КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 570815 томов
Объем библиотеки - 850 Гб.
Всего авторов - 229228
Пользователей - 105802

Впечатления

Igor Aleksandrovich про Кучумова: Язык Бога (Космическая фантастика)

Прочитал с удовольствием! Рекомендую

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Хохлов: И.В. Сталин смеётся. Юмор вождя народов (Биографии и Мемуары)

Хорошая книга, но много опечаток.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
IcePrincess11 про Сашар: Ямы (Детские остросюжетные)

Книга читается на одном дыхание. Мне очень понравилась. Спасибо!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Берия: Спасенные дневники и личные записи. Самое полное издание (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

Замечательная книга! К сожалению, у нас она заблокирована.
Найдите эту книгу на других ресурсах и прочтите.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
Stribog73 про Стребков: Пегас - роскошь! 2-е изд., доп. (Самиздат, сетевая литература)

Все, сервер работает. Можете скачивать.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
медвежонок про Серобабин: Расходники 1.2 (СИ) (Альтернативная история)

Заключительная часть альтернативной истории, позже переработанной автором в трилогию "Дети ветра".
Выше обычного среднего уровня, твердая 4ка.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).

Жених [Геннадий Ищенко] (fb2) читать онлайн

- Жених 2.8 Мб, 441с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Геннадий Владимирович Ищенко

Настройки текста:



Геннадий Ищенко Жених

Глава 1

– Тебе исполнилось двадцать лет! – сердито сказала мать. – Пора выбрать мужа и жить так, как подобает принцессе семьи Альдомар! Ты охотно пользуешься своими правами, но не нужно забывать и об обязанностях!

– Мне некуда торопиться! – упрямо вздёрнула голову Ларка. – Ты вышла замуж после сорока, а меня родила в пятьдесят. Ну что мне делать, если вокруг одни…

Она не нашла слов и замолчала под насмешливым взглядом королевы.

– Ты считаешь себя писаной красавицей? – спросила Альна. – Встань и подойди ко мне!

Молоденькая принцесса по-прежнему упрямо смотрела на мать, но не посмела ослушаться и поспешила подойти к трону.

– Наверное, в твоём дворце плохие зеркала, – продолжила королева. – Разрешаю посмотреться в одно из моих. Смотри и говори, что у тебя есть такого, чего нет у других. Я имею в виду внешность, а не титул.

– Своей внешностью я обязана тебе! – закаменев лицом, ответила девушка. – Но у меня много других достоинств, которыми я обязана только себе!

– Ты всем обязана мне, плохо, что этого не понимаешь. Через три месяца будем отмечать зимний праздник. Сюда съедутся все графские семьи, поэтому у тебя будет большой выбор.

– Не терпится от меня избавиться? – с горечью спросила принцесса. – Ладно, я выполню твою волю. Если у меня не появится жених, выберу его на празднике!

– Не говори глупости! – опять рассердилась мать. – Если бы я хотела от тебя избавиться, ты давно лежала бы в семейном склепе! Можешь идти! И прекращай повсюду носить штаны! Для девиц твоего положения их прилично использовать только при верховой езде и фехтовании, а я уже не помню, когда видела на тебе тунику.

Ларка молча вышла из тронного зала. Она никогда не была близка с матерью, а став взрослой, отдалилась от неё ещё больше. Королевы возятся только с наследницами, двух других дочерей рожают потому, что так велит обычай. Сразу после родов принцесс отдают кормилицам. Встречи с матерью редки – какая уж тут любовь! Такие же отношения были и между сёстрами. Не много радости проводить время с той, которая при первом же удобном случае отрежет тебе голову. Во дворцах принцессы были защищены обычаем, поэтому они не спешили их покидать.

«Я всем ей обязана! – зло думала девушка, направляясь по крытому переходу из Главного дворца в Малый. – Надо было спросить, что она имела в виду. Отсутствие нормальной семьи и родительской ласки? Говорят, что, когда был жив отец, он любил возиться с дочерьми. Не знаю, если это и так, мне не досталось его заботы».

