтьоки. Весь набрід попер за мною, наче хорти на ловах.

Ось я вже на сходах, долаю їх кількома стрибками. Та посеред вестибюля, насторожені ґвалтом, на мене вже чекають метрдотель і двійко коридорних. Промайнула примарна надія, що зможу вдати, начебто натовп женеться за кимсь іншим. Але викриваю сам себе, занадто стрімко встрибнувши в залу. Швейцар, який трохи раніше і не подумав відмовитися від моїх чайових, перший скидає руку з вигуком: «Держіть його!».

Я озираюся. Люди котяться сходами вниз, як горох, і вже подолали один прогін. Кисла Пика пхається наперед, рухами спритного плавця розкидає всіх, хто опиняється в нього на шляху. Я вискакую на поруччя, підстрибую й хапаюся за стійки горішнього прольоту. Страх, що охоплює мене чимраз дужче, додає сили та рішучості. Кілька рухів – і я вже нагорі, за спинами натовпу.

Передні, помітивши мій маневр, вмить кинулися назад, хоча решта переслідувачів іще бігли донизу, – здійнялась веремія. Вусань у спідньому бадьоро підскочив, повторивши мій викрутас, але я від щирого серця затопив у його огидну фізію, щойно вона вигулькнула над поруччям. Він лантухом гепнувся вниз і, якщо вірити галасу, добряче причавив іще кількох.

З коридору другого поверху сунули сотник і Котелок. Цього хлопця, що його силу ще не встиг забути, варто було стерегтися – і я ринув на третій. Він одразу ж, покинувши старого, влупив за мною.

Пустий коридор закінчувався вікном. Усе наче й добре, але ж – третій поверх, а я не міг пригадати, чи були зовні на цій будівлі якісь піддашки, щоб на них вискочити. Ще жевріла надія на широкий карниз, тож я побіг. Подолавши більшу частину шляху, помітив праворуч невеликі дверцята, не більш як метр заввишки. Аби тільки це було те, про що я подумав!

Нахилившись, натиснув на ручку, – й аж серце замліло від радості: коридорні кидали сюди брудну білизну. І – я не вірив своїм очам – верейка внизу була повна-повнісінька. Озирнувся. Котелок був за кілька метрів й уже готувався мене схопити. Якщо я помилився щодо верейки, то з такої висоти… А втім, хіба маю вибір?

Закинувши ноги в прохід, прослизнув у вертикальну, обшиту металевими листами шахту. Вона була доволі вузька, тож ліктями і розкаряченими коліньми я вперся в гладкі стінки, щоб уповільнити падіння. Та все одно прослизнув доволі швидко. Опинившись внизу, щосили вперся в стінки краями шкіряних підошов, сяк-так пригальмувавши. Врешті-решт м’яко плюхнувся в брудні простирадла.

З верейки виліз незграбно, проте швидко – просто вивалився звідти, трохи забивши плече об кам’яну підлогу. Згори вже долинав скрегіт черевиків – то спускався Котелок. Відштовхнувши верейку вбік, я нишпорив очима довкруг. На стіні, поміж двох великих мидниць, висіла пральна дошка.

Котелок неоковирно зістрибнув на підлогу і, здається, підвернув ногу, бо голосно зойкнув й одразу впав. Я замашно вгатив його пральною дошкою по потилиці. Хоч як це дивно, він іще й спробував підвестися. Довелося зацідити йому вдруге, а потім ще й утретє. Котелок навіть не зомлів – лише кректав і намагався звестись на ноги.

Я кинувся до виходу. Двері підвалу були незамкнені. Вискочив у якийсь чорний хідник. Десь поруч, якщо вірити запахам і звукам, була кухня. Вихід – праворуч, а ліворуч – вікно на вулицю. Я побіг до нього. На щастя, досить було легкого поштовху – й вікно подалось. Вискочивши надвір, опинився у вузькому проїзді між будівлями, що вів із вулиці на подвір’я готелю. Оправивши на собі одяг, я без поспіху, немов на прохідці, вийшов на Фундуклеївську й звернув у протилежний від готелю бік.

Та якби я і далі так неквапно прошкував порожнім тротуаром, хтось неодмінно вибіг би з готелю й помітив мене. Тому, дійшовши до першого-ліпшого ресторанчика, я тим-таки розміреним кроком увійшов досередини.


Дзвіночок на дверях лагідно оповістив про мою появу, і я переступив поріг. Невелика зала, заледве на півдюжини маленьких столиків. Єдиний відвідувач у кутку саме згортав газету, збираючись іти. Ставний бородань поважного віку за шинквасом, вочевидь, був господарем ресторації. Й більше нікого.

Примостившись біля стійки, я попросив чашку кави. Гривеника в моїй кишені однак не вистачило б на щось інше. Та мені й кави цілком стане, щоб пересидіти метушню в готелі.

Втупившись поглядом у відполіровану дубову поверхню, намагався дати лад своїм розхристаним думкам. Раптом знову озвався дзвоник при вході – хтось прийшов чи, може, вийшов. Я навіть не озирнувся, про всяк випадок, а ще нижче опустив голову. Промайнула думка, що це, мабуть, вийшов отой чоловік з газетою. Аж раптом хтось сів поруч зі мною, поклавши лікті на шинквас. Я насторожився. Принаймні він був сам. І, якщо на те воля Божа, – не по мою душу…

Я покосився на його руки… І мало не підскочив од несподіванки! Тонкі пальці його правої руки з цирковою спритністю скручували самокрутку. Цигарка вийшла акуратна і рівна.

– Утік? – запитав мене Томаш і чиркнув сірником об шинквас.

Насамперед я озирнувся на скляні двері, переконатися, що за ними не чигають громили сотника, – там нікого не було.

– Тебе вже зараз придушити чи зачекати, поки покуриш? – поцікавився я.

Він закурив, і хмара диму попливла над шинквасом.

Томаш був ретельно поголений, його пальто – почищене, і навіть хутро на пошарпаному заячому комірі – дбайливо пригладжене. Сорочка – та ж таки вишиванка, що й учора, – свіжа й чиста.

– Агов, ти! – гукнув Томаш господаря. – Налий-но мені портеру!

Мабуть, господар не звик, щоб гості зверталися до нього: «Агов, ти!» – тож навіть вухом не повів, – узявся протирати черговий кухоль.

– Чи ти глухий, бородо?

У Томашевому голосі вчувалася погроза, що б звучала доречніше у притоні Лисиці, де ми зустрілися вперше. Заповідалося на скандал, а може, й на бійку. Тимчасом за вікном щойно пробіг поліціянт – туди й назад, – і мені аж ніяк не хотілося зайвого шуму.

– Пробачте неотесаного селюка, – м’яко сказав я господареві, – й налийте все ж таки чоловікові кухоль портеру.

– Якому чоловікові? – бородань, вочевидь, не збирався так просто відступати й дивився на мене з робленим подивом.

Томаш сердито напинав жовна, але язика таки прикусив.

– Чоловікові навпроти вас, – увічливо сказав я.

Бородань гимикнув, похитав головою, та пива врешті-решт налив. Він поставив кухля на шинквас, навіть не поглянувши на Томаша, натомість люб’язно сказав мені: «Прошу пана», – щоб мій невихований приятель затямив: тільки ввічливе прохання заслуговує на шанобливу відповідь. Я боявся, що Томаш таки щось бовкне, та його, здається, все влаштовувало – він мовчки сьорбав свій портер.

– Отже, ти таки з ним, – озвавсь я. – Із сотником.

– І так, і ні, – відповів він.

– Як так – «і ні»? Ти ж допомагаєш йому?

– Я допомагаю тобі, – знову завів своєї Томаш. – А це може стати в пригоді сотникові.

– Знаєш, ти мені подобаєшся, Томаше Болгар. Сказати – чому? В тебе і досі є передні зуби! – я всміхнувся до нього, наче до старого друзяки. – Та, їйбо-присійбо, якщо не почнеш правдиво відповідати на мої запитання, – скоро будеш шепелявий.

– Добре, – сказав Томаш, опустивши носа в кухоль. – Що ти хочеш знати?

– Ти працюєш на сотника? Так чи ні?

– Ні, – відповів Томаш.

– Значить, ти – людина Лисиці.

Він засміявся, ба навіть зареготав.

– Це Лисиця – твій полигач? – від цього мого припущення на Томаша аж гикавка напала.

– Оце ти сказав! – він плеснув мене по плечу. – Ні, братику. До Лисиці я мав одне дільце – та й по тому. Майже як і ти.

– Гаразд… Ти не з банди Лисиці. І кажеш, що не працюєш на сотника… Хоча й знаєшся з ним. Тоді скажи-но мені: нащо тобі це здалося? Щоб я взявся розслідувати смерть його дочки?

– Не зовсім так, – похитав головою Томаш. – Це не мені треба. Це тобі треба.

– Бачу, не бережеш ти своїх зубів…

Господар поставив переді мною каву. Тимчасом Томаш допив портер, стукнув кухлем об шинквас і сказав:

– Ти не відкараскаєшся!

– Од сотника?

– Ні, – Томаш витягнув щось із кишені. – Від себе.

І поклав ту річ поруч з моєю чашкою кави.

І враз усе довкола зникло, відійшло, стало примарним тлом для маленького блискучого предмета, що лежав на полірованій дубовій стільниці просто перед моїми очима.

Хрестик. Золотий хрестик, вкритий білою емаллю, з тонким золотим силуетом розіп’ятого Христа й згорьованими янголами… Я б упізнав його з тисячі. Зі ста тисяч. Я взяв його і затиснув у жмені. Світ знову поплив перед очима. Лишилося тільки світло. Немислиме ніжне біле світло, – і вона, наче створена з цього світла. Мої руки надівають шкіряну шворку їй на шию, і вона долонею притискає цей хрестик до грудей. І всміхається. Цілую її. Цієї миті – ми найщасливіші люди в світі. Аж раптом життя пригасає в її очах, і світло за її спиною поглинає стіна холодної брудної землі. Вона падає, глухо вдаряється потилицею, бо я вже не тримаю її. Я здивовано розглядаю свої руки в патьоках темної масної крові… І раптом кров змивається з моїх долонь, розпливається… Я тепер чомусь у воді, а кров застить очі багряною пеленою. Тоді я кричу, й вода несе мій голос до поверхні в обрамленні дрібних бульбашок…

Судомно вдихаю на повні груди, наче щойно випірнув з річкового дна. Господи, які ж реальні ці спомини! Хрестик у моїй руці, немає сумнівів, саме той…

– Господи… Боже… – мимоволі бурмочу я. – Звідки він у тебе?!

Але на місці, де щойно сидів Томаш, – нікого.

– Томаше?!

У ресторані його вже немає. Я вибігаю на вулицю, та пізно пекти п’яти. Тримаю хрестик у затиснутій руці, пальці ніжно торкаються емалі…


Реальність досі примарна і нечітка, тож я і не завважив, що вусань із готелю саме розмірено крокував тротуаром, упізнав мене і зупинився з ротом наопашки. Він, звісно, вже був не в спідньому, а в добротному англійському костюмі. Ліве око ледь прозирало з-під грандіозного фіолетового набряку, зате праве аж спалахнуло азартом хорта, який безпомильно внюхав слід зайця.

Притиснувши руку з хрестиком до грудей, я повертаюся до ресторану, щоб заплатити за каву. Дістаю гривеник, кладу його на шинквас, навіть не глянувши на бороданя, – подумки я досі в її обіймах, відчуваю прохолоду її долонь.

– Решти не треба.

– З вас двадцять шість копійок, пане, – ввічливо відповідає господар.

– Якого біса?!

– Будьте ласкаві, сімнадцять за портер і дев’ять…

– От негідник!

Звісно, ці слова стосуються Томаша, який не заплатив за своє пиво, і я спішу заспокоїти бороданя, чиї очі загрозливо вибалушилися на мене:

– Я не про вас… Чорт!

От халепа… І не поясниш, що бачив цього типа втретє за життя й що він мені самому, як колька в боці… Бо ж і пиво йому я начебто сам замовляв. А втім, сотників гаман досі обважнював кишеню мого сюртука… І хоч менш за все на світі мені хочеться торкатися до тих грошей, це єдиний спосіб уникнути передчасної зустрічі з поліціянтами.

– Ось, прошу, – і я кидаю на стільницю золотий червінець.

Бородань прискіпливо оглянув монету і вже взявся відраховувати солідну решту.

– Завжди будемо раді вас бачити, – каже він.

Я згрібаю гроші в кишеню, лишаю йому п’ять копійок і повертаю до виходу. Та одразу ж бачу вусаня – вочевидь, він зайшов одразу за мною й спостерігав, як я розраховувався краденим, на його думку, червінцем.

– Попався, голубчику! – урочисто гаркнув він.

Перш ніж я встиг мовити бодай дві слові, він – без жодної на те потреби – огидно заверещав на все горло:

– Держіть злодія! Злодюгу ловіть! Він украв гаман із червінцями! Поліція! Держи сволоту!

Останні слова він викрикнув уже в прочинені двері, й тієї ж миті підбіг поліціянт. Мій погляд метушливо обнишпорив залу, видивляючись двері на кухню, та бородань своєчасно вийшов з-за шинквасу й загородив мені дорогу.

Приїхали…

Розділ 5


Пристав з кримінальних справ виявився чоловіком метикуватим. Він розміняв шостий десяток, доладна зелена форма з чорним оксамитовим комірцем увиразнювала його поставу та вишкіл.

Уважно вислухавши спочатку мене (я розповів усе, як було, чистісіньку правду), потім – сотника (варто зазначити, брехав він доволі переконливо), пристав наказав посадити нас в окремих кабінетах.

Деякий час я чекав його на самоті. Потім він увійшов і сів за масивний стіл, поклавши перед собою свіжі нотатки.

– Отже… Давайте ще раз… Ви справді той, за кого себе видаєте? Славетний сищик Тарас Білий на прізвисько Білий Циган?..

– Власною персоною, – кивнув я. – Це може засвідчити сам обер-поліцмейстер. Ми бачилися… Кілька разів.

Згадка про очільника київської поліції не справила на пристава жодного враження.

– І ви мешкаєте на вулиці Притисько-Микільській, у четвертому будинку, третій квартирі, – вів далі він.

– Та врешті-решт відправте туди кого-небудь! Я ж вам дав ключ, у секретері – всі документи і…

– Ми вже послали людину, – жестом зупинив мене пристав. – Та якщо все це правда…

– Нащо ви собі голову морочите? Просто дочекайтеся цього свого агента.

Пристав замовк і промовисто поглянув на мене.

– Даруйте, – сказав я. – Що ви там іще хотіли запитати?

– Якщо це все – правда, і ви – той-таки сищик… Нащо вам красти?

– Ні, це вже нестерпно! – я не міг стримати роздратування. – Я ж кажу: ці чортові червінці мені підкинули! Під-ки-ну-ли!

– Це тому ви одразу пішли пропивати їх у найближчу ресторацію? – він поглянув у свої нотатки. – Ресторан «Бристоль»… Господар стверджує, що ви розрахувалися золотим червінцем, – він надав його поліції як доказ…

– Та це маячня! – вигукнув я.

– Ви не розплачувалися червінцем?

– Маячня, що я – злодій! Я зайшов у цей ресторанчик з єдиною метою – щоб мене припадком не впіймали з цими клятими червінцями в кишені!

– Ви переховувались у ресторані, щоб вас не зловили з чужими червінцями у кишені? – запопадливо уточнив пристав.

Я похитав головою. Цілковите безглуздя.

– Послухайте, я розумію, що свідчу нібито проти себе. Та якщо дочекаєтеся вашу людину і потвердите мою особу, то вам буде легше вірити моїм словам. І тоді я спробую ще раз вам усе пояснити.

Пристав зітхнув, саркастично звівши брови.

– Як скажете, шановний, – він узяв зі столу мідний дзвоник і покалатав.

Увійшов якийсь поліціянт із перебинтованою рукою.

– Панасе, – сказав пристав, – виведи цього пана, допоки вернеться Григорій із Притисько-Микільської. А сам приведи до мене того старого…

Поліціянт натомість стояв сам не свій: він не слухав пристава, навіть не дивився в його бік, а, витріщивши очі й роззявивши рота, прикипів поглядом до мене.

– Що таке? – запитав пристав, помітивши, що говорить у пустоту. – Що з тобою, голубе?

Тільки тепер я здогадався, у чім річ, та було вже пізно.

– Це він!!! – залементував поліціянт і реп’яхом вчепився в мій рукав, аж затріщало сукно. – Це він спалив нашого Миколу!

– Тихо, Панасе, – сказав пристав, підвівшись.

– Це ж його ми мали схопити у притоні Лисиці!

У двері проштовхалося ще двоє поліціянтів – збіглися на крик забинтованого.

– Коли він пожбурив у нас лампою, я за крок стояв, пане приставе! – поліціянт і не думав втихомирюватися, він виставив забинтовану руку як свідчення своєї правоти. – У пана Марініча вся голова… А Микола – відразу, як той смолоскип…

Йому перехопило віддих, і далі він лише пихкотів, відчайдушно вчепившись за мій рукав.

– Як цікаво все складається… – процідив пристав. – Надіньте-но на нього закови.

Один з поліціянтів вийшов. Я прокашлявся і спокійно сказав:

– По-перше, почати б з того, що пожежу влаштував не я. Це зробив один із друзів Лисиці. Запишіть: його звати Томаш Болгар…

– Що ж ти брешеш, сволото така! – закричав поліціянт із забинтованою рукою. – Не вірте йому, пане пристав, він знаний шахрай!

Та пристав навіть не подумав узятися за перо.

Принесли кайданки і мене хутенько закували.

– Панасе, – батьківським тоном сказав пристав. – Він уже не викрутиться, не хвилюйся. А зараз – залиш нас удвох.

Панас вийшов. Мені здалося, чути було, як він скреготав зубами.

– Вислухайте мене, пане пристав, – почав я.

– Звісно. І вислухаю, і запишу, як ви просили.

– Усю цю легенду про шахрая – це я сам вигадав, присягаюся! І якраз пристав Марініч – та людина, яка може підтвердити кожне моє слово! Адже ми вдвох і придумали цей план, за яким він мав увірватися в лігво Лисиці й визволити мене, буцімто арештувавши, а я на той час збирався виграти в карти кольє, що його вкрали в графині Завадської!

Більшу частину цієї тиради я проторохтів так, ніби за мною вовки гналися, – боявся, що будь-якої миті пристав накаже мені замовкнути.

Перевівши дух, я дивився на пристава і намагався збагнути, повірив він чи ні. Але він так і не відповів, бо в двері постукали й на порозі показався ще один поліціянт. Він поклав на стіл пристава ключ од моєї квартири.

– Дякувати Богові, – видихнув я. – Зараз ви переконаєтеся, що я не брешу.

– Документи привіз? – запитав пристав.

Поліціянт похитав головою і шморгнув носом.

– Пожежа там – усе палає! Вже годину погасити не можуть. А ось це було зовні прибите, біля дверей.

– Як це – пожежа?! – вихопилось у мене.

Поліціянт пропустив мій вигук повз вуха. Він витягнув з сумки й поклав на стіл лисячий хвіст. Враз мені стало важко стояти, наче підлога раптово похилилася, і я сів.

Пристав узяв хвіст і крутив його в руках.

– Так ви, дорогенький, кажете, що тирло Лисиці спалили не ви? – з притиском запитав він, піднявши правицю із затиснутим у ній хвостом, ніби я міг його досі не помітити.

– Просто запитайте у пристава Марініча, – втомлено сказав я. – А ще краще, приведіть його сюди, щоб він усе підтвердив.

– Пристав з кримінальних справ Мирослав Марініч, – крижаним тоном відповів він, – помер сьогодні вранці від тяжких опіків. До тями він так і не прийшов.


Коли мене вивели з кабінету, за столом, де зазвичай люди пишуть свої скарги, сидів сотник. Він перераховував висипані гіркою червінці зі свого гамана, – перш ніж написати розписку про повернення краденого. Сотник ворушив губами і кивав головою, наче вітався з кожною монетою, – він завершував підрахунок і за якусь секунду неодмінно сказав би, що все гаразд, проте я випередив його.

– Там бракує майже половини, – заявив я. – Можу розказати, де заховав.

Поліціянт, який стежив за процедурою, здивовано витріщився на мене. Та по-справжньому сторопів, звісно, сотник, який щойно закінчив рахувати.

– То кажіть уже, – озвався з-за моєї спини пристав, який вийшов зі свого кабінету, почувши моє «зізнання».

– Скажу, але тільки панові сотнику, – відповів я. – Сам на сам.

Мене завели до камери, прикували до кільця в стіні, й тільки тоді пропустили сотника.

– Що ви замислили? – запитав він, щойно причинилися двері.

– Витягніть мене звідси, і тоді я – добре вже! – допоможу вам, аферистові старому, знайти вбивцю вашої дочки! – сказав я.

– Я саме збирався вам це запропонувати, – задоволено вишкірився сотник. – Просто скажу їм, що сам помилково засунув гаман у кишеню вашого сюртука, сплутавши зі своїм, та й вже…

– Кажіть, що хочте, але тепер самих лише слів замало… Ви ж обіцяли мені три гамани червінців, так?

Він кивнув, але якось невпевнено.

– Чудово. Тоді один із них вам доведеться витратити, щоб мене звільнити, а я й за два попрацюю. Ось що треба зробити…

Він перебив мене.

– Навіщо витрачати, якщо…

– Бо тепер мене обвинувачують ще й у вбивстві!

Сотник вирячив очі.

– Це не ваше діло, – відповів я, випередивши його запитання. Та сотник мовчки чекав на мої пояснення.

– До вбивства я не маю жодного стосунку. Як і до ваших червінців. Але ж для пристава я тепер – злодюга. Здогадуєтеся, завдяки кому? Тому до мене тепер стільки ж довіри, як до тої повії, яка пнеться довести, що вона незайманка. Отже, насамперед ви маєте потвердити, що я – це я. Розкажіть їм усе. Як збиралися найняти мене для важливого розсліду. Як стежили за мною цілий місяць і врешті переконалися, що я таки добрий сищик. Не скупіться на мадригали. І, насамкінець, не забудьте поручитися за мене. А поручительство своє підкріпіть гаманом червінців. Зробите?

– Є одна трудність, – він глипнув на мене якимсь дивним, винуватим поглядом.

– Я конче маю запитати, яка саме? Чи так скажете?

– Цей гаман червінців – усе, що я маю. Всі мої гроші. Більше нема. Я… Я збрехав, але тільки ради того, щоб ви погодилися знайти вбивцю моєї дочки…

Я гарячково обмірковував інші варіанти, хоча їх, схоже, не було.

Пристав бачив гаман, і на менший хабар не погодиться…

– Гаразд, – сказав я. – Якщо витягнете мене, я знайду вбивцю задурно.

Сотник зазирнув мені в очі, – певно, намагався второпати, чи можна вірити цій обіцянці.

– Слово честі, – додав я. – Єдина умова: я шукатиму не Хому Брута, а вбивцю, хоч би хто він був. Згода?

– Це одне і те ж, – усміхнувся старий.

– То вже, як знаєте, а я своє слово сказав.

Сотник поплескав мене по плечу і вийшов.


Хтось наполегливо торсав мене за рукав.

– Пане Білий!

Я розплющив очі. Це був пристав.

– За вас поручилися. Можете йти. Тільки швидко.

Поліціянт загримів ключами і вивільнив мої руки від заков. Була глупа ніч. Пристав вийшов, не замкнувши дверей. Я поспішив услід і плентався за ним до самого виходу.

Пристав сам відчинив переді мною двері. Я вийшов і озирнувся, – не міг вирішити, чи варто казати йому «спасибі». Та він уже квапливо зачиняв двері відділку. На бруківці стояв великий і трохи пошарпаний тарантас, запряжений четвіркою коней.

Дверцята прочинилися, і зсередини до мене заклично махнув рукою Котелок. Ну, що ж… Їдьмо.

Я заскочив усередину, і тієї ж миті тарантас рушив.

Частина 2

Розділ 6


Світало. Тарантас підкидало на звивистій дорозі між мальовничими пагорбами. Час до часу далеко ліворуч зблискувала на сонці тоненька стрічечка Дніпра. Котелок і Кисла Пика куняли. Сотник не спав – дивився у вікно. А правив четвіркою мій знайомець Томаш.

– Далеко ще? – запитав я сотника.

– Майже приїхали.

Я випростав ноги і покрутив шиєю. Тарантас, як і належить його роду-племені, всередині був оздоблений просто, мав досить незручні сидіння.

– А як хутір називається?

Сотник поглянув на мене, наче вагався, чи варто казати, та врешті відповів:

– Білий Попіл.

– Як?!

– Багато хто дивується, – стенув він плечима.

– Саме Білий Попіл? Не Білопіль і навіть не Білопілля?

– Ні. Саме Білий Попіл, – сотник примружив очі, він не мав охоти до подальших роз’яснень.

– Ну й назва…

Я теж намагався подрімати, та сон як рукою зняло. Мій погляд блукав десь за вікном, а перед внутрішнім зором пропливали події дня вчорашнього. Чомусь згадав про хрестик, що його мені дав Томаш, і спогад цей – не знати, з якої причини, – сповнив мене смутком.

Ця подорож була для мене всього лише відплатою за звільнення з-за ґрат. Хоча ці люди дещо знають про моє минуле… І не соромляться використовувати це ради свої мети.

Дорога круто повернула, і ми виїхали на сільську вулицю. Тарантас лишав по собі пелехаті хмари пилюки. Дрібною курявою було рівномірно вкрите лопушиння при дорозі й листя фруктових дерев над огорожами. Пилюга була дуже світла, майже біла…

– Ось чому Білий Попіл! – здогадався я. – Це через пилюку?

Сотник розплющив очі, поглянув у вікно й кивнув.

– То ми приїхали? – поцікавився я.

– Майже. До маєтку ще півтори версти.

Я зацікавлено визирнув на вулицю. Як на хутір, Білий Попіл був чималий. Єдина широка вулиця вела до церкви, де перетворювалася на невеликий майдан, мощений кругляком. Помітив людей, які припадали до парканів – поглянути, хто це їде. Мене трохи збентежили їхні недобрі обличчя й занадто похмурі погляди: ані натяку на усмішку чи простацьку допитливість.

– Здається, народ тут у вас не дуже гостинний…

Сотник знизав плечима:

– Чужаки для них – дивина.

За хутором дорога зміїлася вгору, і незабаром її обступили високі старі сосни.

– До речі… Хотів запитати… – я витягнув з кишені хрестик. – Звідки у вас це?

Простягнув руку. Хрестик метлявся на шворці, й сотнику довелося зловити, щоб роздивитися.

Поглянувши, він байдужо кивнув мені й відвернувся, втупившись у вікно. Я й далі тримав хрестик у руці, чекаючи на відповідь. Нарешті сотник знову обернувся до мене й навіть трохи зашарівся.

– Я чи то не розчув, чи то не второпав, – сказав він, усміхнувшись. – Гарна штукенція. Що це?

– Ні, це я вас питаю: що це? Де ви це взяли?

Він подивовано глянув на мене – довелося пояснити:

– Цей хрестик… Він колись належав мені. Дуже давно. І тому я хочу знати, як він у вас опинився?

Він струснув головою, наче людина, яку збивають з пантелику.

– Опинився у мене?

– Мені дав його Томаш.

– Хто?

– Ваш візниця чи хто він там, – я вказав у напрямку передка.

– Семен? – здивовано запитав сотник.

– Який ще, з біса, Семен!

Він розгублено зирив на мене. Або ж старий дуже натурально клеїв дурня, або ж я й справді грюкав не в ті двері. Та спершу я подумав, що через гамір він просто недочуває, й тому нахилився ближче до нього і сказав голосно та чітко:

– Ну, може, й не візниця! Я кажу про одного з ваших людей… У білій вишиванці.

Сотників погляд остаточно збаранів. Чи, може, я аж так паскудно пояснював…

– Спитаю інакше. Один із ваших помагачів скручує самокрутку однією рукою, – і я жестом показав, як це робить Томаш, – отак. Як його звати?

– Не знаю нікого, хто так умів би… – він замислився. – Колись давно бачив, як це робив один хлопець… Дуже давно. Тоді й самокрутки ще були чуднотою… А в нас, знаєте, і зараз – або люльку курять, або нюхають… М-м-м.

Він знову відвернувся до вікна. Мене трохи здивувала його відповідь. Я й гадки не мав, що у цій грі може з’явитися хтось третій. Ну, або ж сотник прибріхує. Адже поки що всі Томашеві зусилля були спрямовані на те, щоб я опинився у сотника в лабетах. До речі… А чи не він допоміг вусаневі з готелю так вчасно помітити мене в ресторані з чужими червінцями у кишені?

Мої роздуми обірвав вигук кучера: коні спинилися. Я поклав хрестик у кишеню.

– Ну, пане Білий, – сказав сотник, – ласкаво просимо.


Тарантас спинився перед великим обійстям. Вимуруваний зі смаком двоповерховий дім був добре доглянутий. Білі колони, широкі сходи… Одне крило – всуціль заплетене плющем, інше – сліпило голими білими стінами. Довкруг – доволі старий сад. І запаморочливий пташиний щебіт.

Я вискочив із тарантаса. Котелок і Кисла Пика взялися знімати з нього поклажу. З дому вибіг їм на поміч хлопчина в старомодній лівреї. Перш усього я обійшов тарантас і запевнився, що на козлах сидів не Томаш, а якийсь бородань у шапці.

На ґанок вийшла висока жінка, в самій поставі якої крилася певна нечулість. За мить сотник злетів до неї й обійняв, а потім щось прошепотів на вухо. Вона відхилилася й метнула на мене швидкий погляд.

Котелок, Кисла Пика і наймит у лівреї занесли валізи в дім. Візниця хльоснув коней, і тарантас рушив до конюшні, розташованої десь за будинком. Я лишився перед великим ґанком, споглядаючи дивні обійми сотника і його високої жінки.

Сотник, згадавши про мене, обернувся й заклично махнув рукою. Я підійшов.

– Це Анна, моя жінка, – представив сотник свою дружину.

Я силувано всміхнувся. Погордливе обличчя Анни було сухе, з високими гострими вилицями, тонкими губами, запалими щоками та втомленими, недобрими очима. Анна простягнула мені руку для поцілунку. Правду кажучи, мене здивувала така манірність на Богом забутому хуторі, та й цілувати руку Анні, яка мені відразу не сподобалася, було не до снаги.

– Маю честь освідчитись, – сказав я й демонстративно потиснув її вузьку долоню. – А у вас міцна рука, пані Анно. Мене звуть Тарас Білий.

Подив лише на мить спалахнув у її очах, але вона враз опанувала себе, повернувши на обличчя незворушну маску. На вигляд Анні було трохи за п’ятдесят, а може, й більше.

– А це – Настя, – сказав сотник.

Я озирнувся й побачив струнку темноволосу дівчину в простому селянському одязі. Навряд чи їй уже виповнилося двадцять років. А втім, мені не вдалося як слід роздивитись її сором’язливо опущеного лиця, ба навіть зауважити, гарненька вона чи ні.

– Вона покаже вашу кімнату, – додав сотник. – Чекаємо вас до сніданку години через дві. А поки що – влаштовуйтеся, відпочивайте, можете прогулятися в саду. Раптом щось знадобиться – кажіть. Слугу в лівреї звати Тимком. Він трохи чудний, але добрий та беручкий до роботи.

Дівчина тут-таки розвернулась і пішла в дім – я так і не встиг її роздивитися.

У садибі було темно й прохолодно. Високі стелі, старі масивні меблі, дорогий, але вже добряче вичовганий паркет. Зала з мармуровими сходами й численними свічниками на стінах свідчила про те, що господар хоч і живе в глушині, проте тяжіє до шляхетства. Бракувало тільки традиційної люстри, підвішеної на довгому ланцюзі. Зате ніщо не заважало милуватися величним мармуровим склепінням, яке достоту вражало.

В його центрі виднілося викладене білою мозаїкою велике коло. Хтозна, що означав цей візерунок, та вигляд він мав ефектний.

– Сюди, пане, – сказала служниця.

У неї був приємний, не надто тонкий, глибокий голос. Дівчина підвела мене до якоїсь кам’яної чаші, наповненої водою, – вона стояла просто посеред зали на метровій підпорі. Мармуровий пруг був облямований перламутром, – і це було ще одне біле коло, таке ж, як і на стелі, тільки менше.

– Що це? – запитав я.

– Наша традиція. Її всі дотримуються: заходячи в дім, слід ретельно вимити руки, – дівчина жестом приохотила мене підійти.

Я занурив руки в прохолодну прозору воду. Зрештою, робив це з великим задоволенням. Служниця тимчасом взяла з шафи при стіні білий рушник і підійшла до мене.

Раптом я відчув дивний запах. Дивний і знайомий.

Підніс долоні до лиця… Жодних сумнівів – віддавала саме вода! Але чим? Ніяк не міг пригадати…

– Що це? – запитав я. – Що в чаші?

– Мертва вода.

– Що?!

Вона незворушно подала мені рушник.

– Ми омиваємо руки мертвою водою, а п’ємо – живу. Такий закон у Білому Попелі. Й усі, хто порушував його, помирали в муках.

Служниця промовила останню фразу з такою байдужістю, що я від здивування аж забув витерти руки, так і стояв з рушником, поки вона спокійнісінько мила свої витончені кисті в чаші, а потім високо підняла їх, – аж вода скрапала з ліктів.

– Ви що – караєте на горло тих, хто відмовляється мити руки? – врешті озвався я.

Вона зайшлася дзвінким дівочим сміхом.

– Ні.

Я чекав трохи докладнішого пояснення, та вона просто забрала в мене рушника і попрямувала до сходів.

– Ходімо, пане Білий!

– Мене Тарасом звуть, – сказав я вдогін.

Вона кивнула, навіть не обернувшись.

Ми йшли широким коридором другого поверху. Перші ж двері відчинені, – то була велика кімната з кріслами посередині, книжковими полицями на стінах і трьома чималими вікнами.

– Це бібліотека, – пояснила дівчина. – Сотник дуже любить збувати тут вечори.

Наступні двері – зачинені.

– А це молитовна кімната. Пані Анна молиться тут. Далі – ваша спальня.

Ми зупинилися. Вона дістала великий ключ і відімкнула треті двері.

– Далі – ще дві спальні, але вони не готові, – дівчина говорила, намагаючись не дивитися в мій бік.

Призначена для мене кімната була доволі велика. Два вікна майже на всю висоту стіни. Камін. Широке ліжко біля одного з вікон. При іншому – письмовий стіл. Також у кімнаті був секретер, невеличкий журнальний столик і шифоньєр.

Я увійшов. Ідеальний порядок. На письмовому столі – рівний стос аркушів, кілька вигострених олівців лежали рівнесенько біля краю… Водночас на меблях виднівся рівномірний шар світлої пиляви, точніше сказати – білої. Я провів пальцем по кришці секретера й показав Насті.

– Ой… – зніяковіла вона. – Учора ж тільки прибирали… Тут завжди так. На цю пилюку немає ради.

– Тому хутір і має таку дивну назву?

Я розглядав свічники на полиці й коли випадково зрушив їх, на тонкому шарі пороху лишився чіткий слід.

– За переказами, в нас тут зовсім поруч – ворота в пекло… І ця пилюка – насправді й не пилюка, а попіл, який летить звідти…

– Як на передпокій пекла, тут з біса вогко, скажу тобі, – я роздивлявся порцелянові фігурки на секретері, – саме крутив у руках хлопчика з сопілкою.

– У цій кімнаті давно вже ніхто не жив… Зараз попрошу Тимка розпалити коминок, якщо бажаєте.

Вона обернулася до дверей.

– Зачекай-но, – зупинив її, поставивши статуетку на журнальний столик. – Е… Як там тебе… Настя?

Мені страшенно хотілося роздивитися її очі, незмінно втуплені в підлогу, та ніяк не міг придумати, як це зробити.

– Так, – Настя, нарешті, поглянула на мене.

Гарна дівчина. Навіть вродлива. Карі очі – неймовірної глибини, довгі шовкові вії, точене личко. На якусь мить мені здалося, що… Що вона стоїть у стовпі нетутешнього білого світла, а її очі та усмішка – саме оті, що їх я ніколи не забуду. Я здригнувся й згадав про золотий емальований хрестик у кишені, що його дав мені Томаш у злощасному ресторанчику на Фундуклеївській.

– Нехай і справді… Камін цей розтоплять, – сказав я.

Дівчина випурхнула з кімнати. Звісно ж, вона зовсім інакша. Хіба що віддалено чимсь схожа. Та й не може бути інакше – Насті тоді, либонь, іще й на світі не було.

Я підійшов до дверей, повернув ключ. Замок – надійний, та й двері – тяжкі, дубові, на міцних завісах. Потім зібрався замкнутись зсередини, але… Зсередини просто не було замкової шпарини! Тільки ручка. Дивно.

Сів на ліжко. Потім відгорнув край покривала – білосніжне простирадло під ним ледь віддавало сирістю. Отже, застелили кілька днів тому. Посеред кімнати скрипіли мостини, і я мигцем зауважив, що їх треба оминати, якщо доведеться пересуватися тихо. Шухляди столу були порожні.

Зайшов слуга в дурнуватій лівреї, приніс оберемок дров.

– Добридень, – сказав я.

– Бридень-бридень, – закивав він. – Бридень.

І широко, по-дитячому, всміхнувся. Потім, ніби згадавши, навіщо він тут, підійшов до коминка. Я помітив, як він поглянув на фігурку пастушка на журнальному столику. Поклавши дрова біля каміна, він повернувся до столика й переставив статуетку на секретер.

– На місце, – пробурмотів він. – На місце, на місце…

Тимко потягнувся до свічників, що я їх совав, і теж переставив.

– На місце, – повторив він і вернувся до коминка.

Коли вогонь розгорівся, Тимко дістав звідкись ганчірку і заходився протирати меблі; він обережно піднімав предмети й ставив їх назад – точно на свої місця.

– Чистенько, – шепотів він. – Чистенько-чистенько-чистенько… На місце… На місце…

Тимко прискіпливо оглянув поверхню стола й секретера, знову вернувся до столу, присів, щоб очі були на одному з ним рівні, щось там іще витер і лише після цього пішов до дверей під супровід власного нерозбірливого щебетання.

– Чуєш, Тимку… Ти витирай тут щоранку, добре?

Він кілька разів кивнув.

– Чудово, – сказав я. – Тільки стукай, перш ніж заходити.

Він зупинився у дверях і знову заусміхався. Потім ступив крок назустріч і незграбно обійняв мене. Я трохи сторопів од такого раптового пориву й навіть не знав, як повестися. Тимко нарешті відпустив мене, кумедно кивнув на прощання й пішов собі.

«Правду казав сотник, – подумав я, – трохи дивакуватий, але добрий і беручкий…»

Я причинив за ним двері. Мені не подобалося, що вони не замикалися, тому підпер двері стільцем, підставивши його спинку під ручку. Хоч так…

Роззувся, скинув сюртук, ліг на ліжко, просто на покривало, і з неабиякою насолодою витягнув ноги. Тепер можна трохи подрімати. Але я дещо згадав. Піднявся, взяв сюртук, витяг із кишені хрестик і сів на ліжко, затиснувши його в руці. Як мало я пам’ятаю… І як багато болю в цих уламках спогадів.

Схилив голову на долоні, торкнувшись хрестика чолом.

Її обличчя – прекрасне, мов у янгола. Її усмішка, її очі… Стільки ніжності в цьому погляді… Стільки ніжності…

– Пробач мені… Пробач… Я любив тебе… Понад життя любив…


Мене розбудив стукіт у двері. Доволі наполегливий. Розплющив очі. Кімната, залита денним світлом. Від уранішніх напівтонів не лишилося й сліду. Намацав емальований хрестик, що тепер висів у мене на шиї, й заховав під сорочку. Потім підійшов до дверей і, прибравши стілець, відчинив.

Це була Настя. За її спиною з величезним цеберком у руках стояв Тимко. Він так само тихо бурмотів щось під ніс, прослизнув повз мене й поставив відро посеред кімнати. З нього валувала пара.

– Ви вже пробачте, пане Білий, – сказала Настя. – До сніданку я вас не добудилася. А пан сотник велів погукати вас на обід.

Тимко тим часом притягнув у кімнату великі ночви, в яких я міг би вільно лежати, і знову вийшов.

– Ось, – Настя подала мені стос дбайливо складеного одягу. – Це вам. Має підійти. Як будете готові – одразу спускайтеся, будьте ласкаві.

Вернувся Тимко ще з двома відрами, поставив їх при вході й гучно постукав по одвірку, хоча ми з Настею стояли тут-таки, у дверях. Тимкове лице світилося щастям. Я зрозумів, що неборака просто виконує моє прохання на свій копил.

– Заходь! – гаркнув я до Тимка, нібито він стояв у протилежному кінці коридору.

Настя гигикнула. Тимко радісно кивнув і заніс до кімнати повні відра холодної води. Помітивши стілець біля дверей, Тимко схопив його і відтягнув до письмового столу, пробурмотівши: «На місце, на місце».

Коли вони пішли, я роздивився одяг. Це були сорочки, вишиті скромно, але красиво. Після божевільного вчорашнього дня й нічної подорожі мені і справді більш за все хотілося помитись і переодягтися в чисте. У ночвах на дні я побачив мило та сухі рушники.

Кімнату заповнила пара, аж запотіло дзеркало.

Освіжившись, я відчинив вікно і на повні груди вдихнув пахощі саду. Вдягнув чисту сорочку – вона була якраз на мене, – накинув сюртук і вийшов.

У коридорі – нікого. Дійшов до сходів і аж здригнувся від несподіванки: опершись на поруччя, там хтось стояв. Дебелий чорнявий чоловік, років п’ятдесяти. Похмуре обличчя, – ба навіть якась злостива машкара.

– День добрий, – сказав я.

У відповідь він прожував щось нерозбірливе і відвернувся. Стенувши плечима, я пройшов повз нього. Замість того, щоб відразу спуститися сходами, мені чомусь закортіло оглянути праве крило будинку. Найближчі двері були замкнені.

– Щось шукаєте? – пролунало в мене за спиною.

Обернувся. Мордатий підійшов до мене майже впритул.

– Просто обдивляюся, – відповів байдуже. – А ти хто такий?

– Нема чого тут обдивлятися! – нахабно заявив мордатий. – Ви обідати йшли – то й ідіть собі.

– Слухай сюди, мурмило, – спокійно сказав я. – Ти хоч знаєш, хто я?

– Знаю, – виклично мовив він.

– Тоді краще охолоди душу. І розкажи, що за кімнати в цьому крилі.

Він насупився – гадав, чи варто взагалі відповідати.

– Це – кімната пані Анни, – нарешті озвався мордатий. – Далі – кабінет сотника. Потім – їхня спальня. От і все.

– Бачиш, як доладно ти все можеш розповісти, коли постараєшся, – сказав я йому. – А де ж кімната загиблої панночки?

Він розгублено вирячив на мене очі й шумно вдихнув на повні груди. Потім раптово розвернувся й швидко пішов геть. За мить його черевики стукотіли мармуровими сходами. Дивний чолов’яга.

Я пройшов коридором до наступних дверей, потягнув за ручку. Замкнені. Мордатий, вочевидь, і не думав повертатися, тож я спокійно дійшов до кінця й сіпнув за ручку треті, останні двері. Теж замкнені. Що зробиш… Я замислено пошкріб підборіддя. Зрештою немає нічого дивного, що ці люди стережуться чужого ока – надто коли йдеться про око фахового нишпорки. Пора було вже йти обідати.

На першому поверсі я одразу побачив їдальню, звідки долинали голоси Анни та сотника. Килим притишував звук моїх кроків, і я вже тихцем підійшов до дверей, коли почув слова Анни:

– Ти знаєш, хто вбивця, я знаю, хто вбивця, всі знають, що Соломійку вбив Хома Брут! Якого тобі ще розслідування треба? Що він тут вдіє?

– Облиш! Хай робить, що хоче, аж доки дійде істини.

– Тебе взагалі не цікавить моя думка?

– Не мели дурниць, Анно! Я завжди дослухався до тебе, але ти, бачу, жадаєш од мене сліпого поклоніння, як і від усіх на цьому хуторі?

Голос його лунав глумливо.

– Не забувай: я врятувала їх! – Анну таки зачепили сотникові кпини. – Кожен у цьому Богом забутому місці дихає сьогодні лише завдяки мені! Невже це аж така велика відплата – поважати людину, яка захистила їх? Ти, до речі, міг би теж спромогтися на дещицю вдячності…

– Та я тобі вдячний, Анно…

Сотникова жінка розійшлася не на жарт, і вже не могла спинитись.

– Ти міг застати тут пустку! Собаки на вулицях шматували б попідтинню мертву людську плоть, а табуни твоїх безцінних коней повиздихали б з голоду! Твій новісінький дім стояв би посеред цвинтаря!

Вона замовкла.

Я застиг за кілька кроків від їдальні й малодушно підслуховував подальшу розмову, затамувавши подих, щоб нічим себе не видати.

– Анно, годі, дай чисту годину… – примирливо сказав сотник. – Хіба я хоч слово мовив супроти цього поклоніння?

– До чого ці слова! Ти ставишся до мене, як до тупої селянки!

– Це неправда…

– Тоді слухай, що я кажу! Білому Попелу не потрібні ані столичні шпики, ані їхні буцімто розслідування, ані якесь інше товчення води в ступі! А потрібна голова Хоми Брута, страченого за вбивство нашої доньки!

– Вір мені: так і буде! Але дай хоча б кілька днів!

По цих словах я непомітно вернувся до сходів, звідки попрямував до їдальні ледь не бадьорим підстрибом – щоб вони напевно почули.

– А чому б не взяти цього негідника й не повісити негайно?! – вигукнула Анна, коли я вже кахикав на порозі.

Вона збентежено вмовкла. Сотник, навпаки, всміхнувся до мене й жестом запросив до столу.

– Вибачте, що завадив вашій розмові… – сказав я.

– То навіть на краще – долучайтеся й ви до неї! – сказав сотник. – Бо це наша давня з Анною суперечка: чи треба доводити провину того, хто винен.

– Звісно, – я сів за стіл. – Хіба ви не хочете побачити, як убивця перестане шукати виправдання, бо ви покладете перед ним неспростовні докази? Як з нього спаде облудлива маска несправедливо осудженого? І врешті, як він із піною коло рота молитиме вас змилосердитися?

– Отож! – підтримав мене сотник, повернувшись до Анни. – А я тобі про що торочу? Поки він ходитиме з відкритим серцем, його смерть не дасть мені спокою.

Анна кивнула, та холод з її погляду не щез. Настя принесла й поставила на стіл супник, з-під покришки якого вихоплювалась пара. Взялася насипати в тарілки запашну курячу юшку.

– Що ти повзаєш довкола столу, наче сонна муха! – знічев’я гаркнула на неї Анна, хоча це була надмірна доскіпливість. – Нам до вечері зачекати, поки ти впораєшся?

– Пробачте, – покірно мовила Настя.

– Моторні та зграбні слуги – нині дефіцит, – зауважив я.

Сотник метнув на мене здивований і – міг би побитися об заклад – навіть ворожий погляд.

Анна ж, навпаки, підтримала цю тему з помітним задоволенням.

– Мені до вподоби лад у домі. Це Назар може дозволити комусь і на шию собі сісти.

По цих словах Настя зашарілася й поспішила вийти. Анна, провівши її недобрим поглядом, додала:

– А їй – аби тільки було з кого мотузки вити!

– Настя – старанна дівчина, – мовив сотник і враз спохмурнів.

– Старанна, але й кирпу гне! – докинула Анна.

– А мені, до речі, якийсь мордатий тут, на другому поверсі, вже встиг нагрубіянити, – згадав я. – Такий… На кнура схожий.

Анна здивовано повела бровою.

– Це ж треба! – уїдливо вигукнув сотник, поглянувши на Анну. – Твій особистий камердинер хамить нашим гостям! І це ти називаєш ладом у домі? Чи, може, я незрозуміло пояснив, як треба поводитися?

– Я поговорю з ним, – сказала Анна й підтиснула губи.

– Якщо твоя ласка…

Сотник повернувся до мене і поблажливо сказав:

– Роман – непоганий чоловік, справді. Метикуватий. Дуже відданий. Щоправда, вважає, начебто, так би мовити, належить до нашої родини… Наскільки це може дозволити собі прислуга.

Ми взялися до їжі. Сотник перехрестив тарілку, щось тихо проказав. Анна мовчки орудувала ложкою. Спершу ми їли в цілковитій тиші, хоча Анна не зводила з мене колючого погляду.

– Чому вас називають Білим Циганом? – раптом запитала вона.

– Я виріс серед циган, – сказав я. – А Білий – справжнє прізвище.

– Але ж ви не циганського племені, – докинула Анна.

– Ні, ваша правда. Цигани знайшли мене на березі річки. Я ледь не втопився. Але що цьому передувало – краще не питайте. Від усього мого життя до тієї миті лишились хіба жалюгідні уривки споминів та якісь примари. Нічого не пам’ятаю.

– Скільки років минуло? – запитав сотник.

– Відколи мене знайшли? Двадцять. Тож я ще можу вважати себе парубком, – спробував пожартувати я.

Сотник криво посміхнувся.

– Невже ви геть нічогісінько не пам’ятаєте? – попри холод і байдужість, у голосі Анни все ж таки звучала непідробна цікавість.

Я похитав головою. Вона скинула брови:

– Кажуть, людині без минулого немає жодної винагороди і в майбутньому.

– А в мене її таки й немає. І я навіть сюди приїхав, не сподіваючись на жодну винагороду.

– Що значить – на жодну? – Анна здивовано поглянула на сотника.

– Це правда, – кивнув він у відповідь. – Потім розкажу.

– Тож ви піймали нитку, – всміхнувсь я Анні. – Жодного минулого, жодного майбуття. Мабуть, тому з мене й вийшов незлецький сищик: якщо тобі нема чого втрачати – багато чого стає до снаги.

Сотник відкашлявся.

– Та все ж таки… Щодо минулого… Невже навіть здогадів ніяких?

– Та чого ж… Того дня на Дніпрі перекинулась баржа, що перевозила засуджених каторжан. На руках моїх були сліди від кайданів, спина – зрепіжена батогом, тому варіантів небагато…

– Так ви арештант! – викривила губи Анна.

Я пропустив її слова повз вуха.

– І що? – очі сотника зблиснули. – Ви потім перейшли на бік добра?

У його словах вчувалася іронія.

– Не одразу, якщо відверто, – відповів я. – Спершу переховувався від закону й жив із табором… Конокрадство, ярмаркове шулерство… Та все це остогиділо мені – пішов служити у військо.

– Скільки років відтрубили?

– Дванадцять.

– Тобто – ви офіцер? – здивовано запитав сотник.

– Ротмістр. Ясно, що здогади про своє минуле я завжди тримав при собі.

Анна раптом вдавилася й зайшлася кашлем. Сказавши: «Перепрошую», – вона вийшла.

Тимчасом Настя принесла запечену качку.

– Де ви служили? – поцікавився сотник.

– Волинський полк. Чули про такий?

Сотник поважно кивнув.

– Улани його імператорської величності.

– То ви знаєтеся на армійських підрозділах?! – здивувався я.

– Тільки на кавалерійських. Свого часу я міг би постачати бойових коней добрій половині наших полків.

– Ого! Маєте свій конезавод?

– На жаль, я збанкрутів. Моє поголів’я зараз зовсім невеличке. Одне лишається незмінне: ви ніде не знайдете кращих жеребців за моїх! Принаймні в наших краях.

Сотника тішила ця розмова – від колишньої суворості на його лиці не лишилося й сліду. Потім він трохи знітився, ніби дозволив собі зайвого, знову насупився й закліпав, зосередившись на апетитній качці.

– Не бажаєте трохи поговорити про наше діло? – запитав він за хвилину.

– Я й сам хотів запропонувати, та за обідом якось недоречно…

Сотник узяв зі столу дзвоник і, теленькнувши, пересів на великий диван, почав набивати люльку.

Зайшла Настя.

– Подай-но нам яблучної наливки, – наказав він і, повернувшись до мене, додав. – Поєднаємо приємне з корисним.

Я вмостився у кріслі навпроти й добув з кишені сюртука невеличкий блокнот та олівець.

– Курите? – поцікавився сотник.

– Ні, дякую. Навіть на війні не призвичаївся.

– Де були?

– Польська кампанія.

Він кивнув і видихнув хмару диму з неабияким задоволенням. Настя принесла тацю з наливкою – міцною, але приємною на смак.

– Отже… З чого б розпочати? – запитав сотник.

– З того вечора, коли сталося вбивство. Скільки, до речі, минуло часу відтоді?

– Сорок днів. І сороковий – саме сьогодні, тому багатьох, про кого йтиметься далі, ви зможете побачити вже ввечері, на поминках…

– Ви знали, з ким вона мала намір зустрітися?

– Соля? – сотник замислився. – Так ми її звали… Соля. Соломія…

– Незвично для наших країв, – зауважив я.

Сотник кивнув.

– Моя Анна – нетутешня. І їй так було зручніше, і звучить, як на мене, трохи краще, ніж Солоха.

Він замовкнув на декілька секунд, погляд застиг у задимленому просторі. Потім зітхнув і провадив далі:

– Чи знали ми? І так, і ні. Ми ніколи не забороняли їй спілкуватися з хлопцями на хуторі. І так живемо, правду кажучи, в чорта на рогах. Але з ким саме вона тоді збиралася побачитися – не питали… Цей хлопець… Хома… Мав до неї симпатію. Про це всі знали, ми теж, звісно. Але не мали жодних причин хвилюватися – він їй був не рівня. Навчався в семінарії, став би, у кращому разі, попом… А в Соломії був наречений. Хороший хлопець, родовитий… У серпні збиралися гуляти весілля… Тобто Хомі взагалі не випадало на щось надіятися… Відтак він нас мало цікавив. Просто була в них своя компанія – от і все.

– Але того вечора вона пішла на зустріч з ним?

– Та з якого б це дива! Вона до друзів пішла! Я навіть не знаю, був там Хома чи ні.

– А потім?

– А потім… Потім наша Марфа… Це хутірська повитуха… Вона йшла додому. Давно споночіло. Й побачила біля старої верби… Побачила, як Хома бив її… Нашу дівчинку… Жорстоко бив… А коли він узяв камінь і…

Сотникові забило дух. Він показав жестом, щосили стиснувши губи. По старечих зморшках під очима потекли скупі сльози.