Ларка так и не узнала, из-за чего умер принц-консорт Гард. Дуэли не было, а эльфы не умирали от болезней. Яд или магия? Отец умер в своём дворце, а здесь такое строго запрещено. Или нашёлся тот, кто наплевал на законы и обычаи? Стоило заговорить о его смерти, как все тут же старались от неё отделаться. Даже старая нянька, которая обучала принцессу магии и относилась к ней лучше других, не захотела об этом говорить.

Переход закончился, и принцесса через анфиладу из трёх залов дошла до парадной лестницы и поднялась по ней к своим комнатам.

– Вы мне пока не нужны, – сказала она двум согнувшимся в поклоне служанкам. – И предупредите фрейлин, что до обеда не хочу никого видеть!

Ларка уединилась в спальне, освободилась от одежды и подошла к огромному, висевшему на стене зеркалу.

«Ну и что во мне плохого? – думала она, внимательно рассматривая своё отражение. – Фигура не хуже, чем у других, только пока мало округлилась. Но всё это ещё будет. Грудь поменьше, чем у сестёр, но тоже не маленькая, а в бёдрах я ещё раздамся. Что такое двадцать лет! Волосы длиннее и гуще, чем у многих, вот только лицо…»

Её большие раскосые глаза ничем не отличались от глаз других эльфиек, но всё остальное… Скуластые и веснушчатые лица были редкостью, а вот вздёрнутых носов она не видела ни у кого. После такого носа большой рот с тонкими губами уже не очень расстраивал. Мать ничего не знала о её эмпатии, иначе не настаивала бы на замужестве. Дочерям королевы не принято отказывать, она даже в книгах не читала о таких отказах, но уж больно не хочется жить с тем, кому ты неприятна.

Ларка оделась, подошла к окну и села в стоявшее возле него кресло. Нужно как-то устраивать свою судьбу, а она не хотела ни выходить замуж, ни уезжать из своего дворца в имение мужа или одно из владений, принадлежавших королевской семье. Выбор был небольшой. В единственном королевстве мира было только сто графских родов. Баронских раз в десять больше, но ей никто не позволит выйти замуж за сына барона. В отличие от королевы, другие дворянки, если пользовались магией для родов, рожали больше мальчишек. Магический дар встречался очень редко и только у женщин. В королевской семье он был сильным, но Ларке и в этом не повезло: она и в магии проигрывала сёстрам.

У эльфов правила королева, а не её супруг. Так же было и в тех графских родах, в которых ещё не исчезла магия, в остальных власть принадлежала мужчинам, поэтому рожать их было выгодней, чем женщин. Королева часто устраивала балы и приёмы, на которых присутствовали вошедшие в возраст графские отпрыски, поэтому любившей повеселиться и потанцевать принцессе было из кого выбирать. Выбрать не получалось из-за того, что она чувствовала их эмоции. Стоило очередному красавчику посмотреть на её лицо, как у Ларки сразу же пропадало желание с ним общаться. Не хотелось слушать фальшивые комплименты и танцевать с теми, кто, ведя её в танце, старался смотреть в сторону. Танцевала, конечно, но всё общение танцами и ограничивалось. И что теперь делать? Опять перебирать их по одному?

Она взяла со стоявшего рядом столика колокольчик и влила в него немного своей силы. Золото засветилось видным только магу светом, а свёрнутое в нём заклинание отозвалось негромким звоном. Такой же звон должна была услышать и нянька. Её комнаты находились неподалёку, но пришлось подождать. Дарше уже перевалило за четыреста лет, и она давно разучилась бегать.

– Звали, ваше высочество? – спросила нянька, войдя в спальню.

Четыреста двадцать лет – преклонный возраст даже для эльфов, но большая сила и искусство мага позволили вошедшей женщине выглядеть лет на двести моложе.