– Побачивши це, Марфа закричала, як скажена, – знову заговорив сотник.

Я записав у блокноті слово «КРИК» і обвів його жирним овалом.

– А Хома? До речі, Марфа ж могла й помилитися, не розгледіти в пітьмі.

– Так Хома ж нікуди не подівся! Впав і заснув просто там, під вербою – п’янючий він був, як свиня!

Я зробив іще одну коротку нотатку в блокноті.

– І що було далі?

– Марфа побачила, як наша Солька оговталась, підвелася й пішла навмання. Аж тут збіглися на крик люди… А Соля під ранок прийшла додому… Закривавлена…

– Сама?

– Що – сама?

– Ваша дочка сама прийшла додому?

– Та кажу ж – вона встала і…

– Чому ж тоді ця ваша пупорізка… Марфа… Чому вона не прийшла разом з нею? Хіба тієї ж миті, як Соломія підвелася, вона не кинулася їй на поміч?

– Вона, я так розумію, побігла до неї, але ж була неблизько… І поки добігла, Солька, нещасна моя донечка, просто щезла, пішла кудись собі в нестямі.

– Так Марфа, ви кажете, була неблизько, – перебив я сотника, записавши все в блокнот. – Але ж як далеко вона мала бути, щоб не наздогнати дівчину, яка ледве опритомніла після удару по голові?

Сотник стенув плечима й мимовільно скривив губи. Видно було, що його дратують мої запитання.

– Ви ще скажіть, чого доброго, що це Марфа вбила мою дочку… До чого ви ведете?

– Та поки що ні до чого, – я демонстративно поглядав у свої записи в блокноті. – А треба?

Сотник знітився.

– Просто… Нащо тоді стільки запитань про неї?

– Лише на те, щоб уявити собі всю картину, пане сотнику. Жінка бачить, як Хома б’є вашу дочку по голові. Вона принишкла. Але вбивця такий п’яний, що відразу засинає. Аж раптом з’ясовується, що дівчина – жива. Вона піднімається і йде геть… Й ані Марфа, ані люди, які збіглися на крик, чомусь не можуть її наздогнати?

– Гадаю, вона знову десь по дорозі знепритомніла й упала… А вони всі могли півночі ходити за крок од неї – й не помічати… Згодом на хуторі чули, як вона вигукувала ім’я свого вбивці… Коли отямилась…

Ще кілька коротких записів у блокноті. Сотник ввічливо зачекав, поки я закінчу, й тільки тоді повернувся до своєї оповіді.

– Хома, коли його розбуркали, все заперечував. Та що з нього взяти! Він навіть не пам’ятав, як опинився під старою вербою.

– А вдома ваша дочка назвала Хому вбивцею.

– Саме так. Це були останні її слова перед смертю.

– Але вас там не було.

– Я ж казав, що приїхав тільки під ранок…

– А хто ті троє друзів, які вступилися за Хому й не дозволили його відразу повісити?

– Один із них – Іван – сьогодні ввечері буде в нас на поминках. Інші… Не зможуть… Але з Іваном ви перебалакаєте.

– Добре. Тоді не мучитиму вас більше, – підвівшись, сказав я. – Спасибі.

– Хіба вас не цікавить, що було потім, у церкві?

Сотник був здивований. Та знову вислуховувати про труп, який повз до свого кривдника, охоти не було. Принаймні не сьогодні.

– Ще й як цікавить! – запевнив я його. – І це, а також ваш чудернацький слідчий вибрик: замикати гаданого вбивцю в церкві разом із тілом жертви… Я навіть хотів би там побувати. Але завтра. А поки що, з вашого дозволу, трохи подихаю свіжим повітрям. Треба багато про що поміркувати.

– То о сьомій чекаємо на вас у саду, на поминках, – нагадав сотник.

– Дякую… І… Скажу зараз, бо досі якось не випадало. Мої вам співчуття… Нема гіршої долі, ніж ваша…

Його обличчя раптово зчорніло й обвисло. Він на мить так стиснув зуби, аж заходили жовна. Потім підвівся й поплескав мене по плечу.

– Дякую.

І я вийшов, лишивши його на самоті.


Весна напоїла повітря п’янкими пахощами. Співали пташки. Сонце припікало, але прохолодний вітрець легко здмухував жар, – і це було чудесне відчуття.

На подвір’ї, біля самого ґанку, конюх поправляв упряж на здоровенному, неймовірно гарному жеребці. Чорний, як смола, височезний, м’язистий, з гривою, що в сонячному світлі сипала синіми іскрами. Конюх, вочевидь, трохи боявся коня, бо не зводив із нього ока, й варто було жеребцю різко повести головою, – чоловік одразу сахався.

Я зійшов сходами й протягнув відкриту долоню до конячої морди.

– Не треба, пане! – занепокоєно вигукнув конюх.

– Не бійся, – сказав я. – Мені не впервину.

– Не робіть цього, пане! – зірвався на крик конюх і щосили схопив коня за повід.

І цієї ж миті жеребець люто сапнув ніздрями й спробував вкусити мою руку. Ляснуло від натуги повіддя. Зуби клацнули в повітрі. Я інстинктивно відступив на крок, коли жеребець гучно форкнув і його передні ноги відірвались од землі, – та конюх не дав йому стати дибки: неборака аж повиснув на упряжі. Земля рвалась під копитами, коли кінь смикнув головою так сильно, що конюх, який не відпускав повіддя, впав йому просто під ноги. Мене пробрав дрож: здавалося, зараз кінь розтрощить конюхові голову. Раптом пролунав короткий посвист. Кінь одразу заспокоївся, відступив на крок і тихо заіржав, привітавшись із сотником, який щойно вийшов з дому.

– Обережніше з ним, – сказав він мені. – Норов у нього такий, що…

Конюха, який важко підводився з землі, сотник наче й не помічав. Одним стрімким рухом старий скочив у сідло, й кінь нетерпляче затанцював під ним.

– Тиждень тому він убив трьох вовків, – у голосі сотника бриніла гордість. – Сам – трьох вовків!

Він ударив коня каблуками, м’язи на його боках напнулися, й жеребець помчав стрімким галопом, лишивши по собі тільки хмару куряви.

Конюх обтрушував одяг. Він дивився вслід сотникові, як мені здалося, з фаховою ненавистю в погляді.

– Я ж казав, – незлостиво озвався він до мене.

– Та хіба ж я міг… – похитав головою. – Повірте, я багацько різних коней бачив на своєму віку, але такого… Як його звуть?

– Вій, – сказав конюх і забрався геть, перш ніж я встиг запитати, що означає це назвисько.

Трохи постоявши, вирішив обійти довкола дому. Неподалік бічної стіни помітив садівника. Він стриг кущі великими садовими ножицями і щось наспівував крізь зуби, в яких була затиснута кукурудзяна люлька. Попри молодечі рухи, це був літній чоловік. Ножиці ходили ритмічно, може, навіть у такт мелодії, що він вуркотів.

– Боже помагай, – привітався я.

– Дякую, і вам доброго здоров’я! – відповів він.

– Моє прізвище – Білий, і я приїхав сюди, щоб з’ясувати всі обставини смерті Соломії Засухи.

– Так-так… – закивав він і якось зіщулився, сховавши обличчя.

Я давно намірився побалакати з усією прислугою про це діло, тому вирішив скористатися з нагоди.

– А скажи-но мені, ти пам’ятаєш ту ніч, коли вона загинула?

– Ні, пане, – відповів садівник, навіть не обернувшись. – Не пам’ятаю.

– Ну, може, пригадаєш, що було напередодні. Ти ж був тут?

– Ні, не пригадаю, пане Білий. Я взагалі нічого не пам’ятаю.

Він старанно уникав мого погляду й діловито клацав ножицями над кущем.

– Як так – взагалі не пам’ятаєш? У тебе запій був?

– Чого це запій… – садівник нарешті облишив кущ й ображено кліпнув.

– Тоді не мели казна-чого! Був ти тут чи ні?

– Пане Білий, я садівник… – проскиглив він. – Кущі ось рівняю… Що я можу пам’ятати? Не знаю я нічого.

Розговорити його ніяк не вдавалося, але й відступати так просто я не звик. Я стояв мовчки й обмірковував наступне запитання. Садівник нерішуче тупцяв переді мною – він не міг насмілитися полізти назад до своїх кущів, поки я його не відпущу.

– Я ось чого не розумію, – сказав з розпукою в голосі. – Що вони за батьки, коли так от запросто відпускали дочку до цього Хоми!

– Та яке там відпускали! – враз пожвавився садівник. – Двері на ключ замикали! То вона взяла – й у вікно вилізла! Мене потім заставили весь цей…

Він раптом схаменувся і прикусив язика.

– Заставили що? Ти сказав: «Весь цей…».

Садівник украй знітився й, вочевидь, картав себе, що мимоволі бовкнув зайвого.

– Та то таке, – сказав тихо. – Мені, пане, тут ще роботи і роботи…

І він подався зі своїми ножицями до чергового куща.

– Ти, мабуть, щось наплутав, – сказав я. – Як вона могла з другого поверху через вікно втекти?

– По плющу спустилася, – буркнув він і поліз у кущі, ніби хотів там заховатися від мене.

– Отже, я вгадав щодо другого поверху!

Ножиці вмить перестали клацати. Садівник не рухався, – він намагався зметикувати, як далеко завів його власний язик. Я всміхнувся.

– Тому плющем заплетене тільки праве крило будинку, так? – я кивнув на фасад. – А кімната Соломії – в лівому, й саме тому на ній немає ані галузочки, бо тобі наказали весь цей плющ зрізати. Я не помилився?

Він заходився клацати ножицями з подвоєною енергією й удавав, що не чує.

Та мені й цього вистачило. Я рішуче повернувся й пішов у дім.

Анну застав у їдальні.

Вона сиділа на дивані й вишивала.

– Пробачте, що порушую ваш спокій… – звернувся до неї. – Та якщо вже випала вільна хвилина, мені б хотілося оглянути кімнату вашої дочки.

Анна здивовано поглянула на мене.

– Ні, – сказала вона після трохи задовгої паузи. – Не зараз.

– Чому не зараз? Якщо ви хвилюєтеся, що там не прибрано, то це якраз добре. Мені краще побачити все у тому ж вигляді, як було після вбивства.

– Я ж вам сказала, – у її голосі дзвенів метал. – Не зараз.

– А коли ж?

– Якось іншим разом, пане Білий. Там нема на що дивитися, – з самого її тону було ясно, що розмову закінчено.

– Що ж…

Якусь мить я міркував, чи варто її прямо запитати про справжні причини відмови, та потім вирішив, що не варто наражатися на конфлікт. Сам знайду.


Я вийшов і піднявся на другий поверх. Ліве крило – саме те, де я жив. Перша кімната – бібліотека. Вона відчинена. Далі, здається, молільня… Зачинена… Потім – моя. І ще дві спальні. Без жодних сподівань я смикнув ручку найближчої, але – на мій подив – вона була незамкнута. Тихенько зазирнув. Так, спальня для гостей. Така ж обстава, як і в моїй. Хіба що – є крісло. Я обійшов її, зазирнув у комод і секретер. Пилюка на меблях. Пусто. Вийшов і попрямував до останньої спальні. Перш ніж узятися за ручку – озирнувся. Ось вона, Соломіїна кімната. Я плавно натиснув на ручку, двері гучно заскрипіли, і я завмер, озираючись, – а що як хтось вибіжить на цей звук. Ні, нікого. Повільно відчинив двері.

Цілковите розчарування – це й справді ще одна гостьова спальня. Навіть покривала на ліжках – такі ж, як у моїй та в попередній кімнатах. Тільки ця – трохи менша. Ті ж таки голі чисті меблі з шаром білого пороху згори…

Лишалася тільки молільня. Вернувшись до неї, посмикав ручку, потім зазирнув у замкову шпарину. Всередині було темно. Тоді я нахилився аж до підлоги, намагаючись зазирнути під двері, але вони щільно приставали до порога.

Почувши, як у протилежному крилі стукнули двері, я поспішив до своєї кімнати. У коридорі забовваніла квадратна фігура камердинера Анни. Я прослизнув до своїх покоїв.


Одразу по восьмій я обійшов будинок і опинився біля столів, розставлених на подвір’ї літерою «П». Там уже зібралося чимало людей. Вечір видався похмурий, і споночіло раніше, ніж зазвичай, тому на столах горіло багато свічок. Навмисне чи ні, але вони створювали затишну атмосферу, аж ніяк не властиву поминкам. Здаля це все нагадувало салонну вечірку… І що ближче підходив, це відчуття лише посилювалося. Я збагнув, чому: за столом панувало легке пожвавлення, проте аж ніяк не поминальна суєта, коли всі намагаються приховати своє горе, зважаючи на необхідність гідно провести небіжчика в дальню путь. Від скорботного товариства долинав тихий шелест дружньої бесіди. І в тому притлумленому багатоголоссі цілком природно звучав стишений дівочих сміх. Я б навіть сказав, то був короткий посміх, наче хто випадково торкнувся латунного дзвіночка, і він, теленькнувши, відразу ж замовк. Але, безсумнівно, комусь тут було весело.

Сміх на поминках жорстоко вбитої юної сотниківни.

Трохи спантеличений, я звернув із головної доріжки й пішов уздовж будинку – дуже хотілося роздивитися все зблизька, перш ніж приєднаюся до гостей.

За столом зібралося осіб зо двадцять п’ять, може, тридцять. Говорили тихо, часто переходили на шепіт, але моє перше враження не змінилося: на цій поминальній вечері пахло чим завгодно, крім скорботи. Траурний одяг на гостях лише увиразнював цей контраст.

Сотник набивав люльку, і я не міг збагнути, який у нього настрій. Анна сиділа поруч – виструнчена, наче кілок проковтнула, з рівними плечима, – і байдужо попивала вино. Прислужував їй той-таки неприємний здоровань-камердинер, який нагрубіянив мені сьогодні. Він підливав Анні й кружляв навколо неї, як розгодований турботливий джміль. Якісь поважні чоловіки спокійно і неквапно перемовлялися, зібравшись ближче до середини столу. Четверо дівчат неподалік перешіптувалися, й одна з них прикривала долонькою грайливу усмішку. Ще була бабця років сімдесяти, і я подумав, що це, либонь, і є та сама повитуха. Томаша Болгара серед гостей не було, хоч я й сподівався побачити його на вечері. Ніхто не їв.

Я підійшов до столу й стиха привітався:

– Вечір добрий, панове.

Усі враз замовкли. Тиша обрушилася на подвір’я, наче вибух, по якому лишається дзвін у вухах. Більша частина гостей роздивлялася свої порожні тарілки, ніби намагаючись зрушити їх поглядом з місця. Хтось впустив виделку, і звуки її падіння – спершу на стіл, а потім на каміння, що ним було вимощене подвір’я, – видавалися пекельним гуркотом.

– Просимо пана! – нарешті сказав мені сотник.

Він вказав рукою на великий дерев’яний чан, встановлений на тринозі між столами, в центрі утвореної ними літери «П». Звідкись спритно вигулькнула Настя з чистим рушником, перекинутим через плече.

Я підійшов до чану. В темній воді брижилося віддзеркалення мого обличчя на тлі пригаслого неба. Вінця чану були білі, й здавалося, моє відображення, наче портрет – рамою, облямоване білим колом. Я занурив руки у воду.

– Намагайтеся намочити і лікті, – тихо підказала Настя.

Помітивши, що загальна увага прикута до моєї персони, я мовчки дослухався її поради й високо закатав рукави. Витерши руки, пройшов до вільного місця біля краю столу. Праворуч од мене сидів огрядний священик у рясі.

– Тарас Білий – знаний київський сищик. Він буде розслідувати вбивство моєї дочки, – оголосив сотник. – І я прошу всіляко йому сприяти в цьому. А зараз – пом’янемо мою Соломійку…

Гості мовчки підняли чарки та келихи. Хтось одразу ж діловито взявся накладати собі їжу. Я здивувався, що ніхто навіть не торкнувся колива в мисці посеред столу. Панотець, який сидів поруч зі мною, теж чомусь відступився від традиції й з хрускотом відламав собі гусячу ногу. Я зауважив його руки, а точніше – здоровенні, сильні ручиська.

– Хіба не належить починати з колива, отче? – не стримавшись, запитав я.

– О! – він знічено поглянув на мене. – Безперечно! Просто я вже його скуштував.

І він передав миску з коливом мені.

– Я – отець Варфоломій, – відрекомендувався він. – А ви, значить, сищик?

Я кивнув. Піп дивився на мене з неприхованою цікавістю. Може, навіть іронічно.

– Гадаєте, зможете знайти цього Брута?

– Та чого ж конче Брута… Я знайду вбивцю. А чи буде це Хома Брут – питання друге. І чи зможете ви потім знайти і покарати його – то вже третє.

– Так… – він погладив свій живіт. – Таки-так…

Я поглянув на отця Варфоломія й раптом мене осяяло.

– Його вже зловили, так?

– Кого?

Хоча піп щосили намагався показати здивування, я вже не сумнівався, що мій здогад влучив у ціль.

– Хому Брута. Його давно зловили й тримають десь на хуторі. Та не всі, вочевидь, вважають його винуватим. Тому і знадобився я. Так? Щоб за всіма правила провести дізнання. Я не помиляюся?

Він примружився.

– Я не зовсім розумію…

– Та все ви розумієте! За сорок днів Хома Брут міг накивати п’ятами і пристати вже до берегів Америки. А тут тільки й розмов: вішати його без суду та слідства чи дозволити мені трохи попрацювати. Отже, про розшук взагалі не йдеться. Лише про докази вини.

Піп знову прищурився й зиркнув на мене, потім відшукав на столі карафку з наливкою, відміряв собі добрі півсклянки й вихилив одним ковтком.

Я чекав на його відповідь, і мені навіть здалося, що він набрав повні груди повітря. Та отець Варфоломій лише гикнув.

– Хотілося б почути вашу думку: що саме сталося в церкві? – запитав я.

– Коли? – здивувався піп.

– Що значить – коли? Я гадав, тут увесь хутір про це гуде! Мене запевнили, що мертва панночка особисто не полінувалася підповзти кілька метрів, щоб тикнути пальцем у Хому. А ви, певно, не вірите?

– А… Як тут не вірити… Краще й не згадувати проти ночі, – він перехрестився. – На свої очі бачив.

– Як вона повзла?

– Ні, – піп знову схопив карафку з наливкою. – Зранку все побачив.

Він знову перехрестився.

– Після першої ночі все ніби було добре… – почав він, чомусь стишивши голос і вирячивши очі. – А по другій ночі, вранці… Дивлюсь – а в неї ноги запилюжені! У нас тут, знаєте, пилюка така… Біла…

Піп знову хлюпнув собі наливки в склянку й вів далі.

– І за ніч ця пилюка – на всьому, хоч вікна закривай, хоч як… Так ось, вранці ми заходимо, а на підлозі – босі сліди! Хома без пам’яті лежить, але він у чоботях. Я підійшов до труни, дивлюсь на ноги панночки… І не вірю власним очам! Вони всі в пилові!

– Ходила, значить? – спитав я, всміхнувшись.

Піп перехрестився і знову налив собі.

– А Хома крейдою навколо себе накреслив. Так ось, тільки в тому колі її слідів і не було… А після третьої ночі – то й взагалі… Відчинили двері, а панночка на підлозі лежить, і отако-го руку до кола простягає…

– Отже, хлопець не витримав цих жахіть і втік… Що ж, його можна зрозуміти!

Піп і не помітив сарказму – він захопився наїдками. Потім раптом відкинувся на спинку стільця й тяжко зітхнув.

– А хочете знати, що насправді сталося в церкві тієї ночі? – запитав він, пережувавши.

Я обережно кивнув.

– Атож.

– Він був там! – піп наголосив слово «він». – Власною персоною!

– Брут? – не зрозумів я.

Отець Варфоломій перехилив чергову склянку наливки й поглянув на мене печальними очима.

– Вій.

Спершу мені здалося, що піп знущається з мене.

– Сотників кінь?

Тепер, схоже, не зрозумів отець Варфоломій: погляд його спорожнів. А потім він раптово розреготався. Я знічено роззирнувся – це все ж таки були поминки. Та, хоч як це дивно, нікому до нашої бесіди не було діла.

– Не кінь, – нарешті сказав піп, перевівши дух. – Вій! Древній демон.

Я теж налив собі й одразу вихилив, уважно поглянувши на отця Варфоломія.

– Який такий Вій?

– Ну… – він гикнув. – У давнину його по-іншому називали. Проти ночі я це ймення згадувати не хочу, і не просіть. А Вієм його люди нарекли.

Піп притулив долоні зовнішнім боком до очей, розчепіривши пальці, й зловісно прошепотів:

– Через вії…

Я не міг допетрати, хто зі мною говорить: яблучна наливка чи рештки попової свідомості. Хоча отець Варфоломій, правду кажучи, наче й не дуже сп’янів. Певно, на моєму лиці аж світився подив, бо священик реготнув і плеснув мене своїм лаписьком по спині.

Велика холодна крапля впала мені на обличчя. Я здивовано задер голову, і тут-таки на чоло впало ще кілька крапель.

– В альтанку! – діловито скомандував піп, підхопивши тацю з гускою. – Наливку візьмете?

Грім ударив раніше, ніж я відповів. Дівчати скрикнули. Раптово вперіщила злива. Гості кинулися ховатись – хто на терасу, хто в альтанку. Слуги заходилися переносити страви. Вода швидко наповнювала чарки й келихи, змішувалася з залишками вина, базграючи на скатертині рожеві патьоки. Свічки шипіли й згасали, подвір’я оповили сірі сутінки, в яких ледь жевріло тремтливе світло з вікон садиби.

Я вхопив карафку з наливкою й побіг у щільних потоках дощу.

В альтанці, крім нас зі священиком, опинилися Соломіїні подружки. Розбурхані дощем, мокрі на хлющ, вони весело крутилися й щебетали. Я завважив, як отець Варфоломій прикипів поглядом до окреслених під мокрим одягом вигинів та округлостей, і, присягаюся, в його очах світилася аж ніяк не батьківська турбота. Трохи оговтавшись, я розглядав гостей, які скупчилися на терасі. Там уже запалили свічки, і я все чудово бачив: як присутні безтурботно обговорюють зливу, як обтирають воду з усміхнених облич… Усе це не лізло ні в які ворота. Звісно, сорок днів – термін чималий… Та все ж таки: невже ніхто з них аніскілечки не сумував за панночкою?

Упівока помітив знайому фігуру. Не може бути! У цій сірій мряці я міг і обізнатися… Але здалося, що через двір прошмигнув чоловік у старому пальті з заячим коміром – він прямував у бік господарських споруд.

– Я скоро повернусь, – сказав священикові. – Дві хвилини!

Вибігши на подвір’я, встиг помітити, як хтось увійшов до конюшні.

Коли я причинив за собою двері, він саме запалював гасову лампу. Я не помилився.

Розділ 7


– Ну, здрастуй, Томаше Болгар, – сказав я. – Куди це ти запропастився?

– Як тобі цей цирк? – запитав він, не відповівши на вітання.

– Ти про поминки?

– Я б їх так не назвав.

Томаш витягнув з кишені квадратик цигаркового паперу. На ньому лежало кілька темних дрібок – він простягнув до мене папірець, щоб я міг роздивитися.

– Будеш?

Я підійшов ближче. Жовтого світла лампи вистачало, щоб упізнати ці кульки зеленуватого пилку.

– Гашиш? – здивувався я.

Томаш видобув з кишені щіпку тютюну й доклав його на паперовий прямокутник, змішавши з гашишем. Потім своїм хвацьким рухом фокусника перетворив це все на акуратну самокрутку.

– Марокканський, – сказав він, перш ніж піднести цигарку до вогника гасової лампи.

Щойно кінчик самокрутки зажеврів, він закрив лампу й тицьнув її мені в руки, повільно затягуючись.

– Що стоїш? Повісь на цвях, – сказав він, затримавши повітря в легенях, і простягнув самокрутку мені.

Лампу я повісив, та від цигарки відмовився.

– Ні, голубе, цієї гидоти я не хочу.

– Як знаєш…

Підійшовши до загородки з кіньми, Томаш навмисне видихнув дим у щілину між дошками.

– Теж не люблять, – гигикнув Томаш.

Тривожне іржання в загоні потвердило його слова.

– Тебе вже ознайомили з місцевим фольклором? – раптом запитав він.

– А… Так. Тут побутують доволі незвичні вірування… І ця пилюка біла…

Томаш відмахнувся:

– Крейдяні відклади виходять на поверхню, а вітер розносить. Теж мені – брама пекла!

Він знову затягнувся їдким димом своєї самокрутки.

– Послухай-но, Томаше, – сказав я, поки він іще міг відповідати, – ти сказав, що не назвав би цих сороковин – поминками.

– Так і є, – кивнув він, затримавши дим у легенях.

– А як би назвав?

Він стояв, заплющивши очі. Потім видихнув, і хмара диму оповила нас обох.

– Оглядинами, – відповів він.

– Цікаво… І заради кого ж вони зібралися на ці оглядини?

– Заради тебе, звісно, – сказав Томаш.

– Овва! І пощо їм я?

– Ну… – він знову затягнувся. – Їм цікаво, чим усе скінчиться.

– Що саме? Розслідування?

– І воно теж.

Томаш знову видихнув дим у щілину в загородці.

– Краще не роби так, – застеріг я. – Тут є один жеребець, Вій…

– Вій! Ну, це ж треба!

Він пожвавився й тут-таки смикнув двері найближчого загону.

– Чи ти здурів?! – я спробував перейняти його, схопив за руку, та він ухилився.

– Це точно не Вій, – Томаш розчаровано кивнув на невисоку сиву кобилу.

І, випередивши мене, рвучко розчахнув наступне стійло, над яким одразу ж злетіли вгору чорні копита жеребця, що став дибки.

– О-го-го! – захоплено вигукнув Томаш. – Ось він, красень!

– Він уб’є тебе, – тихо сказав я. Вій роздратовано пахкав ніздрями.

– Ні, братику, – і Томаш знову глибоко затягнувся. – Він уб’є першого-ліпшого, від кого наступного разу почує запах гашишу. Але не мене!

І він рішуче підійшов до стійла, в якому басував розлючений кінь. Томаш випростав руку і торкнувся долонею до його лоба. Хоч як це дивно, але Вій умить перестав гарцювати і зайшовсь хрипким переляканим іржанням. Томаш нахилився до його вуха і щось прошепотів. Вій одсахнувся, ніби йому в морду тицьнули запалений смолоскип, але Томаш спритно вхопив його за гриву й не відпускав. Вій захарчав, очі тварини вибалушилися. Я бачив, як він безпорадно згрібав копитами тирсу, що нею була всипана підлога, намагався вирватися, але ніби стратив усю свою силу. На морді показалася піна, боки вкрилися великими краплями поту. А Томаш і далі шепотів і шепотів йому на вухо, немовби розповідав якусь історію. Врешті задні ноги жеребця підкосилися. Незграбно заплентавшись, він не зміг устояти й повалився на підігнуті передні ноги.

– Годі, Томаше! – сказав я. – Не муч тварину.

– Пане Білий! – це був голос Насті. Вона тихо кликала мене й озиралася, зупинившись посеред господарського двору, якраз навпроти причинених дверей конюшні.

Томаш нарешті відпустив нещасного коня і, по-змовницькому притуливши вказівний палець до рота, підморгнув мені. Вій тяжко сопів, намагаючись звестися на рівні – незграбно, як новонароджене лоша. Томаш зняв із цвяха лампу й задмухав її.

– Іди, – прошепотів він. – Ще побачимось.

Я поспішив до виходу, хоч і не знав, що відповісти на запитання, як і навіщо опинився в конюшні. Та Настя й не спитала.

– Пан сотник наказав знайти вас, – повідомила вона.

– То ходімо, – і я пішов за нею.


– А ось і він! – сказав сотник, побачивши нас із Настею.

Він сидів у плетеному кріслі на терасі. Поруч з ним, у такому ж кріслі, умостився один із тих поважних чоловіків, що я запримітив їх іще на початку вечері. Він був дуже огрядний. На обличчі, поруч з носом, росла огидна коричнева родимка. Побачивши мене, гладун спробував підвестися, передумав, та врешті все-таки підвівся й простягнув мені руку.

– Іван, – назвався він.

– Тарас, – я потиснув його теплу долоню.

– Ви цікавилися, хто заступивсь за Хому Брута? Що ж, прошу. Іван – один із тих трьох, – сказав сотник, теж уставши зі свого крісла. – Спершу Іван був цілком переконаний, що його товариш не міг таке накоїти… Але після того, що побачив у церкві, він, як і більшість людей, змінив свою думку.

– З містичних міркувань? – запитав я Івана, й ми сіли в крісла.

– Можна й так сказати… – він відповів невпевнено і помітно занервувався. – Ви, мабуть, чули, яке там страхіття сталося…

Я кивнув.

– Гадаю, вам буде цікаво знати, – втрутився сотник, – що ввечері напередодні вбивства Іван сидів разом з Хомою та їхньою компанією в нашому шинку.

– Їхньою компанією? – я мимоволі глипнув на велетенське Іванове пузо. Звісно, це було нетактовно. – Я чомусь гадав, що Хомі – років зо двадцять.

– Дев’ятнадцять! – уточнив Іван.

– Іван був йому як батько, – пояснив сотник. – Багато часу присвячував хлопчиську.

Сотник свердлив мене очима, наче нетерпляче на щось чекав.

Вочевидь, на демонстрацію моїх шпиківських навичок…

– Тепер ясно… – неквапно мовив я, хоч насправді нічогісінько не второпав. – І що сталося того вечора?

– А що буває вечорами в шинках, пане Білий? – усміхнувся Іван. – Пили! Обговорювали, даруйте на слові, прекрасних панн!

Я знову крадькома глипнув на його барило.

– Розкажіть-но краще, пане Іване, як закінчився той вечір, – попросив я.

– Хома пішов.

– Щоб зустрітися з панночкою? – уточнив я.

– Ну… – Іван дивно глипнув на сотника, перш ніж відповісти. – Нам-то він сказав, що додому. А там уже… Всі знали, що Хома упадає за нею.

– А вона?

Іван стенув плечима і знову поглянув на сотника.

– А вона, – втрутився сотник, – не хотіла з ним знатися! Гадаю, він просто вистежив її дорогою додому.

Я ще не встиг зреагувати на цю репліку, аж сотник раптом запитав:

– Скажіть, а ви не знали Івана раніше?

Я спершу здивовано поглянув на сотника, потім уважно вдивився в Іванове лице, – той напружено всміхнувся.

– Не пригадую, – ухильно відповів я. – Здається, ні.

– Подумайте, – наполягав сотник. – Іван часто буває в Києві, і ваше лице йому дуже навіть знайоме.

– Справді? – перепитав я Івана.

– О, можете не сумніватися! – вони з сотником знову перезирнулися. – Я вас точно десь бачив! Хіба що… Шраму не було…

Я несамохіть торкнувся рукою до щоки.

– Значить, давненько ми бачилися, – всміхнувся. – Я б навіть сказав – дуже давно.

– Щоправда, не можу пригадати – де саме, – сказав Іван пробачним тоном.

– Тісний світ, – знизав я плечима.

– Шкода, що зразу не згадали, – сотник, схоже, щиро шкодував про це. – Але ви ще подумайте! Спробуйте пригадати! Цікаво ж, чорт забирай!

– Гм-м… – розгублено протягнув я. – То на чому ми зупинилися?

– Хома пішов з корчми, – підказав Іван.

– Так. А Хома говорив того вечора про панну Соломію?

Іван хотів відповісти, та раптом втупився поглядом на щось у мене за спиною. Я озирнувся. Спочатку не зрозумів, куди він дивиться, та потім помітив: за кілька метрів од мене, за невеличким столиком, у гурті інших людей сиділа Анна.

Її холодний погляд був прикутий до мене. Я кивнув їй і навіть усміхнувся, хоча з тим-таки успіхом міг запопадати перед бронзовою статуєю.

Я знову повернувся до Івана. Сотника якраз хтось відволік, і він відійшов, покинувши нас самих. А Іван чомусь зніяковів і втупився собі під ноги.

– То що Хома? Казав щось про панночку? – повторив я своє запитання.

– А ви не хочете запитати, чому ніхто не плаче на її поминках? – замість відповіді тихо мовив Іван. – Чому її жених, з яким уже й дату весілля призначили, навіть не приїхав на сороковини нареченої?

Подумки я зауважив, що сотник поки не збирається до нас повертатися.

– А хто, до речі, жених?

– Генеральський синок.

– Ну, а як це поясните ви? Чому він не об’явився, і чому ніхто не сумує?

Іван знову поглянув мені за спину. Анна так само дивилася на нас порожнім зміїним поглядом. Він знітився й, відкинувшись на спинку крісла, показував, ніби втратив до мене інтерес.

– Облиште, вона нас не чує, – тихо зауважив я. – Можете говорити.

– Тікайте! – сказав Іван, не дивлячись на мене. – Якщо зможете, тікайте сьогодні ж. Зараз! Вкрадьте якогось коня й скакайте туди, де вас не знайдуть!

– Та що ж тут коїться?! Нащо мені тікати, та ще й коня, красти?! Поясніть нарешті хоч щось!

Іван підвівся, ввічливо всміхнувшись.

– Даруйте, – він простягнув мені руку. А коли я підвівся й поручкався, він – з тією ж приклеєною усмішкою – тихо додав:

– Тікай. Якщо не дорожиш життям, бодай душу порятуй!

І він пішов, приєднавшись до гурту незнайомих мені людей. Я озирнувся на Анну, та її крісло пустувало.

Хтось узяв мене під лікоть.

– Пане Білий, прошу познайомитися!

Це знову був сотник. Поруч з ним стояли двоє чоловіків, незначно молодших за нього.

– Це Петро та Василь. Вони перші прибігли на крик нашої Марфи. Розкажіть, – і сотник підбадьорливо поплескав одного з них по плечу.

– Я худобу якраз закривав на ніч, – сказав перший.

– А я люльку курив на подвір’ї, – додав другий. – Моя хата – крайня. Аж тут – такий вереск здійнявся…

– Аж до кісток пробрало! – погодився перший. – Ну, і я бачу, Василь уже побіг…

– Що саме ви побачили під старою вербою, коли прибігли? – запитав я, намагаючись трохи скоротити їхню оповідь.

– Хому, – сказав Василь. – Він сидів там… П’яний… І руки його були в крові…

– А біля нього – камінь… – додав Петро. – Теж закривавлений.

– Ви певні, що він був саме п’яний? – запитав я.

Моє запитання поставило їх у глухий кут.

– Ну… Так той-го… Він навіть заснув потім, – сказав Василь.

– Ясно… А що повитуха Марфа?

– Вона прийшла трохи пізніше, – сказав Петро.

– Трохи пізніше? – здивувався я.

– Я казав вам, – нагадав сотник. – Вона намагалася знайти мою дочку…

– І довго ви шукали її тієї ночі?

– Годину десь, – сказав Петро. – Все обійшли довкруг.

– А вона вранці сама додому прийшла, – повідомив Василь.

– Ну, далі я знаю, – я почухав потилицю. – Що ж, поки все цілком ясно… А можна перебалакати з повитухою?

– Аякже, – кивнув сотник. – Зараз її приведу.

І він узяв попід руки Василя та Петра, щоб піти разом.

– Це Тесля сказав, що Хома п’яний. Він йому до пики принюхався, – видав Василь насамкінець.

– Який ще Тесля?

– Роман. Камердинер, який неґречно з вами повівся, – сотник пошукав когось очима в натовпі. – Ось він, коло Анни. Це ж ви про нього казали, коли розповідали за обідом про ту прикру пригоду?

Я кивнув.

– Він – четвертий свідок, – сказав сотник. – Хоча прийшов останній.

– А він там як опинився?

Та сотник уже відійшов і не чув мого запитання.

Я присів на софу. Пахло дощем і сирою землею. Хтось сів поруч зі мною. Я повернувся, сподіваючись побачити сотника, але це був Томаш із келихом вина в руці.

– Дощ ущух, – сказав Томаш, – а скорботи досі не видко!

У тьмавих зблисках свічок чоловічки в його очах видавалися вузькими, наче сірникові голівки.

– Отче Варфоломію! – Томаш ухопив за рукав священика, який саме проходив повз нас. – Долучайтеся до нашого товариства!

І, всадовивши панотця на диван між нами, він першим ділом вручив мені келих і витягнув з кишені паперовий прямокутник із гіркою тютюну. Згори ж поклав зелені одробини, що я їх уже бачив.

– Будете? – і він хвацько скрутив охайну папіросу.

– Оце дива! – вигукнув піп. – Ловко ви цеє…

– Пригощайтеся! – Томаш чиркнув фосфорним сірником просто по великому попівському хресту.

Панотець здивовано опустив очі на хрест. Я принишк. Здавалося, після такого блюзнірства бучі не оминути… Та піп раптом розреготався, наче з неабиякого дотепу, і взяв з Томашевих рук сигарету.

– Там не просто тютюн, – спробував застерегти його я.

– А найкращий з цього боку Дніпра! – завершив за мене Томаш і підніс сірника до самокрутки.

Піп розкурив її. Томаш не зводив азартного погляду з його лиця. Панотець звів очі до неба, поплямкав, наче куштував дим на смак. Потім усміхнувся й із задоволенням глибоко затягнувся. Видовище було достоту дике – священик у рясі курить гашиш на поминках!

Отець Варфоломій, широко роззявивши рота, випустив дим. Я не стримався й відвернувся. Й буквально вколовся об очі Анни, яка тепер стояла в дальній частині тераси. Вона відразу відвела погляд.

– Дивись, – тихо сказав Томаш. – Зараз буде найцікавіше.

Він витягнув звідкілясь колоду гральних карт і простягнув її священикові.

– Загадайте карту!

Той витягнув одну навмання – пікову четвірку – і, запам’ятавши, засунув на місце. Томаш ретельно перетасував карти, а потім колода раптом щезла з його рук. Піп гигикнув і плеснув себе долонями по стегнах.

– Оце так!

– Тарасе, – звернувся до мене Томаш. – Дістань-но колоду.

І він вказав пальцем на мою нагрудну кишеню. Я з подивом витягнув звідти колоду карт. Піп знову захоплено плеснув себе по огузку.

– А та карта – у вашому черевику, – сказав Томаш.

– Оце вже ні! – всміхнувся піп. – Так далеко ви б не залізли!

– Поб’ємося об заклад? На бажання! – азартно запропонував Томаш.

– Не погоджуйтеся, отче Варфоломію, – втрутився я. – Ви програєте.

– Хоча бажання буде невинне, та веселе, обіцяю! – під’юджував Томаш.

– Однак карти в моєму черевикові немає, – запевнив піп, розгладивши бороду. – А мені якраз потрібен робітник на день-два!

– Згода! – і Томаш простягнув йому долоню. Піп плеснув по ній.

Маячня якась! Я знову відвернувся й запримітив сотника з повитухою. Вони розмовляли, й обличчя їхні свідчили, що бесіда була серйозна. Повитуха зиркнула на мене, – я відвів погляд. Тим часом отець Варфоломій пихтів і знімав черевик, навдивовижу високо задерши свою товсту ногу. Скинувши черевика з ноги, він миттєво притиснув його до грудей.

– Не торкайтеся, – всміхаючись, сказав він. – Я такі фіглі-міглі добре знаю!

І, перевернувши черевика, він постукав ним об стіл, а потім продемонстрував нам. Ані всередині, ані на столику нічого не було.

– Га? З’їли?! – вдоволено зареготав піп. – Надіюсь, у вас не було на завтра невідкладних справ.

– Карта – під устілкою, – сказав Томаш і підморгнув мені.

Насупившись, піп повільно відгорнув шкіряну устілку й ошелешено витягнув звідти пікову четвірку.

– Вона? – запитав Томаш.

Піп лише вражено кліпав. Томаш зареготав.

– Оце так… – тихо сказав піп.

– Що ж, отче, ось вам моє бажання!

Отець Варфоломій очікувально поглянув на нього. Томаш проказав повільно й чітко, щоб піп допетрав кожне слово:

– Я хочу, щоб ви поцілували Вія.

– Кого?! – очі отця Варфоломія полізли на лоба й у них промайнув марновірний жах.

– Сотникового коня! – зареготав Томаш. – А ви про кого подумали?

І він кивнув у бік саду.

За декілька метрів од тераси, під грушею в цвіту, стояв, наче самотня тінь, вороний улюбленець сотника – власною конячою персоною, що взялася тут невідь-звідки.

– Ти не закрив стійло! – прошепотів я Томашеві, та він тільки відмахнувся.

– Ну ж бо! – бадьоро сказав він попові. – Просто в його волохату морду!

Священик підвівся з дивана, незграбно взувся. Я хотів стримати його і навіть набрав повні груди повітря, та Томашева долоня лягла мені на плече.

– Це не твоє діло, – мовив він.

Отець Варфоломій, сторопілий і розгублений, з розв’язаною шнурівкою на одному черевикові, повільно проштовхався між гостей і почав сходити з тераси. Вій смиренно ворушив вухами, наче вичікував.

З якоюсь дивною приреченістю отець Варфоломій подолав декілька метрів між терасою й грушею і став за крок від жеребця.

– Що він робить! – раптом скрикнув хтось, і вся тераса враз замовкла, повернувшись у їхній бік.

Я бачив, як відвисла щелепа в сотника.

Піп повільно простягнув руки і взяв височезного коня за морду. Мені здалося, сотник хотів щось викрикнути, та слова застрягли у нього в горлі. Кінь не опирався й спокійнісінько дивився на попа. А той, витягнувши губи, наближався до м’якої конячої морди.

Запала цвинтарна тиша.

І раптом кінь стрімко, наче змія, вкусив попа своїми рівними зубами просто за обличчя. Клацнули щелепи. Священик нестямно заверещав. Кінь заіржав і став дибки. Піп, розвівши руки, повернувся до нас. Його лице справляло моторошне враження: величезний шмат шкіри метлявся під підборіддям, крізь розірвану щоку біліли зуби.

– Вій! – загорлав, схаменувшись, сотник.

І цієї ж миті жеребець опустив обидва передні копита точно на голову отцеві Варфоломію. Жахливий хрускіт змішався з шумним зойком натовпу. Якась молодиця щосили залементувала.

І тут кінь зірвався в бік тераси, наступивши на отця Варфоломія задніми копитами. Натовп подався назад. Кінь одним стрибком вискочив на терасу й зупинився. Від несамовитого збудження він знову став дибки. Відсахнувшись, я випустив Томашів келих і вино розтеклося по дошках тераси червоною, як кров, калюжею.

– Назад! – наказав сотник, витягнувши пістоль.

Можливо, він кричав до коня, але натовп миттєво відреагував і відступив від краю тераси.

Хтось налетів на сотника спиною. Я встиг побачити, як він, утративши рівновагу, випустив зброю. Дзеленькнув розбитий посуд.

Кінь, вибалушивши оскаженілі очі, по-собачому клацнув зубами, цапнувши найближчого гостя за рукав, – це був Іван. Той зойкнув і спробував вивільнити руку, але послизнувся на розлитому вині й лантухом гепнувся на дощану долівку. Кінь заіржав, брикнув ногами і знову став дибки. Іван незграбно затулив обличчя руками…

Гримнув постріл.

Кінь звалився, наче скошений. Його голова з виряченими в агонії очима опустилася просто Іванові на живіт, і той заскавчав, звиваючись під мертвою тушею.

Сотник стояв за кілька кроків, у його руці димів пістоль.

В оглушливій тиші раптом гучно затріщало полум’я, що швидко пожирало скатертину з перекинутого стола, довкруг якого валялися запалені свічки.

– Хто випустив Вія? – хрипко запитав сотник. – І якого чорта старий дурень поліз до нього обніматися?!

Розділ 8


Я кинувся до отця Варфоломія один з найперших, сподіваючись, що він ще живий. Та за кілька кроків зупинився: від голови бідаки лишилося жахне криваве місиво. Якби навіть життя ще жевріло в тілі священика, то варто було б його пристрелити.

Але він був мертвий.

Настя скинула палаючу скатертину й перекинула на неї столик, збивши вогонь.

Ошелешені гості насторожено обходили мертвого коня й збиралися біля заквітчаної груші.

– Що ти сказав йому? – це був голос Анни.

Спершу навіть не збагнув, що вона звертається до мене, та, звівши очі, наразився на її погляд, що достоту спопеляв, і перепитав:

– Що?

– Що ти сказав отцю Варфоломію? – процідила вона. – Після твоїх слів він пішов і встромив голову просто в пащеку цьому диявольському коню!

– Це не я…

Томаш кудись зник, і я марно крутив головою, намагаючись його знайти.

– Ви сиділи на софі! Грали там у карти чи фокуси показували, – прошипіла Анна. – А потім ти щось сказав йому. Він підвівся й пішов!

– По-перше, не тільки я сидів з ним на софі… – почав я.

– Анно! – гаркнув сотник, перебивши мене. – Охолонь! До чого тут він? Навіть якби він дав Варфоломію червінець за цю витівку – то була особиста забаганка того йолопа! Упокой, Господи… Мене більше цікавить, як так сталося, що Вій вийшов зі стійла! Тягніть сюди конюха!

Я відчув, що хтось дивиться на мене. Це була Настя. Якщо вона зараз скаже, що застала мене в конюшні, – доведеться розповісти про Томаша та його жарти з гашишем. Не хотілося, правду кажучи. Хоча… Хай йому грець! Він мені не родич. Хай виплутується, як хоче!

Та Настя нічого не сказала. Вона опустила очі й заходилася піднімати з підлоги розбиті тарілки.

Гості позбиралися невеличкими гуртами й стиха гомоніли про цю жахливу пригоду. З’явилися Котелок і Кисла Пика: вони привели конюха, якого я бачив удень. Точніше, вони його таки притягли – конюх був п’яний як чіп. Сотник підійшов і схопив його за підборіддя.

– Що ж ти, мерзото, Вія не закрив? Через тебе людина Богу душу віддала!

Конюх упізнав сотника і намагався виструнчитися перед ним, але так, вочевидь, і не збагнув, про що йшлося. Стояти рівно теж не виходило.

– Відміряйте йому, – тихо мовив сотник. – Поки шкіра зі спини не злізе.

– Скільки батогів? – поцікавився Котелок.

– Ти чув, – похмуро відповів сотник. – Поки шкура не репне!

Котелок і Кисла Пика потягнули конюха на господарське подвір’я.

– Заждіть, – сказав я сотнику. – Він не винен! Я знаю, хто випустив коня! Це той чоловік, про якого я питав вас по дорозі сюди.

– Який чоловік?

– Його прізвище Болгар. Це він відкрив стійло.

– Як ви сказали?!

– Болгар, – повторив я. – Так він відрекомендувався.

– Томаш Болгар? – сотник був вражений.

– Атож.

– Томаш Болгар був тут?!

– Ви його знаєте?

– Якщо ми обидва нічого не плутаємо…

І він рушив у дім.

– Чекайте, – озвався я. – З конюха там зараз шкуру здеруть.

Сотник кивнув і голосно гукнув:

– Настю!

Вона мерщій підбігла до нього.

– Дожени моїх бійців, скажи, хай випишуть йому зо два батоги за пиятику, – і годі з нього… А ви, – звернувся він до мене, – ходіть-но зі мною. Якщо ви не помилилися, то… Ходімо!


Ми ввійшли до сотникового кабінету. Старий тримав у руці великий свічник. Одразу попрямував до масивного письмового столу, висунув одну з шухляд і видобув звідти пачку листів. Потім витягнув складений аркуш паперу з першого-ліпшого конверта. Я зауважив, що папір був хорошої якості. Сотник розправив лист і відшукав підпис внизу сторінки.

– Бісова ковінька… Ви певні, що це був він?

– Томаш Болгар. Так, певен.

Сотник розлючено ляснув рукою об стіл. Потім, замислившись, підпер голову рукою.

– І що ви там про нього розказували?

– Я гадав, він працює на вас. Пам’ятаєте, я питав про свій хрестик? Це він мені його дав. Я думав, він виконує ваші накази, – надто вже затято цей Томаш умовляв мене пристати на вашу пропозицію. І, до слова, в поліції я опинився теж через нього! Тож виходить…

– Цікаво виходить, – похмуро завершив мою думку сотник.

– Хто він такий, цей Болгар?

Сотник не спішив відповідати. Його очі бігали, а потім він пильно поглянув на мене.

– Томаш Болгар – це чоловік, який розшукав для мене Хому Брута.

– Розшукав? – здивувався я. – Чи розшукував?

Та сотник пропустив повз вуха моє зауваження.

– Одного прекрасного дня я одержав лист, підписаний таким собі Томашем Болгаром… Ось, послухайте, я прочитаю, – сотник нахилився ближче до свічок і почав читати через збільшувальне скло. – «Я почув про ваше горе і вважаю за свій обов’язок допомогти відновити справедливість, вказавши, де ви можете знайти людину на ім’я Хома Брут». І далі – докладно пояснює, де перебуває Хома… Я мерщій кинувся туди, наче хорт. Але запізнився. А може, хтось Хому попередив: він виїхав звідти на три дні раніше. Й ніхто не знав, куди. Я шукав його, де тільки міг, та марно. Але згодом отримав іще один лист від Болгара.

– З новою підказкою?

– Саме так! Кожного разу він точно вказував, де переховується Хома. Щоразу я мчав туди і довідувався, що трохи спізнився…

– Тобто був і третій лист?

– Так. А потім іще чимало листів.

– Добряче ви набігались за ці сорок днів…

Він похмуро зітхнув.

– Самого ж Томаша Болгара я ніколи не бачив, – вів далі сотник. – І, правду кажучи, останнім часом навіть не згадував про нього. А те, що тепер він сам заявився сюди…

– Ви мали б його бачити: ми разом балакали з покійним священиком… І… Це ж він сказав отцеві Варфоломію поцілувати вашого коня.

– Що зробити?!

– Це було його бажання, яке він виграв у карти.

– А до цього він відкрив стійло? Так?

Я на мить задумався, чи варто розповідати йому все, як було.

– Це тільки здогад: я бачив його в конюшні за півгодини до біди.

– Он воно як, – кивнув сотник. – Не знаю, навіщо він допомагав мені досі, але тепер… Стережіться його, Тарасе. А побачите знову – негайно дайте мені знати.

– Авжеж, – погодився я.

– І ще одне, – додав сотник. – Навіть не намагайтеся з ним заговорити. Краще, як трапиться нагода, відразу пристрельте. Ніхто вас не осудить.

Не знаю, жартував він чи говорив серйозно. Про всяк випадок я кивнув. Сотник сховав листи в шухляду.

– Ще одне запитання, пане сотнику.

– Кажіть.

– Вам усе ж таки вдалося впіймати Хому Брута. Адже так?

Він знехотя кивнув.

– Отже, – вів я далі, – в такому разі мені треба якомога швидше перебалакати з ним.

Сотник довго й уважно дивився на мене.

– Це неможливо. Принаймні доки ви не довели діло до кінця. Інакше все ваше розслідування не вартуватиме й торби січки.

– Тобто? – обурився я. – Якого ж розслідування ви від мене ждете, якщо не дозволяєте розпитати підозрюваного?!

– Ні! І край. Якщо ви бодай словом перекинетеся, ніхто тут не повірить у вашу об’єктивність.

Він засунув шухляду і пішов до дверей, ввічливо пропустивши мене вперед.

– А він що – гіпнотизер? – насмішкувато поцікавився я.

– Гірше, – відповів сотник і нетерпляче вказав мені поглядом на вихід.

Я переступив поріг, намірившись продовжити розмову в коридорі. Та сотник зачинив за мною двері, а сам лишився в кабінеті. Я мусив піти.


Після всього, що сталося, спати мені аж ніяк не хотілося. Почувався так, наче випив три чашки кави підряд. Тому знову спустився в сад.

Гості вже розійшлись. Тіло нещасного Варфоломія забрали. Під грушею стояв Тимко і флегматично поливав доріжку водою з відра – змивав кров. Котелок і Кисла Пика, а ще цей мордатий камердинер (Тесля, здається) підкладали дошки під вбитого жеребця, щоб відволокти його. На терасі лишалася тільки Настя – вона прибирала залишки перекинутих страв.

Пролунала гучна команда: «Потягли!» – й мертвого Вія нарешті потарганили з саду.

Я піднявся на терасу й сів на софу неподалік од Насті. Вона поралася і не зважала на мене.

– Настю, – гукнув я.

– Так? – вона ввічливо повернулася й чекала, що я скажу.

– Просто хотів подякувати.

– За що?

– Ну… Що ти не розповіла, де мене побачила. Було б важкувато виправдовуватися…

Вона стенула плечима.

– Нема за що… Це ваше діло.

– Якщо тобі цікаво… Стійло відкрив не я.

Вона знову знизала плечима, показуючи, що їй байдуже, і я вирішив змінити тему.

– А ти тут живеш? У маєтку? – запитав я.

– Так, майже весь час. На вихідні пан сотник зазвичай відпускає мене до батьків.

– Кріпачка, значить.

– А ось і не вгадали, – вона всміхнулась. – Я у пана сотника в наймах.

– Як так? Невже серед кріпачок бракує служниць? – здивувався я.

– А в Білому Попелі немає кріпаків. Увесь хутір звільнили у вісімсот п’ятому.

– Ого… Тобто всі – вільні селяни? А сотник тоді вам хто? Батько рідний?

Вона насупилася.

– Дарма ви так. Платять справно. І ставляться добре.

– Угу, особливо пані Анна.

– Я звикла, – сказала Настя. – А пан сотник – добрий… Ви дозволите? Я піду сміття викину.

– Давай-но допоможу.

Я взяв відро з недоїдками та розбитим посудом.

– Якось незручно, – Настя вчепилася в дужку й не хотіла відпускати.

– Чому – незручно? Адже ми обоє – наймити в цьому домі. То що ж тут такого?

– Тільки я навряд чи зможу якось віддячити вам, – відповіла Настя, але ручку таки відпустила й пішла у сад попереду, а я – за нею.

Проминувши сад, ми підійшли до великої вигрібної ями. Вогні маєтку сюди вже не досягали, але в сяйві яскравого місяця все було видно, як на долоні. Я розмахнувся, щоб пошпурити сміття якнайдалі, та в останню мить незграбно послизнувся на глині й мало не впав. Та найприкріше, що разом зі сміттям, я впустив у яму й відро.

– Дідько…

Настя засміялася. Я теж зніяковіло всміхнувся й хотів було вже полізти в яму, але Настя зупинила мене.

– Там дуже слизько і брудно, пане Білий. Зараз впадете туди, а мені потім пан сотник накаже ваш одяг прати.

– Давай домовимося, – сказав я. – Ти називаєш мене Тарасом, а я – дістаю відро, не забруднившись. Добро?

– Добро, – всміхнулась Настя. – Називатиму вас паном Білим тільки у присутності сотника, – бо він не любить панібратства з його гостями.

– Гаразд…

Я озирнувся. Поруч росла густа ліщина. Я вибрав найдовшу гілку й взявся її ламати. Як на зло, гілка була молода й гнучка, тож довелося попотіти. Я вже було вирішив, що нічого не вийде і спересердя востаннє щосили смикнув гілляку. І, як на гріх, гілка таки відламалася, та ще й навдивовижу легко. За інерцією я відступив назад і, змахнувши руками, шубовснув у яму, просто в помиї, що збиралися тут з усього маєтку протягом більш як двох місяців. Сморід підказував, що, крім недоїдків, сюди зливали ще й уміст нічних горщиків.

Настя дзвінко розсміялася.

Я спершу люто вилаявся, та врешті не витримав – і теж розреготався, уявивши, який маю зараз вигляд у місячному світлі, з розкаряченими руками й ногами, наче жук-гнойовик, що впав на спину.

– Вилазьте, – Настя простягнула мені кляту гілку. – Тільки відро прихопіть, якщо ви вже там.

Вона знову не змогла стримати сміху.

Коли я нарешті вибрався й критично себе оглянув, сміятися мені перехотілося: зашмарувався добряче. Мало того, що від мого одягу тепер тхнуло гноєм, – я весь скупався в тому лайні й був мокрий мов хлющ.

– Послухай, Настю… – сказав я. – А як би це так зробити, щоб нікому не показатися на очі в такому ось вигляді?

– Я можу принести чистий одяг з вашої кімнати.

– Та немає в мене чистого одягу, крім трьох сорочок, що ти ж мені їх і принесла.

– Хіба ви, коли їхали сюди, не взяли з собою перевдяганки?

– Це довга історія… Себто… Ні, не взяв.

Вона замислилась, а потім сказала:

– Ходімо.

Привела мене в лазню. Свічок ми не запалювали, щоб не привертати уваги. Місячне сяйво пробивалося крізь єдине невеличке віконце і лишало на стіні навпроти заледве видимі силуети. Якби не ці слабкі зблиски, навряд чи я міг би ступити бодай крок у цілковитій темряві.

– Доведеться в холодній воді митися. Я можу розтопити, але ж це довго буде… – сказала Настя.

– І весь маєток довідається, як я вивалявся у гною, – я силувано всміхнувся. – Ні, краще вже в холодній.

– То роздягайтеся. Тут усе одно нічого не видно…

Я скинув із себе смердючий одяг, повернувшись до Насті спиною, і вона тут-таки облила мене холодною водою з відра. Мені аж дух перехопило – вода видалася крижаною. З горла вирвався мимовільний зойк.

– Та тихо ви! – пригрозила Настя. – Ось вам мило й мачулка. Гарненько потріться, а то пахне, як…

– Притримай-но свої порівняння, дитино, – з удаваною суворістю сказав я. – Сам знаю…

Спробував намацати мачулку, але торкнувся тонкого дівочого передпліччя й обережно провів пальцями по витонченому зап’ястку. Вона нічого не сказала, але й руки не відвела. Я добрався, нарешті, до мачулки. Милився довго й ретельно в цілковитій тиші, а потім запитав:

– Давно ти тут працюєш?

– П’ять років, пане Білий.

– Тарасе, – нагадав я.

– Тарасе, – покірно повторила Настя.

– А пам’ятаєш той день, коли щезла панна Соломія?

– Мені не можна говорити з вами про смерть панночки.

– А я про смерть і не питаю. Лише про той день. Домовилися?

– Ні, – відповіла Настя. – Я поки що збігаю по чистий одяг. А потім допоможу вам ополоснутися.

І вона вибігла раніш, ніж устиг запитати, чому вона уникає цієї розмови.

Я лишився на самоті й ненадовго поринув у свої думки. Дивна, страшенно дивна історія. І жодної гадки про те, що тут насправді відбувається і яким робом доля закинула мене в цю гру.

Крім, хіба що, одного сумнівного здогаду, який зродив мій безпомічний мозок, намагаючись знайти хоч якесь пояснення: а що, як ніякої Соломії ніколи й не було? Хоч би що це могло означати, – додуматись до чогось іншого мені не вдавалося.

Крижана вода линула на мене так несподівано, що я таки скрикнув.

– Тихо, тихо будьте! – м’яко сказала Настя. – Зараз усі збіжаться дивитись, як ви одмиваєтеся з помиїв.

– А щоб тобі добре було… – видихнув я.

– Пробачте, – весело сказала вона, хоча жодного жалю в її голосі не було.

– Хлюпни ще, – попросив я, й дівчина, зачерпнувши з великої діжки ще піввідра холодної води, виплеснула її на мене.

– Одежа не панська, та вже краще, ніж нічого, – сказала Настя й тицьнула мені стосик чистого одягу, що пахнув сонцем.

Покинувши мене одягатися, вона вийшла. Я бачив її в одвірку. Така струнка й ставна… Якби не звичка весь час опускати очі, зовнішність Насті можна було б назвати шляхетною.

– Настю, я ще хотів запитати…

– Про що?

– Диви, яка строга… Одразу – «про що»? Не про вбивство, не бійся. Про церкву.

Вона мовчала, і я вів далі.

– Ти віриш у це все… Що панночка з труни встала?

– Ну… Всі вірять… Кажуть, сам Вій прийшов із пекла по Хому Брута. А панночка підняла йому вії і вказала на свого вбивцю.

– Підняла що?

– Вії… У нього такі довжелезні вії, що він сам не може розплющити очей… А іноді він об’являється у подобі великого сивого вовка.

– Сивого? Як поетично… І ти віриш?

Вона помовчала кілька секунд, перш ніж відповісти:

– Не знаю.

Одягнувшись, я взув чоботи й вийшов до неї.

– Ви тепер на нашого конюха схожий, – всміхнулася Настя.

– Чому ніхто не журився й не тужив на поминках? – запитав я руба.

Вона розгублено опустила очі, та я обережно торкнувсь до її підборіддя. Настя поглянула на мене знизу вгору якось невимовно довірливо і беззахисно.

– Може, хтось і тужив… – ухильно відповіла вона.

Її лице, освітлене місяцем, було зовсім близько від мого. Я поклав долоню їй на щоку, й вона притиснулась до моєї руки.

– Тікайте звідси, – тихо сказала Настя. – Просто зараз. Сідайте на коня – й тікайте! Тимко відчинить ворота – йому за це навіть не перепаде, бо що з нього взяти… Тікайте, пане Білий!

– Тарасе, – виправив я.

– Чимшвидше тікай звідси, Тарасе, – благально повторила вона. – Прошу тебе!

– Але чому?

– Якщо я скажу – ти загинеш.

– Може, досить цих загадок, – м’яко сказав я. – Якщо хочеш попередити мене – розкажи все просто зараз.

– Ні, – вона несподівано взяла мою долоню своєю маленькою ручкою й ще дужче притиснула до щоки. – Ти ж нічого не розумієш! Якщо залишишся – погубиш себе.

Вона була така зворушлива цієї миті, що я всміхнувся.

– Хіба ти не боїшся смерті? – запитала Настя.

– Усі бояться. Та, правду кажучи, я не дуже високо ціную своє життя, – прибрав долоню з її щоки, і дівчина зашарілася. – Дехто сьогодні вже вмовляв мене тікати.

– Отже, не тільки я думаю, що ти хороший.

Вона знову знічено потупилася, а коли звела очі, – вони були сповнені надії й моління.

– Благаю тебе! Просто сядь на коня – й скакай геть!

– Не забудеш принести мій одяг до сніданку? – буденно запитав я.

– Якщо не втечеш сьогодні – їдь завтра! Післязавтра! Лише пам’ятай: якщо ти знайдеш відповіді на свої запитання – буде вже пізно! – вона ступила до мене й сором’язливо поцілувала в щоку.

А потім швидко-швидко подріботіла до будинку.

Розділ 9


…Я надіваю хрестик їй на шию. Лиця янголів на білій емалі сумовито поглядають на золотий силует розіп’ятого Христа. А вона притискає мій подарунок до грудей і всміхається. Ми тонемо у всеохопному білому світлі. Вона щось промовляє, та вуста ворушаться беззвучно… Я хочу її обняти, але в моїх обіймах – щось зовсім інше, неживе… Це стовп. І я прикутий до цього стовпа кайданами… Мене охоплює лють, і я стискаю кулаки, ланцюг напинається, і відчуваю різкий біль у стиснутій руці. Розтискаю пальці й бачу на долоні хрестик. Золотий емальований хрестик…


Хтось постукався. Розплющую очі й намагаюся збагнути, де я… Кімната. Моя кімната в сотниковій садибі… Світанок уже залив стіни ніжно-рожевим сяйвом з оранжевим відтінком. Отже, сонце зійшло не менш як півгодини тому.

Хрестик! Я наче досі відчуваю його на своїй долоні… Але рука порожня, і я похапцем намацую його на грудях… Є! Звісно ж, є…

Сідаю на ліжку й намагаюся остаточно струсити з себе сон, протираю очі. Вони чомусь вологі… З подивом розумію, що на моїх віях, щоках і навіть на шиї – сльози.

Постукали знову. Я швидко втерся, накинув свій учорашній «костюм конюха» й відсунув стілець, яким підпирав двері.

– Добрий ранок, – сказала Настя. Вона тримала в руках мій випраний і висушений одяг.

– Й тобі доброго здоров’я, – відповів я і відступив од дверей. – Зайди на хвильку…

– Якщо тільки не буде запитань про панночку, – строго сказала вона.

Я мовчки кивнув, і Настя переступила поріг.

Обвівши поглядом кімнату, вона поклала речі на стілець і запитально поглянула на мене.

– Добре, що ти без Тимка вашого, – сказав я. – Він би мерщій узявся все на свої місця розставляти.

– Хіба ж це погано?

– Ну, я ж на конюха схожий, – серйозно сказав я. – То він, мабуть, згріб би мене й потягнув на конюшню.

Настя засміялася.

– Він завжди і всюди наводить лад. Якщо вам треба буде щось на місце поставити – ніхто це не зробить краще за Тимка! Дурник він чи ні, а пам’ять у нього – всім на заздрість!

– Ми домовилися – ніяких «вам», – нагадав я.

Вона знічено кивнула.

– Мені потрібна порада, Настю, – я підійшов до неї ближче.

– Яка? – прошепотіла вона.

– Як ти гадаєш, кому я можу тут довіряти?

Настя подумала трохи, потім поглянула на мене своїми карими очиськами і сказала:

– Мені.

– Це вже немало, – погодився я. – А ще?

– Більше нікому.

– А сотникові?

Вона заперечно похитала головою.

– Тоді, може, Іванові? – запитав я. – Тому товстуну з родимкою. Він теж казав, що мені треба звідси тікати.

– Ні, не можна. Нікому з тих, кого ти бачив на поминках, довіряти на можна.

– Тоді ще запитання, – швидко сказав я, поки Настя не передумала відповідати. – А що б ти порадила мені, крім втечі? Ну, тобто втекти я не можу, бо дав слово сотникові. І взагалі. Що мені робити, якщо не втікати?

Вона знову замислилась, а потім кивнула, наче погодившись із власними міркуваннями, й сказала:

– Уяви собі лисеня, що пхає мордочку в мисливську пастку. І що тобі його шкода. Що б ти порадив лисеняті?

– Ну, не лізти в пастку.

– Ні, – вона хитрувато тішилась, – окрім цього! Наприклад, лисеня так вирішило й не може уникнути пастки. Що б ти йому порадив?

Я всміхнувся, хоч нічого веселого у Настиних словах не було.

– Дякую, – сказав я. – Та сьогодні я ще тут. Якщо хочеш… Можемо зустрітися ввечері, побалакати. Просто… Не про лисеня.

– Буде видно. Та краще було б лисеняті не чекати до вечора, а щезнути просто зараз.

– І ти не сумуватимеш?

Настя знову лукаво примружилася. Мені аж защеміло серце. Здавалося, наче в грудях щось луснуло.

– Аніскілечки! – сказала вона й зібралася вже вислизнути, та я обережно притримав її за лікоть.

– У сотниковому кабінеті є листи… У столі, в другій шухляді ліворуч. Листи від такого собі Томаша Болгара. Візьми їх, коли прибиратимеш там, і принеси мені. Якщо зробиш це – по-справжньому мені допоможеш.

Настя на якусь мить затрималася, потім делікатно вивільнила руку і вийшла з кімнати, не мовивши жодного слова, зате подарувавши наостанок дивовижну усмішку.


Молільня й далі була замкнена. Смикнувши про всяк випадок ручку, я зійшов сходами до їдальні.

Сотник і Анна вже були там. Сотник стримано побажав мені доброго ранку. Анна привіталася так тихо, аж я раптом подумав, чи це мені не почулося. Вчорашні події лягли на всіх страшним тягарем, ніхто не був налаштований на пусту балачку.

Поснідавши, Анна мовчки витерла губи й вийшла, не удостоївши нікого ані словом, ані поглядом.

– Ви, мабуть, захочете сьогодні поїхати на хутір, – сказав сотник, коли ми впоралися з їжею.

– Так, перш за все. Треба поговорити з людьми, відвідати місце злочину. Якщо встигну – ще й оглянути дім Хоми.

Він кивнув.

– Олесь проведе вас і все покаже.

– Олесь – це хто?

– Мій помічник. Він носить чорний котелок.

– Я, правду кажучи, так його подумки і називаю.

– Котелком? – всміхнувся сотник. – Йому пасує. За п’ять хвилин подадуть коляску. Чекайте при вході.

Я вклонився й вийшов.


Свіжі вранішні пахощі війнули мені в лице, роса ще виблискувала в густій траві. Цвіркуни без угаву нагадували всьому світові, що травень завершується й ось-ось літо впаде нам на голови своїм пекельним жаром.

Переступивши поріг, я зашпортався й боляче вдарився об щось ногою. З’ясувалося, перечепився об дерев’яний клин, що підпирав двері. Він відлетів на декілька метрів і з гуркотом покотився сходами.

– А щоб тобі…

Спробував намацати забитий палець крізь черевик.

– Дідько б його взяв… – буркнув я.

Із внутрішнього двору до ґанку під’їхав сотників тарантас. Цього разу він був запряжений однією рудою кобилою. На козлах сидів Семен. Я махнув йому рукою, бо гадав, що екіпаж подали для мене, і навіть рушив до нього сходами, та раптом із дому вибіг Тимко з якимись двома згортками. Хоч ноги в нього трохи підгиналися (видно, згортки були нелегкі), Тимко обігнав мене і віддав свою ношу Семену. Той свиснув й одразу зрушив з місця, лишивши по собі хмару білої куряви.

– Тимку! – покликав я. – Добрий ранок!

– Ага, – сказав він, підійшовши. – Ага-ага. Ранок-ранок!

– А що було в цих згортках? Їжа?

– Їжа, їжа, – закивав він. – Гаряча, ой, гаряча! Треба дмухати.

Він декілька разів дмухнув.

– А для кого? Куди повезли?

– Туди, – він непевно махнув рукою.

– Угу… – я розумів, що навряд чи зможу витягнути з нього якусь посутнішу відповідь. Тимчасом Тимко помітив вибитий клин.

– На місце, на місце, – сказав він і, схопивши цурпалок, знову акуратно вставив його під двері. – На місце…

– Чуєш, братику, – звернувся я до нього, – а можеш відімкнути для мене вашу молільню?

Тимко розгублено посмикував себе за мочку вуха, заблукавши поглядом десь високо в небі.

– Тимкові не дають ключів. Тимко – дурник, – сказав він, дитинно розвівши руками. Мені аж стало трохи ніяково з того, що дорослий чоловік так про себе каже. Цікаво, хто навчив цього бідолаху…

– А кому дають? Насті?

– Насті-Насті, – кивнув він. – Настя – розумна, хороша Настя.

Його обличчя аж засвітилися в усмішці.

– А панночка Соломія? – раптом запитав я. – Вона яка?

Усмішка вмить злетіла з його лиця, Тимко часто закліпав і сказав:

– Прикусити дурного язика.

Він вимовив ці слова тихо і якось невпевнено. Я навіть не відразу збагнув, чи це він мені сказав, чи лише повторює те, що колись від когось почув.

– Я не второпав…

– Прикусити язика… – перелякано повторив він.

– Послухай-но, голубе, – сказав я щиро. – Я ж нікому не розповім… Від кого це ти чув? Хто велів тобі прикусити дурного язика?

Я простягнув до нього руку, та щойно торкнувся Тимкового плеча, – він відсахнувся й перечепився об злощасний клин, що знову відлетів на кілька метрів. На мій подив, він не кинувся ставити його на місце, а відразу побіг у дім, ніби за ним хтось гнався.

– І звідки у вас тут стільки таємниць… – тихо промовив я йому вслід.

Показалася бричка, якою правив Котелок, – він непривітно мені кивнув. Я всівся, і він м’яко підігнав коней, – ми рушили. За кілька хвилин ворота садиби щезли за поворотом лісової дороги.

Нас обступили високі сосни, які цілком можна було б назвати корабельними, хоча навряд чи тут це спадало комусь на думку. Котелок мовчки правив кіньми, мені теж не кортіло з ним спілкуватися. Чомусь я тільки згадував, яка воляча шия в цього лобуряки і як у Києві я марно намагався зрушити його голову, схопивши за загривок.

Хвилин десять ми їхали в пропахлій глицею лісовій прохолоді, а потім бричка повернула й показалися перші хутірські хати.

Ми проминули кілька дворів, і ліворуч я помітив корчму. Велика одноповерхова будівля, майже без вікон, з конов’яззю при вході. Єдине, що відрізняло цей заклад від інших шинків, які мені випадало бачити, – великий дерев’яний чан, що стояв біля дверей на металевій опорі. «Мертва вода», – згадав я.

– Зупини тут, голубе, – сказав я Котелку, і він слухняно натягнув повіддя. – Ось як ми зробимо, Олесю. Ти посидиш тут, вип’єш чарку за мій рахунок, а я тим часом обійду хутір.

І я кинув йому п’ятак. Він спритно упіймав його одною рукою й знічено всміхнувся.

– Дякую, але пан сотник наказав ходити скрізь із вами, – він кинув мені п’ятак назад. – Можемо залишити бричку тут, якщо хочете пішки.

– Я хочу – без тебе.

Вискочивши з брички, я пішов дорогою, вкритою білою курявою, вглиб хутора. Котелок стиха лайнувся. Дзенькнула упряж. Я обернувся – він похапцем прив’язував коней.

Наздогнавши мене, тримався трохи позаду.

– Ти недочуваєш? – запитав я, не озираючись.

– Я працюю на пана сотника, – вперто сказав він.

Сперечатися з ним не випадало.

На хуторі панувала тиша. На подвір’ях усі господарські споруди тулилися ближче до дороги, а хати – в глибині, тож я добре бачив людей, які поралися по господарству. Щоправда, коли мене помічали, то відразу спішили сховатися в хліві, відвернутися чи принаймні просто відвести погляд.

– Чуєш, – я повернувся до Котелка. – А те місце, де її вбили… Де воно?

– Стара верба? – перепитав він і пішов швидше, щоб порівнятися зі мною.

– Так.

– Це треба через весь хутір пройти, і там є стежка.

– А якщо повертатися звідти до маєтку не через хутір, а навпростець, то кудою ближче?

– Ну…

Котелок задумався. Ми обидва зупинились.

– Хутір – на пагорбі. Тож десь отам, – він вказав рукою, – його обійти можна, якщо вздовж річки… І потім вибратися на ту дорогу, якою ми їхали.

– Вздовж річки – це ген за тими хатами? Внизу, поза городами?

Він знизав плечима.

– Певно, що так.

Я зайшов на перше-ліпше подвір’я.

– Є хто? – гучно покликав я. – Агов, люди!

Подвір’я було велике й доглянуте. Ми стояли біля самої хвіртки і чекали, що хтось вийде назустріч. Ліворуч був хлів, який майже не поступався хаті: добротний, складений із грубих брусів. Праворуч – невеличкий сарай. З буди, яку годі було розгледіти за кущами при самій призьбі, вискочив дзвінкоголосий кудлатий пес і зайшовся гавкотом. Добре, що його стримував ланцюг.

– Знаєш, хто тут живе? – поцікавився я в Котелка.

– Та де…

– Хіба ти не місцевий?

Він похитав головою.

Двері хати відчинилися, – визирнуло старече лице з довгими обвислими вусами.

– Доброго здоров’я! – гукнув я.

Чоловік поглянув на нас спершу здивовано, потім кивнув, ніби впізнав, крикнув на собаку і знову щез за дверима хати.

– Ходімо, – сказав я Котелку, й ми повільно попрямували до ґанку.

Щойно минули сарайчик, перед нашими очима постало дещо досить химерне. Принаймні досі я такого ніде не бачив.

– Що це? – здивовано запитав я в Котелка, та він знову стенув плечима.

За сараєм, на невеличкій ділянці скопаної землі, чимсь білим – вапном чи крейдою – було виведене рівненьке коло. Посеред нього, в самісінькому центрі, стояла велика колода. Її призначення не викликало сумнівів: характерні плями, налипле пір’я, рій мух, – вочевидь, тут різали птицю. Мене здивувало, що й сам рубанець був обведений білою фарбою, рівним колом. Усе це справляло дике враження, бо нагадувало якесь поганське капище.

– Чого мовчиш, голубе мій сизий? – знову звернувсь я до Котелка. – Десь таке вже бачив?

– Так, – тільки й відповів.

– Так?! І де ж ти таке бачив?

– Та тут на кожному подвір’ї таке…

Цієї миті господар знову вигулькнув на ґанку. На ньому була чиста сорочка – дід навмисне перевдягнувся, щоб гідно нас зустріти.

– Доброго здоровля! – гукнув він. – Заходьте в хату!

Я зауважив, що гостинності в його словах була небагато – більше покори.

– Я – Тарас Білий, – сказав, піднявшись на ґанок. – Збираю відомості щодо вбивства…

– Ага-ага, – перебив старий. – Знаємо. Тут усі знають! Усе вам розкажемо, геть усе. Заходьте!

Він відчинив перед нами двері.

– А що це… Що це у вас таке – отам, біля сараю? – запитав я.

– Так то ж… Курей різати… – відповів він здивовано.

– А ці білі кола… Тут усі їх малюють?

– Аякже, – він охоче закивав. – Без цього не можна. Якщо хтось умирає чи хворіє – без кола ніяк не можна!

– І чому ж це?

– Як це – чому? – він безпорадно глипав то на мене, то на Котелка, наче сподівався, що ми самі визнаємо безпросвітну глупоту цього запитання.

– Як це – чому?! – повторив він. – Це ж усі знають, чому: пекло тут поруч.

І він змахнув рукою в непевному напрямку.

– А коло, – уточнив я, – захищає?

– Аякже! – закивав він. – Ще й як!

Він іще раз вказав на відчинені двері, припрошуючи до хати. Ми зайшли, опинившись на невеличкій веранді. Коли я помітив балію з пофарбованими білими вінцями, то вже й не здивувався.

– Зараз, я зараз… – господар метушливо схопив порожнє відро й, нахиливши балію, вилив із неї воду; потім узяв повне відро, що стояло поруч, – і з нього наново наповнив балію. – Зараз…

На підвіконні веранди, поміж усілякого мотлоху, було кілька глиняних пляшок. Взявши одну з них, він виплеснув десь третину її вмісту в балію.

– Обновлю для вас… – бурмотів він. – Та вода ще з вечора… Вже вибачайте… Не чекав гостей.

Я відчув знайомий сильний запах.

– Що це? – запитав я.

– Мертва вода, – пояснив господар, пальцем розмішавши воду в балії. – Руки належить омивати мертвою, а пити – тільки живу…

– Я кажу – що в пляшці?

– А… Ну, так то вона і є. Тільки чиста, не розведена.

– Стривай-но…

Я безцеремонно спробував взяти пляшку з його рук, та старий не дозволив.

– Тільки понюхати, – попросив я.

– Нема чого її нюхати! – з його очей під густими сивими бровами аж іскри сипали. – Це мертва вода, молитвами й замовляннями творена зі святої крові Христової, як писання нам заповіло!

– Просто запах знайомий… – я покірно закатав рукави.

Зрадівши, що дурні питання в мене закінчилися, дід витягнув звідкись благенький рушник і став з ним напоготові.

Швидко зануривши руки в балію, я потягнувся до рушника, та господар відступив на півкроку.

– За нашим законом, руки належить тримати у воді стільки ж часу, скільки треба, щоб прочитати «Отче наш». Потім вода має тричі стекти по ліктях.

– Суворі правила, – гимикнув я, виконавши настанови старого.

– Ви ще дуже молодий, – похитав він головою, простягаючи мені рушник. – Вас іще на світі не було, коли пекло розверзлося на цьому місці, саме на нашому хуторі, й тоді об’явився він: ходив поміж нами незримий, а вії його були підняті. І той, хто його бачив, помирав страшною смертю.

Котелок саме почав мити руки: процедуру він знав краще за мене.

– Про кого ви кажете? – запитав я. – Він – це хто?

– Вій, – стишив голос старий.

Подавши рушник Котелку, він мовчки пішов у дім. Ми ввійшли слідом.

Звичайна, на перший погляд, хата. Піч, довгий стіл і лавиці. Але одразу впадали в око й дещо незвичні речі. На покутті, під стелею, якщо й були якісь ікони, то їх щільно затуляли традиційні вишиті рушники. А на стелі… Стеля чорніла мореним дубом, – і зазвичай це створює затишок. Та в самісінькому центрі цієї стелі було товстою білою лінією виведене акуратне коло, метра півтора в діаметрі. Просто над столом. Наче якийсь лиховісний німб.

– Сідайте, – сказав старий. – Як то кажуть, чим багаті…

Котелок сів. А я ходив по кімнаті, обдивляючись. Підійшовши до покуття, повідгортав рушники: ікони були густо вкриті білою пилявою.

– Не треба, пане сищику, – сказав господар. – Ми бережемо їх.

– Добре ж бережете! Навіть пилюку не витираєте…

– Пилюка образам не зашкодить, – по-філософському зауважив дід, – а от виставляти їх напоказ, коли живеш при брамі пекла… Це як нечистого дражнити.

– Он воно як… – я поправив рушники, затуливши ікони. – А навіщо біле коло на стелі?

Старий сів на лавицю і нервово витер долоні об штани. Потім чомусь поглянув на Котелка, а тоді – на мене. І, нарешті, сказав:

– Нам про вас казали, що ви про вбивство питать будете. І щоб, теє-то, ми все чітко відповідали… Як є. І щоб кожен тільки за себе казав. Без побрехеньок там усіляких… То це – будьте ласкаві, це – хоч зараз. А що ви про інше питать будете – нам не казали…

– Чому ж це «про інше»?! – здивувався я. – Мені казали, Хома Брут у церкві таке саме коло намалював. Довкруг себе. Ось і розкажіть, що це означає.

– А… Ну… Що тут розказувати… Те й означає, що повірив він нарешті. Тієї ж ночі й повірив! Тому й живий лишився. А якби не повірив – усе.

– Повірив, ви сказали?

– Ага. Він у нас невіруючий був… Воно й не дивно – з таким-то іменем. Руки омивав тільки тоді, як у шинок приходив, – його б інакше туди не пустили. Ну, а коли його в церкві замкнули… Тут уже кожен повірив би…

– Повірив у що?

Старий перехрестився, скрадливо поглянувши на коло над головою.

– У Вія.

У цілковитій тиші я визирнув у низьке віконце, що виходило на протилежний од вулиці бік. Там виднівся великий город на схилі, що ніби загортався вниз. Грядки доглянуті, наче клумби. Трохи далі, поміж фруктових дерев, звивалася стежка.

– А тепер про вбивство… – я повернувся до старого. – Ви чули що-небудь тієї ночі? Панночка, мабуть, ішла десь тудою, низом, уздовж річки… Кажуть, вона викрикувала ім’я Хоми.

– Кажуть, – він кивнув. – Тільки я не чув нічого такого.

– То, може, бачили?

– Та де там! Наступного дня взнав. Коли на майдані люди зібрались.

– А знаєте когось, хто сам бачив або чув? – не вгамовувався я.

– Я за інших сказати не можу, чув хто чи ні, чи хто що бачив.

– Але ж Хому ви принаймні знали?

– Аякже! Тут усі знають одне одного.

Я знову почав міряти кроками кімнату, й час до часу знехотя поглядав на сховані за рушниками ікони. Потім зупинився навпроти старого і поглянув на нього згори вниз:

– І як ви гадаєте, Хома цей… Міг убити?

Дід замислився. Він зосереджено кусав собі губи, ніби намагався скуштувати власну відповідь.

– Я спершу не вірив. Але тепер думаю, що міг. Це він убив її, пане сищику.


…Ми вийшли на ґанок. Старий поштиво відчинив нам двері.

– Ви… Коли що… Може, я не так щось сказав, то ви… І не зважайте на мене, – бубонів він. – А тільки скажіть, що поміг, чим міг… Як вони й просили…

– Останнє запитання, – сказав я, й старий замовк на півслові. Він кивнув, хоча очі його благали, щоб ми забиралися просто зараз.

– Хто напоумив вас затуляти ікони?

Він тяжко ковтнув слину й пробелькотів у відповідь:

– Щоб не дражнити… Вберегти… Ми – хутір на самісінькім краю…

– Добре, годі…

Попрощавшись, я вийшов надвір. Котелок наздогнав мене вже біля хвіртки.

– Куди тепер? – запитав він.

– До церкви, – сказав я. – Куди ж іще…

Ми знову йшли запилюженою вулицею. Кілька разів я зазирав на різні подвір’я й скрізь бачив рубанці для птиці, позначені білими колами. Місцеві й далі намагалися не дивитись у мій бік. Нарешті ми вийшли на невеличкий, але мощений каменем, майдан. Над ним височіла стара дерев’яна церква.

Піднялися сходами. На високих двостулкових дверях висів іржавий замок.

– А хто ж відімкне? – запитав Котелок. – Якщо отця Варфоломія вже немає…

– Ну, він же тут не сам служби правив!

Я загрюкав кулаком у двері, хоч і не сподівався на якусь відповідь: гуркіт тільки сполохав кількох пташок, що злетіли з дзвіниці.

– Ходімо, має бути ще один вхід.

І він таки був, але невеличкі бічні двері давно вросли в землю, і якби комусь закортіло їх відчинити, довелося б добряче попрацювати лопатою.

– Поглянемо з іншого боку? – запропонував Котелок.

Обійти церкву ззаду не вдалося: хащі кропиви й дикої малини підступали до неї так близько, що нам довелося вернутися.

Біля сходів храму переминався з ноги на ногу чорнявий чоловік.

– День добрий, – сказав я йому. – Не скажете, хто нам може церкву відчинити?

– А… Ви цеє… Сищик?

– Власною персоною. Моє прізвище – Білий.

– Білий? – здивувався він.

– Білий. А ти, голубе, в церкві прислужуєш?

– Та ні… Живу тут неподалік. Грюкіт почув. А в церкві ніхто не править.

– Це як?

Він розгублено поглянув на нас.

– А що?

– Хіба ж отець Варфоломій не в цьому храмі священикував? – запитав я.

– А… В цьому, в цьому… Тільки ж він учора… Люди кажуть, його кінь…

Чоловік зігнув пальці й впився ними в свою щоку.

– Ось ви про що… – нарешті збагнув я.

Несподівано озвався Котелок:

– Але ж пану Білому треба всередину.

– Та я знаю, де ключ може бути… Тільки ж…

– Наказ сотника, – додав я.

Цього аргументу вистачило: чорнявий одразу ж подріботів до невеличкої церковної прибудови, значно охайнішої та чепурнішої за старий храм. Чорнявий дістав ключ зі сховку між дошками і відімкнув двері прибудови.

Ми опинилися в дивному, майже пустому приміщенні. Навіть побіжний погляд враз виокремлював ковальське горно в кутку. На підлозі та стелі – ті ж таки лиховісні білі кола.

– У коло на підлозі не ступайте, – попередив нас чорнявий.

– Чому? – здивувався я.

– Звичай такий, – одрубав він і рушив до невеликого столу з тумбою, що стояв у кутку. Він довгенько порпався там, намагаючись знайти ключ.

– І хто ж це додумався кузню до церкви приліпити? – запитав я.

– А це не кузня, пане, – відповів чорнявий, який саме обмацував полички в невеличкій настінній шафці. – Ми тут воду святимо…

– Мертву? – запитав я.

– Мертву не святять. Її створюють з крові Спасителя нашого…

– Далі я знаю, – перебив я його. – Отже, святять живу? А мертву де берете?

Він поліз під стіл, видобув звідти якусь скриню й тепер копирсався в ній.

– Привозимо… – тільки й сказав.

– А чому в кузні святите? – запитав я. – Невже кращого місця не змогли знайти?

– Вогнем святимо, – неохоче відповів він.

– А ти, видно, допомагаєш? – здогадався я.

– Та все більше по господарці… Наглядаю трохи… Але тепер, коли отець Варфоломій… Царство йому… То, може, й мене призначать… Немає ключа!

Він підвівся й розгублено дивився на нас.

– Немає ключа?! А чим же ви церкву відмикаєте?

Він мовчки тупцював на місці.

– Може, ключ у Варфоломія? – запитав Котелок.

– Ні, він його з собою не носив… – чоловік почухав голову. – Ось що… Я в сусіда свого запитаю. Він тут часом прибирає. Тільки ви надворі пождіть.

Щойно ми з Котелком вийшли, він замкнув прибудову і втік.

– Ти розумієш що-небудь? – запитав я в Котелка.

– Вхід у пекло тут у них поруч, – серйозно відповів він.

Я переконався, що обговорювати це все з ним не варто.

За кілька хвилин чорнявий повернувся з якимсь хлопчиною. Вони знову зайшли в прибудову і взялися нишпорити в шухлядах столу і тумбі.

– Знайшли! – раптом вигукнув чорнявий.

У його руці був великий, геть іржавий ключ.

Незабаром ми вчотирьох стояли біля масивних церковних дверей.

Чорнявий вставив ключ у замок і щосили намагався його повернути – жили на руці набрякли, обличчя побуряковіло, – та замок не піддавався.

– Може, не той ключ? – запитав я.

– Той… Тільки ж замок не відмикали давно…

– І як давно?

Чорнявий нарешті облишив замок і сів на сходи.

– Ану, спробуй ще ти, – сказав він молодому і передав йому ключ. – Та відколи Хома втік, відтоді й не відмикали… Коли люди взнали, що тут сталося, то багацько хто взагалі зарікся сюди ходити…

У замку щось гучно клацнуло.

– Є! – радісно вигукнув хлопчина. – Тільки замок зламався.

Він постукав ним об ґанок: усередині калатали якісь деталі.

– Геть іржа з’їла, – додав він.

– Бо дощів було багато, – пояснив чорнявий і наліг на двері, які повільно подалися.

Як і варто було чекати, всередині церкви все було вкрито товстим шаром білого пороху.

– Нічогенько… – вихопилося в мене.

– У Білому Попелі треба щодня пилюку витирати, – сказав чорнявий. – Це ще, сказати б, не дуже й запорошило…

Ми ввійшли в старий високий світлий храм. Дубові дошки під нашими ногами навіть не рипіли. Курява здіймалася в повітря після кожного кроку, а за нами лишалися сліди, як на першому снігу.

Усі ікони в храмі затуляли старі рушники – всі до одної.

– Де стояла її труна? – запитав я.

– Як і годиться, отут, у центрі, – відповів чорнявий.

– А Хома в колі?

Чорнявий мовчки вказав на підлогу біля вівтаря.

– Того ранку, коли тіло панночки знайшли на підлозі, а Хома втік, – хтось із вас був тут?

Вони похитали головами.

– Лише зі слів знаємо, – сказав хлопчина.

– А першої чи другої ночі?

– Ні.

– Хому ж тоді теж замикали?

– Начебто, – непевно сказав чорнявий.

– І як він вийшов?

Чорнявий розгублено знизав плечима.

– Здається, той вартовий зайшов, – згадав молодий.

– І якого ж дідька вартовий сюди заходив? – здивувався я.

– Не кажи, чого не знаєш! – озвався чорнявий. – Що тобі веліли? Брехні не розпускати, казать лиш за себе.

– Хто велів? – запитав я.

Вони обидва знітилися й замовкли.

– Я так бачу, вас підготували до мого візиту?

– Тільки щоб чутки не переказували, а чітко відповідали, що самі бачили, – сказав чорнявий.

– Ясно… – я марно намагався струсити білий пил із черевиків. – А воду тут у вас як святять?

Моє запитання здивувало їх.

– Вогнем, – сказав хлопчина.

– Це я вже чув. А як саме?

– Розпечений жезл занурюють, – сказав чорнявий. – З молитвою.

– Якщо вода збурилася вся, значить – стала жива, – додав молодий.

Я знову підійшов до дверей, обійшовши всю церкву по колу. Більше тут не було на що дивитися. Махнувши Котелку, я вийшов.

Наші помічники попленталися за нами. Оскільки замок був зламаний, їм довелось обмотати ручки на дверях ланцюгом.

– Чуєш, Олесю, – сказав я Котелку, коли ми розпрощалися з нашими помічниками і трохи відійшли. – Що це за релігія така, де звичайну кип’ячену воду вважають живою?

– Не зрозумів, – сказав він.

– Хіба в тебе вдома чайника нема?

– Та в мене й дому нема… – сумно скривився Котелок.

– Але ж ти принаймні чув про них?

– Про кого?

– Про чайники, трясця твоїй матері!

Котелок не збагнув ані гумору мого, ні роздратування через його пришелепкуватість і поглянув на мене з щирим подивом.

– Хто ж не чув…

– Ось і скажи мені тепер, що тут таке могло статися, щоб воду для всього хутора кип’ятив сам священик?

– Не второпав, – бідака жалісно дивився на мене пустими очима.

– От і я поки що не второпав…


Ми якраз проминали подвір’я, на якому господар розчісував свого коня.

– Боже помагай! – привітався я.

– І вам, – кинув він, як собаці кістку.

Він був років на десять старший за мене, проте відсутність декількох передніх зубів додавала йому ще добрий десяток.

– Маю до вас кілька запитань.

Щербатий підозріло поглянув на мене, – він не збирався кидати свою роботу заради бесіди з якимсь зайдою.

– Цигана шукаєте? – процідив він.

– Якого ще цигана? – не зрозумів я.

– Звідки мені знати, якого… – він уважно поглянув мені в лице, і в його очах промайнув здогад. – А! Я просто подумав, що то ті, а то ви…

Щербатий одразу ж кинув гребінь і підбіг до паркану. Я відрекомендувався:

– Тарас Білий. Розслідую вбивство…

– Так-так… Про вас я знаю. А тут почув, що якісь чужинці вранці об’явилися, в корчму зайшли та все про якогось цигана випитували. Вас побачив – подумав, що то вони.

– І хто ж вони, звідки? – насторожився я.

– А хіба я знаю?! – сказав він. – Це кум розказував. Тільки от циганів тут зроду-віку не було…

– А вони часом не білого цигана шукали? – уточнив я.

– Авжеж! – зрадів беззубий. – Я ще подумав: білий циган – якось дивно звучить.

Я поглянув на Котелка.

– Ти ж непогано бігаєш, я так пригадую.

Він нашорошив вуха.

– Тоді ось як ми вдіємо, голубе. Біжи щодуху до корчми, забирай бричку – й жени назад по мене.

– Сотник не велів вас кидати…

– Ти, голубе, не кидатимеш, – я стишив голос. – А може, навіть, рятуватимеш мене. Гайда!

Котелок недовго барився й ушкварив вулицею, ніби за ним рій бджіл погнався. Я ж зайшов на подвір’я, оминув коня і став так, щоб з дороги мене не побачили. Кінь був добрезний – рудий, з густою рівно стриженою гривою.

– Красень, – похвалив я.

– Це ви ще жеребців нашого сотника не бачили!

– Одного бачив. Учора.

Щербатий поглянув на мене, намагаючись прочитати в моїх очах, чи я маю на гадці саме те, про що й він подумав, – за мить він вдоволено кивнув.

– Добрий був кінь… Тільки не можна було його Вієм називати. Не жарти це.

– Усе тут через нього? – запитав я. – Через демона з довгими віями? Традиції ці ваші: білі кола, жива і мертва вода…

– Біда через нього! А кола і вода – то захист.

– Так-так… – задумливо сказав я. – Авжеж… Але я що хотів спитати. Якби жива чи мертва вода раптом скінчилася – де б ви її брали?

– Так теє… У святилищі нашому, де ж іще…

– А її просто так дають чи за гроші?

– Не можна продавати! Гріх великий. Але пожертву лишити, на віддяку, – то інша річ.

– А якщо, наприклад, грошей на віддяку немає – наллють води безкоштовно?

– Так у більшості грошей немає! Відробляти треба.

– Он воно що… І де відробляти? У церкві?

– Та чого ж у церкві… Хіба мало де?! І в конюшнях, і в полі, і ліс рубати треба, та й просто харч принести… Отець Варфоломій завжди дозволяє… Дозволяв… самому вибирати… – беззубий задумався. – Це ж тепер, певно, пані Анна буде замість нього…

Я присів на дрова:

– Пані Анна?

– Крім неї – нема кому. Вона Варфоломія навчила.

Я задумався, намагаючись звести докупи все, що почув сьогодні.

– А хіба пані Анна – священик?

Беззубий насупився:

– Казали, що ви про вбивство панночки питать будете.

– Та я просто так, щоб балачку підтримати, – мовив недбало. – Цікава у вас місцина.

– Цікава, – похмуро відповів він. – Цікавіше нікуди!

– І що Хома цей?.. То він панночку вбив?

– А хто ж іще… – погодився беззубий. – Його ж над її тілом знайшли, з каменюкою в руці!

– Дивне йому випробування придумали: замкнули в церкві з тілом небіжчиці…

– Та чому ж дивне! Тієї ночі в церкві всі ікони повідкривали. А для Вія це – як поклик, мовляв, бач, ми тебе не боїмося! От він туди й заявився. Дуже навіть правильне випробування.

– А якщо Хома був невинуватий?

– Якби був невинуватий, то панночка не встала б з труни і вій демонові не підняла.

– А вона, по-вашому, встала і підняла?

Щербатий насмішкувато скривився.

– Не вірите… Хома, до речі, теж не вірив. Спершу.

– Просто не втну ніяк, – я не міг вгамуватися. – Чому тоді Хома живий лишився, якщо по нього власною персоною демон із пекла прийшов?

– Та як? Він же коло накреслив!

– Справді, – на хвилю я замовк. – А… Ще от про вашу воду, просто цікаво: що буде, як звичайну пити, з криниці? Неосвячену?

Щербатий насупився, збагнувши, що я насміхаюся з їхнього марновірства. А тому тихо й роздратовано відрубав:

– То випийте.

Він затримав на мені свій тяжкий погляд і неприємно вишкірився.

– І що ж буде? – запитав я.

– Що буде? Зразу повірите.

Здаля долинув цокіт копит запряженої в бричку двійки. Щербатий знову взявся розчісувати свого рудого жеребця.

– Був у нас священик до Варфоломія, – сказав він. – Усе нас збивав з пантелику… Води нашої живої не пив… Казав, що нічого йому не станеться! І де він тепер? – беззубий високо підняв вгору праву долоню й розмашисто плеснув нею об ліву. – Впав із дзвіниці! Ось воно як.

З-за дерев показалася бричка – вона під’їжджала до подвір’я. Я рушив до хвіртки, та спинився на мить біля господаря й пильно поглянув йому в очі. Чоловік трохи знітився.

– А геть усі, хто неосвячену воду пив, із дзвіниці попадали? – запитав я. – Чи їх якісь інші напасті посідали?

– Інші, – погодився він.

– І від чого ж вони повмирали?

Він поглянув на мене з докором, виклично.

– Біла неміч. Мабуть, не чули? – щербатий відвернувся до коня, і я зрозумів, що жодних пояснень більше не буде, тому поспішив до брички.

– До верби? – спитав Котелок.

– На сьогодні досить, – сказав я. – Їдьмо до маєтку. Якщо хтось чужий спробує перепинити – жени щодуху!

Котелок зіскочив і, взявши коней за повіддя, доволі різко розвернув екіпаж на вузькій вуличці. Знову вмостившись на козлах, він запитав:

– Що вони за одні? Ті, хто вас шукають…

– Чув, може, про Лисицю? «Король грабіжників» – так його називають.

Котелок непевно кивнув, – жодного зблиску в пустих очах.

– Не бери в голову, – сказав я. – Будемо надіятися, що ніхто їм нічого не сказав і вони вже забралися звідси. Бо як ні, то можуть нас добряче взяти за горло. Ой, добряче…

І коні хутко вдарили копитами по дорозі.

Розділ 10


– Як справи? Вдалося довідатися щось важливе? – запитав мене сотник, який саме наготовлявся поїсти квасу.

Була п’ята година пополудні, й ми зійшлися в їдальні на обід.

Анна була така ж штивна, як і вчора. Хіба що не дірявила мене своїм зміїним поглядом. Сотник натомість поводився розкуто і гостинно. Втім, було помітно, що приязність його – вдавана.

Я б не здивувався, якби після вчорашніх подій вони й ротів не розтуляли. Тож – спасибі й на цьому.

– Дещо вивідав, – сказав я. – Саме хотів вас про це запитати.

– Гаразд, – пожвавився сотник. – Запитуйте!

– Церква ваша, як з’ясувалось, замикається на навісний замок.

Сотник кивнув.

– І мені сказали, – вів я далі, – що тоді, коли там Хому зачинили, теж почепили замок.

– Атож, – погодився сотник.

– От у цьому й заковика: з якого дива третьої ночі сторож вирішив відкрити замок і зайти всередину? І таким робом дав Хомі можливість утекти?

– Може, й так, – втрутилась Анна, – але ж сторож за це життям поплатився… Що вже його обвинувачувати!

– Зрозумійте, не йдеться про його вину, – сказав я їм. – Просто я намагаюся відновити події, і щось тут не сходиться. Нащо було сторожеві заходити всередину?

– Та яка різниця, справді! – здивувався сотник. – Ну, може, почув щось непевне!

– Саме так! – сказав я, й вони обоє здивовано глянули на мене. – У тім-то й річ: він міг би почути будь-що й, напевно, був готовий до цього, але – тим більше! – всередину його б не загнали й налигачем.

– Про що це ви? – скинула брови Анна.

– Я трохи ознайомився нині з місцевими віруваннями й переконався, що в Білому Попелі ніхто ними не легковажить. Отже, суть випробування в церкві, як мені пояснили, була така… Виправте, якщо я щось не второпав… У храм закликали демона на ймення Вій. І покійна Соломія… Прости Господи… Мала вказати Вієві на свого вбивцю, щоб той його покарав, чи щось таке… Все правильно?

Ненадовго запала тиша. І сотникові, і його дружині ця тема була не до шмиги. Врешті Анна знехотя кивнула.

– Тоді я подумав ось про що, – вів я далі. – Якщо поставити себе на місце того сторожа… Ну, якби я знав, що найстрашніший пекельний виплодок заявиться зараз до церкви, під дверима якої я чатую… І якби знав і вірив, що демон прийде туди по душу вбивці, а жертва цієї миті встане з труни… Якби я знав це все… Що могло б мене змусити відкрити замок і ввійти?

Вони мовчали. Сотник задумався. Він здивовано ворушив густими бровами, – досі він про це не замислювався. Анна потягнулася по щось на столі й зачепила рукавом великий кришталевий келих, що дзвінко впав на підлогу й розбився.

– Настю! – гукнула Анна. – Настю!

Вона роздратовано жбурнула на стіл свою накрохмалену серветку. Не минуло й кількох секунд, як на порозі їдальні показалася Настя.

– Прибери! – Анна тицьнула пальцем на скалки.

Потім вона підійшла до мене, ще й так близько, що мусив добряче відсунутися назад разом зі стільцем, щоб ґречно підвестися. Ми стояли лицем до лиця.

– Вас покликали розкрити вбивство нашої дочки, пане Білий! Хоча мені взагалі невтямки, що нового ви можете розповісти нам про цей злочин. Одначе я погодилася терпіти цей ваш розслід – з поваги до чоловіка. Водночас сподіваюся, що ви присвятите свій час і всі свої зусилля власне вбивству, а не досліджуватимете обставини втечі Хоми чи особливості вірувань у Білому Попелі! І коли пан розуміє, що він тут на те, щоб розкрити вбивство Соломії Засухи… Час нарешті взятися за діло!

І вона стрімко вийшла з їдальні.

Настя мовчки прибирала бите скло. Я з цікавістю стежив за сотником: він сидів, зажурившись, наче й не помітив гнівливого докору в словах своєї дружини.

Після нетривалих вагань я теж сів на своє місце й узявся до їжі.

– І що ви думаєте про це все? – раптом озвався сотник.

У його голосі не було ні докору, ні зверхності, – лише стурбованість і, може, дещиця розгубленості.

– Поки що не знаю. Та досвід підказує, що саме в таких незначних, начебто, загадках часто криється щось надзвичайно важливе.

Сотник кивнув.

– Я й не казав, що це неважливо… Але Анну теж можна зрозуміти, не держіть на неї зла. Просто я досі якось і не замислювався… На біса він відімкнув ті двері?! А якщо, приміром, сторож був заодно з Хомою, то чому ж Хома його зарубав?

Я стенув плечима. Сотник постукував пальцями по столу й, вочевидь, і далі мізкував над цією загадкою.

– От уже ж… – видихнув він і більше не зронив ані слова.

Я почекав іще трохи, та сотник, вочевидь, і не збирався більше говорити на цю тему.

– Ви обіцяли познайомити мене з вашою повитухою, адже її свідчення мають першорядне значення, – нагадав я.

– З Марфою? Ну, це запросто – вона живе тут, у маєтку.

Я спершу просто кивнув, аж раптом мене обпік здогад:

– Чекайте-но… Марфа і Тесля… Це ж як… Двоє з чотирьох свідків живуть у маєтку?

– А треба було когось витурити? – похмуро вишкірився сотник. Але, зауваживши моє здивування, стримано додав:

– Це ж хутір! Тут кожен, вважай, якщо не працює в нас, то працював раніше… Ви хочете переговорити з Марфою зараз чи вже вранці?

– А що, як ми разом із нею завтра поїдемо на хутір? Було б найкраще, якби вона змогла розказати мені, що й до чого, просто там, біля старої верби.

– Чом би й ні! – сказав сотник. – Екіпаж подадуть завтра о десятій. Марфа поїде з вами.

– Дуже дякую, – сказав я і полишив сотника в їдальні самого.


Потім одразу пішов шукати Настю. Хотілося не так розпитати її, як просто поділитися враженнями, бо ж побалакати в цьому маєтку мені більше не було з ким. На першому поверсі я зустрів Тимка.

Він вдавав, що не помічає мене, і намагався прошмигнути коридором, але мені дещо спало на думку, і я зловив його за лікоть.

– Тимку…

Він зупинився й перелякано поглянув на мене.

– Де взяти живої води? – запитав я.

– Зараз, – сказав він. – Зараз-зараз…

Він подріботів кудись у праве крило. Я пішов за ним, і незабаром ми опинилися на кухні.

– Жива, – він показував на великий баняк. Потім узяв чисту склянку з полиці, набрав води і простягнув мені.

– Жива! Живісінька!

– А якщо в баняку закінчиться? – спитав я, взявши склянку.

Тимко показав на піч.

– Колодязь – погана вода. Ой, погана! Не можна пити. Треба вогонь. Вода стоїть-стоїть-стоїть… – й опісля драматичної паузи він здійняв руки вгору й зобразив пальцями бурління води. – Фрррррр… І жива!

– Це ти робиш? Чи пані Анна?

– Тимко! Тимко робить. Гаряче! Ой, гаряче! Тимко – обережненько.

– А з молитвами як?

Він не зрозумів мене, на лиці застигла блаженна усмішка, – вочевидь, Тимко чекав, що я скажу щось доладніше.

– Я питаю, мертву воду де берете?

Він моторно закивав, зрадівши зрозумілому запитанню, й відкрив великий буфет, щільно заставлений однаковими глиняними пляшками.

– Багацько, дуже багацько!

– А якщо й ця скінчиться? – поцікавився я.

– Багацько її. Ой, багацько-о-о!

Я взяв одну з пляшок і відкрив. Знайомий їдкий запах вдарив у ніс. Тепер сумнівів не залишилося. Я налив трохи «мертвої води» на долоню й спробував її на смак, торкнувшись кінчиком язика. Так і є.

– Не можна пити! – нажахано верескнув Тимко. – Не можна пити!

– Та не бійся, – сказав я йому й віддав пляшку.

– Пити – живу! – квоктав він. – Мити руки – мертвою! Мертву пити – не можна! Ой, не можна!

– Твоя правда, – всміхнувся до нього я. – Якби випив, то зразу врізав би дуба. Ти мені краще скажи, Тимку, а вино тут у тебе водиться? Дуже вина захотілося ковтнути.

Він здивовано поглянув на мене, вочевидь, не збагнувши такої зміни настрою, потім діловито поліз в іншу шафку. Діставши звідти пляшку, кинувся шукати, чим її відкоркувати. Тимчасом я взяв її й поглянув на етикетку. «Каберне Совіньйон. Винарня Засухи. Херсонська губернія, 1852 рік».

– Здаля возить! – сказав я. – Зате своє…

Тимко знову кліпав очима, не втямивши, що я кажу. Він уже знайшов пробочник і тягнувся по пляшку.

– Пізніше вип’ю, голубе. Не зараз.

Я вийшов із кухні з пляшкою в руці, а він, придуркувато всміхаючись, дивився мені вслід. На другому поверсі Насті я теж не побачив й тому знову зійшов униз, – гадав, а чи не спитати про неї в сотника. Та раптом почув дзенькіт посуду в їдальні й поспішив туди: Настя саме прибирала зі столу.