– Мать настаивает на свадьбе! – сердито сказала принцесса. – Подумай, что можешь мне посоветовать.

– Её можно понять, – пожала плечами Дарша. – Если бы у вас были хотя бы любовники, но нет даже их, и любой маг без труда увидит вашу девственность. Такая скромность неестественна для двадцатилетней принцессы. Об этом уже судачат придворные…

– Любовников можешь не предлагать! Мать упёрлась, поэтому я ими не отделаюсь. Подумай над тем, где взять жениха.

– Хотите использовать мою магию, – догадалась нянька. – Любовь я никому не внушу, а брак по расчёту вас не устраивает, поэтому наши графы отпадают. Может, среди них и найдётся тот, кому вы понравитесь, только я не вижу у вас желания его искать. А что, если попробовать поискать вам жениха в других мирах?

– Дашта, что ли? – передёрнув плечами, спросила Ларка. – Ты в своём уме?

– Конечно, нет, – рассмеялась Дарша, – хотя как любовники они лучше любого эльфа. Я сама несколько раз…

– Потом расскажешь, а сейчас говори дело! – оборвала её принцесса.

– Плохо вас учили, ваше высочество, – ехидно сказала нянька, которой позволялись такие вольности. – Забыли о том, что сказано в истории?

– Хочешь сказать, что в этот мир пришли не все эльфы? Не помню, чтобы учитель говорил об оставшихся.

– В Изначальном мире остался бы только безумец, поэтому из него все ушли. Но это не первый мир, в который уходят эльфы, таких миров десятки, если не сотни. Мы никогда не искали ушедших, или мне ничего не известно о таких поисках. Берём для своих надобностей в разных мирах даштов или других разумных, а кому нужны ушедшие эльфы? Да и нет у магов прав выдёргивать эльфов из их миров. Но если забрать для того, чтобы сделать мужем принцессы, я думаю, что на нас не обидятся. В крайнем случае можно будет вернуть обратно. Я этим не занималась, но знаю ритуал.

– Давай попробуем сейчас! – загорелась принцесса. – Что для этого нужно?

– У меня есть всё необходимое, нужно только принести. Нет, обойдёмся без служанок. Глупы, к тому же я кое-что от всех прячу. Подождите, ваше высочество, я быстро обернусь.

Она ушла, а Ларка осталась ждать. Сначала сидела в кресле, а потом вскочила и принялась ходить по спальне. Она сама не смогла бы сказать, что стало причиной нетерпения, желание получить мужа или раздиравшее её любопытство. Наконец нянька вернулась с небольшой, но тяжёлой для неё сумкой.

– Придётся рисовать на полу, поэтому я уберу один из ковров, – сказала она принцессе. – Подготовка займёт много времени, вам лучше чем-нибудь себя занять.

– Я почитаю, – согласилась девушка, взяла оставленную на кровати книгу и села с ней в кресло у окна.

Ждать пришлось долго. Сначала Дарша скатала ковер, потом высыпала на пол содержимое сумки и принялась рисовать на полу цветными мелками многолучевую фигуру. Закончив, она положила в её центр полупрозрачный камень и расставила свечи. К этому времени Ларка дочитала книгу и подошла посмотреть на то, что получилось.

– Как ты смогла так ровно нарисовать? – удивилась она. – У меня так не получится даже с линейкой. Скоро начнёшь?

– Опыт, – ответила нянька. – Этот контур рисую в первый раз, но других нарисовано множество. Давайте теперь определим условия. Во-первых, вызванный должен быть эльфом, и это мы зададим руной. Во-вторых, он должен быть знатен. Пусть будет принцем. Так, эту руну я тоже нарисовала.

– А для чего здесь руна языка? – спросила принцесса. – Это же будет эльф.