– Хай Бог помагає, – привітався я.

– Добридень.

Вона відповіла тихо й трохи «офіційніше», ніж би мені хотілось, а я нерішуче застиг на місці й не міг добрати, як до неї краще заговорити.

– Маю до тебе прохання, – сказав я. – Можеш відчинити мені молільню? Будь ласка.

– Ключ у пані Анни, – відповіла Настя.

– А хіба немає ще одного? – здивувався я.

Настя похитала головою.

– Скажи, Настю, а ти коли-небудь бувала у цій молільні?

– Ні, – відповіла вона. – Там Тимко прибирає…

Розговорити цю мовчазну дівчину було непросто.

– Чуєш, Настю… А розкажи мені про пані Анну.

Вона здивовано глипнула на мене.

– Що саме?

– Ну… Все… Яка вона? Звідки? Сотник казав, не з цих країв. Як її аж у Білий Попіл завіяло?

– То довга історія…

Настя розгублено вмовкла.

– Якась таємниця? – запитав я.

– Та ні… Всі знають.

– То розкажи!

Настя склала скатертину й дістала з серванта нову. Я підійшов до неї, щоб допомогти розстелити. Дівчина не заперечувала.

– Просто ця історія трохи стидка, – тихо сказала Настя.

– Стидка?

Мені здалось, що Настя зашарілася.

– Подейкують, пан сотник дуже про дітей мріяв. Ну, дуже-дуже. Хоча нібито знав про себе, що не кожна жінка понесе од нього… І буцімто рішив він, що жениться тільки на тій, яка од нього народить.

Вона на мить вмовкла й озирнулась, а потім стишеним голосом, тамуючи в кутиках вуст соромливий усміх, повела далі.

– Кажуть, він чимало дівок сюди привозив. Не дві й не п’ять! У цей-таки маєток. І вмовляв жити з ним на віру… Якби дівчина від нього понесла дитя, то він би й женився на ній, – така була умова. Якщо протягом трьох місяців нічого не виходило, то він щедро винагороджував її та й спроваджував.

– То пані Анна була одна з таких?

Настя скрасніла ще більше.

– Ну… Жених-то він видний, заможний…

– І через три місяці він з нею одружився.

– З нею інакше склалося. Вона зовсім трохи тут прожила, коли сотнику відлучитися довелось, надовго. Вернувся – а вона йому дочку виносить. Кажуть, він од щастя заплакав і перед Анною на коліна став.

– Якось занадто швидко розродилася…

– Не доносила! Могла й загинути дитинка, та судилося інакше.

Я обперся об стіл і спостерігав, як спритно Настя порається.

– А як люди поставилися до того, що весілля справили вже з дитиною? – запитав я.

– Та як вони могли ставитися, якщо пані Анна того року хутір від білої немочі вирятувала!

– Як ти сказала?

– Напасть така смертельна. Хто каже – хороба, а хто – прокляття. Тільки без Анни нашого хутора вже сорок років, як на землі б не було.

Отепер у мене з подиву мало очі на лоба не полізли.

– Анну тут усі готові були на руках носити, – вела далі Настя. – Якби вона не народила, то б іще взялися вмовляти сотника побратися з нею!

– Послухай-но… – мене раптом осяяло. – А чи не від неї пішло все це ваше марновірство? Кола креслити, руки омивати…

Цієї миті в їдальню зазирнула Анна й, побачивши нас, обвела обох крижаним поглядом. Настя підхопила стос брудних тарілок і вийшла, шпарко проскочивши повз неї, наче нас застукали за якимсь непотребством.

Анна провела її сповненим неприязні поглядом, відтак промовисто звела очі на мене, ніби хотіла сказати: «Все з вами ясно».

Не зронивши й слова, вийшла, лишивши мене самого. Я почекав трохи, сподіваючись, що Настя повернеться, та марно.

«То чому б не розставити всіх крапок над «і» просто зараз?» – подумав я і рушив просто до покоїв Анни.

– Прошу, заходьте, – пролунав втомлений голос одразу, як я постукався.

Анна сиділа на підвіконні й дивилася у вікно.

– Не заважатиму? – запитав я.

– Що пан зволить? – відповіла вона звичним нелюб’язним тоном.

– Ключ від молільні, якщо ваша ласка. Хотів би там усамітнитися, помолитись.

– Ніхто не заважає пану молитися в своїй кімнаті, – відрубала Анна. – А та кімната – тільки для моїх молитов, і більше нічиїх.

– Як цікаво! – саркастично мовив я. – Може, там і Бог у вас персональний?

– Пане Білий, – втомлено сказала Анна. – Мушу подякувати, що взялися за це діло, хоч вам і не обіцяно ніякої винагороди, – чоловік усе мені розповів. Це дуже шляхетний вчинок! Але також пан мусить знати міру…

– Невже це аж таке нахабне прохання: помолитися в молільні? Я, прошу пані, ще й їсти звик у їдальні.

Вона всміхнулась:

– От же ж маєте захцянку, як кольку в боці…

– Якщо не хочте відімкнути молільню, то покажіть хоч Соломіїну кімнату. А помолюсь я, добре вже, деінде, хоч і в саду. Що скажете?

Анна, зітхнувши, злізла з підвіконня, підійшла до туалетного столика й, витягнувши крихітну шухлядку, дістала ключ.

– Залишите в дверях, – сказала вона, простягуючи ключ мені.

Я здивовано крутив його в руках.

– Щось мені наче в головах низько… Я чогось не розумію?

– Ідіть і моліться досхочу, якщо вже вам так закортіло…

Не добравши, що відповісти, я мовчки вклонився й вийшов з кімнати.

Та вже коли відчиняв двері молільні, був певен, що побачу будь-що, тільки не панноччину кімнату. Одначе, як замок клацнув, я застиг на кілька секунд, перш ніж відчинити двері.

Всередині було темно: у вузькій довгій кімнаті не було жодного вікна. Я постояв трохи, щоб очі звикли до мороку. Потім розгледів камін і свічники на ньому. Знайшовши на полиці сірники, запалив кілька свічок.

Усі стіни були завішені тяжкими червоними завісами, що брижами спадали до підлоги, встеленої товстим килимом того ж насиченого червоного кольору. А на стелі – теж багряній, – лиховісно біліло велике коло. Вочевидь, це й справді була молитовна кімната – знати б іще, кому тут моляться…

Камін із необробленого каменю та чорні свічники на ньому – й більше жодних меблів, кімната була геть-чисто порожня.

Я повернувся до дверей: вони були масивніші й у півтора раза товстіші, ніж у моїй кімнаті. Я причинив їх і став у центрі молільні. Тиша. Штори скрадали всі звуки, і цілковита тиша аж давила на вуха.

Тоді я розвів руки і плеснув у долоні: глухий невиразний звук миттєво поглинули червоні брижі на стінах.

– Агов! – вигукнув я.

Згук – короткий і глухий – точнісінько так само втонув, заледве зродившись.

Тоді я, набравши повні груди повітря, вигукнув що було сили, – та навіть якби цієї миті хтось стояв у коридорі біля самих дверей, навряд чи почув мене. Обійшов кімнату по периметру, провівши рукою по зашторених стінах. Усе це невипадково, не просто так. Ця кімната створена, щоб ізолювати звуки. Навіщо? Я намагався розсунути штори на стіні, та не міг знайти жодного розрізу, жодної шпарки між ними: здавалося, це був один суцільний відріз тканини… Може, так і було. Принаймні оглянути стіну за шторами я так і не зміг. Єдині предмети, що були в кімнаті, – стійка з кочергою та лопаткою біля каміна й акуратний оберемок дров. У цьому не було нічого незвичайного, тож я вже зібрався йти, аж зауважив щось чорне, приховане за стійкою. Щось інше, призначене аж ніяк не для догляду за каміном. Щось вигнуте і довгасте, схоже на змію.

Підійшов ближче, нахилився. Спершу – здивувався. А потім подумав, що тепер нарешті все стало на свої місця. І навіть щільні штори, здатні поглинути будь-який крик, уже не викликали подиву.

Це був батіг.

Я акуратно витягнув його. Короткий канчук із трьома хвостами. Ось для чого ця кімната! Я жваво уявив собі Анну. Як вона заголює спину і шмагає себе цією трійчаткою. Б’є й кричить із болю, певна, що її вереск у цій кімнаті назавжди лишиться таємницею… Несамохіть я задер голову і поглянув на зловісне біле коло…

Цікаво, а де ж тоді жила Соломія, якщо в усій садибі мені так і не вдалося знайти її кімнату? Поклавши батіг на місце, я вийшов, замкнув за собою двері, лишивши ключ у замку, як і просила Анна. За якусь мить швидко спустився сходами вниз, надіючись побачити Настю. В їдальні її не було. Пішов на кухню, і вона саме вийшла мені назустріч з повним відром сміття.

– Настю! – я рішуче спинив її, взявши за лікоть. – У якій кімнаті жила панна Соломія? Де вона?

Звично потупившись, Настя тихо відповіла:

– Її немає.

– Тобто? Я питаю, де жила панночка?

Настя не відповідала.

– Настю!

– Тарасе… Тут немає панноччиної кімнати… Більше я не можу нічого сказати.

Настя спробувала випручатися, та я міцніше стиснув її лікоть.

– Ти куди?

– Сміття треба винести, – сказала вона. – Відпусти, будь ласка.

Я відпустив, і Настя швидко попрямувала до виходу на задній двір. Поборовши в собі розгубленість, я кинувся за нею.

– Настю!

Наздогнав її вже надворі:

– Чекай!

– Що? – вона запитала м’яко, без роздратування, поглянувши на мене своїми величезними очиськами, і я миттєво прикипів до цього її погляду.

– Мені потрібна допомога, – тільки й мовив.

– Як лисеняті?

– Так, – кивнув я. – Але як дуже впертому лисеняті.

Ми стояли доволі близько одне до одного, та нам обом, схоже, було затишно саме на такій відстані. Я торкнувся пальцем до її плесна. Настя поставила відро, взяла мене за руку – ніжно і водночас наче з якоїсь розпуки: так тримають людину, яку бояться втратити…

– Тільки не уникай відповіді! – сказав я.

– Я не скажу тобі про кімнату, – прошепотіла дівчина.

– І не треба. Скажи, кому Семен возить їжу?

Настя мовчала, похиливши голову.

– Я однак довідаюся, – прошепотів я. – Краще скажи мені зараз.

Аж тут Настя кинулася мені на шию, обійнявши так міцно, ніби ми й справді мали надовго розлучитися.

– Не треба! – шепотіла вона. – Будь ласка, не треба нічого вивідувати, прошу тебе! Благаю!

По моїй щоці скотилася її гаряча сльоза.

– Ти плачеш? – я відхилився й спробував зазирнути їй в очі, та Настя випручалася з моїх обіймів і, підхопивши відро, втекла.

Прибитий, я повернувся до садиби й піднявся до себе. Вино з винарні Засухи випив на самоті. Воно, треба сказати, було дуже нічогеньке…


За сніданком, дякувати Богу, ніяких розмов не було. Настя цього разу нічим не прогнівила Анну, тож вдалося спокійно попоїсти.

За п’ять десята я вже стояв на сходах садиби, готовий до подорожі.

Під’їхала коляска, запряжена двійкою гнідих. На передку стримів Котелок.

– Чудовий ранок для прогулянки на місце вбивства, так таки-так? – спробував пожартувати він.

На порозі помешкання батьків жертви це прозвучало так по-блюзнірському, що я несамохіть скривився. Махнувши йому рукою, сів у коляску. За якусь хвилю сотник вивів під руку Марфу, й Котелок поспішив допомогти йому всадовити жінку в екіпаж. На поминках вона видалася мені якоюсь неприємною, зловісною, та сьогодні це була просто сухенька зграбна бабуся. Я звільнив їй своє місце, щоб вона сиділа в напрямку руху, а сам умостився навпроти. Бабця стримано подякувала.

Сотник простягнув мені полотняну торбу.

– Що це? – запитав я.

– Камінь, – відказав він. – Той камінь… Може, він вам знадобиться для розсліду… Ми зберегли все…

Камінь був замотаний у ганчірку в плямах засохлої крові.

– Я вже рідко куди вибираюся, – озвалась Марфа, наче відповідаючи на моє запитання. – Та пан сотник сказав, що вам важливо розпитати мене про все саме там…

– Так і є. Мене звуть Тарас…

– Я знаю. І ви знаєте, що я – Марфа. Краще розкажіть, що вам уже вдалося з’ясувати.

– Та поки що… Я ж тільки третій день тут. Ознайомлююсь, так би мовити.

Котелок ляснув у повітрі батогом, і коляска бадьоро рушила. Марфа відхилилась на м’яку спинку сидіння і, як мені здалося, відразу ж задрімала. Та через деякий час розплющила очі й сказала:

– Нещасна дівчинка! Цей ірод погубив таке прекрасне дитя!

– Ви про Соломію?

– Вона вперше вдихнула повітря в мене на руках…

– Розумію, – кивнув я. – А Хома? Йому ви теж допомагали з’явитися на світ?

– Аякже! – вона погордливо дивилася на мене. – Майже всіх на хуторі, кому ще немає сорока років, я витягнула в цей світ своїми руками.

– І що Хома… Він змалечку був такий жорстокий?

Вона хитрувато всміхнулася.

– Як на мене, то все навпаки. Той, хто на вигляд злий, навряд чи спроможний на більше, ніж бійку в шинку! Інша річ – такі от хороші хлопчики, як Хома.

– А він був хороший?

– Балуваний! Не навчили його знати своє місце. Він любив Соломію так, ніби мав на це якесь право! Точнісінько такий, як і його батько!

– Тобто?

– Той теж кирпу дер не в міру. Гординя – ось їхній гріх! А ще ж інших вчив, як вірити треба!

– Хома?

– Батько його! Він же ж священиком був. Давно…

– То це він із дзвіниці впав? – здивувався я.

– Він, він. Чули вже? Так йому й треба! Тільки себе і мали за справжніх християн, а нас усіх – то як тільки не називали, прости Господи, і поганами, і сатани слугами…

– Це через вірування ваші?

– Це через пиху їхню надмірну! – обурено вигукнула стара. – Треба геть сліпим бути, щоб не бачити: Анна порятувала від білої немочі всенький хутір…

Вона замовкла. Коляска розмірено погойдувалася на лісовій дорозі. Я більше не надокучав пупорізці розпитуваннями – чекав, що вона сама розкаже. І вона згадала:

– Ви не бачили цього, – сказала Марфа, поринувши в свої спогади, від яких погляд її стуманів і вибляк. – А я пам’ятаю, як зараз… Був липень. Наш хутір… Увесь білий од цієї бісової пилюки… І такий тихий-тихий… Тільки цвіркуни стрекочуть, наче подуріли. І ще коли-не-коли – крики! Крики людей, що в них на руках вмирали їхні рідні… Багато я бачила смертей на своєму віку, але таких криків зроду-віку не чула. Так кричать ті, хто відають: нема їм порятунку й завтра вони так само лежатимуть в своїх просяклих гноєм постелях…

Вона поглянула мені в очі й раптом вчепилася своїм пташиним п’ястуком у моє передпліччя.

– І я теж лежала в такій постелі й смерть виглядала… Уже навіть і страху перед нею не мала… Просто чекала. Мені тоді було трохи за двадцять. Мій голос так ослаб і вичах, наче виходив не з грудей, а вітер доносив його звідкись здаля. Всі мої кишки викручувало, і я лежала у власному блювотинні й гиді, бо не було кому міняти простирадла. І тут зайшла вона. Їй було сімнадцять. Юне прекрасне дитя, сміливе, ніби її викували з криці. Поглянула на мене й сказала: «Ти житимеш». А я ж мріяла тільки про те, щоб смерть скорше урвала мої муки. Та коли навкруг мого ліжка зробили біле коло й стали поїти мене водами, як веліла Анна, – неміч відступила. І за тиждень я стала на ноги, ніби й не було мені нічого!

– Якими водами вас поїли? Живою і мертвою?

– Ні. Вони потрібні, щоб одвести неміч від здорових. Анна ж відпоювала хворих водою з чорним і білим попелом.

– Чим-чим?

– Не дивуйтеся, пане Білий. Тут дуже незвична місцина. Ми – хутір із самого краю! Ось чому нам належить жити за своїми правилами. Сім’я Хоми не хотіла визнавати цього! Вони вперто носили на шиях хрестики тоді, коли ми ховали навіть ікони! Вони закликали відмовитися від живої й мертвої води, хоча це був наш єдиний порятунок! Через них знову з’явилися відступники, а згодом вернулась і біла неміч.

– І люди знову похворіли?

– Тільки відступники. Вони були приречені на страшну смерть, бо Анна відмовлялася їх лікувати!

– Відмовлялася лікувати? Жорстоко…

– Відмовлялася лікувати відступників!

Марфа промовила останнє слово з притиском і огидою.

– І що сталося потім? Священик упав із дзвіниці?

– Хома вже тоді народився. Це був перст долі, не більше, – так я скажу. Хоча багато людей вважають, що до нього добрався сам Вій.

– А матір Хоми? Вона жива?

Пупорізка розгублено поглянула на мене.

– Вас здивувало моє запитання? – поцікавився я.

Цієї миті екіпаж різко зупинився. Стару кинуло на мене, але я встиг упіймати, і вона не впала.

– Що сталося? – обернувшись, запитав я.

Котелок мовчки вказав пальцем на дорогу.

Там, кроків за десять, стояла якась тварина. Собака – так мені здалося. Дуже великий, просто здоровенний пес зі світло-сірою шерстю. Він стояв нерухомо і дивився в наш бік, – незрозуміло було, чого від нього чекати.

Пес був чи то брудний, чи облізлий. Злипла шерсть стирчала жмутами…

– Мабуть, із хутора втік, – розгублено сказав Котелок. – Чи то не пес?

– Не пес, – раптом понуро озвалася повитуха. – Повертаймося…

– Це вовк! – вигукнув Котелок. – Але що це з ним?

Вовк наче заціпенів, низько опустивши голову. Марфа вчепилася мені в лікоть і затараторила, аж заходячись од хвилювання:

– Чи ви не бачите?! Він же сивий! Сивий вовк!

Я придивився. Ні, це не сивина. Але, правду кажучи, те, що я побачив, налякало мене значно більше.

– Це пил, – тихо сказав я. – Білий пил. Він весь вивалявся в цій пилюці…

– Він сивий! – репетувала пупорізка, й у голосі вчувалися ошаленілі нотки.

Вовк якоюсь хиткою ходою попрямував у наш бік.

– Господи! – зронив я. – Він волочить задні лапи! Він скажений!

Я помітив що з вовчої пащеки довгими нитками звисає слина. Олесь зорієнтувався миттєво, витягнувши з сюртука пістоль.

– Стріляй! – вигукнув я.

– Це він!!! – раптом заверещала бабця, і тієї ж миті вовк кинувся вперед.

Розділ 11


Коні сахнулися й знавісніло заіржали. Один із них став дибки. Пролунав викрик Котелка, й одразу по тому прогримів постріл. Пара гнідих так стрімко взяли з місця, що ми з Марфою гепнулися на підлогу. Бабця без упину лементувала. Екіпаж знову опустився на всі чотири колеса, й ми вихором помчали лісовою дорогою.

– Коні понесли!!! – прокричав Котелок. – Держіться!

Я ледве зміг сісти, притиснувши до себе стару однією рукою, а іншою – схопившись за поруччя.

– Тпрууу! – кричав Котелок, але коляска летіла дедалі швидше, безбожно підстрибуючи на вибоїнах. Він усе ще намагався правити, та від натягнутого, як струна, повіддя не було жодної користі. На черговій вибоїні, коли коляска знову підскочила, небезпечно нахилившись, він просто кинув ремені й вчепився за козли, щоб не вилетіти на дорогу.

– Стережи-и-ись! – кричав він щосили, коли наш екіпаж, завіяний ураганом куряви, влетів на єдину хутірську вулицю, розлякавши курей і котів. – Доро-о-огу! Стережись! Стережи-и-ись!

Бабця стиснула мій зап’ясток своїми покрученими пальцями так міцно, наче я посадив собі на руку яструба. Вона вже не кричала, а лише часто дихала, не зводячи з дороги вирячених очей. Котелок спробував взяти кинуті віжки, та мало не вилетів на повороті й гепнувся на лавку долілиць, що не завадило йому ще надсадніше вигукувати своє «стережи-и-ись!». Миготіли перелякані обличчя селян. Ми прогуркотіли по камінній кладці невеликого майдану повз церкву. Потім вулиця знову завернула, і хутір раптово скінчився. Дорога пішла в гай, ми з пупорізкою, затуляючи обличчя, ледве встигали ухилятися від гілок, аж раптом коляска знову нахилилася під якимсь неймовірним кутом. Повитуха жалісно і протяжливо зойкнула… Зненацька коні спинилися. Друга пара коліс з таким грюкотом вернулася на грішну землю, що я аж клацнув зубами, а Котелок вилетів-таки зі свого місця просто в траву. У цілковитій тиші тільки коні фуркали піною, широко порозкривавши роти.

– Ви як? – запитав я Марфу.

– Господи святий, кріпкий, безсмертний… – вона бурмотіла це практично одним словом, зробивши паузу лише задля того, щоб хапонути повітря. – Матінко-пресвята-Богородице…

Бабця опустилася навкарачки й злізла з коляски, наче той рак.

– Царице-небесная-отець-вседержитель…

– Усі живі? – почувся голос Котелка з кущів.

– Нібито, – відповів я. – Коней не покусав?

Котелок продерся крізь хащі, обтрушуючи, власне, свій котелок. З його розбитого носа цибеніла кров.

– А дідько його знає!

– Стули пельку! – гаркнула пупорізка. – Докличетеся на свою голову!

Він знічено замовк.

– Ви ж обидва нічого не тямите! Багато ви бачили сивих вовків, та ще й таких здоровенних?! – вела далі Марфа.

– То був пил. І звичайна велика тварина. Добре, якщо він коней не покусав…

– Це був Вій! – очі старої спалахнули фанатичною загравою, й вона перехрестилася. – Хіба не бачте, де ми опинилися?!

– І де ж? – запитав я, роззираючись. Ми стояли край гаю, біля підніжжя пагорба, на якому росла велика, покручена плином часу та вітрюганами, стара верба.

– Тільки з іншого боку під’їхали, здається… – здивовано промимрив Котелок, пропустивши повз вуха моє запитання.

– Ходімо! – сказала повитуха. – Й заберемося звідсіля якнайскоріш…

І вона рушила ледве помітною стежиною до пагорба.

Я запитально поглянув на Котелка. Той обережно, з острахом, підійшов до коней. Вони спершу відсахнулися, та він зловив одного жеребця за повіддя й заходився заспокійливо гладити його по голові.

– Чого стали? – запитав він мене. – Он під тою вербою її й убили. Перевірю коней. Бо що як таки встиг цапнути…

Я попрямував за Марфою, аж позаду пролунав голос Котелка:

– Так а що то за Вій такий? Усі тільки про нього й говорять.

– Демон такий. З довгими віями. Не бери в голову, – і я поспішив за пупорізкою.

До верби було трохи далі, ніж видалося мені спочатку, й ми піднялися на вершину пагорба хвилин через десять. У мене в руках була торба зі знаряддям злочину. Стара Марфа сперлася руками об коліна, щоб віддихатися.

– А тієї ночі ви звідки прийшли? – запитав я.

– Он по тій стежечці, – кивнула бабця, пройшовши під вербою. – Я зупинилася там, унизу. Місяць світив ясно. Я зразу впізнала Хому. Не так і багацько в нас на хуторі парубків.

– Вони сварилися?

– Вона… Начебто хотіла піти… Чи втекти… А він схопив її. А вона повернулася й дала йому по морді. Тоді він узявся гамселити її кулаками…

– Але, побачивши це, ви ж не закричали відразу? Чому?

Стара трохи прикрила рота – міркувала, що відповісти. Здавалося, намагається прочитати в моїх очах, яка ж заковика в цім запитанні, – й ніяк не могла втямити.

– Ну… Я злякалася. Та коли побачила в його руці камінь…

– Оцей?

Я дістав із торби пакунок і розгорнув закривавлену ганчірку. Це була кругла каменюка, на якій добре збереглися плями крові й навіть налиплі в кількох місцях довгі темні волосини.

– Так, – погодилась стара. – Я спохопилася тільки тоді, коли він її вдарив. Отоді й закричала щосили. Потім позбігалися люди…

Щось не сходилося… Я поклав камінь на траву й озирнувся, намагаючись уявити, як усе було.

– Не розумію, де він узяв цю каменюку, – сказав я їй. – Поблизу взагалі немає ніякого каміння. Жодного камінчика! Я так розумію, що каміння можна знайти аж ген, біля річки. Приміром, на Хому справді напав дикий гнів – такий нестримний, що він захотів убити дівчину, яку кохав. Але тоді йому б довелося навмисне бігти по камінь до річки… А ви ж кажете, спершу він бив її кулаками. Отже, він іще й завчасно приніс цей камінь і поклав десь тут! Але тоді це вже сплановане вбивство, а не сварка. Що скажете?

Очі повитухи, здавалося, аж світяться від злості. Всміхнувшись, я підійшов до неї.

– Хочете почути, що тут іще не до ладу?

– І що? – роздратовано запитала стара.

– Кричіть!

– Що? – не второпала пупорізка.

– Кричіть, – повторив я. – Так само, як кричали тієї ночі. Я хочу переконатися, що ваш крик могли почути на хуторі. Де тут, до речі, найближчі хати?

– За тими деревами, – здивовано відповіла Марфа.

– То кричіть!

Вона розгублено роззирнулася, потім поглянула на мене, ніби сподіваючись, що я жартую. Але я чекав.

І тоді стара закричала. Її тихе і силуване «а-а-а» могло хіба що розсмішити.

– Жартуєте?! – запитав я. – І такий оце крик міг сполошити люд на хуторі?

Вона поглянула на мене з холодною ненавистю й зневагою. Потім вдихнула на повні груди і закричала ще раз – щосили, аж поки зрештою зайшлася кашлем. Але її старече вищання все одно пролунало тихо та хрипко й одразу ж розчинилося в легкому подмуху вітру, від якого стиха зашелестіла стара верба.

– Знову щось не те, – насмішкувато сказав я. – Гадаю, вам забракло б сили й онука знадвору гукнути.

Я відвернувся від неї, знову обдивляючись пагорб. Що ж тут насправді сталося?

– Слухайте сюди, – сказав я їй, не обертаючись, – доведеться обирати. Або ви розкажете мені правду, або ж – до ладу закричите.

І раптом вона звереснула. Це був несамовитий, сповнений жаху короткий вереск, од якого зі старої верби здійнялась у небо зграя вороння: птахи сполохано каркали і кружляли понад пагорбом. Я обернувся, мов ошпарений. Повитуха лежала на землі навзнак, розкинувши руки й роззявивши рота. А над нею, з каменюкою в руці – тією, що я приніс у торбі, – стояв Томаш.

– Томаше! – вигукнув я. – Що ти накоїв?!

– Ти просто погано її налякав, – сказав він, ніби нічого й не сталося. – А кричить вона – дай Боже…

Я кинувся до старої, схилився над нею, притулившись вухом до її вуст.

– Дихає! – сказав я.

– Це ж треба, – байдужливо сказав Томаш. – Здорова бабера.

Я підвівся, стиснувши кулаки.

– Слухай-но, розумако… Сотник радив мені пристрелити тебе, якщо знову об’явишся…

– І? Що тобі заважає?

Він дістав папірець із тютюном і поклав згори кілька зеленавих дрібок.

– Як мудрі люде кажуть, – повчально мовив Томаш. – Щоб застрелити – пукалка потрібна. А сотник навіть не повернув тобі пістоля.

Я так і стояв, стиснувши кулаки. Як з ним учинити? Я озирнувся на стежку, якою ми прийшли. Томаш ніби прочитав мої думки:

– Він припреться сюди хвилин за п’ять, не раніше. Якраз устигнемо.

Одним рухом він скрутив цигарку і, запаливши сірник об підошву, розкурив її.

– Дай мені твої руки, – сказав він.

– Що?

– Ну ж бо! Ти ж хочеш розкрити це вбивство чи ні?

Я простягнув руки, і він взяв мене за плесна.

– Заплющ очі. Просто вслухайся в кожне моє слово – й уявляй, – сказав він. – Більш нічого не треба.

Його впевненість та спокій подіяли на мене гіпнотично. Хтозна-чому, та я заплющив очі й слухав Томаша, який ніби розповідав мені притчу:

– Того вечора Хома Брут був у шинку. Місцевий шинок нічим не відрізняється від усіх інших, – хіба трохи менший.

Я відчув тяжкий запах гашишу, що пеленав мене щільною димною хмарою, й спробував відвернутися, щоб не нахапатися наркотичного диму. Та він був скрізь і чимраз густішав.

– Просто уяви, – долинув голос Томаша, наче він бачив, що зараз коїться в моїй голові.

Втомившись опиратися диму, я нарешті вдихнув. Може, трохи глибше, ніж би мені хотілося. І ядучий аромат наркотику залоскотав у ніздрях і в горлі, наповнив легені.

– Він був молодий. Мав смішну зачіску під горщик і носив вишиванку, – Томаш ніби підказував мені, щоб я міг краще уявити картинку. – Тут багато хто полюбляє вишиванки, та Хома вбрав того вечора особливу – білу, як оце на мені зараз. Празникову…

І я побачив…


Гамірно. Шинок освітлювали самі лише свічки – найдешевші. І хоч їх було багато, тьмяного жовтуватого світла все одно бракувало.

За великим столом, збитим із нетесаних дощок, сидів Хома в сорочці, вишитій білим по білому. Навпроти – його друзі, двоє молодиків, яких я не знав.


– А Іван? – запитав я Томаша, не розплющуючи очей. – Цей, із родимкою, який був на поминках. Він між них був?

– Аякже!


Шинкар саме наливав для Івана чотири кухлі пива і поставив поруч чарку горілки.

Той подякував і, скрадливо озирнувшись, вилив чарку в один із кухлів. Потім узяв їх і відніс до столу, де сиділи Хома з друзями.

– Це від мене, – сказав Іван, зумисне гучно вдаривши денцями кухлів об стіл. – Пригощаю!

І посунув кухоль, у якому була горілка, Брутові.

– Ні, браття, досить з мене сьогодні, – усміхнено заперечив Хома. – Вона чекатиме на мене. Піду я.

– Коли дівчина жде, це на краще, – сказав один із друзів Хоми.

– Якщо дождеться, – докинув другий, і всі засміялися.

– Послухай-но мене, братику, – звернувся Іван до Хоми. – Не ходи до неї.

– Як то – не ходи? – здивувався Хома.

– От не ходи і все! Ні сьогодні, ні потім. Між вами нічого не може бути. А якби й було – то на біду вам обом. Ти лише душу собі ятриш… Але то твоє діло… Тільки ж і їй ти життя ламаєш! – останні слова Іван промовив голосно, і кілька чоловіків у шинку озирнулися.

– Вона чекає на ці наші зустрічі не менше за мене, – пробубнів собі під носа Хома.

– Уже й так по всенькому хутору чутки поповзли, – сказав Іван тихо. – Та поки ще ніхто нічого не бачив на власні очі – ще не пізно!

– Вона чекає, – Хома підвівся.

Іван поклав йому руку на плече й знову всадовив на лаву.

– І що буде?

– Коли? – не зрозумів Хома.

– Взагалі. Зустрічі, прогулянки, цілунки… А що потім? Ви поберетеся?

– Аякже… Її старий мене приб’є, – спохмурнів Хома.

– Утечете? – під’юджував Іван.

– А це мисль! – Хома якось по-дитячому завсміхався.

– І сотник не розшукає вас? Справді?

Хома мовчав.

– А коли знайде й заб’є тебе до смерті канчуками, – що буде з нею? Втопиться з горя? Чи просто вичахне з туги? Як сам гадаєш?

Хома й далі мовчав, й Іван підсунув до нього ближче кухоль із пивом, в якому була горілка.

– Пий. Може, відляже. Пий – і щоб чинив, як треба.

Хома вихилив одним махом. Друзі мовчки дивилися на нього. Іван вдоволено кивнув. Подальші видіння були уривчасті. Я бачив Хому, який знавісніло витанцьовує під веселі переливи скрипки.

Бачив самотню Соломію під старою вербою, що її тендітну постать різьбив на тлі чорного неба яскравий місяць.

Бачив, як Іван знову плеснув чарку горілки Хомі в пиво. І як той, вихиливши кухоль, кинув його об стіну під гучний регіт приятелів.

Бачив, як Соломія сіла під вербою, обхопивши коліна руками. І як плечі її тремтіли від беззвучного плачу.


– Коли він усе ж таки заявився, то був п’яний як чіп, – сказав Томаш. – І в серці своїм добре розумів, що Іван правду каже: їхні взаємини не мали майбуття. Ні майбуття, ні взаємин…

Він реготнув.

– Ти був там тієї ночі? Був у тому шинку? – запитав я.

– Так! І бачив усе. Тієї ночі Хома вирішив здобути жадане за будь-яку ціну. А коли збагнув, що це неможливо, – поклав край усьому, одним ударом.

– І де він узяв камінь? – раптом запитав я.

– Гадаю, там, де й зустрів Соломію: внизу, біля річки. Не дочекавшись його, вона поверталася додому. Може, тому Хома і сказився. Він підняв камінь. Панночка – кинулася навтьоки. Він – за нею. Як хижак. Стежка пролягає через вершину пагорба, тож він наздогнав її якраз під вербою. Може, в нього і був іще шанс схаменутися, та дівчина обернулася і вдарила його… А даремно… Що було далі, тобі Марфа розказувала.

Від гашишу паморочилася голова.

– Марфа каже, він бив її кулаками, – сказав я. – Де ж був камінь?

– Та яка різниця! Біг за нею з каменем, потім передумав, кинув його на землю… Поліз до неї – дістав у пику, знавіснів… Згадав про каменюку… То все не має значення.

Я сів, обхопивши голову руками: здавалося, під моїми ногами похитується сам пагорб… Усе сходиться, тепер ніби все докупи зібралося… Чи не все?


…Хома стояв над тілом Соломії. На його лиці була кров, у руці – закривавлений камінь. Пролунав крик Марфи, але Хома ніби й не чув його. Я бачив, як він плакав. Ридав, і сльози лишали на його щоках довгі доріжки, виблискували в місячнім сяйві…


– А чому він таки передумав і пішов на побачення?

Томаш не відповів. Він стривожено дивився мені за спину. Чути було чиїсь швидкі, тяжкі кроки. Я обернувсь якраз тоді, коли захеканий Котелок добрався до вершини пагорба.

– Що сталося?! – запитав Олесь.

Повитуха закахикала, і я обернувся до неї. Вона трималася за голову й силкувалася сісти. Мій погляд намагався відшукати Томаша, але тільки кущі, що колихалися по той бік пагорба, свідчили про його недавню присутність.

– Мені стало зле, і я впала, – стиха мовила Марфа. – І, здається, вдарилася головою об цей клятий камінь.

Вона провела рукою по волоссю, а потім помітила кров на своїх пальцях.

Я здивувався, що вона нічого не сказала про Томаша.

– А я почув крик, – сказав Котелок, – й одразу побіг сюди.

– Я кричала? – запитала повитуха. – Не пам’ятаю… Нічого не пам’ятаю. Пам’ятаю, як нашу коляску страшно підкидало на дорозі… Потім ми стояли на пагорбі… Поки зійшла сюди, мені геть памороки забило… А! Згадала! Це ж пан Білий просив мене кричати. Він хотів щось там перевірити. Видно, оце мене й доконало… Поможете встати?

Я мершій підхопився й подав бабці руку.

– Ви достобіса налякали мене, – сказав я Марфі. – Якби гепнулися на цей камінь скронею, була б біда чорна.

– От бачите, пане Білий, – слабким голосом сказала Марфа. – А ви сумнівалися, що я правду кажу! Мій крик тоді півхутора чуло!

– Авжеж… – промимрив я.

– А чим тут так тхне? – запитав Котелок.

Я помітив у траві недопалок Томашевої цигарки й непомітно наступив на нього.

– Ой, щось мені недобре, – сказала бабця, й за мить її вивернуло. Вона склалася навпіл, упершись руками в ноги.

– О Господи… – прошепотів Котелок.

– Це струс мозку, – сказав я. – Треба відвезти її в маєток.

Повитуха збіліла на лиці, як крейда, а на її скронях проступили великі краплі поту. Ми з Котелком підхопили її попід руки й повели вниз по стежці.

Розділ 12


По лікаря послали негайно, та він ніяк не міг прибути раніш, як за три години, бо жив у іншому селі, доволі далеко.

Повитуху поклали в спальні для гостей – по сусідству з моєю кімнатою. У неї підвищилась температура, бабцю кидало то в жар, то в холод. Доглядала за нею Настя. Кілька разів заходила Анна, – вона щиро переймалася Марфиним самопочуттям.

Я теж зазирнув до неї. Бабця дрімала з напіввідкритим ротом, а груди високо здіймалися від тяжкого дихання.

Близько четвертої я був у своїй кімнаті, аж почув, як до садиби під’їхав екіпаж. Незабаром у коридорі пролунали кроки кількох людей і голос сотника, який щось комусь пояснював. «Лікар приїхав, – подумав я, – хто ж іще?» Трохи зачекав, але цікавість швидко взяла гору, і я тихцем вийшов зі своєї кімнати.

Двері в сусідню спальню були прочинені, і я обережно зазирнув усередину. Стара напівлежала на ліжку, обкладена подушками. Біля неї, спиною до мене, сидів лисуватий чоловік у сюртуку. Анна й сотник стояли поруч і стривожено його слухали.

– Травма… Не скажу, що тяжка, – сказав він, поправивши на носі пенсне. – Та у вашому віці все ж небезпечна. Правду кажучи, ризик для життя є… І чималий… Тож… З Божою поміччю, ви станете на ноги і проживете ще довго… Та я б на вашому місці…

Він замовк і поглянув на сотника.

– На хуторі є священик?

– Є, – сказала Анна й затнулась, зайшлася кашлем.

– Був, – уточнив сотник. – Але сталася біда…

– О… – стурбовано вигукнув чоловік у пенсне. – Я попрошу нашого панотця, але ж сюди дорога неблизька, та ще й завтра – недільна служба… Навіть не знаю, коли він зможе приїхати…

Анна повернула голову в мій бік, і я відсахнувся, щоб не потрапити їй на очі.

– Настю! – покликала Анна.

Намагаючись не гриміти каблуками, я тихо повернувся до себе й причинив двері. Не роздягаючись, а лише роззувшись, я ліг на ліжко. Намагався дослухатися до голосів за стіною, та годі було розібрати бодай слово. Втома обрушилась на мене тяжким потьмаренням, скувала рухи та бажання думати, і дуже скоро мене здолав сон.


Мені снився візниця Семен.

Він правив конем, сидячи в сотниковому тарантасі, а біля його ніг лежав великий клунок з їжею, що зібрав Тимко. Семен приїхав на цвинтар. Це було якесь старе кладовище, де поміж масивних дерев’яних хрестів лише де‑не-де виднілися кам’яні надгробки. Взявши клунок, Семен пішов стежиною поміж могил. Він піднявся на невеличкий пагорб, за яким розкинулося ціле поле, всіяне могилами, безмір старих зчорнілих хрестів. Семен злодійкувато озирнувся: він стояв при вході до величезної гробниці, якої щойно тут і близько не було. Над входом у склеп був напис: «Хома Брут», – а до самих дверей вела дбайливо посипана гравієм доріжка.

– Потримай, – сказав Семен і тицьнув клунок мені в руки. Тепер і я стояв посеред безкрайого степу могил, марно намагаючись відшукати поглядом вхід на цвинтар, що мав би бути десь поруч, кроків за десять, – але його не було: тільки чорні дерев’яні хрести повсюди, куди сягав зір.

– А чи знаєш ти, братику, що означає ім’я Хома? – запитав Семен і обернувся.

І я побачив, що це не Семен, а Томаш Болгар у білій сорочці та в своєму незмінному пальті з заячим коміром.

– Ні, – сказав я. – Не знаю.

– Близнюк! – сказав Томаш. – Арамійською мовою.

– Арамійською? – перепитав я. – Це мова, якою розмовляв Христос?

– Тоді всі нею говорили, – сказав він. – І Христос, і Юда, і навіть Люципер, який спокушав обох.

Томаш розчахнув двері крипти, й ми зайшли. Спустившись кам’яними сходами, опинилися в маленькій кімнатці. Яскраве світло падало звідкілясь згори, й у ньому танцювали та зблискували порошинки. У стовпі цього світла, прикутий руками до стін, стояв голий по пояс чоловік. Він повільно підвів голову, й ніби дивився просто на нас, хоча його очі… Точніше – його вії… Вії заплющених очей цього чоловіка були довжелезні. Вони спускалися до самісінької долівки, торкалися загнутими кінчиками сірого каменю.

– Це Хома?! – нажахано запитав я.

– Це близнюк, – спокійно відповів Томаш і поклав клунок біля чоловікових ніг.

Томаш відступив назад. У розмотаному клунку лежало величезне серце, що ледь-ледь пульсувало.

– Чиє це серце? – запитав я.

– Його, – відповів Томаш. – А тепер – підіймімо йому вії! Щоб він зміг попоїсти.

І він ступив до того, кого назвав близнюком, ухопившись двома руками за вії його лівого ока.

Я теж ступив крок уперед, але зненацька пролунав дивний лункий стукіт, що, здавалося, стрясав стіни склепу. І я зупинився, прислухаючись.

– Що це? – запитав я.

– Байдуже, – сказав Томаш і кивнув мені на праве око близнюка. – Допоможи!

Стукіт пролунав знову. Він ніби зупиняв мене. Я задер голову, намагаючись збагнути походження цього звуку, й мимоволі відступив назад. Тільки під моєю ногою чомусь зяяла порожнеча, і я провалився, розкинувши руки, в чорну безодню.


Я різко сів, схопившись за хрестик на грудях.

Мара поволі відступала, і я декілька секунд просто сидів на ліжку й намагався отямитися. Сонце хилилося до обрію, заливши багрянцем стіни моєї кімнати.

Стукіт зі сну повторився, та цього разу він уже не нагадував оглушливий грюкіт: просто хтось стукав у стіну. Із сусідньої кімнати. Я швидко підвівся й підійшов до стіни, притуливши до неї вухо. Стукіт пролунав знову – так близько, що я здригнувся. Стукали чимсь твердим. Потім запала тиша.

Я взувся, тихо прочинив двері й вийшов у пустий коридор. Ніхто більше не стукав – цілковита тиша. Здавалося, весь дім спить мертвим сном.

Сторожко підійшов до спальні повитухи. Двері були зачинені нещільно, хоча в просвіток між ними й одвірком марно було щось розгледіти. Переконавшись, що в коридорі таки нікого немає й ніхто не стежить за мною, я легенько штовхнув двері. Стук пролунав знову, і я мимоволі здригнувся.

Ось двері прочиняються, і тепер я бачу, що це повитуха, лежачи на своєму ліжку, що стоїть посеред кімнати, стукає мені в стінку палкою для гардин. Вона бліда, як полотно, і цей стукіт вартує їй чималих зусиль, але стара вперто тарабанить кінцем палиці, з усієї своєї сили.

– Я тут, – кажу їй.

Побачивши мене, бабця з полегшенням спирається на подушки.

– Слава Богу! Заходь! Заходь, будь ласка.

Розділ 13


Це була дивна кімната. Ліжко стояло точнісінько в центрі. А навколо ліжка крейдою було намальоване коло. Нахилившись, я здивовано поглянув на виведену крейдою лінію.

– І що це?

– Мій захист, – серйозно мовила Марфа.

– Від кого?

– Не від вас, пане Білий. Тож можете сміливо пройти й сісти тут, – вона рукою поплескала по краєчку ліжка.

– Кажуть, на ліжко сідає тільки мати або лікар, – відповів я й сів натомість у велике крісло під стіною, доволі далеко від старої. – То від кого ви намагаєтеся захиститися крейдою?

– Колом. Не має значення, чим саме його накреслити. Коло захищає того, хто всередині.

Я прискіпливо поглянув на пупорізку. Марить?

– То від кого? – втретє запитав я.

– Не знаю, чи зрозумієте ви мене. Тут, на хуторі, живе зло. Дуже древнє зло. Воно спонукає людей до жахливих учинків.

Я всміхнувся.

– Якщо ви про диявола, Марфо, то мушу зауважити, що він присутній не лише на вашому хуторі.

– Вій… Я вже казала про нього. Демон з віями аж до підлоги.

Я здригнувся, пригадавши свій сон.

– До підлоги… – повторив я мимоволі.

– Нині ми зустріли його в личині сивого вовка, – сказала Марфа. – Це не просто так… Він тут, він знову об’явився. Прийшов по нас.

– Запевняю: це був вовк, а не демон. Хворий на сказ, пересипаний вашою білою пилюкою, та однак – звичайнісінький вовк, – я намагався говорити якнайспокійніше, сподіваючись, що це заспокоїть повитуху. – На щастя, він не встиг покусати коней, лише перелякав їх до смерті…

– Ні! – перебила вона. – Ти багато чого не знаєш…

Стара важко дихала.

Їй варто було перепочити, щоб говорити далі, і я мовчав, надаючи їй таку можливість.

– А хіба цього Вія може зупинити накреслене на підлозі коло? – запитав я, перечекавши добру хвилину.

– Якщо маєш у душі хоча б якийсь ґандж… То тільки коло й може його спинити… А моя душа, пощерблена гріхом, зогнила до решти.

Марфа знову вмовкла. Я підвівся й підійшов до вікна, намагаючись не порушити священного кола пупорізки.

– Скажіть, Марфо… Це ваше зло… Воно якось пов’язане зі смертю панночки?

– Я тому й покликала тебе, – сказала стара. – Лікар намагався лишити мені надію, але ж я знаю, що не побачу світання. І що перед смертю не матиму змоги навіть висповідатися… Не пригадую, щоб мені було коли-небудь так лячно, як зараз…

– Ви хочете полегшити душу?

– Я розповім тобі все. Все від початку. І тоді, можливо, ти виправиш бодай щось із того, що ми накоїли.

Марфа дивилася просто перед собою. Попри смертельно бліде лице, її очі були живі, а погляд – чіпкий. Я знову вмостився в крісло, щоб вона могла мене бачити.

– Уважно вислухаю кожне слово, – тихо сказав я.

– Це сталося того року, коли на нас напала біла неміч. Узимку. Лише через кілька місяців після того, як видужав останній хворий. Я тоді, як і зараз, працювала в маєтку. Трохи знала, як людей лікувати. Хутір був менший, ніж тепер… Та роботи не бракувало. Якось… Покликали мене до однієї селянки, яка саме мала народжувати. Вона була молода й сильна, але дитя йшло ногами вперед, та ще й чималеньке таке… Гадала, що виживе з них хтось один. Дитя народилося синє, тричі обмотане пуповиною навколо шиї… Я зразу забрала його… Та через хвильку дитя закашляло й почало дихати. Я загорнула його в свою пухову хустку, а сама повернулася до породіллі… Й сказала їй, що дитя мертве.

– Навіщо? – запитав я здивовано.

– Бо діти – то скарб. І деякі люди ладні віддати за нього все, що мають… А та жінка могла понароджувати собі ще і ще…

Вона замовкла, віддихалася й продовжила:

– І вона таки народила… Але через багато-багато років… І протягом всіх цих років я себе ненавиділа. Та більше, ніж себе, я ненавиділа те нещасне дитя, яке вкрала. Ненавиділа за те, що воно не закричало відразу, – і цим ввело мене в страшну спокусу…

Її тяжке дихання стало ще уривчастіше, стара знову замовкла.

– Що було далі? – я розумів, що Марфі будь-якої миті може забракнути сили, щоб завершити свою сповідь.

– На чім я спинилася? – спитала вона, ніби щойно прокинулась.

– Ви сказали, що тільки через багато років та жінка народила собі другу дитину…

– Так. Дівчинку. Її назвали Настею… І сьогодні вона накреслила для мене це коло… Їй і невтямки, яким чудовиськом вона опікується.

– Настя?!

– Наша добра Настя… Вона – сестра тієї нещасної дитини.

Я навіть нахилився вперед – боявся проґавити бодай слово.

– А що стало з тією викраденою дитиною? Кому ви її віддали?

– Ти знаєш цю історію не гірше за мене… Тільки забув.

– Скажіть! – попросив я. – Скажіть, заради спокою своєї душі!

Вона помовчала. Потім вдихнула на повні груди, та відразу зайшлась кашлем – тяжко, надсадно.

Я підвівся, хоч і не знав, як їй допомогти. Задушливе бухикання скрутило бабцю у вузол, її очі вирячилися, обличчя посиніло. Врешті вона змогла вдихнути і, поглянувши на мене каламутними очима, сказала:

– Води…

На секретері стояла повна карафка і кілька склянок. Я швидко наповнив одну з них, але трохи перелив води й тому йшов повільно, щоб не розхлюпати. Та якоїсь миті рука здригнулася і трохи рідини пролилося на підлогу.

Стара скрикнула, наче обпечена. Я теж здригнувся, розливши ще більше, й здивовано поглянув на неї. Бабця втупилася мені під ноги з невимовним жахом. Я побачив, що – наче навмисне – пролив воду на її дурнувате коло. Вочевидь, для неї це означало, що демони вже кинулися пожирати її душу.

– О Господи… – сказав я. – Зараз витру…

Вона мовчала й поглипувала то на мене, то на калюжу – рот роззявлений, нижня щелепа тремтить. Я поставив склянку просто на підлогу й роззирався, чим витерти воду. Помітив лляну серветку на секретері – те, що треба. Схопив її й кинувся витирати підлогу. Мабуть, треба було просто промокнути воду, та через надмірний поспіх я трохи перестарався й витер калюжу разом з частиною крейдяної лінії.

Бабця захрипіла. Мені здалося, що то був напад якогось тваринного жаху.

– Я все виправлю! – перелякано сказав я. – Де крейда?

Вона вирячилася на мене й не могла вдихнути.

– Що з вами?! – вигукнув я, хоча стара, здається, мене вже не чула. – Чорт…

Схопивши склянку, підійшов до неї й сів на ліжко.

– Тільки не вріж дуба, бабцю… Тільки не зараз…

Дбайливо піднявши їй голову, обережно влив до рота трошечки води. На щастя, вона спромоглася на кілька ковтків, дихання трохи вирівнялось, але погляд і далі був стеряний і сповнений жаху.

– Ви мене чуєте? Марфо?

Вона знову захрипіла і спробувала відштовхнути мене – нічого вже не тямила.

– Скажіть мені правду: хто вбив панночку?

Я нахилився до неї так низько, що її губи майже торкалися до мого вуха. Навіть відчув на шкірі її уривчасте дихання. Нарешті вона відповіла:

– Вона… Втопилася…

Ці слова прозвучали так тихо, що я спершу подумав, ніби мені причулося.

– Хто втопився? Соломія, сотникова дочка – хто її вбив?

Зазирнувши повитусі в очі, побачив там порожнечу. Навряд чи вона розуміла зараз, що каже.

– Марфо! Ви чуєте мене? – помітивши, що їй нібито вдалося зупинити погляд на моєму лиці, я додав. – Це я, Марфо!

І тоді вона зайшлася тим таки безумним вереском, який сьогодні вранці сполошив вороння на старій вербі. Я аж відсахнувся з несподіванки.

Стара сиділа на ліжку, широко розплющивши пусті очі божевільної й нестямно верещала.

Вибігши з кімнати, я помчав у інше крило дому.

– Пане сотнику! Пані Анно!

Я тарабанив у всі двері, та ніхто не відчиняв.

Тоді я прожогом кинувся вниз.

– Є тут хтось?!

Вибіг надвір і вже на ґанку наштовхнувся на здоровила-камердинера, який здивовано витріщився на мене.

– Де сотник?

– На конюшні, – відповів мордань.

І тут знову закричала Марфа. Ми обидва задерли голови, поглянувши на її вікно. Якраз вчасно, щоб почути звук розтрощеного скла й побачити, як нещасна Марфа вилітає разом із розбитою шибкою головою вперед, ламаючи тонкі віконниці. Вона не переставала кричати, аж доки її тім’я з неприємним хрускотом вдарилося об мощену каменем доріжку. Перекотившись через зламану шию, вона впала навзнак. Її вицвілі осклілі очі дивилися в помережане багрянцем небо, і погляду цьому було байдуже до скалок скла, які ще сипалися згори…

Розділ 14


Сонце майже зайшло.

Я заліз у коляску, подану до ґанку садиби. До мене підійшов сотник і дав аж три рублі.

– Це вам, на витрати.

– Щедро, – всміхнувся я.

– Ну, ви ж через мене опинилися тут без копійки за душею…

Я вдячно кивнув.

– А на це, – він впхнув мені в руку двогривенник, – купіть йому пива.

Сотник вказав поглядом на Котелка, який сидів на козлах.

– Від мене, – додав він. – День був… Страшний.

– Що, боїтеся лишити мене без нагляду?

– Облиште… – сотник стишив голос. – Наглядати радше треба за ним. Бо ще купить горілки на всі та й… Коли я доручив йому стежити на вами у Києві, Олесь не тільки все запоров, а ще й притягнув вас просто до мене. Таємні доручення – то не для нього.

– Трохи туголобий? – з фальшивим співчуттям поцікавився я.

– Занадто чесний, я б сказав… До речі, як там ваше розслідування? – додав сотник уже голосніше. – Хоч щось з’ясували?

Несподіване запитання про розслідування прозвучало занадто недоречно, та якщо сотнику аж так хотілося змінити тему…

– Поки що все показує на те, що вбивця – й справді Хома, – сказав я. – Та питань іще чимало.

– От і добре, – квапливо мовив він. Вочевидь, щоб уникнути цих-таки запитань. – От і добре.

– Справді не бажаєте приєднатися? Перехилили б по чарчині…

Але сотник тільки похитав головою й щось нерозбірливо пробурмотів у вуса.


За десять хвилин Котелок зіскочив з передка коляски біля єдиного на хуторі шинку. При вході стояв якийсь субчик. Ми з Котелком вирішили не нехтувати місцевими традиціями й ретельно вимили руки в чаші з білою облямівкою. Хтозна, може, цей чолов’яга на те і стоїть тут, щоб пильнувати…

Шинок був значно пристойніший, ніж я собі уявляв. Доладно змайстровані столи, доволі висока стеля й навіть шинквас – за столичною модою. Щоправда, всі столи тут, як і долівка, були в білих крейдяних розводах – певно, внаслідок не надто вдалих спроб одмити їх. Білий пил причаївся по кутках, у щілинах між дошками стільниць, на свічниках і, звісно, на одежі відвідувачів. Усе це надавало приміщенню якогось особливого колориту. Їхня легенда про браму пекла вже не видавалася аж такою несусвітньою в цьому шинку, залитому тьмяним жовтавим світлом.

Людей було багацько. Навіть дуже. Біля шинквасу зібрався справжній натовп. Столики були менш затребувані. Чоловіки совалися туди-сюди, і порівняння з мурашником самохіть крутилося на язиці. Було гамірно і димно: багато хто курив люльку, й під стелею висів густий туман.

Котелок ввічливо пропустив мене вперед. Я всунув йому в руку двогривенник.

– Від сотника. Він просив, щоб ти той-во… тільки на пиво.

Котелок радісно всміхнувся, і я подумав, що він усе ж таки непоганий хлопець, хоч і приставлений, щоб мене сторожити.

– Буду біля шинквасу, – сказав він. – Захочете піти – просто скажете!

Я кивнув і пішов до столика неподалік. Котелок сів так, щоб бачити мене. А втім, треба віддати йому належне, поглядав він на мене нечасто. Показався опецькуватий чоловік у білому засаленому нагруднику. Мені здалося, що я бачив його позавчора на поминках.

– Чого бажаєте? – запитав він.

– У вас є вино?

– Аякже! Для гостя пана сотника – подамо найкраще!

Він пішов, а я невдоволено скривився: якщо вже тут кожен собака знає, хто я такий, обережно випитати що-небудь не вдасться. Більш того, всі розмови сотникові одразу ж перекажуть у найменших подробицях. Відкинувшись на спинку стільця, я заплющив очі, щоб хоч трохи розслабитися.

Господар – я певен, що то був він, – повернувся дуже швидко, поставив на стіл переді мною великий келих і показав пляшку вина.

– Токайське!

– Ого! – зрадів я.

– Ви хотіли спитати, звідкіля в такій глушині токайське, так?

– Та ні, – я знітився, бо, правду кажучи, саме це і подумав. – Просто я гадав, що тут має бути вино з власних винарень пана сотника.

– На жаль, майже все воно їде на Київ. Наші люди не надто цінують вино. Та в нас є невеликий запас персонально для пана сотника!

І він налив мені білого вина, що пахтіло літнім сонцем.

– Вас учора шукали, – загадково сказав шинкар. – Чужі, не з наших.

– Я чув, вони випитували про якогось білого цигана.

– Отож, – закивав шинкар. – Сотник казав мені, що у Києві вас саме так і називають.

Напевно, тривога відбилася на моєму лиці, бо шинкар поспішив заспокоїти:

– Не хвилюйтеся, більше ніхто тут про це не знає. Тому ваших друзів вчора щиро запевнили, що не чули ні про якого цигана, – й вони забралися.

– Що ж, це хороша новина. А був серед них такий рудий… Із залисинами…

– Він у них за головного, – сказав шинкар. – І ще з ними один німий був.

Я кивнув. Шинкар галантно вклонився й пішов. Поглянувши на Котелка, я зауважив, що він запхнув носа в пивний кухоль і забув про моє існування. Що ж, може, це мій шанс позбутися його товариства. Без жодних роздумів, я підвівся й пішов до виходу.

Щойно двері корчми зачинилися, я поринув у дивовижну зоряну свіжість прохолодного вечора, напоєну запаморочливим сюрчанням цвіркунців. Затримався лише на мить, а потім швидко пішов до вулиці. Та не встиг дійти навіть до рогу корчми, коли двері за моєю спиною знову рипнули, виплеснувши назовні вечірній гамір шинку. Звук кроків за спиною дуже швидко нагнав мене.

– Щось шукаєте, пане Білий? – пролунав голос Котелка.

– Та хотів до вітру сходити, – відказав я, обернувшись.

– Тоді все правильно, – кивнув він. – То за рогом. Тільки там і впасти можна. Я покажу.

Ми зайшли за корчму, яка, як з’ясувалося, стоїть понад великим яром. Від корчми до яру вів дощаний поміст, край якого нависав над урвищем.

– На п’яну голову туди багато хто звалювався, – всміхнувся Котелок. – Нічого страшного, схил там покотистий. Розказували мені, що не один п’яничка там і засинав до ранку. Тільки от прокидалися мокрі до нитки. І це – в кращому разі!

І він заливчасто засміявся.

Мовчки справивши малу нужду, ми пішли назад. Чаша з білими вінцями тепер видавалася ще й цілком доречним елементом гігієни, і я з задоволенням дотримався місцевого звичаю, помивши руки.

– Якщо знадобиться щось, то кажіть, – зронив Котелок, перш ніж ми вернулися до корчми. Я ж тільки з жалем провів його поглядом. Котелок вправно вдавав простака, та я добре розумів, що непомітно вшитися від нього не вдасться.

Столик з токайським чекав на мене. Плюхнувшись на стілець, я дозволив собі просто насолоджуватися вином, що й справді було неабияке.

Я б не здивувався, якби почув, що сотник сам возить його з Києва. Котелка вже оточили якісь його приятелі, вони весело реготали й плескали один одного по спинах. Та тільки-но я подивився на нього, як він відчув мій погляд, обернувся й підняв келих, ніби після тосту. Я підніс свій келих у відповідь.

Уже готовий був змиритися з таким невигідним становищем і подальшим марнуванням часу, аж раптом побачив його.

Томаш, вочевидь, щойно зайшов, бо якраз оглядав корчму, шукаючи знайомі обличчя. Помітивши мене, він дуже зрадів, махнув рукою й поспішив до мого столика. Я розгублено обернувся до Котелка, бо не міг знати, як він поставиться до появи Томаша, та мій наглядач цілковито поринув у теревені й чаркування зі своїми друзяками.

– Ну, як ти? – запитав Томаш, сівши поруч. – Токайське! Певно, з особистих запасів сотника?

– Не можу сказати, що радий тебе бачити, Томаше.

– Чого ж так? – він відкоркував пляшку й понюхав. – Пахне сонцем на березі Дунаю. Бував там?

– Ні, – відповів я, насилу стримуючи роздратування.

– Я теж, – сказав Томаш. – Чому такий тоскний?

– Як тобі сказати… Останнім часом ти з’являєшся до біди.

– А спершу, по-твоєму, було інакше? – щиро здивувався він, а потім розреготався зі свого жарту.

Це й справді було влучне спостереження, тож і я мимоволі всміхнувся.

– Мені тільки одне не до вподоби, – сказав я. – Не знаю, хто ти і що маєш на мислі.

– Сьогодні мені на мислі було тільки перекинути чарку-другу. Чесно!

Я помахом прикликав шинкаря, й він одразу ж вийшов з-за шинквасу.

– Ще один чистий келих, – попросив я.

Шинкар миттєво здимів.

– Чув, що сталося в маєтку? – запитав я Томаша.

– Ні, – він поглянув на мене з неприхованим подивом. – Знову хтось ґеґнув?

Я уважно вдивлявся в його обличчя, щоб зрозуміти, чи він не лукавить. Невже й справді знає?

– Так, – кивнув я.

– От бачиш, – сказав Томаш. – Якщо комусь на роду написано випасти з вікна, то жоден удар каменюкою по загривку такій людині не зашкодить. Згоден?

Він поклав гірку тютюну на квадратик паперу й скрутив цигарку одним вивіреним рухом.

– Нащо ти вдарив її сьогодні вранці? – запитав я.

– Є запитання важливіше, – сказав він і налив собі вина у келих. – Що ти такого наплів їй, аж нещасна жінка сторчма кинулась у вікно?

– Я?!

– А хто вибіг з її кімнати, перш ніж бабця вирішила політати?

Я ковтнув вина. Томашеві подобалося грати в карти… І, схоже, в наших розмовах карти завжди здавав він.

– Хто в маєтку працює на тебе?

– Ніхто, – Томаш реготнув і прикурив од свічки на столі. – Крім тебе, звісно.

– А щоб ти не діждав… – вихопилось у мене.

– Чого ж? – здивувався він. – Хіба в нас не спільна мета?

– Що ти знаєш про Настиних батьків? – запитав я. – У них були ще діти?

Томаш вмить перестав блазнювати і навіть насупився. Він торкнувся пальцем до губ і озирнувся.

– Тут, знаєш, невеличкий хутір, – мовив він пошепки, нахилившись до мене через стіл. – І всього лише одна Настя. Нащо всім знати?

– Отже, ти щось знаєш з цієї історії?

– Дивно, що й ти дізнався! Розтопив, значить, серце старої Марфи?

– Вона мало що встигла розповісти… – я знову ковтнув вина і відхилився на спинку стільця.

І тут я помітив, як хтось мені помахав. Я придивився. В кутку за столиком сидів Іван – товстун із родимкою, який на поминках умовляв мене рятувати свою душу. Томаш, перехопивши мій погляд, теж обернувся, та Іван встиг опустити очі, втупився в стільницю.

– Гаразд, не дмись, – сказав Томаш. – У нас набагато більше спільного, ніж тобі здається.

– Що спільного? – спитав я, хоч заледве стримувався, щоб не послати цього зайду під три чорти.

– На все свій час.

– А мені чомусь видається, що цей час якраз настав. І почни з розповіді про мій хрестик.

– А що з ним? – вдаючи стривоженість, стрепенувся Томаш. – Ти знову його загубив?

Я мимоволі торкнувся грудей, намацав хрестик.

– Де ти його взяв, Томаше?

Він затягнувся, випустив цигарковий дим, примружився, та не відповів.

– Коли я отямився в циганському таборі, його вже не було. Потім… У своїх спогадах… Я пригадую його. Пригадую, як дарую його якійсь дівчині. Але…

– Що ти з нею зробив? – раптом запитав Томаш.

– З ким?

Його запитання прохромило мені груди крижаним вістрям, і я відчув тупий холодний біль у серці.

– Облиш, Тарасе! Мені ж ти можеш довіряти! – сказав Томаш із дружнім докором у голосі.

А потім нахилився до мене близько-близько й прошепотів:

– Я знаю, як це: вбити того, кого любиш.

На цьому мені урвався терпець. Я загилив кулаком по столу так, що на мене витріщилася добра половина людей у шинку. Та мені було байдуже.

– Хто ти? – запитав я Томаша, нахилившись через стіл до його обличчя. – Ти знав мене в тому житті, що я його не пам’ятаю? Тому ти втягнув мене в цю історію? В яку гру ти граєш?

– Ти все пригадаєш, – сказав Томаш. Він, мабуть, нарешті второпав, що я заледве стримуюся. – Обіцяю тобі. Справді. Та спершу ти закінчиш те діло, заради якого приїхав. Така буде наша з тобою угода. Присягаюся, що не порушу її!

– На дідька мені здались якісь угоди з тобою?!

– Бо тільки я можу допомогти тобі повернути двадцять років твого життя! Не доведеш свій розслід до кінця – і з тобою назавжди лишаться тільки жалюгідні обривки спогадів. А ти навіть не згадаєш її ім’я!

Наливши собі повний келих вина, я вихилив його одним духом. В Томашевих очах я бачив розуміння й навіть співчуття.

– Ти кохав її? – раптом запитав він.

Я не очікував такого запитання. Та гнів минувся, і я не бачив сенсу відмовчуватися.

– Понад усе життя, – відповів я. – Це єдине, що я про неї пам’ятаю.

Томаш узяв зі столу загаслий недопалок самокрутки і знову прикурив його від свічки.

Підійшов шинкар.

– Як вам засмакувало наше вино?

– Дуже добре.

– Це для вас, – тихо сказав господар, нахилившись, і непомітно тицьнув мені в руку якийсь папірець.

– Радий чути, – голосно додав він і повернувся за шинквас.

Я глянув на Томаша й побачив, що він свердлить мене поглядом.

– Від кого записка? – запитав він безцеремонно.

Я не відповів, а лише мовчки розгорнув папірця.

Нервовим, нерівним почерком там було написане таке:


«Пане Білий! Не можу підійти до вас, бо ви прийшли не сам, розмова ж ця не для чужих очей та вух. Приходьте сьогодні вночі, будь-коли, як тільки зможете вирватися, в дім біля церкви – той, на якому флюгер у вигляді риби. Собаку я прив’яжу, тож одразу заходьте. Якщо можете, візьміть усе необхідне, щоб більше не повертатися в маєток. Ідеться про ваше життя або смерть».


І ще – підпис.


«Ваш приязний друг Іван».


Томаш очікувально дивився на мене. Я всміхнувся на всі тридцять два й, поглянувши йому просто в очі, сказав:

– Чистий папірець, уявляєш?

Й одразу підніс записку до полум’я свічки. Томаш кивнув:

– Мені весь час передають пусті записки.

Він підняв свій келих і спорожнив його трьома великими ковтками.

– Та все ж таки, – сказав він, підводячись, – ти б попередив автора, що стара Марфа сьогодні вже намагалася тобі все розказати. І чим все скінчилося?

Він зайшовся дивним, трохи моторошним сміхом. Потім загасив цигарку об край столу біля мене і, не зронивши більше й слова, пішов.

Я пошукав очима Івана, але за його столиком уже сиділи якісь інші люди. Котелок дудлив черговий келих пива. Що ж… Може, щось з того і буде… Я хлюпнув собі ще трохи вина й цідив його, повільно ковзаючи поглядом від столу до столу. Підійшов шинкар. Прибрав недопалок і запитально поглянув на Томашів келих.

– А ваш друг…

– Уже пішов, – сказав я.

Шинкар кивнув і забрав келих. Він приходив ще раз чи двічі – пересвідчитися, чи все гаразд. Я кожного разу казав, що краще й бути не може, а потім перевіряв, як там мій Котелок. Нарешті я дочекався: впоравшись із пивом, Котелок підтюпцем поспішив до виходу. Я боявся, що до нього ще хтось пристане за компанію, та мені пощастило.

Я вдав, що цілковито занурився у свої думки й випари токайського, примружив очі та відхилився на спинку стільця, аж поки почув, як гупнули вхідні двері. Тут-таки підвівся й, залишивши на столі гроші, попрямував до виходу. Не дуже швидко, щоб не наздогнати Котелка передчасно, але й не аж так повільно, щоб утратити таку нагоду.

Ніч була напрочуд тиха. Коли я м’яко відчинив двері, Котелок уже завернув за ріг корчми. Беззвучно їх причинивши, пішов за моїм візницею.

Тугий струмінь зблискував у місячному світлі й щезав у темному проваллі. Котелок, натхненний дзюрчанням, насвистував собі під носа якусь недоладну мелодію. Я прийшов саме вчасно. Швидко скинувши чоботи, беззвучно підкрався до нього по настилу, став за спиною. Він почув мене в останню мить і хотів було обернутися, але я штовхнув його всім тілом, пробубнівши щось на кшталт: «Простіть великодушно…» – чого ще можна було чекати від якогось завсідника шинку, що трохи перебрав?

– Гоп! – чомусь вигукнув Котелок, марно намагаючись втримати рівновагу. – Гоп-гоп!

Здається, я ще встиг промимрити якісь вибачення, коли він красиво змахнув руками й полетів шкереберть.

Узувшись, я вибіг на вулицю й рушив у той бік, де чорніли на тлі зоряного неба церковні бані.

В опівнічній хутірській тиші, з якою відчайдушно боролися тільки цвіркуни, церква справляла похмуре, ба навіть лиховісне враження. Намагаючись лишатися в густій тіні дерев, що росли обабіч єдиної на хуторі вулички, я перетнув невеликий майдан. Дім із флюгером… Ось і він. На тлі зоряного неба добре було видно рибку, що розгублено крутилася туди-сюди під легкими подувами мінливого нічного вітерцю.

Вікна в домі тьмаво світилися. На подвір’ї, біля ґанку, був прив’язаний осідланий кінь. Підійшовши до хвіртки, я просунув руку між дошками і намацав засувку. Вона легко відімкнулась, і я зайшов на подвір’я. З-під сараю долинуло злостиве гарчання. У записці було обіцяно, що пес сидітиме на прив’язі, тож я не зважав на нього. Пес декілька разів хрипко гавкнув, вилізши зі свого сховку. Це був дуже старий кудлатий собака на тяжкому ланцюгу, прикріпленому до ошийника. Я боявся, що він усе одно почне кидатися на мене й перебудить усі околиці, та пес іще кілька разів спроквола гавкнув і влігся, не зводячи з мене очей, що сумовито блищали у темряві. Я зазирнув у вікно.

Велика кімната, добру чверть якої займала піч, була заставлена тонкими восковими свічками. Вони стояли повсюди, на всіх горизонтальних поверхнях – на столі, комоді, підвіконні, печі… По підлозі повзав на колінах Іван і ніби щось шукав. Я тихенько постукав у вікно.

– Можна?

Іван примружився, намагаючись розгледіти мене крізь шибку, потім махнув рукою:

– Заходьте!

Проминувши невелику веранду, я відчинив двері. Тієї ж миті протяг гучно стукнув віконницями котрогось вікна, погасивши геть усі свічки. Іван скрикнув. У кімнаті запала непроглядна темінь, яку злегка сріблив хіба що місяць на небі.

– Хто тут? – скрикнув Іван.

– Та це ж я, – якомога спокійніше відповів йому. – Тарас.

Почулося якесь шарудіння. Врешті-решт яскраво спалахнув сірник. Іван, високо піднявши його над головою, напружено вдивлявся мені в лице.

– Слава Богу! – сказав він. – Це й справді ви!

Я лише стенув плечима.

Іван заходився запалювати свічки. Їх було не менш як три десятки.

– Церковна свічка попереджає про наближення нечистої сили, – сказав він таким тоном, ніби йому було незручно про це повідомляти.

– Справді? – іронічно запитав я.

Він не відповів. Я оглянув кімнату. Посередині стояв стілець. На підлозі лежав пістоль. Ступив крок, і під моєю ногою різко пішла вниз кепсько закріплена дошка. Загрюкотів стілець, перекинутий іншим кінцем дошки. Іван знову скрикнув. Я ледве встигнув прибрати ногу, щоб не провалитися.

– Вибачайте, – сказав я.

– Пусте… Сідайте, будьте ласкаві…

Я витягнув з-під столу табурет і сів. Іван метушливо ходив по хаті й щось бурмотів.

– Ось вона! – радісно вигукнув Іван і враз зніяковів, повернувшись до мене з уламком крейди в руці. – Не зважайте, пане Білий. Я повинен дещо зробити… Я поясню… І якщо не зможете зрозуміти, просто прийміть, як є.

По цих словах він узяв крейду, став навкарачки й почав креслити лінію по темних дошках підлоги. Він робив це неймовірно старанно, стиснувши крейду так сильно, аж побіліли кісточки на пальцях, й безперервно сопів, наче розтривожений їжак.

– Це буде якийсь символ? – поцікавився я.

– Так! – відгукнувся він, не обертаючись. – Захисний.

– Біле коло? – здогадався я.

Очевидно, він вловив у моїх словах насміх, бо відразу почав виправдовуватися.

– Можна ставитися до цього по-різному, тільки тут усі знали, що від вашого приїзду не варто ждати нічого доброго! Я – єдиний, хто наважився попередити вас за першої ж нагоди!

– Я так і не збагнув, у чому сенс вашої перестороги.

– Він простий! – Іван відірвався від свого кола і звів на мене очі. – Біжіть! Не лізьте в діло, якого не розумієте! Ви намагаєтеся докопатися до істини, проте істина тут нікому не потрібна!

– Кому саме вона не потрібна? – я нахилився вперед, щоб краще чути Івана. – Сотникові?

– Ви не розумієте, – Іван витер піт із чола і співчутливо поглянув на мене. – Коня, який убив отця Варфоломія, звали Вієм, а таких збігів не буває! Наступною була Марфа. Можу побитися об заклад, що у неї теж язик розв’язався!

– Ви вважаєте, її могли викинути з вікна?

Іван докреслив коло й дивився на нього прискіпливим поглядом художника.

– До чого тут це! Але коли мені розповіли про смерть Марфи, в мене виникло тільки одне запитання: чи було порушене її коло?

– Порушене?

– Відкиньте на мить ваш досвід, – мовив Іван серйозно. – Уявіть щось таке, що не має природного пояснення!

– Наприклад?

– Можливо, ви подумаєте, що я стратив розум… Та коли біла неміч занапастила хутір, саме ті люди, що їхні ліжка було обведено білим колом, – вижили!

Він випростався, стоячи на колінах, витер піт з лоба й сказав багатозначно:

– Тому що Вій не може увійти в коло, накреслене білим! А коло, обведене круг Марфиного ліжка, було розірване, – втаємничено сказав він. – У ньому була прогалина, розумієте?

– І це – причина смерті? – запитав я, вагаючись, а може, встати і піти собі, якщо він спробує потвердити такий висновок. – Прогалина в намальованому на підлозі колі?

– Не меліть нісенітниць! Причина смерті – падіння з вікна! Але що змусило її вистрибнути? Якого лисого? І відповідь на це запитання очевидна: Вій знову тут! Ось чому я повинен надійно захистити себе, перш ніж розповісти те, заради чого вас покликав.

Іван знову став навкарачки й навів лінію в тому місці, де вона видалася йому занадто тонкою. Потім заходився кумедно повзати й ретельно перевіряти свою роботу, що давалося цьому огрядному чоловікові дуже нелегко: він сопів, охкав і тяжко дихав.

До того ж Іван, вочевидь, недобачав, тож йому доводилося нахилятись до самісінької підлоги, – він замало не викреслював нове коло своїм носом.

– Деякі люди вмерли від білої немочі, незважаючи на захист кола. Та з’ясувалося, що в тих випадках кола були розімкнуті – Анна щоразу помічала ці прогалини.

– Пані Анна? – зацікавився я.

– Атож! Люди в цьому ще нічого не петрали. А тільки-от людина лікувалася-лікувалася, а потім усе одно вмирала. То кликали Анну, мовляв, як так? Багато хто зопалу винуватив її, – він знову витер піт. – А вона обійде, обійде навколо ліжка – та й покаже: отут і отам лінія розірвана. Хоч трохи, але стерта! Або від початку намальовано було погано, або хтось випадково вичовгав!

– Отже, все діло в цих колах?

– У прогалинах, – виправив він мене. – У прогалинах…

Іван нарешті підвівся, взяв пістоля, звів курок і сів на стілець, поклавши зброю собі на коліна.

– Хіба демона можна застрелити з пістоля? – удавано серйозно поцікавився я.

– Срібна куля, – знічено сказав Іван і дурнувато почухав собі голову дулом пістоля.

– Що ви робите?! – не втримався я.

– Що?

Тепер він здивовано дивився на пістоль, направивши його собі в обличчя.

– Та приберіть хоч палець зі спуску! Ви зараз голову собі рознесете!

– Тіпун вам… – Іван похапцем сплюнув через плече.

– Покладіть цього бісового пістоля, я вас прошу!

– Та не згадуйте ж нечистого! – жалісно сказав він, та зброю все ж таки поклав на коліна.

Я полегшено зітхнув. Запала тиша.

– Давайте вже поговоримо про Хому, – попросив я Івана.

Він кивнув і після короткої паузи мовив:

– Хома не винен.

– Так… І чому ви у цьому певні?

– А чому він має бути винен? Тому що кохав Соломію? Хіба це перетворює людину на вбивцю? Як на мене, то це радше виправдання.

– Це все? – я відчув розчарування.

– А що є проти Хоми, крім вигадок Марфи? – вів далі Іван. – Що бачили люди, які збіглися на її крики? На пагорбі навіть панночки не було! Марфа каже, що вона втекла. І що? Знайшли її? Бачив хтось, як вона йшла додому? А я вам от що скажу: Хома і його мати лишалися єдиними християнами на хуторі, ми ж усі на той час вже давно забули про Христа. Махнули на Нього рукою. Нам уже багато років нема ніякого діла до Господа, тому що поруч – пекло, і страшить нас тільки той, хто може вийти з його брами.

– А що сталося з батьком Хоми? Я чув, що він…

– Упав із дзвіниці. Звідки ж іще міг упасти священик, який усьому хутору був як колька в боці!

– Натякаєте, що то не був нещасний випадок?

– Я натякаю, що всю родину Хоми тут люто ненавиділи. Якби вони вмерли від білої немочі, все було би правильно: не дотримувалися законів – і поплатилися. Але вони не вмерли й перетворилися на щоденний живий докір для всіх нас. На свідчення того, що можна було й не зрікатися віри… І ось Хома, який для всього хутора наче більмо на оці, опинився раптом тієї триклятої години на тому місці… І плювати, що немає жодного доказу його вини! Його потягли до церкви, закликавши туди демона!

– Це цікаво…

– Ось вам іще! Ви курите?

– Ні, – здивовано сказав я.

– А Хома – курив. Самокрутки. Не люльку, а саме самокрутки. Так ось… Під старою вербою не знайшли жодного недопалка.

– То й що? – запитав я.

– Сотник каже, він чекав на неї. Буцімто він знав, що вона йтиме додому цією дорогою, – і влаштував засідку. То невже він би не викурив жодної цигарки, поки ждав там?

Я знизав плечима:

– Є ще такий здогад, що він зустрів її внизу, біля річки. А на пагорб вони піднялись разом.

– Нехай. Але ж і внизу – жодного недопалка! Можете вірити, я особисто перевіряв!

– То, може, це вона на нього чекала, а не він на неї?

– Облиште! Панночка б не чекала так довго! Ми ж добряче затримали Хому того вечора! Якщо він справді вбивця, йому довелося би пантрувати там Соломію з повними кишенями тютюну й не викурити жодної цигарки!

– Що ж, – я дістав блокнот. – Завтра я якраз збирався прояснити деякі моменти…

– Ні, – перебив мене Іван, – не буде ніякого завтра! Мені треба, щоб ви повірили мені сьогодні. Зараз! Повірили, припинили це розслідування й забралися звідси назавжди! Кінь на подвір’ї, до слова, – для вас. Беріть його і…

– Ви з глузду з’їхали?! – гаркнув я.

– Я намагаюсь сказати вам, що тільки-но ви докопаєтеся до істини – вас уб’ють. Забирайтеся. І тоді ви порятуєте не тільки себе, але й Хому!

– А де зараз Хома?

Він зам’явся і знову несамохіть почухав вухо пістолем.

– Я більше нічого не скажу вам… Просто їдьте звідси.

– Ну… Обіцяю подумати, – сказав я йому. – Хай там як, а ви мені дуже допомогли…

Я підвівся, збираючись розпрощатися. Ступив було крок до Івана, щоб потиснути йому руку, але зупинився перед самим колом, метикуючи, як він поставиться до того, що я перетну його магічну загороду. Може, краще потиснути руки через лінію? Чи так не можна? Моя долоня повисла в повітрі. Потім, від гріха подалі, я просто кивнув йому.

– Спасибі, – щиро сказав я. – А тепер дозвольте і честь знати.

І пішов до дверей. Я вже взявся за ручку, коли почув недвозначний оклик Івана:

– Стій!

У його голосі лунала погроза, і я застиг, ніби побачив гадюку. Повільно, без різких рухів, обернувся. Іван націлив на мене свого пістоля, а його рука од напруги ходила так, що дуло кидало з боку в бік. Палець цього йолопа, звісно ж, лежав на спусковому гачку.

– Ти не зміг зайти в коло! – тремтливим голосом мовив Іван. – Не можеш перетнути лінію, так?

Він сказав це таким тоном, ніби викрив мене.

– Спокійно, голубе… – м’яко сказав я, намагаючись нічим не стривожити його. – Просто відведіть дуло трохи вбік, щоб не сталося біди.

– Тоді зроби це! – він мовив ці слова, зціпивши зуби. – Увійди в коло!

– Та будь ласка… – я вирішив не сперечатися з ним. – Якщо це так важливо…

І почав повільно наближатися до Івана.

Пістоль, націлений мені просто в обличчя, неприємно посмикується в його руці. Іван тяжко дихає, наче після доброї пробіжки, і я маю всі підстави остерігатися, що він випадково натисне на спуск раніше, ніж я дійду до кола.

– Тільки палець зі спуску краще приберіть, – кажу я. – Бо ще, не доведи Боже, не дійду.

Він повільно киває й піднімає пістоль. Щоправда, палець лишається на місці. Я полегшено зітхаю: принаймні він більше не цілиться мені в голову.

До Івана – кроків п’ять. Я долаю їх плавно, розміреним кроком, щоб не нервувати його. Він, здається, трохи заспокоюється, але не зводить пильного погляду з моїх ніг. Іван знову незграбно чухає вухо дулом пістоля.

Четвертий крок. Під моїми чобітьми жалісно скрипить і прогинається дошка. Я піднімаю праву ногу для останнього кроку й заледве не впираюсь в Івана, який стоїть на моїм шляху по той бік накресленої крейдою лінії. До нього доходить, що треба відійти – він, наче загіпнотизований, дивиться мені в ноги.

– Ви дозволите? – холодно питаю я.

Цієї миті ще ні він, ні я не розуміємо, що стоїмо на протилежних кінцях однієї дошки – тієї само дошки, що через неї я ледве не впав, коли тільки зайшов до кімнати.

– Вибачайте, – квапливо каже Іван, відступаючи на крок.

Зробивши це, він миттєво вивільнив дошку, яка вгиналася під моєю вагою, й вона розпрямилася, наче англійський лук, влучивши сердезі просто в пах. А найгірше було те, що цієї миті він усе ще чухав вухо дулом свого пістоля…

Від болю він стиснув пальці – й постріл розірвав нічну тишу, наче грім.

Куля знесла йому півголови.

Розділ 15


Я несамохіть зойкнув. Моя нога провалилася поміж дощок майже до стегна, а мертве Іванове тіло, осідлавши дошку, впало на неї, міцно затиснувши мені коліно іншим краєм.

Кров била в скроні, а звук пострілу досі лунав у моїй голові й повторювався з кожним ударом серця. Я ошелешено роззирався. Дим від пострілу ще не розвіявся.

Приблизно за чверть хвилини я все ж таки отямився й спробував вилізти, але з’ясувалося, що це непросто: важив Іван чимало й дошку затиснув міцно. Я потягнувся до тіла, щоб скинути його з дошки, та мені забракло якихось кількох сантиметрів. Тоді я почав розхитувати дошку, щоб струсити труп, але й це була марна затія.

І раптом заливчасто загавкав пес. Старий собацюра хрипів і заходився знавіснілим гарчанням – вочевидь, щось його налякало. Відповідь я дізнався вже за мить, почувши голоси.

Я був на межі розпачу, бо ж усвідомлював, що просто зараз мене застукають у такому безглуздому становищі поруч із трупом. Рішення зродилося в одну секунду: я повернувся спиною до Івана і замість того, щоб витягувати ногу, сів на дошку. Моєї ваги вистачило, щоб трохи послабити тиск і я міг звільнити коліно. Не знаю, як далеко були незнайомці від вікна…

Я кинувся до стіни, під саме підвіконня, й завмер. І вчасно, – бо під вікном саме зашелестів гравій. Потім запала тиша. Я знав, що хтось зазирає зараз у вікно. А за мить, потвердивши мій здогад, пролунав зойк і впівголоса хтось комусь сказав високим голосом:

– Мертвий!

Почувши, що від вікна відійшли, я прожогом кинувся в іншу кімнату.

Вхідні двері розчахнулися. На моє щастя, сильний протяг знову задув усі свічки, гупнувши віконницями просто за моєю спиною.

– Бісова душа! – знову пролунав високий голос.

– Тихо будь… Маєш сірники?

У цього другого був дуже знайомий густий баритон.

Поки вони знайшли сірники і присвітили, я зумів безшумно вилізти через вікно. Тимчасом непрохані гості запалили свічки. Я перебіг під вікно вітальні й зачаївся, прислухаючись.

– Святі небеса… – сказав високий голос. – Ти бачиш, де він лежить?

– Стули пельку й перевір ту кімнату, – гримнув баритон.

Кроки.

– Нікого!

Знову кроки й високий голос – зовсім близько.

– Спізнилися?!

Зашарудів одяг – хтось перевертав тіло.

– Якщо хтось узагалі тут був… – з сумнівом сказав баритон. – Одоробало, схоже, сам себе застрелив…

Зарипіли дошки.

– О Господи! – вигукнув високий голос. – Поглянь! У колі – прогалина!

– Що ти верзеш?

– Та поглянь лишень! Тут дошка вилетіла!

Тиша. Нічого не чути. Ні кроків, ні рипіння дверей.

Я не втримався й обережно зазирнув у вікно. Один із тих типів нахилився над трупом, виставивши перед мої очі своє озаддя. Зате іншого я чудово бачив і відразу впізнав – ба навіть отетерів од подиву.

Це був Роман Тесля, камердинер з маєтку, четвертий свідок у справі вбивства панночки.

– А якщо він був тут, а ми його не вгледіли? – стривожено запитав тонкоголосий. – Анна приб’є нас!

– Це якщо Іван йому щось розтеревенив, – відповів Тесля й зненацька, ніби відчувши мій погляд, обернувся й поглянув просто на мене.

Я пригнувся й тієї ж миті зірвався з місця, мов ужалений. Оббігши хату, перескочив через старого пса, який вискочив з-під сараю й відчайдушно завалував. Я сподівався, що Тесля не встиг мене розгледіти.

Мабуть, саме час було скочити на коня й скористатися Івановою порадою. Та я просто вибіг за хвіртку і щодуху помчав навмання.


Сам не пам’ятаю, як опинився біля шинку. Якщо вірити зорям, було близько опівночі, й корчма досі гуділа п’яними голосами.

Сховавшись у тіні, я озирнувся. Що їм треба було від Івана? Чи вони шукали саме мене?

Погоні начебто не було. Віддихавшись, я про людське око занурив руки в чашу для омовіння й потягнув на себе двері.

Людей, як і раніше, було повнісінько. Я спершу здивувався, але потім згадав, що завтра – неділя. Шинкар привітно махнув мені. Я підійшов до шинквасу і сів.

– Токайського? – запитав він.

– Налий пива, – сказав я й пильним поглядом обвів залу, щоб пересвідчитися, що тут немає Томаша чи ще якогось знайомця.

– Олеся видивляєтеся?

Шинкар обвів рукою довкола голови.

– Ваш друг, – пояснив він. – У котелку.

– А… Так… Ніяк не запам’ятаю ім’я… Він пішов?

– З ним тут така придибенція сталася! Уявляєте, упав у яр за шинком…

– Оце так-так…

– Та нічого страшного! Але там у нас, даруйте на слові, нужник…

Шинкар гигикнув.

– І давно він пішов? – поцікавився я.

– Та ж півгодини тому він уже знову заходив! За вас питав. Трохи розминулися!

Я кивнув. Шинкар поставив переді мною пиво, я кілька разів жадібно ковтнув.

– Непогане, – сказав йому.

– Самі варимо! – відповів шинкар.

– Слухай-но… Маю до тебе питання.

– Авжеж, – він нахилився до мене через шинквас.

– Ти добре знаєш Хому Брута?

Господар шинку спохмурнів і взявся ретельно протирати стільницю.

Потім глипнув на мене з-під насуплених брів, нахилився й тихо сказав:

– Знаю, аякже… Не скажу, що дуже добре, але ж хутір у нас невеликий, – він мимоволі, як мені здалося, озирнувся. – Тільки ж мене по голівоньці не погладять за довгий язик…

– А я нічого такого й не збираюся випитувати. Не бійся. Так, дрібницями різними цікавлюсь. Приміром… Він курив?

– Хома? Курив. Самокрутки.

– І багато курив?

– Не знаю, чи багато, але в шинку завжди курив. Він це напоказ робив.

– Напоказ? – здивувався я.

– А ви послухайте. Це був його трюк такий: дістати з кишені квадратик паперу з дрібкою тютюну на ньому. Підняти вище, щоб усі бачили. Над столом, наприклад. І наче ненароком, не дивлячись, скрутити однією рукою. Одним рухом пальців – раз! Ніхто так не вмів!

Мене наче облили крижаною водою.

– Як ти сказав?

– Що саме?

– Він крутив цигарки однією рукою?

– Так, любив усіх цим фокусом дивувати, – шинкар для більшої переконливості зобразив це жестом, скрутивши уявну цигарку. – Ось так!

Я не міг нічого второпати.

– Хома? – недорікувато запитав я. – Ти зараз говориш про Хому Брута?

– А про кого ж?! Ви ж про нього питали.

– Чуєш… – правду кажучи, я відчував, як мізки у моїй макітрі поволі закипають. – А ти звернув увагу на чоловіка, з яким я сьогодні сидів за столом?

Він похитав головою.

– На жаль… З цією біганиною… По суботах у нас тут вавилонське стовпотворіння! – шинкар замислено тер підборіддя. – А який він на вигляд?

– Пальто таке… Потерте… З заячим коміром… І сорочка… Білим по білому вишита…

Він здивовано поглянув на мене. Потім усе-таки похитав головою.

– Не пригадую… Якщо й бачив, то хіба мигцем, певно. Не придивлявся.

Він узявся протирати якусь склянку.

– Просто він теж… Крутить самокрутки однією рукою, – тихо сказав я, ніби звертався до себе, а не до нього.

Шинкар раптом поставив склянку на шинквас і здивовано запитав:

– Він сидів із вами за столиком?

– Навпроти.

Він завагався на кілька секунд, а потім сказав:

– Я не бачив, з ким ви тут були сьогодні. Але чоловік, який виробляє такий фокус із самокруткою, та ще й вбраний у пальто з заячим коміром, – на весь Білий Попіл тільки один.

Він поглянув так, буцімто останньої фрази мало вистачити, щоб я більше не ставив жодних запитань.

– І? – усе ж таки наважився перепитати. – Як його звати?

– Я вам уже казав. Хома Брут.

Світ остаточно втратив звичні обриси і поплив у мене перед очима. Що це все означає? Томаш – це Хома Брут? Чоловік, який писав сотнику листи й начебто вказав йому на когось, як на Хому… Чоловік, який уплутав мене в цю історію, щоб я взявся за розслідування… Чоловік, сама лише поява якого завжди знаменувала наближення неминучої біди, – то він і є Хома Брут? Я нічого не розумів. Виходить, що Хома на пагорбі під старою вербою зізнавався у власному злочині?! Як таке може бути?

– Вам недобре? – запитав шинкар.

– О Господи ж ти Боже мій… – сказав я й одним махом вихилив кухоль пива. – Налий-но мені ще.

Він налив, і я знову видудлив кухоль за лічені секунди. Не можу сказати, що світ довкруг мене перестав вертітися, але тепер це мене вже не так непокоїло.

– Ти знаєш походження імені Хома? – запитав я в шинкаря.

Той здивовано закліпав.

– І яке ж у нього походження?

– Від арамійського Теома. А тепер слухай: грецькою – Томас, французькою – Тома, російською – Фома, по-нашому – Хома.

– Цікаво, – обережно мовив шинкар.

– Ні! Цікаво – це польською! Польською це буде Томаш! Томаш і Хома – це одне і те ж ім’я!

Я розсміявся й поклав чоло на прохолодну поверхню шинквасу. Шинкар нічого не сказав, хоч і поглипував на мене з неприхованим подивом.

– А якщо латинськими буквами, то в них навіть ініціали однакові! – сказав я крізь сміх, вивівши пальцем на стільниці дві літери: ТВ.

Я підсунув шинкареві пустий кухоль – і він знову налив мені. Я випив не менш як половину. Хотілося напитись, остудити розпашілий мозок. Я не міг втямити, як Хома Брут може допомагати ловити й викривати самого себе, та ще й вільно розгулювати там, де всі вважають його за вбивцю. Якщо Томаш – це і є Брут, то кого тоді впіймав сотник? Кого Томаш підсунув йому замість себе? І як це могло статися?

Побачивши вільний столик, я сів за нього й махнув шинкареві, щоб він знову приніс мені пива. Треба просто розслабитися й напитись. Шинкар поставив на стіл повний кухоль, і я старанно взявся його спорожняти.

…У гудінні голосів залунали переливи – музика. Я озирнувся, намагаючись збагнути, звідки вона лунає. Та музикантів у корчмі не було. І раптом просто перед собою, де щойно стояв іще один стіл, я побачив трьох веселих скрипалів.

– Вона чекає на мене! – почув я голос Хоми Брута.

Він, виявляється, сидів за моїм столом – ліворуч. Тільки тепер лицем він був схожий на Томаша. Щоправда, з його очей кудись щез повсякчасний глум, – вони світилися юнацьким жаром. Іван – він чомусь теж опинився тут, – упіймав Хому за лікоть і всадовив на місце.

– І що буде? – запитав він.

– Коли? – не зрозумів Хома.

– Взагалі! Зустрічі, прогулянки, цілунки… А що потім? Ви поберетеся?

Я встав, покинувши їх удвох, тому що з-під дверей корчми пробивалось яскраве біле світло, а до ранку ще ж було далеко.

– Пий, – сказав за моєю спиною Іван Хомі. – Полегшає. Пий, і щоб вчинив, як належить…

Підійшовши до дверей, я раптом збагнув, що в шинку запала цвинтарна тиша, й озирнувся. Зала геть-чисто спорожніла. На столах стояли перекинуті стільці, крім єдиного, що на ньому, коли вірити пивному кухлеві поряд, щойно сидів я сам.

Це спостереження збентежило мене, але не надто, і я відчинив вхідні двері. За ними пашів день. Сонячне світло засліпило мене після присмерку корчми. Вийшов. Довкруги, скільки сягав зір, простиралися могили. Я піднявся на невеликий пагорб. Як і минулого разу, спершу там нічого не було, та потім за моєю спиною постав вхід у великий склеп, над яким (цього разу – латиною) було написано: Tomas Brutus.

Повільно прочинивши двері гробниці, я почав спускатися вниз камінними сходинками. Звідти віяло прохолодою та цвіллю. Намагався ступати тихо, та найменший скрегіт камінця під підошвою негайно посилювався камінним склепінням і лунав, наче гуркіт.

Знизу чути було дивні звуки: хтось шумно дихав і нібито… чавкав. Звуки дедалі голоснішали. Мене пробрав дрож, та замість того, щоб дати драла, я, мов зачарований, продовжував спускатися.

У кімнаті, в яку згори пробивалося сіре світло, укляк чоловік. Його прикуті до стін руки були заведені назад, а ланцюги – натягнуті. Він натомість, нахилившись до самої підлоги, пожирав щось закривавлене. Велетенські вії його заплющених очей стирчали з-попід рук і стелилися по підлозі обабіч ніг, наче вусики здоровецької комахи.

– Що ти робиш? – запитав я.

Він перестав їсти і повернув до мене своє лице.

– Хіба в тебе очі теж заплющені? – запитав він.

– Але ж це – твоє серце! – здивовано мовив я.

– О! Люди теж весь час їдять власні серця! Хіба ти не знаєш? Ви називаєте це совістю.

І він усміхнувся, вишкіривши свої закривавлені зуби.

– Хто ти? – запитав я.

– Підніми мені вії, – замість відповіді попрохала істота.

Я, про всяк випадок, трохи відступив.

– Підніми мені вії! – гаркнуло воно й відчайдушно кинулося до мене.

Я відскочив, встигнувши завважити, як один із ланцюгів, натягнувшись струною, луснув, а інший легко вирвав зі стіни кільце, до якого був прикутий, разом із великим каменем. Істота волокла за собою власні вії й бігла до мене рачки, роззявивши закривавлену пащеку.

Я кинувся вгору по сходах, але зашпортався, боляче підвернувши ногу. Потвора загарчала і спробувала мене вхопити, але впала за якихось півметра: вирваний зі стіни камінь застряг між одвірком і дверима, й натягнутий ланцюг зупинив мого переслідувача. Нажаханий, я розвернувся до нього.

Вгорі щось загуркотіло і хтось голосно викрикнув: «Поможіть!».

– Іди, – хрипко сказала істота. – Тільки не дай їм себе вбити.

– Чому? – здивовано запитав я.

– Бо ти – мій, – сказала потвора й хижо зареготала.

Пролунав постріл.

Я розплющив очі. Моя голова лежала на дерев’яному столі, а підігнута під себе нога страшенно затерпла. Я не міг збагнути, чи то постріл мені наснився, чи я й справді його чув.

Було тихо.

Підняв голову і відчув, що досі п’яний.

– Є хто? – голосно запитав я.

Десь у глибині корчми – певно, на кухні, – щось зашуміло, потім знову запала тиша. Я повільно підвівся, намагаючись не виказати себе жодним звуком, хоча це було непросто – голова паморочилась. Захрускотіло розбите скло, що на нього хтось наступив. Я мимоволі пригнувся, зібравшись, немов у кулак. А якщо казати правду, просто смикнувся й схопився за стіл, щоб мене менше хитало, – почувався жалюгідно.

– Хто там? – знову вигукнув я.

Почувся стишений крик. А потім у дверях кухні показався шинкар. Він якось занадто бадьоро ступив зо два кроки, наче його сильно штовхнули в спину, а тоді спинився. Шинкар дивився на мене круглими очима, а в погляді його застигло благання. Обома руками він чомусь тримав себе за горло. За мить з-під його пальців пробився тугий струмінь крові, чвиркнувши на добрі півтора метра вбік. Шинкар спробував щось сказати, та лише забулькотів. Він непевно ступив іще кілька кроків до мене і зо всього маху впав долілиць. Усе це тривало, либонь, секунд десять. Та я був занадто п’яний, щоб наважитися на щось – аж доти, доки тяжке тіло шинкаря гепнулося на щойно вимиту дерев’яну підлогу. Тільки тоді я кинувся до виходу.

Страх трохи прочистив мізки. Принаймні мене вже не хитало. Я пересувався боком, повсякчас озираючись. Щомиті вбивці шинкаря могли вийти з кухні й накинутися на мене, та нікого не було. Я буквально перескочив останні півтора метра, що відділяли мене від дверей, і щосили смикнув ручку. Вона не подалась. Ошелешений, уважно поглянув на неї й смикнув знову.

Аж раптом у двері шинку загрюкали ззовні, та ще й так сильно, що вони затремтіли. Я мимовільно відсахнувся й, перечепившись, упав. Вочевидь, це падіння врятувало мені життя, бо за мить прогуркотів постріл. Куля, просвистівши наді мною, вибила тріски з одвірка.

Я перекотився на живіт. Здається, нарешті остаточно протверезився. Вбивця вийшов з-за шинквасу – я побачив його ноги. Мені треба було лежати, щоб столи й стільці, поставлені на них догори ногами, завадили йому влучити в мене. Скільки в нього заряджених пістолів? Скільки там цих зарізяк?

У двері гатили вже ногами, намагаючись вибити їх.

– На підлозі! – пролунав високий голос, і я його впізнав: цей голос я чув у домі Івана, коли ховався під вікном.

Наче на підтвердження мого здогаду, відрубно пролунала команда камердинера Теслі:

– Обходьмо!

Я перекотився ще раз, підібгавши під себе коліно, потім рвучко схопився на ноги і знову впав на підлогу. Спрацювало: прогуркотів іще один постріл.

– Дурило! – гаркнув Тесля, і я почув кроки: він обходив залу по периметру.

Знову вдарили ногою у двері. Я розгледів на них невеликий бронзовий засув. Саме він не дав мені вчасно накивати п’ятами, та під такими сильними ударами цей засув довго не протримається…

Відчайдушний план зродився в моїй голові за мить. Якщо високоголосий уже вистрілив двічі, то, мабуть, його зброя розряджена. Адже мало хто носить із собою більше двох пістолів. Тесля обізвав напарника дурилом за поспішний постріл, – отже, сам він не квапитиметься. Можливо. Та й не було більше на що сподіватися.

І я підвівся, схопивши з найближчого столу тяжкий дубовий стілець. Тесля встиг підняти пістоль, та я вже пожбурив у нього стілець й одразу кинувся додолу. Постріл не пролунав. Замість нього долинули гуркіт і прокльони. Я не мав часу як слід оцінити наслідки свого маневру, тому просто чкурнув до дверей і клацнув засувом, – двері розчахнулися. Я мав надію, що застану зненацька того, хто стоїть за дверима.

Та мій план був недосконалий. Дірявий, як черевик київського волоцюги. Тесля міг випередити мене пострілом, я міг не влучити в нього стільцем або ж він міг вчасно відскочити, а за дверима на мене чекали би двоє чи навіть троє горлорізів, тож, відчинивши двері, я просто підставив би свої груди під їхні кулі та ножі. Та, Бог свідок, тієї ночі мені пощастило.

За дверима стояв Котелок – і більше нікого. І тієї миті, коли я смикнув ручку на себе, він якраз наліг на дубові дошки плечем. Тож тільки-но двері подалися, Котелок одкинув їх своєю тушею, влетівши в шинок, наче знавіснілий носоріг.

Він навіть носом зарив не відразу, а пролетівши, як мені видалося, метри зо два. Гуркіт свідчив про те, що Котелок приземлився на котрийсь зі столів, та я вже цього не бачив, бо стрімголов вибіг з шинку.

Праворуч біля конов’язі побачив двох коней і побіг туди, невимовно зрадівши такій удачі. За спиною пролунав постріл. Самохіть пригнувши голову, я озирнувся: Котелок сидів на підлозі з пістолем у руці, в хмарі диму, і зброя його чомусь була націлена на когось у корчмі. Все це було дуже дивно, але хай вже самі дають собі раду, подумав я.

Підбігши до одного з жеребців, заходився відв’язувати його від жердини. Хитросплетіння вузла ніяк не вдавалося розплутати. Я став так, щоб кінь затуляв мене від входу до корчми, й у місячному світлі оглянув другий вузол – точнісінько такий само. Низько нагнувшись, ніяк не міг докумекати, як його розв’язати. І, наче на зло, не мав із собою нічого гострого. Тоді я заходився розстібати вуздечку – вже якось і без неї переб’юся… З корчми долинали звуки боротьби, гуркіт і тріск меблів.

Уже майже впорався, коли почув за спиною характерне клацання й безпомильно розпізнав у ньому звук зведеного курка.

Не варто було сподіватися на те, що вбивця захоче для початку перекинутися зі мною двома словами, тому я не зволікав і миті: кинувся вниз і, впершись у землю руками, щосили хвицьнув ногою в напрямку звуку. Зарізяка стояв зовсім поруч, і я поцілив йому в живіт. Він крекнув, склався навпіл і випустив пістоль.

Я встиг завважити, що то не Тесля, а той другий – незнайомий худий тип із солом’яними вусами і гидомирною веснянкуватою пикою.

Наступної миті одним рухом зірвав з коня розстебнуту вуздечку і, міцно схопивши його за гриву, скочив у сідло. Кінь був норовистий і, не признавши хазяїна, спробував мене скинути. Вчепившись у гриву, я добряче вдарив його закаблуками по боках, і жеребець звився дибки – став майже вертикально. Й тут-таки – рвучко скочив на передні ноги, збрикнувши задніми так, що я насилу на ньому втримався.

– Стережись! – почув я викрик Котелка.

Мені бракувало часу перевіряти, чи то він мені гукав, чи ще кому. Я просто звісився з коня, тримаючись за луку сідла так, щоб сховатися за його корпусом.

– Ну ж бо, голубчику, вивозь! – гукнув я жеребцю.

Хоч як це дивно, але кінь припинив гарцювати і рвонув уперед. Знову пролунав постріл. Я не так почув, як відчув удар кулі в м’язистий конячий бік. Жеребець повалився піді мною швидше, ніж падає зрубане дерево.

Розділ 16


Слава Богу, я встиг висмикнути ногу зі стремені.

Вусань, якому я заїхав у живіт, стояв із задимленим пістолем. У іншій його руці, опущеній, був іще один пістоль, і я гадки не мав, заряджений він чи ні. Аж раптом на довготелесого, наче пес, ззаду накинувся Котелок, зваливши його на землю.

– Біжи! – викрикнув він мені, осідлавши зарізяку і намагаючись видерти з його руки пістоль.

Хоча я саме й збирався це зробити без жодних підказок. Біля околишніх хат завалували собаки, залунали крики селян. Подумав, що Котелку допоможуть і без мене. Але тут я побачив Теслю. Він навдивовижу швидко, як на таке одоробало, наближався до Котелка ззаду, а той досі змагався з довготелесим за пістоль. У руці камердинера зблиснула шабля. Чомусь я не зміг покинути Котелка на вірну погибель, хоча мав усі підстави вважати, що ми з ним – по різні боки барикад.

Цієї ж секунди помітив руків’я, що визирало з невеликої сумки при сідлі. Ще мить – і я вже розмотував батіг. Дякувати долі, в моїх руках опинився триметровий козацький гарапник. Я перескочив через застреленого коня й ляснув батогом у повітрі. Звук мало чим відрізнявся від пострілу.

Тесля поглянув у мій бік, умить забувши про Котелка. Я вдарив його батогом, націлившись у лице, та камердинер устиг затулитися ліктем, й одразу посунув на мене, піднявши шаблю. Поки відстань між нами була більш як п’ять кроків – я мав перевагу. Й тому став обходити його по колу й водночас розкручувати гарапник над головою. Потім, зробивши один оманливий порух, ударив іще раз, націлившись у стегно.

Й хоч я давно вже не тримав у руках таких штукенцій, але давня циганська наука не забулася, – кінець бича розсік Теслі штани вище коліна. Той завив од болю й кинувся на мене. А втім, швидше, ніж треба було, якщо вже він намірився дістати мене шабелиною. Я легко ухилився й відскочив убік. По штанях камердинера розповзалась кривава пляма. Мій батіг викреслив іще одне коло в повітрі й уперіщив його по плечу. На мій подив, він не випустив шаблі, хоча на плечі здоровила теж проступила кров: камердинер був міцніший, ніж я собі подумав.

Десь удалині хтось вистрілив у повітря, наближаючись дорогою до корчми.

Постріл на якусь мить спантеличив Теслю, і я зумів-таки шмагнути його по обличчю. Той похитнувся і завив, затулившись долонями. Та найважливіше, що він випустив шаблю, і я тут-таки відкинув її ногою якнайдалі. Тесля кинувся навтьоки і щез за рогом корчми.

Тільки тепер я обернувся до Котелка. Він лежав на спині, затиснувши шию свого супротивника ліктем, і душив його. Той, вигнувшись дугою, марно перебирав ногами, намагаючись виборсатися.