– Многие эльфы ушли так давно, что их язык мог измениться, – объяснила Дарша. – Наверное, он нас поймёт, но не сможет чисто говорить. Лучше обойтись без лишних сложностей. А теперь самое главное. Нужно вызвать того, кто сможет полюбить вас больше жизни. Переносить ваш образ будет долго, к тому же не всегда внешность – главное в любви, поэтому поступим проще. Станьте внутрь фигуры на это место, тогда у вас будет полная совместимость с женихом.

Принцесса заколебалась, но вошла в пентаграмму и встала на один из её лучей. Нянька зажгла магией свечи и принялась вливать свою силу в камень.

– Мне бы столько силы! – с завистью сказала Ларка. – Ты меня совсем ослепила.

– Не мешай! – одёрнула её забывшая этикет Дарша. – Чему я тебя учила? Сорвёшь мне концентрацию…

– Всё, уже молчу! Начинай, я не буду мешать.


Игорю Скворцову недавно исполнилось тридцать, но он до сих пор не женился. Два раза сходился с девушками, но ненадолго. Обе были симпатичными и обладали весёлым покладистым характером, а в кровати заставляли терять голову, но этого ему было мало для брака.

– Ну ты и козёл! – сказал ему после второго такого «развода» один из приятелей. – Чем тебя не устроила Светка? Да если бы я не любил свою Катьку…

– Хорошая девушка, – согласился он. – Я тоже не нашёл в ней ни одного изъяна. Понимаешь, Серёга, ну не люблю я её! Мне с ней хорошо, но дальше этого «хорошо» дело не идёт! Они как-то быстро влюбляются, а у меня с этим ни черта не выходит!

– Ещё бы им не влюбиться, – вздохнув, сказал приятель. – Красивый и мужественный мэн под два метра ростом и классный программист с трёхкомнатной квартирой. Но всё равно ты дурак, Принц! Таких, как она, ещё поискать. Пожили бы немного, и была бы у тебя неземная любовь. Куда бы ты от неё на фиг делся!

Принцем Игоря стали называть два года назад, когда он увлёкся ролевыми играми.

– Жаль, что у тебя чёрные волосы, – сказал ему ведущий в их группе. – Ладно, всё равно будешь эльфом.

Сначала он побыл на вторых ролях, но быстро сказалась привычка подходить к любому делу с душой. Время у него было, деньги – тоже, а без желания не влез бы в эту игру. Очень быстро появилось оружие и нашлись те, кто научил новичка махать им так, чтобы остальные не падали на землю от смеха. Через год он уже был среди этих ребят своим, неплохо дрался затупленным железом и дорос до принца. А ещё через год их ведущий погиб в автокатастрофе, двое парней уехали из города, а девчонки… Они никогда не задерживались надолго. Группа распалась. Кое с кем он поддерживал связь, но игры закончились. Этим вечером он решил, что Сергей прав и с холостяцкой жизнью пора завязывать. Ни одной девушки лучше Светланы ему не попалось, поэтому решил подкатить к ней ещё раз. Хорошо, что хватило ума перед этим позвонить приятелю.

– Поезд ушёл, – ехидно сказал Сергей. – Поздно ты опомнился, голубь! Такой товар долго не лежит бесхозным. Она тогда погоревала, а потом вышла замуж за военного и куда-то уехала. Так что можешь и дальше проводить вечера за своим компом. И Ленка, которую ты отшил первой, тоже уже замужем. Сходи на танцульки и закадри там какую-нибудь смазливую молодуху, тебе это будет нетрудно.

Настроение упало ниже плинтуса. Он включил компьютер, но посидел за ним меньше часа и лёг на диван. Хотелось подумать о том, как жить дальше, но внезапно стало темно, причём погас и дневной свет в окнах… В центре комнаты засветилась многолучевая фигура, и в её мертвенно-бледном сиянии стала отчётливо видна мебель и неработающий компьютер. Игорь с удивлением посмотрел на черноту за окнами и встал с дивана. Его как магнитом тянуло к пентаграмме. Когда подошёл к светящемуся контуру, в одном из лучей замерцала худенькая женская фигурка. Ноги сами сделали шаг вперёд, и сознание погасло.