– Облиш його, – сказав я Котелку, злякавшись, що він задушить нападника на смерть. – Якщо вб’єш його, то нас іще й у вбивстві шинкаря обвинуватять.

Котелок одразу відпустив його. Тип із солом’яними вусами зірвався з місця й дав драла.

– Що робитимемо? – діловито поцікавився Котелок, моторно підвівшись.

Згорнувши батіг, я запхнув його за пазуху. Вигуки селян лунали вже зовсім близько, хтось із них погрозливо вимагав, щоб ми стояли на місці й не думали тікати, тож я вирішив, що не варто випробовувати свою щасливу зорю ще раз.

– Тікаймо звідси, – відповів я Котелку.

Ми заледве відбігли кроків на двадцять, аж пролунав іще один постріл. Куля просвистіла зовсім близько від моєї голови. Я озирнувся й устиг помітити, як носань із солом’яними вусами опускає пістолет, а потім швидко тікає за ріг корчми.

– Ти ба, то ви їм таки дуже потрібний, пане Білий! – біжучи, зауважив Котелок.

– Вусатого бачив раніше? – запитав я.

– Здається, місцевий єгер.

Через хвилину-другу ми спинилися, щоб віддихатися.

– Якби я так само затявся вбити вас, як вони, то пішов би зараз через яр, щоб улаштувати засідку попереду, через півверсти, – пояснив він захекано.

– Згоден…

– Маєте невідкладні справи в маєтку?

Я похитав головою.

– Тоді – за мною! – і Котелок, звернувши з дороги, попрямував до лісу.

…Ми здолали чималу відстань, перш ніж він втомлено опустився на землю.

– Перепочиньмо, – сказав засапаний Котелок. – Навряд вони шукатимуть нас із собаками. Принаймні з ними собак не було…

– Зате на хуторі їх достобіса, – зауважив я.

Він погодився:

– Ваша правда. Відпочиватимемо недовго.

Ще трохи ми посиділи мовчки. Я помітив, що небо вже ледь посіріло. Світало.

– Ти звідки там узявся? – поцікавивсь я.

– Вас шукав. Я ж за корчмою… Ну, де в них нужник… Там така історія…

– Знаю, – сказав я, розуміючи, що Котелкові не надто приємно це згадувати.

– Шинкар розпатякав?

– Це я тебе штовхнув.

Котелок здивовано витріщився на мене.

– Навіщо?

– А тобі сподобалося б вічно на поводу ходити?

Він кілька разів смішно кліпнув.

– На якому поводу?

– Слухай-но… – я напружився, щоб пригадати його ім’я. – Олесю… Сотник наказав тобі стерегти мене, щоб я не пхав носа, куди не просять. Так?

– Ні.

– Як так – ні?! То якого ж лисого він тебе зі мною спровадив?

– Охороняти, – стенув плечима Котелок.

– Добро, хай буде «охороняти». Але охороняти – нащо? Щоб я не втік, щоб не пасталакав, з ким не треба…

– Ні, – знову одрубав Котелок і кліпнув. – Вас охороняти. Щоб не вбили.

Я поглянув на нього.

– А щоб не ліз, куди не просять?

– Та ні ж бо! – Котелок починав сердитися. – Сотник наказав, щоб жодна волосина, той-во… І робити все, що ви скажете. Все.

Ми помовчали.

– Отже, це не сотник наказав мене вбити?

– Та ні ж бо! – переконано вигукнув Котелок.

– Але ж ти знав, що буде замах?

Він похитав головою.

– А ти хоча б здогадуєшся, якого чорта лисого їм запиндюрилося мене вбити?

– То вже вам видніше, – розгублено відповів Котелок.

– Та мені ж звідки знати! Я тільки почав розплутувати всі ці ваші інтриги…

– А я й не починав! Сотник мені тільки хутір показав, щоб я орієнтувався трохи – от і все. Та й то я поки що, крім шинку, мало що запам’ятав… Хіба що пагорб, де дівчину вбили…

– Соломію, – підказав я.

– Ну, так, – кивнув він.

Ми підвелися й мовчки попленталися далі.

Дуже скоро густий підлісок закінчився, й ми опинились у сосновому бору. Сіре небо вже достатньо освітлювало дорогу, щоб ми могли йти, не дивлячись щосекунди собі під ноги. Я порівнявся з Котелком.

– І давно ти на сотника працюєш?

– Два місяці, – відповів він. – З половиною.

– І де ти був увесь цей час?

– Та з ним і був! Він у роз’їздах весь час. Шукає Хому цього. Брута.

– Ти щось плутаєш, голубе, – я навіть зупинився. – Панночку вбили у квітні! Два дні тому сороковини були. Тому раніше ви ніяк не могли Хому Брута шукати.

– Та не плутаю я нічого! Пан сотник мене на ярмарку зустрів. На Колодія. Там навкулачки на гроші билися. Я теж бився. І програв добряче… – він наморщився й несамохіть торкнувся щелепи. – А він мені роботу запропонував. Ніколи цього не забуду. Бо з тими, хто програє, зазвичай ніхто не панькається…

Котелок знову випередив мене, тож довелось його наздоганяти.

– А чому ти вирішив, що він уже тоді когось шукав?

– Бо це й була моя робота – помогти йому впіймати такого собі Хому Брута.

– Он як… А навіщо сотник шукав Брута? Це він тобі сказав?

– Ні. Він нам ніяких подробиць не розказував.

Я не міг второпати, як сприймати слова Олеся.

– І як ви його шукали?

– Сотник листи отримував. Майже щотижня. В цих листах йому хтось підказував, де шукати.

– Отже, коли панну Соломію вбили, ви вже добрий місяць як винюхували Хомин слід?!

– То вже ви самі рішайте, а я про це вбивство тільки тут уперше почув. Та й то – в загальних словах.

– Чекай-но, – я взяв Котелка за плече. – Чекай… Бо мені вже в голові від цього всього макітриться. А сотник? Коли його дочку вбили – де він був?

– Кого убили? – запитав Котелок, пришелепкувато витріщившись на мене.

– Тебе пострілом оглушило?! Дочку його!

– У нього є дочка?

– Була… Ну ж бо, братику, що з тобою?! Де був сотник, коли вбили його дочку, панну Соломію?

– То о-он воно як! – Котелок дивився на мене зі щирим подивом. – Так вона – його дочка?!

– Ти, голубе, певно, з неба впав?!

– І коли її вбили?

– Та сорок днів тому й убили! Під тою старою вербою, куди ти нас возив! Той-таки Хома, якого сотник шукав!

– Та немає в нього ніякої дочки! – він спробував перекричати мене й тому трохи знітився. – Вибачайте, пане Білий… Немає в нього ніякої дочки! Принаймні я про неї ніколи не чув. І сорок днів тому ніхто в сотниковому маєтку не вмирав. Хіба що йому до цього було аж так байдуже, що він і вухом не повів.

– І жодних листів, які б його засмутили, не отримував?

– Йому взагалі ніхто не писав, окрім цього болгарина.

– Болгара, – виправив я. – Це прізвище його. Томаш Болгар.

– Так, – погодився Котелок, – Болгара. Одержували нового листа – й притьма на нове місце. Тільки ніякого Хоми там не було. Ми все людей про нього розпитували. А сотник на пошту ходив, як на службу. Аж доки новий лист приходив. І так – чотири рази! А потім уже ми в Київ приїхали, щоб вас знайти. Сотник сказав, треба вивідати, що ви за один. Який такий сищик. Якщо путній, сказав сотник, то поможе нам у розслідуванні. То ми майже місяць за вами спостерігали. А далі – ви знаєте.

– Я не розумію… Забудьмо на мить, що ви шукали вбивцю його дочки за добрий місяць до самого вбивства… Чому він не розказував, що саме накоїв цей Брут?

Котелок помовчав, а потім сказав те, що завдавало йому найбільше прикрості:

– Сотник вважає мене тупаком.

– Не певен, що так… Радше занадто чесним… Це його власні слова. І це вже набагато цікавіше!

– Що саме?

– Що в усій цій історії чесним людям чомусь не довіряють.

І я пішов уперед – хотів поміркувати про це в тиші.

Ліс раптово скінчився. Ми проминули невеликі чагарі й опинилися біля старого кладовища.

– Це ми, здається, гак дали, – невпевнено мовив Котелок.

– Не біда. Від цвинтаря має бути дорога, – і я пішов далі.

Почувши, що Котелок спинився, обернувся до нього.

– О такій порі тут нікого не буде, – підбадьорив я його.

– Це якщо треті півні вже проспівали, – сказав він і почав вертіти головою на всі боки, видивляючись сонце. – Ще не зійшло, здається…

– Та облиш! Не мертвих слід боятися…

Я рушив чистою й доволі широкою доріжкою повз старі могили, на яких стояли зчорнілі дерев’яні хрести і де‑не-де – кам’яні надгробки. Аж тут побачив гробницю.

Річ не в тому, що це був єдиний склеп на все кладовище і що справляв він поважне враження, навіть як на мірки київської знаті. Просто це був склеп із мого сну. Не схожий, не точно такий, – це був саме він. До щонайменших деталей. Ще до того, як помітив вхід, я вже знав, що доріжка перед склепом посипана гравієм. Як у моєму сні…

Так і є. Я став, роззявивши рота. Над входом було викарбувано: «Сім’я Засухи», – і це була єдина відмінність від того, що я бачив уві сні.

– Що там? – налякано запитав Котелок.

Від несподіванки я здригнувся.

Побачивши комічне перелякане лице свого супутника, змусив себе відкинути марновірний острах.

– Родова крипта нашого сотника, – відповів я так безтурботно, як тільки міг. – До речі, там має спочивати його дочка Соломія. Тож це слушна нагода з’ясувати, чи існувала вона насправді. Достатньо прочитати надгробні написи.

Ми були за двадцять кроків від входу, і я бадьоро рушив доріжкою між могилами. Хоча, мушу зізнатися, почувався не так бадьоро, як хотів показати. Котелок наздогнав мене й поклав могутню руку мені на плече.

– Не треба туди заходити, – мовив благально.

– Та прокукурікав уже твій третій півень! Просто тут не чути.

Я хотів іти далі, та його пальці міцно стиснули моє плече.

– Погляньте! – він показав на двері.

Я придивився, та не помітив нічого, що могло б мене насторожити.

– Що? – спитав трохи роздратовано.

– Замок, – сказав він.

І справді, на тяжких різьблених дверях склепу висів ланцюг, на якому теліпався доволі великий навісний замок.

– І що? – запитав я.

– Навіщо замикати гробницю? – тихо мовив Котелок.

– Ну… Не знаю… Може, там коштовності якісь…

– Ви справді думаєте, що хтось наважиться їх викрасти? На хуторі? У сотника?! Просто з родинної крипти?!

– Та годі тобі, – сказав я і посунув вперед.

Котелок навіть не ворухнувся. Я озирнувсь. Він дивився на мене очима побитого пса.

– Ходімо! – покликав я.

Здоровань нерухомо застиг на місці.

– Та чого ти боїшся? Ти ж не думаєш, що замок повісили, аби лиш…

– Отож… – Котелок нажахано перехрестився й ликнув слину. – Ходімо звідси! Щось я маю недобре передчуття…

– Краще пошукай по кишенях шпильку, голку, дротину, що-небудь, – сказав я. – Якщо боїшся, я зайду туди сам. Ми ж хочемо знати, чи є там домовина його дочки?

– Послухайте мене, пане Білий… – благав Котелок. – Я ніколи не бачив, щоб склепи замикали на замок. А в такій глушині – то й поготів! Хочте вірте, хочте не вірте, а на це може бути одне пояснення: ці двері замкнули не від тих, хто захоче ввійти, а від того… Хто може спробувати вийти… Вийти зі склепу…

Я просто відмахнувся й рушив далі. Підійшовши ближче, я краще роздивився замок, що так налякав Олеся.

– Крипта незамкнена, – гукнув я Котелку. – Дарма ти боявся.

Важкий ланцюг із великим замком висів тільки на одному металевому кільці, а сам замок був відкритий.

Котелок усе ж таки наздогнав мене, хоч і плівся позаду. Ми підійшли. Ніяких табличок, крім напису «Сім’я Засухи», зовні не було.

– Тут зачекаєш? – запитав я.

Котелок вагався. Видно було, що він страшенно боїться, хоча дуже йому не хочеться чимсь виказати своє боягузтво. Врешті, він похитав головою і твердо рушив до входу.

Я поклав руку на кільце в дверях. Котелок шумно ликнув, потім зиркнув на мене і знітився, помітивши усмішку.

– Не дрижи, – і я потягнув двері.

Обидві стулки раптово розчахнулись, мало не вдаривши мене по голові, наче щось штовхнуло їх зсередини! Котелок відскочив на кілька кроків. У дверях бовваніла величезна постать, вона виступила з напівмороку, наче древній привид. Мені здалося, що ця істота – більш як два метри заввишки, – і вона була така кремезна та широка в плечах, що геть затулила собою вхід. Котелок чи то хлипнув, чи то придушено скрикнув. Я мимоволі набрав повні груди повітря, ніби перед стрибком у воду, й затримав дихання, витріщившись на примару.

Зблиснуло на сонці тяжке дуло пістоля, що поглипував своїм темним жерлом просто мені межи очі.

Правду кажучи, я навіть зрадів, побачивши зброю. Адже за мить до того я й справді мало не повірив, що переді мною постало щось надприродне.

– Що вам тут треба?!

Чоловік ступив уперед і, нарешті, вийшов на світло.

Це був Кисла Пика, який з переляку видався мені велетом, та й стояв він на кілька сходинок вище за мене. На його мордяці проступили подив і гнів. Услід за ним показався й візниця Семен, який стискав у руках штуцер. Семен хутко націлив рушницю на Котелка і, не обертаючись, ногою причинив за собою двері.

– Руки підніміть, – хрипко наказав кучер.

Ми мовчки виконали наказ. Я не міг вирішити, чи варто взагалі відповідати на запитання Кислої Пики, – врешті мене випередив Котелок:

– Облиш, Марку! Опусти пістоль! Ми ж з тобою скільки разом працювали!

– Стули пельку, – відрубав Кисла Пика. – Ідіть до виходу. Повільно!

Розвернувшись спинами до крипти, ми пішли посипаною гравієм доріжкою. Заскреготіли двері, потім – забряжчав ланцюг і клацнув замок.

Ми з Котелком перезирнулися, не розуміючи, що все це значить.

– Хто там у вас, хлопці? – запитав я, не обертаючись. – Сотник хоч знає, що ви оце робите?

– Заткнися, – гаркнув Кисла Пика.

Сотників тарантас, запряжений рудою кобилою, стояв неподалік од воріт, у затінку великого ясена. Кисла Пика, якого звали, як з’ясувалося, Марком, ліниво штовхнув мене дулом пістоля в спину, припрошуючи в такий спосіб сісти в екіпаж. Щойно ми з Котелком опинилися всередині, дверцята за нами захряснулися. Дзеленькнули ключі, і клацнув замок.

За кілька секунд екіпаж шпарко рушив.

– Ось тобі й замок на склепі… – сказав я сам собі.

Варто віддати належне Котелку, він не став добивати мене жодними репліками на кшталт: «А я ж казав!» – хоча міг би і навіть мав таке право. Ми їхали мовчки. Потім Котелок раптом озвався, ніби продовжував давно почату бесіду:

– А що ми такого зробили?! Були в шинку, на нас напали, ми дали драла… Зайшли на цей цвинтар… Випадково! У чім наша вина?!

– Боюся, тільки в тому, що побачили їх у крипті: Семена і цього…

– Марка.

– Ага. До речі, що в нього з лицем? Таке враження, що в чоловіка весь час болить зуб.

– Живіт, – сказав Котелок. – У нього виразка.

– Справді? Я просто так сказав…

Ми знову вмовкнули, – Котелок перший порушив тишу.

– І, головне, ми ж із ним завжди разом були! Я навіть вважав його за друга! А він – пістоля наставля! І – за що?

– Семен щоранку на цьому тарантасі возить кудись їжу. І тепер ми знаємо, куди… Цікаво, кого там держать. Якщо вже Хома Брут на волі… А ти й узагалі кажеш, що ніякої сотникової дочки не вбивали…

Я замовк, замислившись.

– То що? – не витримав Котелок.

– А хтозна, – зізнався я. – Та мені здається, що все тут – якась вистава. Я б не здивувався, якби врешті-решт з’ясувалось, що весь хутір збудували нашвидкуруч за тиждень до нашого приїзду.

– Як таке може бути? – здивувався Котелок. – Садибі самій – років сорок, якщо не більше! Повірте, я трохи тямлю в цьому. Та й взагалі…

– Та цить… – перебив я його. – Це ж я так… Хутір – справжній. Але ж убивство, якого не було…

Зненацька пролунало гучне «тпру!» – й тарантас зупинився.

За вікном виднівся ліс: ми стояли просто посеред дороги. Попереду залунали голоси. Я прислухався й заціпенів, упізнавши голос камердинера Теслі.

– Звідки так зарання? – запитав він.

– Як завжди, – почув Семенів голос. – А ви?

– Сищика нашого шукаємо. Не бачили бува?

Тиша. Котелок запитально поглянув на мене. Я самими губами прошепотів йому: «Вони». Здається, він мене зрозумів.

– Одшукався, – сказав Кисла Пика. – Якраз веземо.

Зовні загупали кроки, і я побачив єгеря з солом’яними вусами, який підійшов до дверцят і смикнув ручку.

– Замкнено! – сказав він.

Єгер притулив долоні до обличчя «човником» і припав до вікна, намагаючись розгледіти салон екіпажа. Ми з Котелком застигли. Зазирав і так, і сяк, потім відійшов.

– Чого під замком? – знову почувся бадьорий голос Теслі.

– Носа свого пхав, куди не треба, – відказав Семен.

– Відчиняйте, – нахабно закомандував єгер.

– Нам треба побалакати з ним, – трохи м’якше додав камердинер.

– Спершу ми його до сотника доправимо, – сказав Семен. – А потім уже балакайте, скільки влізе.

– Нам теж наказано його привезти, – відрізав Тесля. – Півночі ганяємося. Тож відчиняйте. Від сотника він нікуди не дінеться.

– Що так? – іронічно запитав Семен. – Анні терпець урвався?

Ми з Котелком перезирнулися.

– Ти мене чув, – сказав Тесля, і цього разу в його голосі бриніла погроза.

– Ми доставимо його сотникові – і край, – сказав Семен. – А далі – не наше діло.

– Так не піде! – відрубав камердинер.

Тиша.

– Е! Ти що, геть клепку стеряв?! – раптом закричав Семен. – Ти що робиш?!

Забрязкотіла упряж.

– Геть з дороги! – проревів Кисла Пика. – Чи ти оглух?!

– Хай коняка віддихне, – спокійно сказав Тесля.

– Куди розпрягати! – верескнув Семен, захлинаючись з обурення. – Н-но, рідненька!

Ляснув батіг. Тарантас зірвався з місця так, що ми з Котелком замалим не попадали.

– Стій! – пролунав крик.

Семен у відповідь тільки тряскав батогом і прикрикував на кобилу. І раптом – постріл! Куля пробила стінку тарантаса й просвистіла між нами з Котелком.

– На підлогу… – тихо сказав він, схопивши мене за плече.

– Н-но! – верещав Семен. – Припускай, рідненька!

Екіпаж мчав лісовою дорогою, як ураган. Дерева божевільно миготіли за вікном. Знову постріл! Ще один!

– Семене! – вигукнув Кисла Пика.

Кобила жалісно заіржала.

– Віжки! Кидай віжки! – знову заверещав Кисла Пика, а потім усе закрутилося. Підлога стала дибки, ми з Котелком, боляче стукнувшись лобами, впали спершу на двері тарантаса, а потім на стелю. На якусь мить я наче завис у повітрі… І щосили гепнувся спиною й головою об щось – чого я вже ніяк не міг завважити.

«Тільки б шию не зламати», – це було останнє, про що я подумав, перш ніж настала темрява.

Розділ 17


…Це неначе сон: вона дивиться мені в очі, обвиває мою шию руками, а за її спиною – безкінечне біле світло… Я знімаю зі своєї шиї хрестика з золотим силуетом Христа і згорьованими лицями янголів, що дивляться вниз, й надіваю на неї. А вона сміється, закидає голову. Але щось не те з її обличчям… Її губи – вони білі, ані кровинки… Безмежне світло за її спиною раптом перетворюється на темну втоптану землю, й вона падає на цю земляну стіну, глухо вдаряється об неї потилицею. Ще мить тому я обнімав її, а тепер здивовано дивлюся на свої руки і бачу на них густу темну кров. Витираю їх просто об землю. Тільки це вже не земля. Це дерев’яна підлога, і вона теж заляпана кров’ю. Моєю кров’ю, бо обличчя моє розбите, і я мало що можу побачити, бо очі геть запливли… Переді мною – розгорнута Біблія. Вона теж лежить на підлозі, і на її білі сторінки падають червоні краплі. І ось чергова краплина застигає в повітрі й розпливається вигадливим червонястим візерунком у воді довкола. Немає ніякої підлоги, і Біблія з заляпаними кров’ю сторінками повільно опускається в темінь глибокої ріки. А я рвусь до поверхні крізь завислу над головою криваву хмару, і перші сонячні промені ледве прозирають крізь багряну пелену, аж поки моя голова не пробиває тверде річкове плесо…


Я судомно вдихаю, рвучко сідаю на ліжку.

Напівморок. Світанок. Не знаю, де я. Це якась хата. Радше навіть халупа. Рибальська, судячи з розвішаних для виправи неретів. Голова тяжка, ніби після бурхливої ночі, напоєної досхочу вином… А втім, вино ж таки й справді було. Вино, а потім ще пиво… Потім…

Перед моїми очима знову закрутилися нутрощі екіпажа, і ми з Котелком під час падіння: наче монетки, що безладно калатаються в кварті жебрака… Накотилась нудота.

Я ледве втамував спазм у горлі й не виблював. І річ не в пійлі, певно, що ні. Схоже, я таки міцно навернувся головою.

Навкруги було тихо. Полежавши трохи, спробував підвестися.

У моїх ногах, у темному кутку біля ліжка, щось виднілось. Якась тінь. На мить здалося, що це людина на ослоні. Я придивився. І справді, до біса нагадує людський силует, тільки геть нерухомий. Що це? Камзол на вішаку? Чи це Котелок там сидить?

– Олесю, – покликав я. – Це ти?

– Отямився нарешті! – вигукнув жіночий голос. – Я задрімала!

Настя кинулася до мене й турботливо поклала руку на лоба.

– Як ти? Боже мій… Лежи-лежи… Водички хочеш?

Пити й справді хотілося, тож я кивнув.

Спробував сісти, та голова страшенно паморочилася, і я знову ліг. Настя повернулася з чашкою. Вона підтримувала мене за потилицю й поїла, наче дитину.

– Де ми? – запитав я.

– У безпеці. Не треба говорити. Краще поспи…

– Я пам’ятаю, як тарантас перекинувся…

– В урвище, – кивнула вона. – Я випадково вас помітила…

– Де Олесь?

– Рибу ловить. Йому краще, ніж тобі.

Настя взяла черпак з водою й дістала рушник. Викрутивши, хотіла покласти його мені на голову.

– Не треба, – сказав я і взяв її за руку.

– Тобі допомагало… Коли марив, – вона не висмикнула руки, а натомість взяла мою долоню й ніжно провела по ній пальцями.

– Я марив? Давно тут?

– Дві доби, – сказала вона.

– І про що я марив?

– Кликав когось… Плакав…

– Кого? Називав ім’я?

Я знову спробував підвестися, та вона не дозволила.

– Я не змогла розібрати, – сказала Настя.

Ми вмовкли. Потім вона запитала, поглянувши на мене впритул своїми очиськами:

– Це – жінка?

Образ у білому сяйві знову постав перед очима.

– Я не пам’ятаю її імені, – сказав я. – Але ви з нею схожі.

– Схожі? – перепитала Настя з образою в голосі, та я не надав цьому значення.

– Дуже…

– Вона чекає на тебе в Києві?

Настя хотіла, щоб запитання прозвучало байдуже, та їй не вдалося приховати почуття: в цьому запитанні крилися виклик, образа і навіть щось штибу: «Якого ж тоді дідька ти тут розлігся».

– Ні, – відповів я. – Це було дуже давно. Двадцять років тому. Я ж казав, що навіть не пам’ятаю її імені.

– Ти любив її? – запитала Настя стишено.

– Так.

Вона легенько стиснула мою руку, а потім запитала:

– Чому ти казав: «Пробач»?

– Я так казав?

Вона не відповіла. Не знав, що й сказати, бо мало що міг пригадати. Лише почуття, незрозумілі для мене самого…

– Знаєш, Настю… Я заподіяв тій дівчині страшного лиха.

– Ні! – гарячково вигукнула вона. – Ти не міг!

І Настя обняла мене – ніжно й водночас міцно.

– Я боялася, що ти помреш, – прошепотіла вона. – Спершу подумала, що вже вмер. Аж ні – живий: я вухо до губ твоїх притулила, а ти дихаєш… Я кричала, щоб ти отямився… І навіть по щоках била. І плакала дуже. А потім Олесь застогнав, він теж живий був. Спершу збиралася сама тебе тягти… Потім по батька побігла. Ми вдвох і перенесли вас сюди… Олесь через дві години вже трохи оклигав.

– А Марко і Семен?

– Семен вище на схилі був. Батько сказав, що куля… А Марко – він на дереві… Аж груди йому прохромило…

Вона раптом випросталася й провела по щоках, намагаючись приховати сльози. Забрала черпак з водою й заходилася квапливо викручувати рушник, повісивши його потім сушитися.

– Настю, – покликав я.

– Що? – вона сором’язливо ховала лице.

– Ти дуже хороша, – сказав я.

– І ти, – вона мовила це зовсім тихо.

– Де ми? – знову запитав я.

– У хатині біля річки. Мій батько спиняється тут, коли рибалить. Тобто коли раніше на рибу ходив – тепер уже старий став.

– А я?

– А що ти?

– Старий?

Настя всміхнулася.

– Дурний.

Вона переставляла якесь кухонне начиння на полиці.

– А тобі скільки років? – запитав я.

– Двадцять один.

– Отже, тоді тобі був лише рочок…

Настя раптом впустила глиняну чашку, і та розбилася. Потім мовчки вийшла. Повернулася. Видно було, що вона спохмурніла, засмучена. Без жодної потреби взялася прибирати в цій пустій хатині, переставляти якісь поодинокі речі, хоча всі вони ніби й так були на своїх місцях.

– Настю… Що з тобою? Ти образилася?

Вона витирала ганчіркою стіл, збитий з нетесаних дощок. Потім із досадою кинула ганчірку на стільницю.

– Я ж казала, що тобі треба їхати звідси! Чому ти не послухався мене?!

Вона ось-ось могла розплакатися.

– Та я ж майже впіймав цього негідника!

– Кого? – здивувалася Настя.

– Хому! Хому Брута! Я ще не все розумію… Але правда в тому, що він – негідник. Навіть якщо Соломію вбив не він… Цього я не зовсім певен… Проте й інших злочинів він накоїв достатньо…

– Інших злочинів?

– Це довга історія… Скажи, чому сотник оберігає Хому?

– Як то – оберігає? – моє запитання її спантеличило.

– Та отак! Інакше як пояснити, що він, не ховаючись, прийшов на поминки Соломії…

– Що ти таке кажеш!

– Що?

– Хоми Брута не було… – Настя затнулась, і я безпомильно розпізнав брехню, яку вона прикусила на язиці.

– Хоми Брута не було на поминках? Ну ж бо, Настю, скажи це. І перехрестись – мені вистачить.

Вона поглянула на мене з німим благанням.

– Ти не розумієш…

– Він був там, – сказав я їй. – І ти його бачила так само, як і мене. Авжеж?

– Так… – відповіла вона ледь чутно.

Я кивнув, не збираючись більше їй допікати.

– Ну, ось, – сказав я. – Картина майже склалася докупи. Розгадка десь поруч. Та вона може й зачекати: варто лишень упіймати цього Хому та притягти до сотника. До якого в мене теж чимало запитань. Але з Брутом у нас тепер свої порахунки…

– Ти ненавидиш його? – запитала вона з дивним переляком у голосі.

– Брута? О, так! Після всього, що я про нього взнав… І ще більше – через те, чого ще не розумію.

Я помітив, що мої слова дуже засмутили Настю.

– Що? А тебе його доля чому тривожить? Він тобі родич?

Вона похитала головою.

– Твій коханий?

Настя знічено всміхнулась, та все одно похитала головою у відповідь.

– А що тоді?

– Я не вірю, що він убив, – сказала вона.

Не вірить… Цікаво, що вона скаже, коли взнає про мої сумніви щодо самого факту існування Соломії… Чи з неї поки що досить?

– Слухай-но, – раптом згадав я. – У твоїх батьків були ще діти?

– Ні. Я – єдина пізня дитина.

– А дитя, яке… Народилося мертве… Ти знаєш щось про це?

Вона здивовано обернулася:

– Так… Давно… Задовго до мого народження. А як ти взнав?

– Вона жива! Я й гадки не маю, як це сталося, бо стара Марфа не встигла розповісти мені все… Але та дитина жива! Стара зізналася, що вкрала її й комусь продала.

– Марфа? Марфа призналася, що вкрала й продала дитину? – перепитала Настя, хапливо сівши біля мене на ліжко. – Вона сказала, кому?

– Ні… Нічого більше… Але…

– Що? Що ти ще знаєш?

Вона дивилась на мене розширеними очиськами так, наче вмирала від спраги, а в моїх руках була чаша з водою.

– Це тільки здогад… Просто я не розумію, навіщо Марфа почала все це розповідати саме мені… А якщо врахувати, що я й сам не знаю, де і як з’явився на світ білий… Якоїсь миті я навіть подумав…

Я замовк, бо не був певен, чи варто казати їй це, а тим більше – як саме це сказати.

– Це дурня, мабуть, але я подумав, що Марфа розповідає мені історію мого власного народження…

– Ні, – вона всміхнулася. – То була дівчинка. Сестра. Я знала про цю історію з дитинства й часто сумувала, що сестричці не судилося прийти на цей світ… А тепер, виявляється, вона жива…

– Який же я дурень! – почувався вкрай безпорадно від свого здогаду. – Та звісно ж… До чого тут я… Просто чомусь приверзлося…

– Я б не хотіла, щоб ти був моїм братом, – швидко сказала вона.

– Ти б не хотіла мати такого брата, як я?

– Тільки не брата!

Перш ніж я второпав сенс її слів, вона ніжно й жадібно поцілувала мене, – і цілунок цей був глибокий та вишуканий, запаморочливо довгий і водночас неймовірно короткий…

Коли Настя відхилилась, я не розумів, скільки проминуло хвилин чи, може, секунд…

Я почувався, ніби потрапив у центр дзиґи: так усе закрутилося в голові…

Почасти це, звісно, можна було би пояснити струсом мозку… Але тільки почасти.

– Настю…

Вона вийшла, не подарувавши мені змоги поглянути їй в очі, й цього разу довго не поверталась. Я чекав на неї, аж поки дрімота зморила мене.

…Безкінечно довга біла лінія – вона накреслена крейдою на підлозі, і я наче лечу над нею, намагаючись знайти кінець… Та лінія безперервна… Це – коло…

– Не можеш переступити лінію, так? – чую голос і тут-таки бачу Івана.

Він сидить у кутку кімнати, на стільці, з пістолем на колінах, а його голова – прострелена і зяє здоровенною дірою там, де над лівим вухом вийшла куля.

– Ти не можеш увійти в коло, – каже він.

– Можу, – відповідаю я й обертаюся обличчям до центру кола.

Посеред нього на ліжку лежить стара Марфа.

– Води… – просить вона хрипко, звівши на мене погляд затуманених очей.

Тільки тепер я бачу себе збоку. Склянка вже у мене в руці. Я швидко несу її Марфі, та раптом наче вдаряюсь зі всього маху в невидиму стіну. Вода розхлюпується. Стара скрикує, як обпечена.

Вона зирить на носаки моїх черевиків, що так і не переступили накресленого на підлозі кола, зупинившись за якийсь сантиметр од нього.

– О Господи! – вигукую я, і в моєму голосі звучить фальшивий переляк. – Зараз витру!

Я ставлю склянку на підлогу, беру з секретера серветку й стаю навкарачки. Не зводячи з Марфи насмішкуватого погляду, витираю разом із розлитою водою частину накресленого крейдою кола. Бабця завважує це й харчить у нападі тваринного жаху.

– Що з вами? – питаю без тіні тривоги в голосі.

– Діло в тому, що тепер у її колі є прогалина, – зі знанням справи озивається зі свого стільця Іван, задумливо встромивши руку в дірку на скроні. – Усе діло в прогалинах.

Я дивлюся на нього й киваю з невловимим усміхом на вустах. Він киває у відповідь і, витягнувши з голови перемащену кров’ю руку, підбадьорливо показує мені великий палець.

Тоді я заходжу в коло через протертий щойно розрив і наближаюся до побілілої від жаху старої на ліжку. Я нахиляюся до самого її вуха.

– Це я, – шепочу пупорізці, і слова ці звучать так лиховісно, ніби в них є щось приховане, зрозуміле тільки Марфі…

А наступної миті вікно Марфиної кімнати розбивається від удару й сухеньке тіло старої вилітає крізь нього разом з уламками віконниць і тисячами скляних леліток.


Скрикую. Сон як рукою зняло.

– Тихо-тихо… – до мого чола торкається прохолодна Настина долоня. – Ти весь гориш…

Дзюрчить вода, й за мить дівчина прикладає вологу тканину до мого лоба.

– Ти мариш… – каже Настя.

– Сон… – спробував пояснити я, та вона дбайливо накрила мої губи своєю долонькою.

– Не кажи нічого, – мовить вона ніжно. – Я дала тобі настій з хмелю й материнки. Скоро тобі покращає…

Заплющивши очі, спробував розслабитися. Моя рука обмацувала гарячу постіль, намагаючись відшукати хоч якусь прохолоду… І намацала діру. Діру в сіннику. Та це не просто діра. Щось із нею не так… І тут до мене доходить: це ж нора! Щуряча нора, я чомусь певен цього!

Намагаюся сказати Насті про це важливе відкриття, та в мої пальці впиваються гострі, як леза, щурячі зубки. Відсмикую руку, шумно вдихнувши, й дивлюся на Настю. Вона нічого не помітила й щось розповідає мені з турботливою усмішкою на лиці, її губи беззвучно ворушаться. Намагаюся покласти руку на ліжко, та тільки-но мої пальці торкаються постелі – вони тут таки натикаються на нори і щурячі писки, що вистромлюються звідти!

Тоді силкуюся закричати Насті, щоб перестала теревенити й допомогла мені!

Та щойно відкриваю рота, з нього вилазить здоровенний товстий пацюк, перекривши мені горлянку своїм лискучим тілом…


…Я жалісно простогнав і прокинувся.

Насті поруч не було. Рушничок на моєму чолі – сухий і гарячий.

Я похапцем обмацав рота, руки, подушку… Жодних щурів… Авжеж, ніяких щурів…

У кутку ліжка, у мене в ногах, знову забовванів темний силует.

– Настю, – гукнув я. – Ти спиш?

– Вона кудись вийшла, – відповів мені знайомий голос, і я здригнувся.

– Каторжанська душа! Томаш!

Спалахнув сірник, освітивши його лице лиховісним оранжевим світлом. Він стискав у зубах самокрутку і посміхався.

– Що ти тут забув?! – запитав я.

– Мені сказали, що ти шукав мене. В суботу вночі.

– Хто міг тобі це сказати? – здивувався я. – Я запитував про тебе лише в шинкаря… А він – мертвий…

Спогад сплив перед моїм внутрішнім зором і був іще реальніший, ніж метушливі щурі на постелі: шинкар стоїть, витріщивши очі, й тримається обома руками за горло. Він ніби тут, у хатині, і з-під його пальців пробивається тугий струмінь крові. Вона б’є просто в мій бік, гарячі бризки падають мені на лице, сорочку, постіль, – усе заливає ясний багрянець.

Я скрикую й судомно витираюся, та ні крові, ні шинкаря в хатині, звісно, немає.

– О, братику, – похитав головою Томаш. – Добряче тобі перепало.

Затягнувся, й кінчик цигарки підсвітив його обличчя, перетворивши на жахливу машкару.

Я знову влягаюся, тривожно оглядаю свою сорочку та постіль… Томаш допитливо позирає на мене.

– То що ти хотів од мене? – буденно запитав він.

– Я знаю, хто ти.

– Он воно як? – у напівмороку кімнати зблиснула його білозуба усмішка. – І хто ж?

– Ти – Хома Брут!

Томаш і далі незворушний, ніби чекав од мене саме цих слів. Але нічого не каже, щоб я міг провадити далі, – та я замовк. І тоді заговорив він:

– Що слід зробити з вбивцею панночки?

– Так чи ні? – вигукнув я. – Ти – Хома Брут?!

– Спробуй почути моє запитання, – наполяга він. – Ось ти знайшов убивцю, і його життя в твоїх руках. Що ти з ним зробиш?

– Віддам на суд, – тільки й відповів.

– А якби ти був суддя. На що заслуговує вбивця панночки?

– Отже, вбив усе ж таки не ти… – зронив я. – Так? Якщо не ти, тоді зрозуміла твоя зацікавленість цим ділом. Не збагну лише, чому тобі дозволяють розгулювати так просто хутором, якщо тут усі вірять у твою вину…

– Ну, вірять, скажімо, не всі. Сотник у глибині душі не вважає Хому Брута вбивцею. Ти знав це? А ось його жінка – от вона б задушила Хому власними руками…

– Господи… Тепер ясно… – я сів на ліжку, хоча голова знову запаморочилася. – Між вами угода, так? Сотник гарантує тобі безпеку і свободу до кінця розслідування, а ти не маєш права назвати мені свого справжнього імені. То ось чому сотник сказав, що не бачив на поминках Томаша Болгара! Він бачив тебе – Хому Брута! А про те, що це ти сам писав йому, а ніякий не Томаш, він і не здогадується!

Я дивився вже не на нього, а кудись углиб своїх міркувань, обхопивши голову, наче руки могли приборкати завихрені думки.

– Інше незрозуміло, – вів я далі. – Навіщо було тобі писати ті листи? І там, біля верби, ти ж майже переконав мене, що вбивця – саме Хома… Стій! Стій-стій-стій… Але ж і не було ніякого вбивства сорок днів тому! Олесь узагалі не певен, що сотник мав дочку!

Я поглянув на нього. Томаш широко посміхався.

– Що?

– Дуже непогано! – сказав він і, затиснувши цигарку в зубах, поплескав у долоні. – Дуже непогано, пане Білий. Та є одна дрібниця, якої ти не врахував. А вона, до речі, руйнує твої теоретизування, розбиває їх на друзки.

– Яка ще дрібниця?

– Скоро взнаєш, – пообіцяв він, підвівшись. – Мені пора.

– Я нікуди тебе не відпущу! – спробував підвестися, але підлога зрадливо хитнулася під моїми ногами, змусивши повалитися на спинку ліжка.

– Ти занадто слабкий… Набирайся сили, а тоді приходь по відповіді.

– Куди приходити? – запитав я, коли Томаш уже стояв біля дверей.

– На той бік хутора, де верба. Третя хата.

Він відчинив двері й вийшов. А за мить знову зазирнув і запитав:

– То якої ж кари заслуговує панноччин убивця? Ти так і не сказав.

– Я не суддя. Та вбивці заслуговують смерті. Завжди так було.

– Саме так! – він підняв угору палець і за мить зачинив за собою двері.

– Чекай! – крикнув я.

І хоча хитало мене немилосердно, поваландався до дверей. Підлога гойдалася піді мною на кожнім кроці, ніби ця рибальська хатина перетворилася на шхуну посеред лютого шторму.

Коли нарешті дійшов до дверей, то з подивом усвідомив, що не можу знайти ручку. Ручки на дверях не було! Взагалі! Я спробував зосередитися… Вона має тут бути. Адже він щойно вийшов!

Але не було ні ручки, ні самих дверей, – тільки дощана стіна… І тоді я відчайдушно загрюкав по ній.

– Томаше! Вернись!

Розділ 18


Я гупав і кричав, вигукував його ім’я, аж поки двері відчинилися, штовхнувши мене. Зрозумів, що шукав ручку на дверях зовсім не там… Я зашпортався й неодмінно упав би навзнак, та мене підхопили чиїсь дужі руки.

– Отакої… Куди це ви зібралися?

Це був Котелок.

– Олесю… – видихнув я. – Хома Брут щойно був тут!

– Хто? – здивувався він, обережно посадивши мене на підлогу, бо стояти я не міг.

– Він марить, – сказала Настя, яка щойно показалась у дверях. – Я запарю ще зілля…

– Не марю! – вигукнув я. Котелок допоміг дістатися ліжка, і я не опирався. – Чи все ж таки марю…

Згадав щурів і шинкаря, який забризкав тут усе своєю кров’ю…

– Батько казав, що так може бути… – сказала Настя, намагаючись розпалити вогонь у невеликому коминку. – Треба багато спати.

– Ти сам як? – запитав я Котелка.

– Та краще за вас… Зараз осьо риби насмажу… Поки ви не оклигаєте, будемо тут, а потім уже подумаємо, що робити.

Він підійшов до Насті, щоб допомогти розпалити вогонь. За хвилину я почув, як затріскотів хмиз.

– Послухайте, – раптом сказав я. – Якщо це було марення, то дуже реальне… Він сидів он на тому ослоні й курив самокрутку. І якщо мені це все наснилося, то, звісно, недопалка ви там не знайдете… Та все ж таки… Щоб мені було спокійніше…

Олесь усе зрозумів і мовчки пішов до ослона. Став навколішки, зазирнув під нього і під ліжко, уважно обдивився підлогу.

– Ніхто не може знати, що ми тут, – сказала Настя. – Отже, ніхто не міг сюди прийти.

– Твій батько знає…

– Він би нікому не сказав, – заперечила вона. – А марення бувають і такі, наче насправді…

– Не аж такі, – сказав Котелок Насті. Він підвівся з підлоги, стикаючи в пальцях недопалок цигарки. – Сюди справді хтось приходив.

Настя здивовано поглянула на мене.

– Тоді це був хтось інший, – сказала вона.

– Як так – хтось інший? – не второпав я.

– Не Хома Брут!

– Чому ж?

– Бо він не міг тут бути, – відрубала Настя.

– А й справді, чому? – запитав її Котелок. – Я ганявся за цим субчиком усю весну й не проти був би його нарешті злапати…

– Просто не міг – та й годі! – вигукнула вона. – Вам обом багато що не до шмиги.

– Може, поясниш нам? – запитав я.

– Не зараз… – сказала Настя. – Трохи очуняєш – тоді.

Вона раптом підійшла до ліжка і поклала щось мені на ковдру.

– Ось, – мовила. – Ти просив.

Це був стосик листів. Голова паморочилася. Мені вартувало неабияких зусиль прочитати напис на горішньому конверті. Сотнику Назарові Засусі. Від Томаша Болгара.

– Дякую… – і я відкинувся на подушку, бо знову забило памороки. Про те, щоб читати листи, не могло бути й мови.

– Це якось допоможе? – запитала Настя.

– Мабуть, уже ні, – чесно зізнався я. – Всі відповіді ми матимемо, коли я зможу ходити і ми разом навідаємося на хутір, у третю хату від старої верби.

Настя здригнулася всім тілом і озирнулася.

– Це хата Хоми Брута? – запитав я її.

Вона кивнула.

– Він призначив там зустріч, – сказав я. – І ви складете мені товариство. Хома він чи ні – з’ясуємо пізніше. Головне – впіймати його. А зараз – давайте вже вашу цикуту. Надіюсь, мені нарешті вдасться виспатися без жахних сновидінь.

Трунок був гарячий і гіркий, але завдяки йому я й справді спав міцно та спокійно.

Розділ 19


Сонце щойно зайшло. Ми ховалися в тому-таки гаю, куди нещодавно нас із покійною пупорізкою й Котелком занесли перелякані коні. Тільки тепер ми стояли спинами до старої верби і дивилися туди, де за городом виднілися крайні хутірські хати.

– Це ота? – запитав я Настю.

– Ага.

– Тоді… Далі ми самі.

– Як це самі?! – обурилася вона.

– Хтозна, чим там усе закінчиться.

– Отож! – гаряче вигукнула Настя. – Від тебе зараз толку менше, ніж од мене. Ти ледве клигаєш…

– Облишмо це, – перебив її я.

– Тихо будьте, – сказав Котелок. – Як надумали йти разом, то вже – разом.

Поглянув спершу на нього, потім – на рішучо закопилену Настину губу; дівчина і не збиралася відступатися, тож я просто кивнув.

Городами ми добралися майже до самої хати. Собаки на подвір’ї, вочевидь, не було. Паркану з боку городу – теж. Ми причаїлися в соняшниках метрів за десять од хати. Цвіркуни заходилися переливами і, здавалося, заглушували всі інші звуки.

– Всередині темно, – сказала Настя.

– Сам бачу. Та все одно… Піду. А ви перейдіть так, щоб видно було двері. Не думаю, що він заподіє мені шкоду. Сто разів міг би вже це зробити, якби хотів. А от втекти – може.

Я ще раз поглянув на хату. Звичайна, доволі стара і вже добряче занедбана.

– Ось, – і Котелок штурхнув мене чимось під бік.

Це був пістоль. Він наполегливо вклав його мені в руку.

– Бери-бери. Без нього не пущу.

– Ні, – сказав я. – Якщо на мене й чигає якась небезпека, то хіба від руки єгеря з цим здоровилом-камердинером…

– Теслею, – підказав Котелок.

– Так. І краще б мою спину прикривав хтось зі зброєю, якщо вони заявляться. А я… – витягнувши з-за пазухи батога, показав його Котелку. – Мені й цього вистачить.

– Не дуже ти ним розмахнешся в хаті, – слушно зауважив він.

– Кажу ж: Томаша мені боятися нема причини, – і я рішуче підвівся й став продиратися крізь соняшники.

– Який Томаш? – запитав услід Котелок.

– Котрий Хома. Довго розказувати.

Я пішов до хати через загромаджене подвір’я. Тяжкі вхідні двері перекособочилися вже, либонь, не один рік тому і прокреслили на дерев’яному ґанку глибоке півколо, вибілене світлим пилом, як і весь ґанок. Смикнув двері. Вони були незамкнені, але відчинялися туго – довелося докласти сили. На звук звідкись прибігла худа руда кицька і почала тертись об мої ноги, – вона огидно нявчала, просила їсти.

– Киш! – прошипів я, та кицька і далі плуталася під ногами та верещала, аж доки я тупнув ногою.

– Хазяї! – вигукнув я.

Хата, в якій зачаївся запах дерева й старості, на вигляд була обжита, хоча господарів удома не було вже, мабуть, кілька днів (голодна кицька підтверджувала цей здогад).

– Є хто?

Тиша.

Я ввійшов у невеликі сіни, а звідти, відчинивши ще одні тяжкі двері, – до хати. На відміну він подвір’я, тут було прибрано. Вишиті рядна на припорошеній білою пилявою долівці, ікони в рушниках на покутті, стіл, застелений лляною скатертиною, дві великі лави, старе крісло-гойдалка… За вікном уже споночіло, тому в хаті панувала напівтемрява.

– Томаше? – озвався я.

Чи, може, треба було сказати: Хомо?

Тиша.

Підійшов до високого буфета і знайшов у ньому дві оплавлені свічки на пласких глиняних свічниках. Поставив їх на стіл і заходився шукати, чим запалити. На горішній полиці відшукав кресало і трут. Трут був зроблений по-старожитньому – з вивареного трутовика навпіл із золою. Відщипнув трохи і розтер між пальцями. Насипав гіркою на глиняну мисочку. Поставив її на стіл, викресав сніп іскор, що спалахнули в темрявій кімнаті, наче хвіст комети, і трут загорівся веселим жовтогарячим полум’ям. Запалив обидві свічки. Взявши одну, обійшов хату. Єдина, крім цієї, кімната була геть манюня – з одним вікном, вузьким ліжком, смугастою тканою пілкою на долівці та великою скринею попід стіною.

Скриня була відкрита. Всередині лежало кілька дбайливо складених вишитих рушників, барвисті хустки, жіночі сорочки, геть неношені чоботи з жовтої шкіри… Трохи глибше, між стосами рушників, помітив щось на диво знайоме. Піднявши свічку якомога вище, витягнув старе темне пальто з побитим міллю заячим коміром. Ретельно почищене, воно лежало в скрині, схоже, дуже давно, бо згини на тканині були вицвілі й потерті. Цієї миті за моєю спиною рипнула дошка. Я рвучко обернувся й наштовхнувся на чоловіка, який стояв зовсім поруч! Відсахнувшись, мимоволі скрикнув і навіть скинув руки для захисту. Чоловік зареготав.

Це був Томаш.

– Який же ти полохливий! – сказав він.

Томаш був вбраний у свою улюблену білу вишиванку.

– А бий тебе сила Божа, Томаше! – вигукнув я. – Нащо ж так підкрадатися?!

Не відповівши, Томаш узяв з моїх рук пальто й оглянув його.

– Уже зовсім не годне, – з жалем сказав він і недбало кинув одежину в скриню.

Поліз у кишеню. Я нашорошився й не спускав очей з його рук. Та він дістав лише клаптик цигаркового паперу з дрібкою тютюну і, як завжди, хвацько, наче напоказ, скрутив цигарку однією рукою. Потім мовчки взяв у мене свічку й прикурив. Я не зводив з нього настороженого погляду, бо не міг збагнути його намірів, – і він це помітив.

– Облиш, – сказав Томаш. – Тобі тут нічого не загрожує. Ну, хіба що ти сам з собою щось вдієш.

Ця думка видалася йому дотепною, і він знову засміявся. Потім вийшов зі свічкою з кімнати, й мені нічого не лишалось, як рушити за ним.

Томаш поставив свічку на стіл і вмостився у крісло-гойдалку. Видихаючи хмару диму, він легенько погойдувався, й крісло рипіло від кожного руху.

Цей звук разом з мерехтливим жовтавим світлом дешевих свічок, що немилосердно чаділи, витворювали в домі якийсь неймовірно знайомий затишок, минулася навіть моя настороженість.

– Радий, що ти тут, братику, – заговорив Томаш з виглядом людини, яка має для тебе подарунок. – У тебе назбиралося багато запитань – то кажи! Настав час відповідей.

– І з якого ж запитання почати? – підозріливо запитав я.

– А зі всіх скопом! – він махнув рукою, ніби хотів вигукнути: «Усіх пригощаю!» – й задоволено всміхнувся.

– Добро… Ти сам це сказав, – я міряв кімнату кроками, силкуючись зібрати докупи думки. – Якого біса сотник шукав Хому Брута щонайменше за місяць до вбивства? І чи було воно взагалі? Чому на поминках усім було байдужісінько до Соломії? Чому в маєтку немає її кімнати? Як досі люди не повісили тебе, якщо більшість вважають за вбивцю? Навіщо тобі здався я? Як у тебе опинився мій хрестик? Що ти знаєш про моє минуле? І взагалі – хто ти такий, бісова душа? Нащо морочив сотникові голову листами від імені Томаша Болгара?

Я відтарабанив це все одним духом й замовк тільки для того, щоб відхекатися. Тому що це було не все, далеко не все… Але Томаш підняв долоню, зупинивши мене.

– Перш ніж ти поставиш нові запитання, я відповім на ці. Не заперечуєш?

– Гаразд, – сказав я.

– Якщо дозволиш, почну з останнього.

Томаш із насолодою затягнувся димом, потім прискіпливо оглянув кінчик цигарки, перевіривши, чи рівномірно вона горить. Потім знову затягнувся й повільно видихнув через ніс.

Я сів на лавку й терпляче чекав. Оповитий хмарою диму, він повторив моє запитання:

– Навіщо я надсилав сотнику листи?

– Ти чув, – сказав я.

– Відповідь проста! – урочисто промовив Томаш. – Я їх не надсилав!

Він усміхнувся, побачивши сум’яття в моїх очах, а потім випростав руку і вказав на мене пальцем.

– Ти надсилав їх! Ти надсилав йому листи й підписував їх іменем Томаша Болгара.

– Томаше, що ти мелеш?!

– Ні, братику! Томаш – це твоє ім’я! Вигадане, як і Тарас Білий. Коли цигани знайшли тебе біля річки, на твоїй одежі латинкою були вишиті ініціали: ТВ. Так ти став Тарасом на прізвище Білий. Вочевидь, це така зворушлива данина рідному хутору. Потім, скориставшись тими ж таки літерами ТВ, ти назвався Томашем Болгаром. Але насправді ці латинські букви означали зовсім інше ім’я. Здогадуєшся, яке?

– Я не розумію, про що ти!

– Одна частина твого єства так сильно хотіла зректися минулого, що навіть покинула курити! Уяви лишень! Ти стільки років примудрявся не зауважувати, що в твоїй власній кишені не лише повно тютюну, а ще й там лежить хрестик, що сниться тобі кожної ночі.

– Що за маячня, Томаше… – розгублено сказав я.

– Ні, не маячня. Це – сором! Твій сором! Сором розколов твою свідомість навпіл. Він витравив із твоєї пам’яті вбивство Соломії! І те, як тебе схопили наступного ранку! Й ті ночі в церкві! І те, як ти втікав, кинувся й мало не втопився. Тому що сором – боязкий. Зате совість – вона голодна! Вона намагається зжерти свого хазяїна. І якщо сором з плином часу слабне, то совість тільки лютішає. Це вона сім років тому змусила тебе знайти в кишені батьківський хрестик і ридати з каяття. А потім сісти за стіл і вперше написати сотнику Засусі листа. Ти вказав, де він може знайти тебе й нарешті спровадити на шибеницю, як і мало статися давно. Потім ти отямився. Сором спалив у тобі спогади про цей вчинок, а ти сам, гнаний примарним передчуттям, утік! Та через декілька днів знову намацав хрестик у своїй кишені, і твоє друге «я» пробудилося. Обливаючись сльозами, ти строчив сотникові новий лист: на свою колишню адресу, де він шукав тебе у кожній канаві. Потім ти знову втікав, та незабаром надсилав сотникові чергове послання, і так – знову і знову. Час од часу совість давала тобі передихнути. Іноді – на декілька тижнів чи навіть місяців. І тоді горопашний Назар Засуха вертався в свій маєток і там припадав клятою білою пилюкою, чекаючи нових листів від таємничого Томаша Болгара. Йому й на гадку не спадало, що насправді це пишеш йому ти. Ти! Хома Брут!

– Ні! – вигукнув я, скочивши з місця.

Томаш заусміхався. Те, що він сказав, не лізло ні в які ворота. Якийсь абсурд. Набір слів! Але чомусь він зродив у мені лють. Навіть не лють, а якусь дивну образу.

– Ти брешеш! – роздратовано вигукнув я, нахилившись до нього через стіл. – Я не міг її вбити!

– Міг! – гаркнув Томаш. – І ти вбив її не за один раз! Вперше – коли тільки наважився доторкнутися до неї, визначивши подальший перебіг подій. Вдруге – коли вона віддала тобі те, що вже пообіцяла іншому, а ти взяв, напоїв себе її коханням! Уже тоді вороття не було. Але ти вбив її ще й утретє, коли в неї під серцем зародилося нове життя!

– Що ти таке кажеш… – сторопіло мовив я.

– О, тільки не вдавай, що ти не знав! Ще й як знав! Вона не казала тобі відверто, бо й сама не була цілком певна. Та її натяки ти зрозумів! Кожен її натяк! Ти кепсько спав, бо тобі снилось, як сотник волочить тебе за ноги з цієї хати і забиває батогом на смерть. Але про неї ти не думав – тільки про себе! І ти вирішив, що краще не брати цього всього до голови. Вона ж нічого не вимагає, то нащо коней гнати – ти ж так міркував?! А тієї ночі… Тієї ночі ти вирішив покинути її – так нарадили тобі п’яні приятелі. Якби ти прийшов вчасно і тверезий, усе було б інакше! Скажи мені тепер, Хомо Бруте, ти досі хочеш довести, що то не ти прохромив їй череп? Бо порівняно з рештою ця деталь якась трохи тьмяна.

Мені перехопило дух, і я схопився за край столу, щоб не впасти.

– Цього не може бути…

– Немає сенсу сперечатися. Твоя пам’ять ось-ось відновиться, – Томаш поглянув на мене так, ніби всі мої думки прописані на моєму лобі, а потім задоволено кивнув. – З поверненням, Хомо Бруте.


І я згадав…

…як сидів у шинку, а на мені була святкова сорочка, вишита білим по білому, бо я збирався на побачення, і старе пальто з вичовганим заячим коміром. Зі мною за столом сиділи двоє приятелів. А потім третій – Іван – приніс кухлі з пивом і грюкнув ними об стіл, розбризкавши піну. Він був молодий і худий. Якби не родимка біля носа – Івана було просто не впізнати.

– Це від мене! Пригощаю!

– Ні, браття, – кажу я й підводжуся. – Вона чекатиме на мене. Піду я.

Та Іван зупиняє мене, беручи за плече.

– Не ходи до неї. От не ходи – і все. Ні сьогодні, ні потім.


І я згадав…

…як дивився в її неймовірно красиві очі, в яких відбивався місяць. Але ці очі були пусті й безживні. Вона лежала на темній утоптаній землі, поцяткованій хирявими травинками. Я з жахом витріщався на свої руки: в них був великий круглий камінь, перемащений масною темною кров’ю. Я відкинув його, наче отруйного павука, та мої руки теж закривавлені…


І я згадав…

…як мене відв’язали від стовпа і підхопили на руки, бо стояти я не міг. Моя спина була зрепіжена батогами так, що на ній не було живого місця, а біла вишиванка звисала кривавими клаптями. І камердинер Анни, велетень Тесля, вливає мені в рота якийсь трунок. Це позбавляє болю, та світ після нього наче втрачає обриси. Мене затягують до церкви, тримаючи попід руки, і кров скрапує з мого лиця, лишає доріжку з червоних плямок на дерев’яній підлозі. Мені вкладають до рук Біблію. Але книга вивалюється в мене з пальців, і кров крапає на її білі сторінки. Великі двері за моєю спиною з гуркотом зачиняються, а свічки, затремтівши, гаснуть.


І я згадав…

…як розплющив очі й побачив, що лежу посеред церкви, а довкруг мене – накреслене крейдою біле коло. І Соломія… Моя Соломія… Моя мертва Соломія лежить біля краю кола, простягаючи руки до мене, ніби смерть забрала її тієї миті, коли вона повзла.


І я згадав…

…як дістаю шаблю з піхов на ремені чоловіка, який стоїть до мене спиною… Як рубаю його цією шаблею по шиї… І як обпалює мою щоку інший клинок, назавжди спотворивши лице шрамом… Як востаннє дивлюся на мертву Соломію, яка лежить на підлозі в жахливій позі ожилого мерця…


І я згадав…

…як біжу щодуху через хащі й гілляччя шмагає мене по обличчю, а вслід лунають постріли. Куля з глухим стуком вдаряє мені в плече. Я не відчуваю болю, та розумію, що зможу ладувати цією рукою геть недовго. Як на зло, погоня заганяє мене до ріки. Навряд чи це найкращий замір, та придумати щось ліпше я не встигаю, – й кидаюся з високої кручі просто в темну воду… Течія довго крутить мною при дні річища й не хоче відпускати з крижаних обіймів, а поранена рука відмовляється служити саме цієї миті, позбавивши мене останнього шансу… Й лише якимсь дивом, опинившись на межі цього світу, я раптом вириваюся з полону річкової води й судомно вдихаю…


І я згадав…

…як ледве розплющую очі. Я лежу на березі, й чорняві жінки наді мною здивовано вигукують щось незнайомою мовою. Встигаю лише подумати, що їх, мабуть, здивував ожилий потопельник, – і непритомнію…


Стояла тиша. Тільки потріскували лойові свічки, від яких до стелі звивалися чорні нитки кіптяви. Томаш сидів мовчки і роздивлявся мене, ніби це було найцікавіше видовисько в його житті.

Я почувався ошелешено. Томаш – навпаки, вмиротворено. Він склав руки на животі й тихенько гойдався у кріслі. А воно – ледь чутно порипувало при кожнім русі, ніби норовило його заколисати.

– Закурюй, – він чомусь вказав поглядом на мою праву руку. – Це допоможе.

І він загадково всміхнувся.

Я поглянув на свої руки. У моїх пальцях і справді був квадратик цигаркового паперу з дрібкою тютюну на ньому. Одним рухом, спритно, наче фокусник, я скрутив цигарку й встромив її собі в рота…

– Мій нещасний Хома… Ти розслідував убивство, скоєне два десятиліття тому, і єдиним підозрюваним від початку був ти сам… – сказав Томаш, стиснувши в зубах самокрутку.

Чи, може, я сам сказав це голосом Томаша… Тому що крісло, в якому він щойно сидів, було порожнє.

– Ти вже даруй старому сотникові всю цю театральщину, – говорив я сам з собою. – Ну, не міг він от просто так тебе пристрелити, якщо ти навіть не розумієш, за що. Він хотів, щоб ти пригадав.

Чиркнувши фосфорним сірником об край столу, я закурив самокрутку й затягнувся пряним димом. Потім сів у крісло й гойднувся, впершись черевиком об підлогу.


Притон Лисиці… Я пам’ятав його виразно, наче все це відбувалося годину тому. Сидячи на стільці поруч з трьома бандитами, я хвацько скрутив цигарку однією рукою. А Лисиця сказав:

– Ого! Оце так фокус!

Затягнувшись, я закашлявся, бо дуже давно не курив. А докуривши, загасив самокрутку, плюнувши собі на долоню.

Потім у кімнату ввірвалися поліціянти, і пристав Марініч прокричав:

– Маємо ордер на арешт цього чоловіка, він шахрай і злодій!

Він зауважив мій погляд і ледь помітно кивнув. Та я підвівся зі стільця й зняв зі стіни дві скляні гасові лампи. І перш ніж хтось зміг мене зупинити, прошепотівши собі: «Біжи, Тарасе!» – пожбурив їх під ноги поліціянтам, перетворивши людей на живі смолоскипи.

Потім я пригадав той ресторанчик… «Бристоль» – так він, здається, називався.

– Пробачте неотесаного селюка й налийте все ж таки чоловікові кухоль портеру.

– Якому чоловікові? – здивувався бармен.

– Чоловікові навпроти вас, – усміхнувсь я.

Гимикнувши, він поставив переді мною кухоль портеру, і я сьорбнув. А трохи згодом витягнув із кишені вишуканий емальований хрестик і поклав його на стійку перед собою.

Я згадав, як схопив за гриву коня Вія й прошепотів йому на вухо циганські закляття, дихнувши на тварину димом гашишу, а Вій затремтів усім тілом, безпорадно загрібаючи копитами тирсу, й на губах його проступила піна.

А потім мене покликала Настя:

– Пане Білий!

Згадав, як запалюю сірник об хрест Варфоломія, тримаючи в руці цигарку з гашишем.

– Там не просто тютюн, – кажу йому багатозначно, і тут-таки бадьоро додаю: – А найкращий по цей бік Дніпра!

І той день, коли я привіз пупорізку Марфу під стару вербу… Вона кричить щосили слабким старечим дискантом, а я дивлюся на неї насмішкувато.

– Знову щось не те, – кажу я їй. – Гадаю, вам забракло би сили й онука знадвору гукнути.

Я відвернувся від неї, нахилився, взяв клятий камінь, що його вручив мені сотник.

– Слухайте сюди, – сказав я, знову повернувшись до старої. – Доведеться обирати. Або кажіть правду, або ж кричіть по-справжньому.

І я підняв тяжкий камінь над головою. Вона заверещала так, що сполошила вороння на старій вербі. А потім камінь опустився їй на тім’я, й вона гепнулася, розкинувши руки.

– Ти просто погано її налякав, – сказав я сам до себе, діставши цигарковий папір і поклавши на нього кілька зеленавих дрібок гашишу. – А кричить вона – дай Боже…

Цигарка давно згасла. Скільки я вже тут сиджу? Не має значення… Тепер геть усе не має значення… Дістав з-за пазухи гарапник і поклав на стіл. Потім витягнув стос листів, що їх вкрала для мене Настя. Назарові Засусі від Томаша Болгара… Я розірвав шворку, якою були перев’язані конверти, і взяв горішній. Витягнув лист. Почерк, жодних сумнівів, мій власний. Чи впізнав би я його, якби побачив ці листи раніше?


«Я почув про ваше горе і вважаю за свій обов’язок допомогти відновити справедливість, вказавши, де ви можете знайти людину на ім’я Хома Брут».


Це був перший лист. Кинувши його на підлогу, взяв інший конверт – спіднизу.


«Хома живе під ім’ям Тарас Білий і має репутацію таланливого й хитрого сищика».


Отже, це правда. Я сам… Сам розповів йому все…


«Проблема в тому, що минулого свого він геть-чисто не пам’ятає. Якщо ви вирішите вбити його, він навіть не зрозуміє, за що. А якщо ви скажете йому – не повірить, – так глибоко сягають корені його безпам’ятства».


І далі вже геть диявольські рядки:


«Якби ви знайшли спосіб, як змусити його все пригадати, – це уможливило би вашу помсту. Інакше загибель Тараса Білого так і не стане відплатою за вашу дочку. І буде лише смертю шанованого київського детектива».


Це ж як сильно мені хотілося цього! Хотілося здобутись на покарання…

Я кинув конверти на стіл. Потім узяв свій батіг і розмотав його. Оглянув стелю. Гак на грубій дерев’яній балці цілком годиться. Зазвичай на нього вішають дитячу колиску… Я підсунув лавку і виліз на неї. Встромив за гак міцне руків’я батога і смикнув гарапник униз. Закріпився надійно. Так само, не злазячи з лавки, зав’язав кінець батога в зашморг – так, щоб петля була досить високо над підлогою. Мабуть, усе… Зняв із шиї хрестик, що подарував був колись Соломії, а через багато років знайшов у власній кишені… Золотий силует Христа і згорьовані личка янголів…

– Прости мені, – тихо сказав. – Я кохав тебе…

Хрестик випав з моєї руки. Я встромив голову в зашморг і затягнув його. Шкіряний батіг змією обвив мою шию. І я ступив униз.

Біль розтяв горло, наче я вдавився уламком скла. Світ навколо звузився й втратив обриси, в очах потемніло… Напевно, я несвідомо ще намагався намацати ногами лавку, конвульсивно звиваючись у зашморгу… Я більше нічого не відчував… Світло навкруг згасло.


Хтось обійняв мене…

Ні, не обійняв, – хтось обхопив мене за стегна і підняв, ожививши біль у моїй горлянці й водночас – повернувши світло…

Шум у вухах… Крізь цей шум звідкілясь здаля долинають голоси.

– Висмикни, висмикни з гака! – кричав хтось.

– Не дістаю!

– Послаб вузол!

Змія, що здавила мою шию, десь щезла. Дощана підлога лагідно торкнулася до моєї спини.

– Дихай, ти тільки дихай!

Хтось ляснув мене по щоці. Але цей удар – десь далеко, я навіть не відчув болю. Знову удар. Ще. Цього разу стало боляче, і я судомно вдихнув. Уламок скла в моїй горлянці ніби зменшився й усе одно відлунював болем, і я зайшовся кашлем.

– На бік його давай, – почув я голос Котелка.

Мене перевернули. Я відкашлявся й зміг дихати нормально. Світ навколо увиразнився.

– Що це ви чворите, пане Білий?! – озвався Котелок.

– Тарасе, ти мене чуєш? – Настя поклала голову на підлогу, її обличчя опинилося поруч з моїм.

– Не Тарас… – я знову закашлявся.

Потім сів і обмацав горло. Ковтати було боляче.

– Я не Тарас, – повторив.

Настя й Котелок дивилися на мене з тривогою та співчуттям.

– Тарас Білий – несправжнє моє ім’я, – пояснив я, бо бачив, що вони не зрозуміли.

Переляк проступив на обличчі Насті.

– А яке ж справжнє? – запитав Котелок, обійнявши мене за плечі.

– Хома. Мене звуть Хома Брут.

Запала тиша, яку порушувало тільки моє тяжке дихання.

Частина 3

Розділ 20


…Ми сиділи на подвір’ї на дровах, і худюща руда кицька терлась об наші ноги й голосно муркотіла.

Світив місяць.

– Чому ти так думаєш? – запитав я Настю.

– Я виросла на оповідках про Хому Брута! Я багато разів бачила, як дорослі люди билися до крові, сперечаючись, убив він панночку чи ні. І всі, хто добре тебе знав, вважали, що ти не винен!

– Ну… Це ж природно: люди не хочуть вірити у злочини, скоєні близькими людьми…

– Мій батько теж не вірив, – сказала вона. – Хоч і не знав тебе близько. А він – мудра людина.

– Мені б дуже хотілося, щоб так воно й було. Та я пам’ятаю камінь у себе в руці. Так само чітко, як бачу зараз цю кляту кицьку. І камінь був закривавлений.

– А як бив її по голові – пам’ятаєш? – запитав Котелок.

Я поглянув на нього, намагаючись видобути з пам’яті цей жахливий епізод.

– Ні, – сказав я. – Тільки камінь.

– Отже, ти пам’ятаєш те, що було до вбивства і що було після. А саме вбивство – не пам’ятаєш?

– Ще годину тому я не пам’ятав доброї половини свого життя…

– Чому ти не віриш мені? – запитала Настя. – Я ж бачу, який ти! Я відчуваю! Відколи побачила горезвісного «вбивцю», якого сотник привіз для суду і страти, я зрозуміла, що ти не міг цього скоїти!

– Настю, голубонько моя… Спасибі тобі… Але в житті все значно химерніше, ніж це здається у двадцять років!

– То йому ти зміг повірити, а мені – ні?!

– Кому – йому?

– Цьому Томашеві! Як, ти казав, його прізвище?

– Та немає ніякого Томаша і не було ніколи!

Я нервово підвівся. Потім присів навпроти Насті навпочіпки.

– Слухай… Я трохи знаюся на медицині… Коли людина тоне, її мозок, довго перебуваючи без повітря, руйнується. Ось чому з мого життя було викреслено аж двадцять років. І саме тому я вигадав собі того, хто візьме на себе відповідальність за мій злочин. А коли тиждень тому мене вдарили по голові у лігві київських грабіжників, мені наяву почав ввижатися цей вигаданий персонаж. Томаш – це моє друге я. Гірша його частина. Без жалю, без совісті, без берегів!

– Отже, ти визнаєш, що сам – кращий за нього? – запитала Настя. – І що ти тримаєшся й совісті, і берегів?

– Так! І саме тому я не хочу більше жити! – ці слова я вигукнув несподівано для самого себе.

Руда кицька, злякавшись, кудись втекла. Котелок знітився й опустив очі додолу – не знав, куди себе подіти.

– Скажи мені ще раз його прізвище, – попросила Настя, ніби щось пригадавши.

– Чиє? Чиє прізвище ти хочеш почути?! Його немає і не було! Всі його слова – це мої власні думки! Як сповідь перед собою. Його листи – це мої листи!

– Нас можуть почути, – зауважив Котелок.

– Пробачте, – сказав я й, заспокоївшись, звернувся до Насті: – Його прізвище не має жодного значення. Напевно, все простіше: протягом усіх цих років я мучився і в глибині душі хотів, щоб мене наздогнала кара. А вдома – розмовляв із власною совістю. Всього лише. Просто вигадав для неї подобу за мотивами власних ініціалів…

– Якщо ти мені зараз не скажеш, я сама тебе повішу, – рішуче мовила Настя. – Що за прізвище було в цієї подоби?

– Болгар, – сказав я, втомившись сперечатися. – Томаш Болгар.

Настя підняла якогось патичка, відгорнула ногою сміття, розчистивши клаптик землі, й надряпала: «БОЛГАР».

– Не думав, що ти вмієш писати, – здивувався я.

Вона відмахнулась.

– Це довга історія…

Настя тицяла в літери патичком і щось шепотіла, ніби перераховувала їх, – тільки чомусь не підряд. Потім щось стерла, знову написала… Нарешті рвучко підвелася й запитала:

– Чому таке прізвище?

– Звідки я знаю!

– Ти ж сам його придумав! Що воно означає?

Я замислився, та на думку нічогісінько не спадало.

– Вбий не знаю… Це важливо?

– Ти знаєш легенду про демона на ім’я Вій? – несподівано запитала вона.

– Облиш, Настю! Хоча б ти не повторюй всієї цієї маячні про розімкнуті кола!

– Сам ти маячня! – вибухнула вона. – Після білої немочі тут протягом двадцяти років люди вмирали своєю смертю. А відколи з’явився ти, лише за кілька днів загинуло шестеро людей! Якщо ти вирішив стати сьомим, то це й твоє діло. Та дослухай хоча б до кінця!

– Тихше, прошу вас, – благально повторив Котелок.

– Тоді хай він помовче! – відповіла йому Настя, блиснувши очима.

– Пане Білий…

– Добре, – сказав я. – Розповідай про своїх демонів.

– У нас багато хто вірить, що Вій об’являється у вигляді чудовиська з довгими віями. І якщо йому вдасться поглянути на когось – він начебто може забрати душу. Та мій батько каже, що все це – дурниці. Справжній Вій – всередині нас. Він знаходить найменші червоточинки в наших душах і роз’їдає їх, щоб змусити людину повірити, що вона – зла. І тоді дрібні провини спершу спонукають до справжніх гріхів, а потім призводять до страшних злочинів. Батько каже, Вій забирає віру в прощення…

– Настю, – перебив я. – Це все дуже гарно, та я не розумію…

– Тоді дослухай! – урвала вона мене. – Легенда ця дуже давня й народилася не тут. Старі люди знають, що раніше Вія називали інакше.

Вона поглянула на Котелка: той зацікавлено слухав.

– Зразу видно, що Олесь не з нашого хутора, – всміхнулася Настя. – Інакше б уже просив мене не називати цього імені вголос. Наші смертельно бояться його…

– А ти – ні?

– Кажу ж: демони – в серцях людей. А тепер – поглянь: прізвище твого Томаша – Болгар. І ти не знаєш, звідки воно взялося в твоїй голові. А демона на ім’я Вій, що відбирає в людей віру в прощення, насправді звати Балорг.

Мовивши це, Настя відступила від клаптика землі, де раніш написала ім’я Томаша. Зараз там було два імені: одне під іншим:

БОЛГАР

БАЛОРГ

Вона мовчки чекала на мою реакцію. Котелок підійшов і, схилившись над написами, нестерпно повільно намагався їх прочитати.

– Та годі… – розчаровано сказав я. – Це все?

– Ти не розумієш? Ніяка це не розмова з совістю! І слова Балорга – це аж ніяк не твої думки!

Цієї миті мені по-справжньому стало шкода дівчинки.

– Гаразд! – раптом вигукнула Настя. Побачивши моє байдуже обличчя, вона миттєво стерла написи ногою. – Тоді ходімо зі мною!

– Куди? – здивувався я.

– Ти хотів знати, кого держать у гробниці? Ходімо!

Вона схопила мене за руку.

– Невже демона? – всміхнувся я.

– Якщо ти зараз повісишся чи ще якось занапастиш себе, то так ніколи і не взнаєш!

Вона відпустила мою руку й рішуче попрямувала до хвіртки. Через кілька кроків Настя обернулася. В її очах пломеніла лють і рішучість. У місячному сяйві вона була ще прекрасніша, ніж завжди. Нагадувала розбуджену серед ночі фурію – й це було так зворушливо, що я мимоволі всміхнувся. Вперше відтоді, як мене витягнули із зашморгу.

– Чого шкіришся? – сердито запитала вона.

– Ти дуже гарна, – сказав я. – Надто коли сердишся.

Мені здається, перш ніж Настя відвернулася й пішла далі, на її вустах сяйнув легкий усміх. Я пішов за нею.

– Стійте! – жалісливо покликав Котелок. – Давайте хоча б уранці!

Та на нього ніхто не зважив, і небораці довелося поспішити на нами.


Опинившись на кладовищі, оповитому лиховісним серпанком, Котелок тремтів, як осиковий листок. Я ж боявся тільки одного – наразитися на озброєних головорізів. Та в місячному світлі все було, як на долоні. Настю, схоже, взагалі ніщо не лякало, і рухалась вона з рішучістю вітру. Здавалось, якби зараз перед нами постав сам диявол, вона б відштовхнула його плечем, навіть не уповільнивши кроку.

Нарешті ми зупинилися перед криптою з написом «Сім’я Засухи».

– І як ми зайдемо? – запитав Котелок.

У голосі його лунала зрадлива надія, що відімкнути замок нам не вдасться.

– Настю, маєш шпильку? – запитав я.

Вона похитала головою.

– Ну, значить не судилося… – озвався Котелок, не приховуючи радості.

– Та годі тобі, Олесю! – сказав я. – Ніколи не повірю, що в такого забобонного субчика, як ти, ніде на одязі немає шпильки від пристріту!

Він спохмурнів і насупився.

За півхвилини на моїй долоні були дві чудові англійські шпильки. Я оглянув замок. Він був примітивний. Розігнув обидві шпильки й засунув їх у шпарину. За мить замок клацнув і відкрився.

– Ну, хто перший? – поцікавився я.

– Ти, – сказала Настя. – А ми слідом.

Намагаючись не шуміти, я розмотав ланцюг, що з’єднував кільця на дверях, і потягнув на себе тяжку стулку. Всередині було темно хоч в око стрель.

Обережно увійшов. Щось гучно дзвякнуло в глибині склепу, і я мимоволі здригнувся. Засунув руку в кишеню, дістав звідти сірник і черкнув ним об двері. В кутку гробниці, на старій ковдрі, сиділа людина. Її довге скуйовджене волосся було сиве-сивісіньке і закривало майже все лице. Людина затулилася від світла тонкою блідою рукою.

Від здивування я, здається, аж позадкував, але Настя рішуче підштовхнула мене в спину, ввійшовши разом зі мною. Потім зненацька вихопила у мене сірник і піднесла до обличчя.

– Не бійтеся! – сказала вона голосно. – Погляньте, кого я привела!

Людина опустила руки, і я побачив, що це – жінка з втомленим зморшкуватим лицем.

– Вони замкнули її тут тиждень тому, – пояснила Настя. – Перед твоїм приїздом. Вона все одно не стала б їм підігрувати…

Я не слухав її, бо не міг одвести погляду від обличчя цієї жінки… Її губи… Я пам’ятав, як вони цілували моє чоло… Тонкий ніс… Я торкався його, сидячи в неї на руках, а вона сміялася… Щоки… Я навіть пам’ятаю їхній запах…

– Мамо…

– Це ти? – мама підвелася й простягнула до мене руки, які помітно тремтіли.

Я обійняв її, притиснувши міцно-міцно… Наче хотів заткнути діру в своїй душі, з якої сочився й сочився біль. Мама… А вона все намагалась відхилитися, щоб розгледіти моє лице. Сірник догорів і стало темно. Тоді вона заходилася обмацувати моє обличчя руками, торкалася пальцями кожної зморшки.

– Хома… – нарешті видихнула вона, і далі гладячи моє лице, волосся, шию, плечі, мій шрам на щоці, наче не вірила, що я стою перед нею. – Синочку мій…

– Мамо…

Вона зовсім не змінилася. Тільки постаршала на двадцять років.


Коли батько помер, мені виповнилося одинадцять.

Ми з Іваном були на річці. Після білої немочі (власне, через неї) нікому на хуторі не дозволяли купатися. І навіть мій батько, який казав, що всі хутірські звичаї – це поклоніння дияволу, погоджувався з цією забороною. Вода і біла неміч були якось пов’язані.

Тож ми з Іваном просто кидали на воду тріски, і це були кораблі ворожого флоту. Ми жбурляли в них каміння, взявши на себе роль берегових гармат. Аж тут прийшла мама.

Я ніколи не забуду виразу її обличчя: спокійного та відсутнього. Наче машкара.

– Щось сталося? – запитав я.

А вона просто обійняла мене. І повела додому.

Не пригадую вже, як саме вона мені це сказала. Здається, почала зі слова «біда». Не пам’ятаю. Пам’ятаю, як перепитав її, ще не цілком усвідомивши значення свого запитання:

– Батько що – помер?

А вона відповіла:

– Ми лишилися з тобою самі.

І я точно збагнув сенс цих слів, та не міг осягнути його. Хотілося всміхнутись. Чи здивуватись. Я нічого не відчував і не розумів, як може насправді статися те, про що вона каже.

Відчув і зрозумів, уже коли побачив батька в труні.

До того часу мені доводилося бувати на похоронах раз чи двічі. Я дивувався, що мертві люди геть не схожі на себе – на тих, кого ти бачив лишень тиждень тому. В домовинах натомість лежали зовсім інші, не схожі на них ляльки. Мені так хотілося, щоб мій батько теж був несхожий. Так було б легше – ховати ляльку. Але він був схожий. Це і був він. Такий рідний і любий. Його щоки завжди трохи кололи, коли він обнімав мене. І він казав: «Синку мій, синку».

Я так і не пережив цієї смерті. Біль не відпускав мене ніколи. Я міг не думати про нього, міг жити і навіть радіти життю, та біль завжди мовчазною тінню стояв за моєю спиною. Одного разу Іван сказав: «Не полегшає навіть через сто років». Не знаю, звідки він це знав. Мабуть, просто повторив слова когось із дорослих. Та, хоч як це дивно, після них мені відлягло. Я більше не сподівався, що біль мине. Просто жив з цією дивною сумішшю в серці: невимовною любов’ю до батька і чорною жалобою по ньому. Намагався, щоб любов передужчувала жалобу.

У чотирнадцять я познайомився з нею. І вперше відтоді, як я кинув жменю вологої землі в могилу найріднішої людини, біль наче відступив на декілька кроків і тепер делікатно принишк осторонь. Ми зустрілися на чиємусь весіллі. До цього я бачив її багато разів, і знав, що вона – панночка. Донька самої пані Анни та сотника. Але того дня мені вперше випало поговорити з нею. І вперше помітити, яка ж вона прекрасна. Які невимовно вишукані в неї рухи, і які безмежно ніжні очі…

Наш цілунок через три роки потому став тією дивовижною миттю, коли вперше за багато часу я відчув цілковите безтурботне щастя. Біль втрати і туга по батькові нікуди не поділися, але тепер поруч із ними оселилося ще одне почуття. Неймовірно сонячне і легкокриле. Воно лоскотало мене зсередини, наповнювало груди чимсь таким легким, аж здавалося, варто вдихнути глибше – і мене просто віднесе на небо…

Якось ми гуляли. І я багато розповідав їй про батька. Переказував притчі, які він так любив. І вона, на відміну від більшості хуторян, не лише слухала мене, але й вірила. І тоді я зізнався, що збираюся вступати до семінарії, щоб стати священиком. Як батько. Замість батька. А вона не скривилась зневажливо і не пішла. Вона обійняла мене:

– Це чудово!

Я сказав:

– А ти будеш попадею.

І вона заливисто сміялася, закинувши голову назад й вигнувши свою прекрасну ніжну шийку, та повторювала: «Попадя! Оце так сміхота… Попадя!».

– Я хочу бути з тобою завжди. І зістаритися разом із тобою.

– І вмерти в один день? – запитала вона, грайливо схиливши голову.

– Вмирати я взагалі не хочу…

Нахилився, щоб поцілувати її в щоку, та в останню секунду вона ухилилася, і я незграбно чмокнув її в носа, і ми обоє знову розсміялися…

А потім я розказав про неї мамі. Хоч і забракло слів, щоб умістити в них своє щастя й захват. А мама спохмурніла і не мовила й слова. А потім обійняла мене міцно-міцно. І щоки її були мокрі.

Через два роки, приїхавши наприкінці травня, я подарував Соломії свій хрестик. Надів їй на шию, а вона притиснула його до грудей і поцілувала мене. А потім ми сміялися від щастя, адже світ існував лише для нас двох і попереду була ціла вічність.

Наступного дня її вбили.

Я б не покинув її. Ніколи б не покинув, хоч як боявся її батька. І хоч би як відраджував мене Іван та інші друзі. Я всього лише не прийшов на наше побачення. Один раз у житті. Вперше і востаннє. Ніколи більше я б не дозволив собі навіть трохи спізнитися. Та ніякого «більше» у мене вже не було.

Я пам’ятаю її на темній землі, поцяткованій хирлявими травинками. І камінь у своїй вимащеній кров’ю руці. Але я б не зробив нічого такого. Тільки не я. Тільки не з нею. Сама лише думка про те, щоб заподіяти їй шкоду, була для мене така ж неймовірна, як здатність ходити по воді. Я б здмухував з неї порошинки до кінця своїх днів.

Та її вбили.

І це був хто завгодно, тільки не я.


Ми вийшли на освітлений місяцем цвинтар. Мама трохи припадала на ногу – ланцюг натер їй гомілку, лишивши червоний басаман, помітний навіть у місячному сяйві. Я тримав її під руку. Ми мовчки прямували до виходу. Котелок ішов попереду, весь час озираючись. Настя – відразу за ним.

– Назар геть сказився, – похитала головою мама. – Розіграти поминки своєї дочки!

Вона раптом зупинилася й повернулась до мене. І знову торкнулася долонею моєї щоки.

– Як почула, що двері посеред ночі відмикають, подумала… якщо мене відпускають… то тебе вже…

На її очах проступили сльози. Я обійняв її.

– Він сам мало не вкоротив собі віку, – раптом сказала Настя з докором. – Витягнули його із зашморгу.

Мама відхилилася, перелякано поглянувши мені в очі:

– Господи! Це правда?

І, помітивши тепер на моїй шиї багряний слід, вона відгорнула комір пальцем.

Настя відповіла замість мене:

– Він не винен, тітко Оксано. Вони скористалися тим, що Хома нічого не пам’ятав… Навіть свого імені. І переконали його, що це він убив Соломію.

– І ти повірив?! – ніжно і водночас з болем у голосі вигукнула мама. – Синку мій…

– Я нічогісінько не пам’ятав… – спробував я виправдатися, бо мені страшенно не хотілося засмучувати її ще більше.

– А зараз?

– Я б ніколи не заподіяв їй зла.

Ми рушили далі.

– Я бачила тебе тієї ночі, – сказала мама. – Майже весь хутір збігся, коли тебе притягнули. Ти нічого не тямив…

– Так, я був п’янючий..

– Ти не був п’яний! Тебе напоїли якимсь зіллям! Тобі ввижалися жахіття, ти постійно скрикував, а ще повторював: «Убили!». Убили-убили-убили-убили… Довго-довго, одне й те ж таки слово…

– Напоїли зіллям?.. – перепитав я. – Це вже цікаво.

Деякий час ми йшли мовчки, і лише гравій шарудів під ногами.

– Настю, чому ти приховувала, що моя мама тут? – запитав я.

– Ти ще не зрозумів? – здивувалась вона. – Щойно би ти згадав, хто є насправді, – тебе би відразу ж убили!

– Але ж сотник сумнівався щодо моєї провини… Хіба ні?

– Сотник – справедливий чоловік, – погодилась Настя. – Але на кого йому ще думати! І, до речі, коли ти в суботу збирався їхати в шинок, ти сам сказав йому: «Все показує на те, що вбивця – Хома». Всі в маєтку обговорювали ці твої слова.

– Нам усім треба тікати звідси до світання, – озвався раптом Котелок. – Але не пішки.

– Пропонуєш украсти в сотника коляску? – здивувався я.

– Ну, верхи ваша мама не подужає, отже, – іншої ради немає.

– А чому не пішки? – запитала Настя.

– За нами пустять собак і доженуть години за три, – я розумів, що Олесь каже діло.

– І як ми це зробимо? – у Настиних словах бринів сумнів.

– До садиби є ще якийсь вхід, окрім воріт? – запитав Котелок.

– Звісно, – відповіла вона. – Хвіртка в саду.

– На ніч її замикають?

– Тільки на засувку.

– Тоді ось як ми вчинимо, – сказав Котелок, зупинившись і повернувшись до нас. – Зараз ідемо до маєтку…

Він поглянув на мою маму й уточнив:

– Ми з Настею йдемо. А ви вдвох зачекаєте на розстані, – там ми вас підберемо. Інакше не встигнемо. Будемо біля садиби за чверть години. Запряжемо коляску. Конюх, сподіваюся, не в конюшні ночує?

Настя знизала плечима.

– Зазвичай – ні.

– Хай там як, він нас не затримає… Копита коней обмотаємо ганчір’ям. Я додатково змащу осі коляски дьогтем. Усе це забере ще півгодини. Потім відкриємо ворота і поїдемо. Отже, за годину – може, трохи більше, – повернемося по вас. Екіпаж рухатиметься тихо, як привид. Є шанс проскочити хутір непомітно. Якщо все зробити до ладу… Гадаю, вони похопляться аж уранці. До того часу ми вже будемо далеко.

– Краще я з тобою, – запропонував я. – А Настя…

– Від Насті мені більше толку, – сказав Котелок. – Не ображайтеся. Ви не знаєте, де вхід через сад, де там засувка, де взяти дьоготь… Лишайтеся краще з мамою.

Усі погодилися з цим планом, і ми поспішили до цвинтарної брами. Коли ряди могил лишилися далеко позаду, Котелок і Настя помахали нам на прощання й пішли швидше.

– На розстані! – ще раз нагадав Котелок, обернувшись. – Сховайтеся десь на узбіччі!


Мама йшла дуже повільно. Ми майже не говорили, – їй і без того було труднувато. Дорога пішла вгору. Мама тяжко дихала, спираючись на мою руку. Нарешті дійшли до розстані.

– Звідси до садиби – верста, – сказала мама, вказавши рукою ліворуч. – І півверсти до хутора…

Я зупинився, стиснувши мамин лікоть, і вона замовкла.

На розстані виднілася сотникова коляска. Саме та, що ми її намірилися викрасти.

– Скільки часу минуло? – запитав я в мами пошепки. – Невже година?

– Може, – непевно прошепотіла вона.

У місячнім світлі коляску було добре видно, та розібрати, чи є хто всередині, було неможливо. Поруч – нікого. Тиша. Коні спокійно стригли вухами.

– Щось не так, – сказав я мамі на вухо. – Стійте тут.

Вона налякано вчепилась за мою руку і так само тихо мовила:

– Не пущу!

Я легенько прибрав її руку.

– Тільки гляну… Я обережно.

Дуже тихо, вздовж чагарів, я пройшов узбіччям до перехрестя. До коляски лишалося метрів десять. Присів і знову оглянув екіпаж. Копита обох коней, запряжених у коляску, були обмотані ганчірками, як і планував Котелок! Та все ж таки – щось було не так.

Я обернувся, щоб поглянути, як там мама. Вона стояла, схилившись на невеличке деревце, і помітити її з дороги було нелегко.

Тоді я знову оглянув коляску й ретельно роззирнувся довкруг. І тут завважив трохи далі на дорозі, у напрямку маєтку, якийсь темний предмет… На мить мені здалося, що це кіт чи, може, їжак. Та предмет був геть нерухомий. Я придивився. Не розібрати… Але те, що він отак лежав посеред дороги, – було дивно… Я сторожко ступив кілька кроків до розстані, не зводячи з того предмета очей. Потім іще кілька… І нарешті розгледів. Це був Олесів капелюх! Я здригнувся й мерщій повернув назад…

Мами біля деревця не було.

Я напружено вслухався в навколишню тишу. Трохи пройшов у бік кладовища й тихо гукнув:

– Мамо…

Тиша. Озираюся. Нікого. Вертаюся до деревця, біля якого її покинув. Намагаюся щось роздивитися в темних кущах та між деревами, але місячне сяйво, що чудово освітлювало дорогу, перетворило ліс на пласку чорну стіну. Мами немає.

Тепер і віслюк би зрозумів, що я в пастці. Навряд чи був сенс тікати, навіть якби я наважився кинути маму напризволяще… Озирнувшись, я підняв руки, щоб їх було добре видно здаля, і пішов до коляски.

Поруч з екіпажем, як і досі, жодної душі. Я підходжу до смирних коней і обертаюся з піднятими над головою руками.

– Відпустіть її! – кажу голосно. – Хоч би хто ви були, – вам потрібен я!

– Поклади зброю на землю!

Голос пролунав просто в мене за спиною. Обернувся. У тіні під піднятим верхом коляски щось заворушилося, і в срібному світлі постав, підвівшись із сидіння, сотник Засуха з пістолем у руці.

– Зброї в мене, правду кажучи, не густо… – я жбурнув на дорогу батіг і розстібнув камзол, – аби показати, що не ховаю нічого за пазухою.

Сотник коротко свиснув. З кущів при дорозі показалися якісь люди. Один з них був здоровенний, – я відразу впізнав камердинера Теслю. Він тримав Настю, притиснувши ліктем її шию. В іншій його руці був ніж. На дорозі, з боку кладовища, я побачив маму – її вели двоє. Котелка виштовхав на дорогу вусатий єгер, приставивши йому до спини пістоль.

– Дорого нам обійшлося твоє розслідування, – сказав сотник. – Стількох людей тут споконвіку не вбивали.

– Це вони – вбивці! – я вказав рукою на камердинера та єгеря. – Вони зарізали шинкаря, через них зірвалися з кручі Марко та Семен! І вони ж таки намагалися вбити й мене!

– Брешеш, – спокійно сказав сотник. – Я добре знаю, як усе було. І в шинку, і на дорозі. А що ці двоє намагалися тебе порішити – так вони виконували наказ.

– Ваш? – здивувався я.

– Ні. Моєї жінки. Та хто може осудити матір, яка втратила єдине своє дитя?!

– Я не вбивав вашу дочку! – вигукнув я.

Запала тиша. Зблиснули сотникові зуби, – він хижо посміхнувся.

– Згадав, значить… – тихо сказав він. – Ну, здрастуй, Хомо.

Сотник кивнув комусь за моєю спиною, і мені на голову накинули мішковину. Я скинув руки, намагаючись випручатися, та мені враз сильно зацідили в обличчя. Останнє, що пам’ятаю, – розпачливий мамин крик.

Розділ 21


Мені було років із десять. Навряд чи менше – бо дуже добре запам’ятав ту розмову.

Батько з мамою сварилися. Я був на подвір’ї, тому не відразу це збагнув. Воював із кропивою, і палка в моїй руці перетворилася на багряний од крові меч. Ворогів було багацько, та ніщо не могло спинити завзятого воїна, адже, як завжди в дитинстві, мене надихала віра у власну непереможність. Кропива боягузливо принишкла на вершині невеликого горба перед нашою хатою. Вона покладалася на чисельну перевагу і на те, що знизу її буде важче дістати. Смак крові п’янив, і я кинувся у вирішальну атаку, нехтуючи небезпекою.

Аж раптом почув батьків голос із хати. Він щось викрикнув. Мені здається, це були слова: «Я сказав, не можна!». Або: «Так не можна!».

Я побіг до хати, кинувши палку, яка ще мить тому була мечем. Спершу хотів постукатися у вікно й закричати: «Що сталося?» Та в останню мить почув, як голосно й дуже серйозно батько щось виказує мамі. І не наважився. Дивився й слухав, намагаючись збагнути, що коїться. Адже батько ніколи в житті не кричав на маму – до цієї миті.

– Не можна зрікатися всього доброго, у що віриш! Навіть заради порятунку життя!

– Не зрікайся! – казала мама. – Вір собі в душі, у що хочеш! Просто приймемо ці обряди, щоб захистити себе!

– Зняти хрестик? Завісити ікони? Не служити в церкві? Що ще вони вимагатимуть?

– Ти сам казав, що істинна віра – в серці! А біла неміч – уже в Києві, то скоро й сюди вернеться!

– Холера! – він стукнув долонею по столу, викрикнувши це слово. – По всьому світові цю хворобу називають холерою! Тільки Анна називає білою неміччю, щоб ми всі тут вірили в демона, який вийшов із пекла!

– Нехай холера! Але уяви собі, що тут почнеться, якщо знову хворітимуть люди! Уяви, що хтось умер, попри всі ці білі кола. І тільки ми – сім’я відступників, яких жодного разу не бачили в чергах по живу воду, – не хворіємо! На кого вони зганятимуть свою лють?! Кого, як не нас, Анна в усьому обвинуватить?!

Батько трохи помовчав, потім тихо сказав:

– Я не думаю, що до цього дійде.

– А я думаю, що коли дійде – пізно буде! – тепер уже мати кричала на батька, і мені хотілося плакати. – Коли на наше подвір’я увірветься натовп шаленців зі смолоскипами, вже нічого не вдасться виправити! Зате можна запобігти цьому зараз!

– Та як ти не розумієш! – він знову зірвався на крик. – Якщо люди побачать, що Анні вдалося зламати навіть священика, в них більше не лишиться жодних причин для сумнівів! Жодних!

– То хай їм грець! Це їхній вибір! А я зараз кажу про нас! Про нашу дитину! А ти ладен пожертвувати нами заради своєї впертості!

– Пожертвувати?! – вигукнув він.

Наступної миті батько, зціпивши зуби, роздратовано схопив зі столу глиняний кухоль і намірився пожбурити його в стіну. Я вже приготувався почути звук битого череп’я й причаївся, затиснувши долонями вуха, бо ніколи ще не бачив тата в такому стані. Мені було лячно. Та він передумав. Поставив кухоль на стіл, хоч це й вартувало йому неабияких зусиль. Потім сказав повільно і тихо.

– Послухай мене, Оксано… Упертість – це одне, а віра – то інше. Але я… Може, я не найкращий християнин… Та я ніколи не пожертвую вами заради віри! І тим більше – через упертість. А що стосується їхнього вибору… Хоча цей нещасний хутір якимсь дивом звільнили від кріпацтва, його мешканці так і зосталися кріпаками. І навіть не встигли відчути, що таке свобода, коли з’явилася Анна. Тож ніякий це не вибір. Це їхнє прокляття. Робити, що наказують, – це в них у крові…

– Ти сам зараз кажеш, що вони заслуговують на таку долю.

– Але не їхні діти! Не ті, хто ще може народитися й жити вільною людиною! А якщо я зараз поступлюся, то остаточно визнаю Аннине царювання на хуторі. Назавжди!

– Я просто боюся за тебе. За Хому! Я не хочу, щоб вас убили. Нас усіх…

Вона заплакала. Я не витримав і кинувся в хату. Підбіг до мами і заходився обіймати її та заспокоювати. Батько підійшов і пригорнув нас обох.

– Пригадуєш, як ти плакала під час епідемії та казала, що ми заразимось… І помремо, бо Анна не лікуватиме відступників… Та ніхто з нас тоді не захворів. І цього разу лихо нас омине. Нічого поганого не станеться. Повір мені.


Мені плеснули водою в лице.

Був ранок, і сонячні промені золотили невелику площу в центрі хутора. Я сидів у сотниковій колясці, а наді мною схилився камердинер Тесля. Його обличчя, яке й раніш ніхто б не назвав привітним, було тепер прикрашене багряним рубцем від удару гарапником і здавалося навіть не лицем, а кажанячою мордою.

– Готово! – кинув він комусь через плече і зіскочив з коляски.

Поруч стояв сотник. Трохи поодаль, верхи на сірому скакуні, спостерігала за всім Анна. Сотник печально поглянув на мене, наче хотів був щось сказати, але потім передумав і махнув кучерові. Коляска проїхала якихось кілька метрів, і її колеса загрюкали по мощеній каменем площі. Спинилися. На майдані зібралося вже доволі багато людей, які, щойно мене побачивши, дружно загомоніли, та перегодя всі притихли. Я озирнувся. Кілька чоловіків вистукували молотками в центрі площі: збивали якийсь поміст. На основу для шибениці це не було схоже: настил був занизький – заледве до середини моєї гомілки. Я помітив, що бруси, з яких його складали, були темні, старі.

Камердинер наздогнав коляску і став поруч, із пістолем напоготові. Потім привели Настю та мою маму… Точніше, їх притягнули. Руки їхні були зв’язані за спинами, вони пручалися й намагались вирватися, та їх усе одно волочили. Я підскочив, побачивши їх, але камердинер тут-таки грубо схопив мене за плече й всадовив на місце.

– Якщо втечеш, вони заступлять на твоє місце, – вкрадливо сказав він.

Маму з Настею прив’язали до воза, що стояв край площі: так, щоб вони бачили поміст. Мама відшукала мене поглядом. Уся її постава випромінювала силу та спокій – так вона намагалася мене підтримати. Настя плакала, опустивши лице.

Чоловіки з молотками завершили свою роботу і відійшли. Поміст був зовсім невеликий, на ньому заледве могло б уміститися четверо людей. На поверхні білою фарбою було виведене коло.

Один із чоловіків, які збивали поміст, вернувся зі стосом великих глиняних мисок і поставив по мисці в якісь спеціальні ніші з кожного боку настилу.

Привели четверо гарних жеребців-важковозів. У кожного на шиї – хомут з довгими ременями, наче їх щойно випрягли з голобель. Я розумів, що всі ці приготування не віщують нічого доброго, та що саме для мене готують – гадки не мав.

Один з жеребців, красень у яблуках, на вигляд був дуже молодий. Він нервувався і фиркав, а потім вирячив очі й став дибки. Господар узявся його заспокоювати.

– Гляди, щоб він тут усе не зіпсував! – гаркнув камердинер, і хазяїн коня запопадливо вишкірився.

– Не спортить, – ухильно відповів він і заходився гладити коня по морді. – Не спортить…

Якийсь чоловік махнув сотникові. Той кивнув і подав знак камердинерові, який недбало стягнув мене з коляски і щосили поволік до настилу, хоч потреби такої не було, бо я не впирався. Сотник похмуро ступав за нами.

Натовп ожив. Хтось зарепетував: «Убивця!».

Я побачив на помості дві пари шкіряних ременів, що стирчали між брусами: одна пара проти іншої. А біле коло, як з’ясувалося, було не намальоване, а вирізьблене на помості: воно слугувало жолобом. У кожному з чотирьох кутків помосту в білому колі були стоки, що вели прямісінько в глиняні миски. Я вже не мав жодного сумніву, що рідиною, яка потече цим жолобом, має бути моя власна кров. Спробував пручатися, та камердинер навіть не стишив ходи.

– Я її не вбивав! – закричав я. – Ви стратите невинуватого!

На площі запала цвинтарна тиша.

– Хіба ти – не Хома Брут? – прогримів сотник.

– Я – Хома Брут, але я – не вбивав!

Сотник підійшов до мене з похмурою посмішкою на лиці.

– Я до останнього чекав доказів. Навіть тоді, коли там, де ти з’являвся, земля встелялася трупами, – він сказав це тихо, але далі підвищив голос так, щоб чули всі. – Але на твоїй шиї – не просто доказ! На твоїй шиї – визнання вини!

Різким рухом він розірвав на мені сорочку, оголивши шию і плечі. Камердинер рвучко задер мені підборіддя, щоб усі могли роздивитися червону смугу на горлі.

– Хомо, хто намагався тебе повісити? – голосно запитав сотник.

– Я сам… – пригнічено відповів.

– Голосніше! – гаркнув він.

– Я сам! – вигукнув я, і натовп заклекотів. – Але я не вбивав!

– Учора Хома Брут згадав, хто він є насправді! – звернувся сотник до людей. – І намагався накласти на себе руки! Хіба невинний таке чинитиме?

Натовп обурено зашумів. Сотник повернувся до мене й говорив далі, не стишуючи голосу.

– Чи, може, так чинить той, хто боїться заслуженої кари?

І розлючений сотник зірвав з моїх грудей емальований хрестик.

Важковози на площі перелякано шарпнулися, й господарі кинулися їх заспокоювати. Камердинер потягнув мене на поміст і кинув на нього горілиць, притиснувши коліном до дощок.

Поміст був закороткий: ноги вміщалися лише по коліно. Підбігли ще якісь люди й спритно затягнули на мені ремені – на грудях і на поясі, – надійно пристебнувши до брусів. Так туго, що я насилу дихав.

І тут я збагнув призначення важковозів.

До довгих ременів, закріплених на кожному з коней, міцно прив’язали мої руки та ноги, розставивши жеребців біля кутів платформи. Господарі коней розмотали довгі батоги-арапники.

– Люди! – закричав я в останній відчайдушній спробі напоумити натовп. – Що вирізано на цьому помості?! Нащо в нім чаші для крові?! Це не страта, а жертвопринесення поганському демонові! Але ж ви – християни!

– Ти розбудив його! – почув я голос Анни.

Вона виїхала на площу на своєму сірому жеребці, і голос її, здається, лунав іще гучніше, ніж сотників.

– І ти – його заспокоїш! – прокричала вона, і натовп піднесено завив.

Сотник одійшов і став у першому колі глядачів. Господарі важковозів, не застосовуючи поки що батогів, розвели коней так, щоб повіддя натягнулося, випрямивши мені руки та ноги. Я відчув перший біль у плечах та міжніжжі.

На площі знову запала тиша.

І ось тоді мені стало страшно. Напевно, до цієї миті я просто не вірив у те, що коїться. Аж раптом збагнув, що зараз мене почнуть убивати. І не просто вбивати, а розривати на частини… Я намагався опанувати себе, та страх позбавив мене волі. Серце калатало в божевільнім ритмі. Відчай буквально затопив мене зсередини. Захотілося плакати. А потім я згадав, що зараз на площі моя мати і все це відбувається в неї на очах… Ця думка добила мене, і по щоках покотилися сльози. Десь глибоко в душі я ненавидів себе за те, що не міг стриматися. Але страх – тваринний страх – був стократ сильніший за всі інші відчуття.

Я закинув голову й побачив двох погоничів, які наготували вже свої нагаї.

Господи, убий мене швидко.

Батоги зметнулися одночасно й розірвали вранішнє повітря різкими, як залпи, вилясками.

Коні ступили вперед. Пекельний біль прохромив мене. Він починався від зап’ясть і гомілок, а закінчувався в хребті, він викручував, розламував кожен суглоб. Я закричав, жадаючи тільки одного: вмерти цієї ж миті. Я чекав і чекав, коли ж настане смерть, та вона десь забарилася, а біль – не вщухав ані на йоту. Щось клацнуло в лівому плечі, і біль там посилився десятикратно, показавши мені, що я поки й не уявляю, як далеко можуть сягати його межі. Я мимоволі заверещав і зірвав голос. Раптом натяг ослабнув і біль трохи стишився. Знову закинувши голову, я побачив, що мої кати плескають коней по спинах, заспокоюють…

Невже навіть таку жахливу страдницьку смерть вони вважають залегкою для мене?! Сумнівів не лишилося: вони мають намір щонайдовше розтягнути муки. Ось чому батоги тільки ляснули в повітрі, а не огріли тварин по спинах…

Хтось вихлюпнув мені в лице відро води, й кати знову розправили батоги, приготувавшись…

Я дихав так часто, як, певно, ніколи в житті. Найганебнішим чином мені закортіло негайно спорожнити кишечник. Я застиг, намагаючись вгамувати цей потяг, щоб зберегти бодай дещицю гідності. А втім, розумів, що варто болю вернутися, й це неминуче станеться…

– Стійте! – пролунав чийсь владний голос.

Я не міг бачити, хто це сказав, та голос його, безумовно, десь уже чув. Люд на площі здивовано зашумів.

– Придержіть-но коней, панове! Шкода буде пристрелити таких красенів!

І тут я впізнав голос. Король грабіжників із київських нетрищ – Лисиця! Навряд чи він приїхав рятувати мене (з огляду на те, що я спалив його лігво), та в моєму становищі навіть кінець світу означав би тільки зміни на краще.

– Хто ви такі?! – прогарчав сотник.

– Можна сказати, ваші однодумці. Вороги вашого ворога. Хіба це не найкраще підґрунтя для дружби?!

Я, нарешті, побачив Лисицю. Він прокладав собі дорогу через натовп верхи на високому стрункому коню – рудому, як і його власна шевелюра. Позаду нього їхав Німий. Я покрутив головою й помітив, що зусібіч на площу в’їжджає не менш як півтора десятка бандитів.

– Чого вам треба? – похмуро запитав сотник.

– Та ось його! Річ у тім, що цей чоловік винен мені свою шкуру. До того ж він має віддати мені її живцем – такий його борг. А якщо ви зараз четвертуєте бідолаху, я вже не зможу стягнути з нього належне.

– Якщо ви хочете його страшної смерті, – сказав сотник, – то просто лишайтеся й дивіться!

Лисиця під’їхав ближче до ешафота і поглянув на мене.

– Доброго ранку, пане Білий! – сказав він. – Варто лишити вас на якийсь тиждень – і на тобі! Вас уже четвертують усім хутором! Вмієте ви з людьми лагодити!

Натовп зареготав із його жарту.

Розділ 22


– Мені не потрібна просто його смерть! – звернувся Лисиця до сотника. – Хоча спосіб, який ви обрали, мені до душі. Я маю намір здерти з нього шкіру живцем за приниження, якого зазнав! Саме здерти шкіру і саме за своє приниження. Страта за будь-який інший переступ мене не влаштує. Хоч яка б жорстока вона була…

– Цей чоловік збезчестив і вбив мою дочку, – похмуро сказав сотник. – Я шукав його двадцять років, щоб справедливо покарати. І його смерть тепер – у моїх руках!

У сотниковому голосі вчувалася погроза.

– Маю розкішну ідею! – радісно вигукнув Лисиця. – Зараз ми здеремо з нього шкіру, як я йому й обіцяв, а потім – ви розірвете його на частини кіньми. Щоправда, розривати доведеться швиденько. Та видовище буде – ще краще!

Натовп зареготав. То в одному, то в іншому місці залунали вигуки: «Здерти з нього шкуру!».

– Тут вам не ярмарковий балаган! – гаркнув сотник. – Навіть якщо по нього вишикується черга чортів із пекла, його буде страчено за вбивство моєї дочки, а не за щось інше! Тут і зараз!

Сотник змахнув рукою, подавши сигнал господарям коней. Лисиця коротко свиснув, і четверо вершників з числа його почту вмить спішилися, підбігли до важковозів і, грубо відсторонивши хазяїв, узяли коней за вуздечки.

– Треба це все ж таки обміркувати, – єхидно мовив Король грабіжників.

І тут кінь у яблуках, – я навіть міг його бачити, – злякавшись незнайомця, позадкував і зафиркав. Його господар скинув руки, намагаючись попередити зарізяку, але той різко смикнув вуздечку на себе. Заіржавши, кінь брикнувся, спершу влучивши задніми копитами у живіт господареві, а потім – кинувся на бандита, змусивши того нажахано відскочити. Мою ногу, до якої було прив’язане повіддя, смикнуло так, що від болю потемніло в очах. Я встиг подумати, що це кінець, – аж прогримів постріл. Люд зойкнув. Натяг ременів ослаб. Біль у нозі ще пульсував, але пелена перед очима розвіялася, і я знову міг бачити. Один з бандитів стояв над трупом жеребця у яблуках із задимленим пістолем.

– Я попереджав! – голосно сказав Лисиця, звертаючись, вочевидь, не тільки до сотника, але й до всіх присутніх. – А тепер ми зробимо те, заради чого приїхали.

На похмурому сотниковому лиці заходили жовна. Лисиця ж взагалі не зважав на нього, лише вигукував короткі команди своїм людям.

Декілька головорізів підбігли до мене. Один із них – якийсь лисий панок у пенсне – шпарко розгорнув шкіряний згорток, де в нашитих кишеньках містилися різноманітні хірургічні інструменти. Здебільшого – скальпелі та ножі.

– Лисице! – вигукнув він. – Можемо просто тут! Тільки прив’яжемо його по-своєму.

– Добро, – сказав ватажок. – Дайте знати, як будете готові!

І додав, звертаючись до сотника:

– А ви б тим часом по нового жеребця послали. За годину я можу поручитися, та ось довше наш спільний друг може й не протягнути…

Кілька пар сильних рук притиснули мене до настилу і розстібнули ремені. Потім почали прив’язувати руки та ноги. А я все дивився на сотника. На його багряне від люті обличчя. І думав, як викрутити становище на свою користь… Зрештою, можна спровокувати когось, щоб мене пристрелили і позбавили нелюдських мук. Більше на гадку нічого не спадало.

І тут сотник заговорив. Спочатку не дуже голосно, але чимраз голосніше, перейшовши зрештою на крик:

– Два десятиліття я марив справедливою відплатою за смерть моєї доньки. Бачить Бог, я не відчуваю жодного задоволення від чужих страждань. Та вбивцю має бути покарано! І сьогодні – той день, коли це станеться! Але не за випадковим збігом обставин! І тим більше – не через забаганку того, хто замість людського імені обрав собі назвисько блохастої тварюки!

Слово «блохастої» сотник навіть не виплюнув, а з огидою вихаркнув.

Лисиця, який досі позирав на сотника хіба що з допитливості, лише зараз, мені здалося, трохи захвилювався.

– А кожного, хто стане мені на заваді, – вів далі сотник, – я втопчу в цю білу пилюку!

Сповнена презирства посмішка зійшла з лиця Лисиці. Можливо, цієї секунди він здогадався, що почув свій власний смертний вирок. Та зробити вже нічого не встиг: сотник націлив пістоль і вистрілив. Одним рухом, миттєво і влучно. Навіть змія позаздрила б такій швидкості.

Куля вибила Лисиці зуби й вийшла з потилиці.

Подальші події можу переказати хіба що в загальних рисах, з огляду на моє становище. А втім, кілька окремих епізодів запам’яталися дуже виразно. Звісно, не поручусь, що зможу правильно відновити їхню послідовність, та загалом усе було так.

Лисиця гепнувся на землю зі свого рудого коня, не лишивши нікому жодних ілюзій щодо своєї долі. Геть усі на площі, хто мав вогнепальну зброю, постаралися якомога швидше розрядити її в представників ворожого табору. Сотникових людей було значно більше, але бандити краще стріляли й мали по кілька пістолів.

За якихось чверть хвилини безперервного гуркоту на задимленій площі лишилося семеро осіб із банди Лисиці, включно з Німим, і лише четверо з боку сотника: сам Назар Засуха, камердинер Тесля, рудовусий єгер та ще якийсь хлопчина. Варто зазначити, що всі, хто не мав зброї, дали драла. Я встиг побачити, як на возі вивозять маму з Настею і як скаче геть Анна. Одначе трупів на площі було набагато більше, ніж живих людей.

Уцілілі взялися за клинки. Сотникові люди вихопили криві козацькі шаблі, а камердинер озброївся двома молотами, якими збивали мій ешафот. Бандити Лисиці були здебільшого при шпагах.

Ще лишалися лисий катюга в пенсне з його хірургічним набором для зняття шкіри, і я, прив’язаний до ешафота за ноги та одну руку… Я саме підвів очі на лисого і побачив, як він розгублено крутить головою. Не збираючись покірно чекати на свій жереб, я схопив неприв’язаною правою рукою перший-ліпший інструмент із його шкіряного конверта – це був скальпель, – і встромив лисому в передпліччя, прицвяхувавши його до ешафота. Чоловік скрикнув і спробував витягнути лезо. Тоді я взяв ланцет і пробив йому зап’ястя другої руки. Оскільки ремені на мені вже розстебнули, я зміг сісти й відв’язати ноги.

Ліву руку мені геть відняло – вона безживно теліпалася, хоч я й міг ворушити пальцями. Схопивши якусь мотузку, нашвидкуруч зробив зашморг і прив’язав руку до грудей. Лисий перестав горланити і намагався зубами витягнути з руки скальпель. Тоді я ухопився за ланцет у його іншій руці, рвучко його висмикнув і тут-таки увігнав лисому в шию. Він упав долілиць, а я кинувся навтьоки.

На площі тимчасом вирував запеклий клинковий бій. Бандитів Лисиці було майже вдвічі більше, й вони почали оточувати сотника та його людей. Камердинер з фантастичною швидкістю орудував молотами, і до нього неможливо було підступитися.

Я обрав вільний напрям для втечі, але тут двоє київських зарізяк відокремилися від гурту, кинувшись навперейми до Теслі, – цим вони несамохіть завадили й мені. Змушений був чкурнути в інший бік. Притиснувши до грудей поранену руку, я ще встиг побачити, як один із бандитів невдало спробував дістати Теслю шпагою й одлетів від замашистого удару молотом. Потім я побіг.

Тієї миті ні про що не думав. Моя права нога, яку добряче смикнув жеребець у яблуках, була трохи в кращому стані, ніж рука, та бігти як слід не вдавалося. Ясно, що переможці герцю на майдані – а довго ця битва однак не триватиме – зможуть наздогнати мене за лічені хвилин… Та після пережитого жахіття, коли я дивом уникнув спершу четвертування, а потім – свіжування, голова зовсім не варила, і я просто щодуху шкутильгав від площі.

Далі все сплуталося в пам’яті… Я точно пригадую, що якоїсь миті обернувся на крик і побачив, що камердинер розтрощив молотом коліно ще одному зарізяці. Потім я побіг, не озираючись. Одначе чудово пам’ятаю (ще й так, ніби це сталося поруч зі мною), як вістря чиєїсь шпаги легко прокололо Теслі живіт, і той упав, випустивши молоти, що лунко дзвякнули об бруківку. Я ще подумав, що тепер лишилося троє сотникових людей проти п’ятьох бандитів. І чомусь про себе відзначив, що вболіваю за сотника.

Потім я, мабуть, знову озирнувся… Чи це було значно раніше…

Мене вразило, як хвацько і спритно орудує зброєю Німий. У його руках були кинджали. Порівняно з шаблею – це програшний варіант, але він фехтував ними неймовірно вправно! І якоїсь миті кинув одного з них у єгеря, влучивши точно в шию.

Я зупинився від нестерпного болю в правому стегні. Завважив, що заледве доплентався до краю площі.

Тепер сотник бився відразу з трьома, зокрема з Німим, який підхопив чиюсь шаблю, а якийсь хлопчина сам стримував двох нападників. Я ж на той момент переконався, що втекти просто не зможу.

За два кроки від мене валявся довгий шкіряний батіг, яким поганяли ломовиків. Майже як той, що став мені у пригоді біля шинку. Якби я став на бік бандитів, то зумів би, мабуть, завоювати помилування. Врешті-решт Лисиця – мертвий. Від інших можна відкупитися якимись обіцянками…

Але тут побачив, як двоє Королевих поплічників розправилися з відважним хлопчиною, прохромивши його шпагами. І хоча до того сотник зумів покласти двох, все одно виходило, що проти нього тепер – четверо. На додачу до всього, Німий тут-таки, на моїх очах, зумів поранити сотника в праву руку. Старий перекинув шабелину в ліву, – він був налаштований битися до останнього подиху…

Одне слово, я зробив свій вибір. Схопивши батога, вже першим ударом вибив шпагу з руки найближчого бандита: кінчик гарапника поцілив йому в зап’ясток і перебив кістку. Другим ударом розсік йому лоба, і кров залила харцизяці очі. Він хоч і був живий, але вже не становив жодної загрози.

Тепер ми з сотником билися вдвох проти трьох. Непогано! Хай навіть у нас – по одній руці.

Бандити спробували зігнати нас ближче один до одного, та я не дав їм цього зробити, тримаючись від сотника на достатній відстані. Ця тактика виправдала себе. Хоч батіг і не був смертельною зброєю, але дозволяв завдати удару за добрих чотири метри, й до мене вони дістатися не могли, так само, як не могли гуртом накинутися на сотника, бо я весь час заходив їм за спини.

Сотник бився, як лев. Я навіть здивувався, що в його літах (та ще й з пораненою рукою!) можна так довго протистояти нападникам. Німий подав знак усім іншим, і ті кинулися на мене, намірившись зайти з різних боків. Я збагнув, що він сподівається самотужки подолати сотника, або ж принаймні протриматися, доки його друзі покладуть мене. І такий шанс у них був… Варто їм лише скоротити відстань бодай до двох метрів, і мій батіг стане жалюгідною мотузкою. Якби ж хоч нога не була вивихнута!

Я намагався завдавати якнайнесподіваніших ударів. Мені вдалося дістати кожного з них щонайменше по разу, та, не зважаючи на біль, батіг їх не спинив. Ще трохи, і мене обійдуть з двох боків, і одночасна атака означатиме мою неминучу загибель… Хіба що сотник зарубає Німого і прийде на поміч… Але ні! Я побачив, що все навпаки: Німий загнав сотника в глуху оборону.

І тут я придумав!

Я завдав трьох ударів поспіль по тому, хто намагався обійти мене праворуч, змусивши його затулити обличчя й позадкувати. Той, що ліворуч, миттєво кинувся в атаку, та я був готовий: кінчик батога поцілив йому у вухо й геть-чисто відтяв його! Чоловік одсахнувся й завив, як вуличний пес. Жодних сумнівів, що за кілька секунд вони наважаться на реванш, та цього часу достатньо! Намагаючись не зважати на біль у нозі, швидко ступив кілька кроків, опинившись за спиною Німого, й замахнувся батогом. Тільки б влучити!

У мене була одна спроба… Я завдав удару так швидко, як тільки міг.

Кінчик гарапника, просвистівши в повітрі, розпанахав Німому сорочку від шиї до пояса. Удар був для нього цілковитою несподіванкою, тож Німий смикнувся, рефлекторно обертаючись. На мить він випустив сотника з виду. Той одразу з цього скористався, і його шабля миттєво полоснула Німого по шиї.

З тихим хрипом бандит повалився на бруківку.

Його приятелі розгубилися. Їхнього секундного сум’яття вистачило, щоб черговим ударом батога вибити одному з них око. Другий сам кинув шаблю й заволав про пощаду.

Бій скінчився.

Майдан був усіяний мертвими та пораненими. Здебільшого тими, хто постраждав під час перестрілки. З усіх бандитів вижило тільки четверо.

Скільки ж часу минуло, відколи сотник застрелив Лисицю? Насправді – навряд чи більш як п’ять хвилин…

Сотник тяжко дихав, зігнувшись майже навпіл. Він витримав цей бій з великою честю, але тепер сили покинули його.

Я всадовив на землю вцілілих посіпак Лисиці й не зводив із них очей.

– Потрібна допомога? – запитав я сотника.

Він похитав головою. Говорити йому ще було тяжко.

– Чому ти не втікаєш? – запитав він, щойно віддихався.

– Бо я не вбивав вашу дочку.

Він підійшов до мене й поглянув так, ніби вперше бачив.

– Я б не вистояв проти чотирьох, – сказав він, розгублено оглянувши поле бою.

– Це ж ви тоді заступилися за мене – вранці після вбивства? Бо ж ніякі друзі не змогли б протистояти вашому гніву, якби ви вірили, що вбивця – я.

– Так, – кивнув сотник. – Але зовсім не тому, що вірив у твою невинуватість. Я просто хотів розібратися.

– А жертвопринесення, – я вказав поглядом на ешафот. – Це ідея вашої жінки?

Сотник промовчав.

Здаля залунали крики та шум – це, озброївшись після втечі, поверталися хуторяни.

– Послухайте, – сказав я. – Я знайду вбивцю. Сьогодні.

Сотник звів на мене очі.

– Якщо ти не знайдеш… Вони вимагатимуть твоєї смерті. Навіть якщо я повірю тобі…

– Сьогодні, – повторив я.

Він подумав іще мить. Потім рішуче кивнув.

– Що для цього потрібно?

Я полегшено видихнув.

– Скажіть для початку… – тихо запитав я, підійшовши до сотника ближче. – Тільки відверто. Петро та Василь – двоє чоловіків, які прибігли на Марфин крик, – це справжні свідки?

– Себто?

– На поминках були ж люди, які просто виконували свої ролі, так же ж? Наприклад, подруги Соломії, молодші за неї років на двадцять. Чи ваш святитель води Варфоломій. Цей коваль, я так зрозумів, надів рясу вперше в житті.

– Ваша правда, – відповів сотник. – Та якраз щодо Василя та Петра можете не сумніватися, ці – справжні.

– Тоді настав час вам дещо взнати. Коли вашу дочку шукали й не могли знайти там, біля старої верби, вона була в річці. Мертва.

– У річці? Як так?! Вона ж під ранок прийшла додому!

– Вона не приходила.

– Що ти намагаєшся мені сказати?

– Те, що й стара Марфа збиралася сказати мені, перш як вистрибнула з вікна: ваша жінка брехала вам. Соломія не могла прийти під ранок додому і назвати мене вбивцею. Вона вигукувала моє ім’я, тому що кликала мене на допомогу, коли тікала з пагорба. Жіночий крик, який чули Василь і Петро, – насправді був не Марфин. Адже Марфа стояла за пагорбом. А звідти, хоч як голосно репетуй, до крайніх хат не докричишся. Жіночий вереск – то був крик вашої дочки, коли вона отямилася під старою вербою.

– Навіщо ж їй було кричати, якщо…

– Якщо, за словами Марфи, я тоді вже спав безпробудним сном п’яниці, – закінчив я його запитання. – Відповідь знає третій, хто від самого початку був на пагорбі.

– Третій? – здивувався сотник.

– Просто підіграйте мені зараз! Довіртесь – і підіграйте!

Я відшукав серед тіл на площі камердинера Теслю. На мою превелику радість, він іще дихав, хоча й був за крок од смерті: лежав сполотнілий у калюжі власної крові. Ми підійшли до нього. Він був при тямі. Сотник став за моєю спиною.

– Це він! – сказав я сотнику зумисне голосно. – Тягніть його на ешафот, поки не здох!

Я поглянув на старого, бо не мав певності, що той підтримає мій блеф. Та він вагався лише якусь мить, а потім звів очі, відшукав когось на площі й свиснув:

– Ви троє! Поможіть його перетягнути!

Камердинер сторопів.

– Ми все знаємо, – відповів я на німе запитання в його нажаханих очах. – Це ти розтрощив голову нещасній дівчині!

– Це якесь казна-що! Вона втопилася!

Я почув, як сотник глибоко вдихнув.

– Отже, втопилася! – гаркнув він.

Не обертаючись, я схопив його за руку, щоб він мовчав.

– Чому ж вона кричала з пагорба на весь хутір? – запитав я, не даючи камердинеру схаменутися.

– А мені як знати! Це вона вдарила мене по голові тим клятим каменем! Вона мене, а не я її! – вигукнув він.

Запала тиша. Нас уже оточили люди. Камердинер тяжко дихав. Потім закашлявся кров’ю.

– Розповідай, – мовив сотник. – Інакше, присягаюся, я тебе четвертую!

– Вона отямилася, коли я вливав йому в горло настоянку, – сказав він, тицьнувши в мене пальцем.

– Яку настоянку? – запитав я.

– Опійну… – він знову зайшовся кашлем. – Щоб не пам’ятав…

– Як я опинився на пагорбі?

– Я притягнув тебе. Від самого шинку.

– Хто тобі наказав?

Він перелякано вмовк, груди його здіймалися часто-часто, а погляд метався від мене до сотника.

– Кажи! – прогарчав сотник.

Було помітно, що для відповіді Тесля зібрав останні сили.

– Ваша жінка…

– Брешеш! – закричав сотник і вхопив Теслю за барки.

– Ні… – відповів він ослаблим голосом.

– Хто її вбив?! Хто вбив мою донечку?!

Розділ 23


Камердинер дурнувато вибалушив очі, а на губах його показалася дивна усмішка.

– Кажи! – сотник струсонув його так, що могла б і голова відірватися.

– Він мертвий, – сказав я старому.

Той розтиснув руки, і труп Теслі впав на бруківку. В очах сотника був відчай. Він обернувся до мене, і питання: «Що далі?» – було наче написане в нього на чолі.

– Ваша дружина – вона знає відповідь, – сказав я. – Більше ніхто.

– Анно! – сотник випростався, оглянувши площу. – Анно!

Та її ніде не було.

– Де вона?! – прокричав він.

Звідкись пролунало несміливе: «Мабуть, вернулася», – та ні я, ні сотник так і не побачили, хто це сказав.

– До маєтку! – гукнув він.

– І чимскоріш, – додав я.

Він підійшов до свого коня. Схоже, лють відпустила сотника, і сили щезли разом з нею: він наче вмить зістарився на десяток років. Притиснувши до себе поранену руку, човгав по брукові старий дід.

Ми підійшли до воза, до якого були прив’язані Настя й моя мати.

– Хомо! – вигукнула мама, побачивши мене.

– Розв’яжіть їх! – наказав сотник, навіть не спинившись. – Страти не буде!

Я махнув їм, та сам підійти не зміг, бо довелося тримати попід руку старого, – інакше б він просто не втримався на ногах.

– Куди ви? – запитала Настя.

– У маєток, – сказав я, та більше нічого не став пояснювати.

Сотник уже відв’язав свого коня.

– Зможете триматися в сідлі? – запитав я.

– Дивись, не відставай, – буркнув сотник, хоча його бліде обличчя підказувало мені, що їхати доведеться помалу.

Неподалік жував траву рудий скакун покійного Лисиці, і я вирішив, що цілком можу вважати його своїм трофеєм. Застрибнувши в сідло, що було не так легко зробити з вивихнутою рукою, я швидко наздогнав сотника.

– А де Олесь?

– У підвалі… Він зрадив мене…

– Аж ніяк, – заперечив я.

Сотник просто кивнув у відповідь, що могло означати тільки одне: будь-які розмови краще відкласти на потім. Він поскакав риссю, а я намагався триматися поруч, щоб не дати йому звалитися на землю.


Під кінець нашої недовгої подорожі сотник помітно примлів у сідлі, і я ледве встиг підхопити його здоровою рукою вище ліктя.

– Варто перепочити, – запропонував я.

Він мовчки погодився. Я зіскочив з коня й допоміг сотнику спішитися, потім відвів його в тінь. Старий знеможено сів під деревом, притулившись потилицею до стовбура.

– Наче й не так багато крові втратив, – сказав він. – А в очах темно…

– З маєтку немає іншої дороги? – запитав я.

– Ти ж не хочеш сказати, що моя жінка тікатиме з власного дому… – пробуркотів він.

– Ваша жінка вже покинула вас напризволяще. Як гадаєте, чому?

Сотник мовчав. У грудях йому засвистіло, а бліде лице взялося червоними плямами.

– Думаєш, Анна має на меті щось інше? – запитав сотник.

– Інше, ніж що?

– Ніж просто виставити тебе вбивцею.

– Ви ж знаєте, що так. Питання лише в тому – що саме.

Сотник повернувся до мене:

– А що, по-твоєму, я знаю?

У його голосі не лишилося й сліду звичної затятості.

– Принаймні те, що ваша жінка навмисне створила тут культ, який поневолив людей.

– Треба зважати на наслідки, – спокійно відповів сотник. – Анна порятувала їх від холери.

– Авжеж. Я так розумію, що білим попелом вона назвала сіль і, може, ще соду, а чорним – звичайне вугілля, й саме цим лікувала хворих. Поки що кращих ліків од холери не придумали. Плюс – тільки кип’ячена вода для пиття. У цьому сенсі вона й справді жива. І – дезінфекція рук оцтом. Хоча хлороване вапно було б ще краще. Зате оцту у вас, як у власника винарень, повнісінько…

– Хомо, не все так просто! Все це навряд чи допомогло б, якби не відповідні обряди!

Я здивовано зиркнув на нього.

– Жартуєте?

– Аж ніяк. Ти, звісно, знаєш, скільки життів забрала холера в Києві…

– Тому що там ніхто не додумався креслити білі кола довкола ліжок?

– Зараз ти можеш сміятися з цього, а тоді, в церкві, коли Соломія встала з труни, ти й сам накреслив коло.

– Опійний настій, яким мене напоїли, спричинив галюцинації. А тіло Соломії дістали з труни люди, які не вірили у Вія, як не вірить у нього і ваша жінка. Це, між іншим, відповідь на запитання, чому тієї ночі сторож не побоявся ввійти до церкви, де буцімто об’явився демон. Невже Анна і вас обвела навколо пальця?

Я приготувався до чергового спалаху сотникової люті. Але – ні. Старий беззвучно плакав, і горошини сліз котилися по його щоках.

– Ваші взаємини були засновані на брехні від самого початку, – сказав я.

Він втомлено поглянув на мене.

– Про що ти?

– Ви, либонь, і самі про це здогадувалися. Тільки не хотіли вірити. Соломія – не ваша дочка.

Старий витріщився на мене, роззявивши рота, наче риба, та не знав, що сказати.

– Тільки не треба мене переконувати, що це ніколи не спадало вам на думку, – сказав я. – Як і те, що рідна сестра вашої Соломії, Настя, з’явилася в маєтку не випадково, а тому, що так нагадувала вам дочку.

– Я гадав, вони просто схожі… – сторопіло мовив сотник.

– Справді? І тому ви навчили її грамоти?

Він відхилився на стовбур дерева і заплющив очі.

– Ви привезли в маєток геть юну Анну на тих умовах, що й усіх інших дівчат. Та вам довелося надовго покинути дім. А вона наслухалася тут історій про те, скільки її попередниць так і не змогли подарувати вам дитя. І, як жінка кмітлива, зрозуміла, що шансів стати батьком у вас немає. Вона вкрала для вас Соломію, підбуривши порятовану від холери пупорізку, – я підвівся й відв’язав наших коней.

– Коли я її сюди привіз, – приглушено сказав сотник, – то відчув, що закохуюсь у неї дедалі більше… І що не хочу відпускати, – байдуже, народить вона чи ні… Але якось справді довелося поїхати надовго. Через півроку я повертався, твердо намірившись негайно просити її руки. Ну, а вона… Вона винесла мені на ґанок дочку… Нашу дочку… Що тут скажеш… До того ж, якби не вона, весь хутір вимер би від холери… Хіба ж я мав бодай якусь причину їй не вірити…

Я мовчав, залишивши його на самоті з цим запитанням. Сотник закліпав і знову заплющив очі. Минуло ще півхвилини, а потім я запитав: повільно і чітко, щоб він почув кожне слово:

– Хто вбив вашу дочку, пане сотнику?

– Я не знаю… – хрипко мовив він.

– Тоді зберіться на силі й залазьте в сідло. Нам краще не зволікати.


Біля ґанку старий тяжко зліз із коня, та в очах його вже не було сліз. Він зціпив зуби, наче перед останнім боєм, і рушив до дверей.

– Анно! – його голос луною котився по дому.

Я увійшов за ним й аніскільки б не здивувався, якби Анна вже давно накивала п’ятами. Сотник піднявся на другий поверх, а я оглядав перший, наближаючись до їдальні.

Анна зненацька вийшла назустріч. Побачивши мене, вона застигла так, ніби я тримав у руках власну голову.

– Не підходь! – вереснула вона. – Рятуйте!

Мене трохи збентежила її поведінка.

За моєю спиною загрюкали по сходах сотникові каблуки.

– Назаре, що він тут робить? – перелякано вигукнула Анна, тицьнувши в мене пальцем.

– Анно… Як вмерла моя дочка?

Вона глибоко вдихнула, щоб відповісти, але затнулась, розгублено позираючи то на мене, то на сотника.

– Що? – нарешті запитала вона. – Що ти довідався?

– Анно, – сотник гарчав, як пес на прив’язі. – Як вона померла?

У коридорі з’явився Тимко. Він витріщився на нас і перелякано кліпав очима, притиснувшись до стіни.

– Я знаю тільки те, що мені розповіла Марфа! – з відчаєм у голосі викрикнула Анна. – Що Солька прийшла тієї ночі вся закривавлена…

Сотник заціпенів.

– Ти ж казала, що вона померла в тебе на руках!

І тут Анна заплакала. Її ноги ослабли, й вона тихо сповзла по стіні, сівши на підлогу. Губи тремтіли, рот викривився, на неї раптово впала немічна старість.

– Я обманула тебе. Я проспала… Пся крев! Я проспала смерть свої донечки… Не почула Марфиних криків… Коли вона розбудила мене, Соломія вже була мертва. І я все знаю тільки з її слів… Що ти взнав, Назаре? Хто вбив нашу донечку?

Сотник узяв Анну на руки й відніс у найближчу кімнату – їдальню.

– Чому ти втекла з хутора?

– Я боялася твого гніву, Назаре…

– І чому я маю гнівитися?

– Я ж оббрехала Хому… Я була переконана, що то він… Більше ж нікому! Вона ж бігала до нього мало не щовечора… Я просто хотіла, щоб убивця не зміг відкараскатися. А вийшло, що через мене ти двадцять років шукав не того…

Анна жалісливо дивилася на сотника. В очах її стояли сльози, і здавалося, що покаяння її безмежно щире.

– Пробач мені… – сказала вона сотнику. – Я тільки хотіла покарати вбивцю…

Сказавши це, Анна повернулася до мене.

– Хомо… Чи маю називати вас Тарасом?.. Я не знаю, якими словами чи вчинками можна спокутувати те, що я накоїла. Я вкрала у вас півжиття.

І раптом вона стала переді мною навколішки. Я взявся піднімати її, та сотник мене випередив. Він міцно обійняв Анну, відгородивши її від мене широкою спиною, ніби я зараз становив небезпеку для його любої дружиноньки.

– Скажи мені, – тихо звернувся він до неї. – Наша Соломія… Це правда, що вона… Що ти її… Що вона – сестра Насті?

Я чекав, що Анна обуриться чи хоча б випручається з сотникових обіймів, але вона навіть не поворухнулась.

– Так і є, – прошепотіла. – Марфа сказала, що дівчинка народилася майже мертва. Батьки б нізащо її не виходили. Не за їхніх умов… А ми могла дати їй шанс… Я вирішила, що як вона все ж таки виживе – це буде подарунок для нас обох… Божий подарунок… Пробач… Яка ж я грішниця… Пробач мені…

Сотник всадовив Анну на стілець, опустившись перед нею на коліно, і щось зашепотів на вухо, втішаючи.

Я споглядав цю зворушливу сцену, й мене напосіли суперечливі почуття. Анна справляла враження беззахисної та щирої жінки… І це просто не могло бути правдою. Вона стала переді мною на коліна, а весь мій життєвий досвід переконував, що такого не буває: тільки не вона, тільки не така жінка, як Анна. Це була гра, розрахована перш за все на сотника, який, вочевидь, теж не міг повірити, що це можливо.

Варто визнати, грала вона бездоганно.

– Я все життя мордувалася… – казала Анна. – Я ж розуміла, що повелась на спокусу… Але я любила нашу дочку понад усе на світі…

– Знаю, – шепотів сотник. – Я знаю…

– Я карала себе за те, що скоїла… – вела далі Анна. – Пам’ятаєш… Ти вимагав… Забороняв мені ходити в молільню…

– Я не міг дивитися потім на твою спину…

– Це хоч трохи тамувало біль! Але я боялася, безтямно боялася зізнатись тобі.

– Ти боялася, що я не прощу?

– Боялася, що ти мене виженеш. А я не можу жити без тебе, Назаре…

Їхня розмова була така осібна… Така важлива для них обох… Закортіло просто вийти й лишити їх на самоті. Але я швидко оговтався й голосно відкашлявся в кулак. Коли вони обернулися до мене, сказав:

– У мене лише одне запитання. Останнє, так би мовити… Хто ж убив Соломію Засуху?

Вони розгублено перезирнулися.

– Просто я обіцяв дати відповідь сьогодні, – нагадав я сотникові. – І не хочу гаяти часу. Гадаю, вам теж цікаво буде почути про мої здогади.

Сотник підвівся, обпершись на спинку Анниного стільця. Вона вишукано витирала сльози.

– Чи могли б ви принести сюди той камінь? – попросив я.

Розділ 24


Сотник вийшов з їдальні. Менш як за хвилину він повернувся з полотняною торбою в руках. За ним увійшов Тимко й знічено став у дверях.

Старий виклав на обідній стіл знайому вже каменюку з характерними бурими плямами.

– На місце… – здивовано мовив Тимко й ступив до столу, та сотник жестом зупинив його.

– Ось клятий камінь, – сказав він.

– Дякую, – і я повернувся до Анни. – Звідки взялась ця каменюка? Ви стверджуєте, що знайшли її під старою вербою. Я нічого не наплутав?

– Насправді, – Анна шморгнула носом, – Тесля взяв перший-ліпший камінь з річки й вимазав його Соломіїною кров’ю. Я й гадки не маю, як і чим убили нашу дочку…

– Узяв із річки? – перепитав я, хоча, звісно, добре все розчув з першого разу.

Це було фіаско.

Я розраховував упіймати Анну на брехні, як свого часу викрив брехню пупорізки, коли завважив, що на пагорбі немає ніякого каміння… Натомість сам себе загнав у глухий кут.

– Ну ось, – стенула плечима Анна. – Більше таємниць немає.

Сотник чекав, що я скажу далі, та я мовчав. Тимко раптом пробурмотів своє звичне: «На місце, на місце…» – й спробував забрати камінь зі столу.

– Облиш його, Тимку, – сотник притримав слугу за лікоть. – Не треба.

Той знічено відступив і, витягнувши ганчірку, заходився витирати з меблів білий пил, що налетів за ніч.

Надворі зацокотіли копита, рипнув старий віз. Незабаром у коридорі показалася Настя. Вона вбігла в їдальню, схопила мене за руку, притиснулася. Сотник поглянув на неї, та не зронив ані слова. Анна ж навіть оком не повела…

– Поки не забув… – звернувсь я до сотника. – Хочу попросити вас відпустити Олеся. Якби не він, ви б не дізналися навіть цієї частки правди.

Відвівши погляд, сотник кивнув:

– Настю… Відімкни підвал…

Він видобув зв’язку ключів і кинув їх дівчині. Настя вийшла.

– Хомо, – мовив сотник. – Якщо тобі є ще що сказати – кажи.

Протягом кількох довгих секунд я гарячково намагався відшукати в пам’яті бодай одну зачіпку. Сотник нетерпляче стукав закаблуком об підлогу. Я відчув, що втрачаю контроль над ситуацією, та на думку однак нічого не спадало.

– Якщо сказати нема чого, – мовив він, – тоді твої послуги нам більше не потрібні. Не знаю, чи мають для тебе значення якісь вибачення… Спасибі, що прояснив це діло і… Гадаю, ти зрозумієш мене, якщо я попрошу тебе покинути нас просто зараз.

Я вагався. Сотник дивився кудись у підлогу, насупивши брови. Анна раптом звела на мене заплакані очі, й мені здалося, в них спалахнула іскра відради.

– Добро, – сказав я. – Тоді пора й честь знати…

У коридорі з’явилися Настя й Котелок. Я хотів поговорити з Настею до того, як вона зайде в їдальню, й пішов до дверей.

– На місце, – раптом затягнув свою пісню Тимко і знову спробував взяти камінь зі столу. – На місце…

– Тимку! – крикнула на нього Анна. – Дай спокій зі своїм каменем!

Він нерішуче застиг. Я теж спинився в дверях, обернувся.

– Та хай уже перекладе його… – махнув рукою сотник. – Не подобається йому, що камінь на столі… Що ти йому поясниш!

– На місце, – зрадів Тимко. – На місце…

Схопивши каменюку, він швидко вийшов з кімнати, прошмигнув повз мене і Настю з Котелком.

– Куди це він? – здивувався сотник.

Бубніння Тимка даленіло, потім почулися його кроки на сходах.

– Куди він потягнув цей чортів камінь? – знову запитав сотник, підвівся й пішов слідом.

Відтак вийшла Анна, а ми втрьох – за нею. Всі піднялись сходами у те крило, де була моя кімната. Тимко з каменем стояв біля молільні й безпорадно крутив у руках зв’язку сотникових ключів.

– Ключ треба, треба ключ, – сказав він і підійшов до Анни.

Вона здивовано поглянула спершу на нього, потім на нас.

– Дай йому. В тебе ж ключ од молільні! – сказав сотник.

– Не маю з собою, – відповіла Анна.

– То принеси! – сотник починав сердитися. – Я хочу побачити, що цей дурбель собі придумав!

– Він уперше бачить цей камінь? – поцікавився я.

– Напевно, – смикнув плечима сотник. – Чи ти думаєш, що ми обговорювали вбивство нашої дочки з недоумком?

– Тоді й мені цікаво, – сказав я. – Тому що пам’ять у вашого недоумка, я так чув, неабияка.

Сотник поглянув на мене, потім кивнув і тихо сказав Анні:

– Ти чула. Неси ключ.

Вона тупцювала на місці. Нарешті мовчки розвернулася й пішла в свою кімнату.

Її не було досить довго. Довше, ніж треба, щоб взяти ключ. Котелок навіть ступив крок до її кімнати і запитально поглянув на сотника. Але тут Анна вийшла. Вона підійшла до нас з тією-таки погордою на лиці й простягнула сотнику ключ.

Щойно він відімкнув молільню, Тимко забіг всередину. Я дістав сірник і запалив кілька свічок. Ми всі ввійшли й стали біля дверей, спостерігаючи за метушливим Тимком.

Він одразу пішов до каміна.

– Що ти хочеш, Тимку? – здивовано запитала Анна.

– На місце… – сказав він. – На місце…

Тепер усі збагнули, що відбувається. У нижній частині каміна бракувало одного каменя! До того ж віддавна… І Тимко запхав туди злощасну каменюку, наче у пощерблену щелепу. І, хоч як це дивно, – камінь прийшовся, ідеально сів на місце, ніби був там завжди! І тільки засохлі темні плями відрізняли його від решти.

– Нічого не розумію, – сказала Анна нібито сама собі. – Навіщо Тесля взяв камінь саме звідси?

– Анно… – тихо мовив сотник, але вона перебила його.

– Або ж… Може, Соломія впала тут і вдарилася об цей камінь?

– Анно! – сотник крикнув так, аж задзвеніло у вухах. – Ключ від молільні завжди в тебе! Навіть коли Тимко тут прибирає, ти сама відмикаєш двері! Що тут сталося?!

Анна замовкла і попрямувала до виходу, та Котелок перегородив їй дорогу.

– Я можу допомогти пригадати, – запропонував я, й Анна злостиво блиснула очима. – Того вечора Соломія не дочекалася мене під старою вербою, адже я був у шинку. Вона повернулася додому. Та, на свою біду, наштовхнулась на мачуху… Ледве не сказав «на матір»… А ви… Ви ж були певні, що вона замкнена в своїй кімнаті. Тій кімнаті, куди ви поселили мене і де зсередини немає навіть замкової шпарини. Та ви не врахували, що за вікном росте плющ, по якому вона й спустилася того вечора! Ось чому ви потім наказали знищити його: він нагадував вам, що ви не додумалися просто забити вікно!

– Треба було забити твою бісову голову! – прошипіла Анна.

– Ви злякалися, що весілля, яке ви запланували, може не відбутися. І замкнули її тут, у молільні, де збиралися тримати, як у в’язниці. Вікон немає, як і запасних ключів… Скільки там лишалося до весілля? Кілька місяців? Це й була ота нагода постачати коней імператорській армії?

– Тоді це видавалося єдиним для нас порятунком… – тихо мовив сотник. – Я був на межі банкрутства…

Анна стиснула губи так міцно, що їх взагалі не стало видно. Сотник аж почорнів.

– Але що ж сталося потім? – вів далі я, звертаючись уже до Анни. – Ви замкнули непокірну дочку і збиралися, мабуть, лягати спати. Але мало статися щось таке, що розлютило вас. То що ж сталося?

Анна мовчала.

– Що такого могла утнути Соломія? – я підійшов ближче, нахилившись до її обличчя. – Занадто гучно гамселила в двері? Своїм риданням не давала вам спочинку?

Останні мої слова були сповнені зневаги.

– Вона верещала! – раптом вигукнула Анна. – Кричала на всю горлянку про свою ганьбу! Ганьбу, в якій ти винен!

Сотник запитально поглянув спершу на неї, потім на мене.

– Вона була вагітна, – пояснив я.

– І шляхетні панни про таке мовчать! – закричала Анна. – Мовчать, а не верещать на весь дім! Я не вірила. Бог свідок – не вірила! Аж поки Марфа все підтвердила.

– І ви почали її бити?

– Що за маячня! Я лише хотіла позбавити її від плоду! Ця паскуда заявила, що збирається народжувати байстря, й відмовилася пити Марфин відвар. Ми намагалися її присилувати… Марфа тримала, а я розтискала зуби… Ложкою… А потім вона примудрилася вирватись – і впала… Головою об цей камін… І дурна Марфа сказала, що Соломія мертва! Я не знала, що вона ще була жива! Вони взялися залагодити діло без мене! Удвох із Теслею!

Повисла тяжка тиша.

– Ні, – раптом тихо сказав сотник. – Утрьох. Ви взялися залагодити це утрьох. Витягнули камінь, відвезли мою дочку під стару вербу, притягнули туди Хому… Але нещасна Соля була ще жива. І навіть заїхала тому кнуряці по голові, захищаючи того, кого любила…

Сотник підняв очі й пильно поглянув на Анну. Потім раптом ступив до неї й ухопив за горло. Він стиснув їй шию, і в очах Анни промайнув правдивий жах.

– Чому ж вона втікала? – прошепотів він. – Ніколи не повірю, що Соломія покинула би Хому, – хіба тільки заради порятунку власного життя й життя дитини в своєму лоні! Але ж ані Тесля, ні Марфа не насмілилися б на вбивство без тебе! О, ні!

Сотникова рука стиснулася ще сильніше.

– Ти теж там була! – сказав він. – Була на пагорбі й наказала їм зробити це!


Вона була там. Анна стояла під старою вербою, й у місячнім сяйві її лиховісна постать скидалася на саму смерть.

Я сидів на землі й дивився на застигле бліде лице своєї Соломії, хоч і не мав сили усвідомити, що саме я бачу.

– Влий йому ще настоянки, – звеліла Анна.

Тесля сів переді мною навпочіпки і, взявши за потилицю, почав заливати мені в рота щось гірке. Я не міг чинити опору і просто ковтав, щоб не захлинутися. З кожним ковтком світ наче віддалявся, а тіло мене більше не слухалось.

Раптом я почув глухий звук, і Тесля, тихо застогнавши, впав на траву. Соломія кинулася до мене, випустивши з рук тяжкий камінь.

– Хомо! – шепотіла вона. – Хомо, що з тобою!

Вона тримала в руках хрестик, що я їй подарував. Шворка, на якій він висів, була розірвана. Соломія поклала хрестик на мою долоню й затиснула її, з надією поглянувши на мене. Ніби сподівалася, що хрестик поверне мені силу і я встану. Встану – й ми просто підемо звідси. А я все намагався сказати, що за її спиною стоїть Анна, – але не міг. Силкувався видихнути: «Тікай…» – але губи мої навіть не ворухнулися.

– Підводься, – сказала вона. – Вставай, будь ласка…

Цієї миті Соломія звела очі й побачила Анну. Вона встигла здивовано вигукнути: «Мамо?!» – коли, отямившись, застогнав Тесля – він поволі підводився. Соломія кинулась до каменя, та камердинер уже встав, горою нависнувши над тендітною дівчиною. І тоді вона закричала. Її відчайдушний крик сполошив нічних птахів і зворохобив псів у найближчих хутірських дворах.

– Убий її! – сказала Анна.

Соломія кинулася тікати, прудко, мов ящірка, вислизнувши з-під ніг здорованя. Він рвонувся за нею, але перечепився об камінь і впав, втративши кілька секунд.

– Марфо! – гукнула Анна.

Пупорізка чекала внизу. Як на свої сорок років, це була міцна й жвава жінка. Високо підібравши спідниці, вона побігла Соломії навперейми, наче справдешній хорт. А Соломія, звернувши зі стежки, кинулася через кущі до річки. Незабаром пролунав гучний сплеск.

Майже відразу з іншого боку пагорба залунали чоловічі голоси: хтось біг сюди. Тоді Анна підняла камінь і поклала мені в руку. Я вже не тямив, що відбувається, й просто сидів, втупившись у закривавлену каменюку. Потім вона вислизнула з моїх рук, лишивши криваві сліди на долоні… Анна підібрала з землі флакон опійної настоянки і, швидко спустившись з пагорба, щезла…


– Але ж вони її не вбили! – крикнула Анна, намагаючись вирватися з залізних сотникових пальців. – Вона сама втопилася! Сама… Впала й захлинулася просто там, в очереті!

Сотник іще дужче здавив їй горло, Анна захрипіла. Її губи побіліли, а коліна підігнулися. Вона б упала на підлогу, якби сотник не притискав її шию до стіни.

Старий побуряковів. Він дивився жінці в очі й не збирався послаблювати рук. Аннині очі закотилися.

– Годі, – сказав я і поклав руку йому на плече. – Відпустіть її. Вам це непотрібно.

Сотник іще кілька секунд душив Анну, ніби й не почув мене. А потім раптом прибрав руку, й Анна лантухом гепнулася додолу, судомно вдихнула та зайшлася кашлем.

Сотник здивовано подивився на свої долоні, потім відійшов до стіни й, тяжко зітхнувши, теж опустився на підлогу.

– Не я винна в її смерті, – хрипко сказала Анна. – Тільки не я.

Я засунув руку в кишеню, намацав оксамитовий капшук із тютюном і цигарковим папером. Притиснувши пальцем дрібку тютюну до квадратного папірця, витягнув руку й одним рухом скрутив цигарку. Іншою рукою дістав сірник. Присівши перед Анною навпочіпки, я чиркнув сірником об підошву її черевичка й закурив самокрутку.

– Винна, – сказав я, видихнувши дим. – Просто зараз в тобі озвався сором. А сором – боягузливий. Зате совість – вона голодна. Совість прагне зжерти свого хазяїна!

– Що ти верзеш… – слабким голосом мовила Анна. – За кого ти себе маєш?!

– Краще скажи, за кого себе мала ти, вирішивши вкрасти чужу дитину! Це ти вбила Соломію! І вбила її не за один раз! Вперше – коли прирекла її на життя з нелюбим чоловіком. Вдруге – коли намірилась убити її дитя! І втретє – коли напоумила своїх слуг скоїти злочин! Чом би й ні, вона ж – твоя дочка! Була чужа, стала твоя… Навіть якби Соломія якимсь дивом вижила тієї ночі, вона б однак незабаром загинула, повісившись на кінських віжках просто на воротах маєтку! Скажи мені тепер, Анно Засухо, тобі ще досі важливо довести, що не ти особисто занурювала її голову у воду? Бо порівняно з іншим ця деталь якось тьмяніє.

Анна спробувала підвестися, та ноги її не слухалися. З другої спроби їй це вдалося, й вона випросталася, тримаючись за стіну.

– Брешеш… Моєї вини в цьому немає…

– Пізно сперечатися. Твоя совість ось-ось прокинеться.

Я теж підвівся й поглянув їй просто в зайшлі слізьми очі.

– Ласкаво прошу до пекла, Анно…

Вона вийшла, обережно переставляючи ноги, – так, наче вони стали скляні і вона боялася їх розбити.

У кімнаті повисла бездонна тиша.

Я помітив, як налякано дивиться на мене Настя. І тільки зараз збагнув, як моторошно прозвучала моя обвинувальна промова.

До того ж я, здається, буквально повторив слова Томаша. Та оскільки Томаш – це теж я, то, мабуть, нічого дивного… Але мороз таки продер по спині. Згадав, як Настя видряпувала на землі слово БАЛОРГ.

Я взяв її за руку. Дякувати Богові, дівчина палко відповіла на мій дотик. Переляк зник з її обличчя. І мені самому від цього полегшало.

Тимко раптом кинувся на підлогу і, діставши ганчірку, заходився прибирати з килима попіл, що впав з моєї самокрутки.

– Чистенько, – бубнів він самими губами. – Чистенько…

Анна стояла біля сходів, обпершись на поруччя й трохи нахилившись вперед. На мить мені здалося, що вона от‑от перекинеться через поруччя й полетить униз на холодний мармур. Але вона просто стояла й задивлялася в порожнечу, наче внизу були не сходи, а темна гладь озера, всіяна сонячними іскорками.

Сотник спинився за кілька кроків од неї, а ми з Котелком застигли, підтримуючи його попід руки. Настя тихенько причаїлася за нашими спинами.

Анна дивилася вниз і зовсім на нас не зважала. Коли її голос раптом розітнув дзвінку тишу коридору, я несамохіть здригнувся.

– Моя мати вмерла, коли я була малою. Я майже не пам’ятаю її… Лише кілька спогадів. Як вона пригощає нас із сестрою аґрусом. А ми сваримося, бо його мало… І тоді вона годує нас із рук, дає по ягідці кожній… Вона померла від сухот. А батько… Він завжди був трохи чужий… А після маминої смерті – й поготів. Він був вчителем. І всі вважали його за взірцевого сім’янина. Порядний. Вимогливий. Набожний. Він водив нас із сестрою до церкви двічі на тиждень, а сам бував там щоранку. Та моя сестра казала, що свої ікони батько любить більше за нас. І це була правда. Батько був фанатик. У прямому сенсі…

Анна нарешті відвела погляд від мармурових сходів й обернулася до нас. Точніше, до сотника. Всіх інших для неї тут ніби й не було.

– Коли я пристала на твою пропозицію, Назаре, то просила ні про що мене не розпитувати… І ти довів, що вмієш не надокучати спогадами. Хоча тобі, звісно, хотілося знати про причини мого вчинку…

– Я витягнув її з зашморгу, – тихо пояснив нам сотник. – Випадково… Ми тоді ще були ледве знайомі… І після цього запропонував їй поїхати зі мною…

Він замовк, і знову запала тиша. Анна відвернулася, втупившись поглядом униз, де, вочевидь, вирувала ріка її спогадів.

– Мені тоді було шістнадцять. За півроку до того в місто прийшла холера. Про цю хворобу тоді мало хто чув… Просто люди почали згорати, вмирати у власних нечистотах… Батько називав це брудною смертю. «Брудну смерть Бог посилає брудним людям, – казав він. – Тримайте душу в чистоті, тому що Він усе бачить». А потім захворіла сестра.

Анна замовкла.

– Вона померла? – урвав тишу сотник.

– Так.

Анна знову поринула в спогади, відтак продовжила сухим безживним голосом:

– Він убив її. Інакше я не можу це назвати. У нашому місті був лікар. Індус. Він лікував холеру солоною водою й вугіллям. І багатьох зумів виходити. Багатьох. Але до сестри батько відмовився його підпускати.

– Але чому? – здивовано вигукнув я.

– Бо індус був нехрещений. І той фанатик сказав: «Ні». Сестра померла в мене на руках…

Анна знову звела вологі від сліз очі на сотника.

– А тієї ночі… Тієї ночі, коли я наштовхнулася на Соломію… Я побачила на ній хрестик. Хрестик Хоми, Назаре! Я злякалася… Злякалася, що він перетворить нашу дочку на фанатичку… Таку ж одержиму релігією, як і мій батько… Я не хотіла, щоб так сталося… Якби тільки можна було все повернути…

Анна, не дивлячись на нас, пішла сходами вниз. Я дивився, як вона ступає сходинками, майже не згинаючи колін, і чекав, що жінка ось-ось упаде й покотиться… Але Анна спустилася й пішла до дверей.

– Хто перший захворів на холеру в Білому Попелі? Хтось, хто повернувся на хутір разом із вами та Анною? – запитав я сотника.

– Марфа, – кивнув сотник.

– Отже, ви привезли хворобу зі собою. Ось вам і демон з віями.

Сотник хитнувся, і Котелку довелося підставити йому своє плече.

– Тут нічим дихати, – сказав старий.

Ми спустилися сходами. Коли вже опинились у передпокої, знадвору долинуло тихе іржання, а потім – цокіт копит, що поволі стишувався.

– Вона втікає! – стривожився Котелок, і в його погляді промайнула готовність кинутися в погоню.

– Нехай… – видихнув сотник.

За хвилину ми вийшли за тяжкі двері дому. Я підпер одну зі стулок дерев’яним чопком, і ми вивели сотника на ґанок.

Сонце хилилось до обрію й підсвічувало все м’яким оранжевим світлом. Сотник із насолодою вдихав на повні груди, наче не міг напитися, і його бліде лице трохи віджило й зарум’янилося.

– Дивіться! – раптом голосно гукнув Котелок, і ми побачили Анну. Вона сиділа верхи, зупинившись просто під воротами маєтку.

– Що вона робить? – здивовано вигукнула Настя.

Анна, незграбно намагаючись втримати рівновагу, звелась у стременах і, піднявши руки, щось зав’язувала чи, може, розв’язувала на арці брами.

Мабуть, ми б і не встигли її врятувати. Але, правду кажучи, жоден із нас не ступив у її бік і кроку. Коли Анна знову всілася в сідло, від арки над її головою й до шиї тягнулася тонка чорна смужка. Наче недбалий мазок художника… І хоч з такої відстані важко було щось розгледіти, проте я й секунди не сумнівався, що це кінські віжки. Анна поправила вузол на шиї, витягнула ноги зі стремен і щосили вдарила коня по крижах…

Сотник відвів погляд. Настя заплакала і за мить уткнула лице мені в плече, бо не мала сили дивитися на конвульсії тіла в зашморгу.

– Поплач, люба, поплач, – сказав сотник. – Боюся, що ті, хто тут перед нею бив поклони, не зронять по ній і сльозинки.

Він ступив крок до будинку, спираючись на руку Котелка, та потім повернувся до нас.

– Пробачте мені. Пробачте, якщо зможете… І… Бережи її, Хомо. Бережи. Вона мені – як дочка…

Сотник уже заходив у дім, коли додав, не обертаючись.

– І ось що. Благословення в батьків усе-таки попросіть. Але в разі чого – нікого не слухайтеся! Не слухайтеся, не бійтеся й не озирайтеся!

І Настя міцно-міцно стиснула мою руку.

Від автора


Дякую моїй дружині за янгольське терпіння.

Вибач, рідненька, що я постійно був однією ногою в іншій реальності, а ти – змушена проводити вихідні в світі «Білого Попелу», а не там, де хотілося тобі.

Дякую моєму другові письменнику Михайлові Бриниху.

Друже, твої поради виявилися безцінними, а переклад українською – перевершив мої найкращі сподівання!

Дякую іншому другові, режисерові та продюсеру Володимиру Рибасю.

Не уявляю, де ти береш сили пам’ятати всіх героїв та сюжетні повороти, а на додачу – критикувати все це чи підтримувати… Але без тебе я б, напевно, здурів наодинці з отим усім!


Оглавление

  • Частина 1
  •   Розділ 1
  •   Розділ 2
  •   Розділ 3
  •   Розділ 4
  •   Розділ 5
  • Частина 2
  •   Розділ 6
  •   Розділ 7
  •   Розділ 8
  •   Розділ 9
  •   Розділ 10
  •   Розділ 11
  •   Розділ 12
  •   Розділ 13
  •   Розділ 14
  •   Розділ 15
  •   Розділ 16
  •   Розділ 17
  •   Розділ 18
  •   Розділ 19
  • Частина 3
  •   Розділ 20
  •   Розділ 21
  •   Розділ 22
  •   Розділ 23
  •   Розділ 24
  • Від автора