Очнулся сразу, осознав, что по-прежнему стоит посередине комнаты, вот только она была совсем другой. Под ногами блестел полированный камень, возвышавшийся на пять метров потолок украшала богатая лепнина, а стены отделали деревянными панелями. В огромное арочное окно, на треть закрытое какими-то кустами, в комнату вливался яркий солнечный свет, а рядом с ним стояли…

– Как ты себя чувствуешь? – на чужом языке спросила его девушка лет шестнадцати.

– Как я здесь оказался? – растерянно спросил Игорь на том же языке. – Ты не глюк?

– Я принцесса Ларка, – ответила она, не отрывая от него глаз, – а ты теперь будешь моим женихом. Ты ведь эльфийский принц?

– Говорил мне Сергей, что я рехнусь с этими играми, – пробормотал парень, не отвечая своему глюку, подошёл к креслу и упал в него.

Голова кружилась, немного подташнивало, а ноги совсем не держали.

– Оставьте его, принцесса, – на том же языке сказал глюк постарше. – После переноса блюют даже дашты. Пусть придёт в себя. Странный он какой-то. Никогда не видела таких крупных эльфов, и с лицом что-то не так. Неужели эльфы могли так сильно измениться за какие-то двадцать тысяч лет? Раньше этого срока из нашего мира никто не уходил.

– А что не так с лицом? – спросил молодой глюк. – Мне оно понравилось.

– Так и должно быть, – пожал плечами старший глюк. – Вы созданы друг для друга, поэтому для вас в нём будет милым всё. Присмотритесь внимательно. У него глаза меньше наших, а уши – вообще позорище! Короткие, как будто их обрезал палач за коронное преступление. Придётся это менять, иначе к вам будет слишком много вопросов, а его у нас быстро прикончат. Волосы тоже нужно отрастить подлиннее. Вот когда я всё это сделаю, он станет красавчиком.

Глюки не собирались исчезать, поэтому Скворцов принялся их рассматривать. В первую очередь заинтересовала девица, которая заявила на него права. Из-за раскосых глаз и чёлки она напоминала японку, вот только нос… На фотографиях японских красоток таких носов не было, а у русских девчонок он их видел. Веснушки и скуластость её не портили, а гриве блестящих чёрных волос могла позавидовать любая женщина. В целом получалось не очень красивое, но милое лицо. Фигурка была выше всяческих похвал, только немного худая. Её бы немного подкормить, да выждать года два, пока повзрослеет…

«Что-то я не о том думаю, – одёрнул себя Игорь. – Тут чёрт-те что творится, а у меня мысли о бабах. Вон у неё какие уши, даже грива волос не скрывает. Если она их не приклеила, получается, что это натуральная эльфийка, а я не сошёл с ума, а попал куда-то туда, где они водятся. Интересно, что для меня лучше: попасть в психушку или в другой мир? Вот что программисту делать в мире эльфов? А старуха уже поняла, что я оклемался».

Старухой он мысленно назвал вторую женщину, которой было на вид лет шестьдесят. Когда-то она была красивей девушки, но годы не красят не только земных женщин. Впрочем, кожа у неё по-прежнему была чистая и без морщин, а годы больше угадывались по глазам, седине в волосах и манере держаться. Девушка была одета в рубаху и просторные штаны, сделанные из тонкого шёлка или похожей на него ткани, а на женщине было что-то вроде комбинации. Ткань сильно просвечивала, давая возможность оценить фигуры и демонстрируя единственный предмет нижнего белья – трусы.

– Ты уже пришёл в себя, – сказала женщина. – Как тебя зовут?

– Игорь, – ответил он, решив быть вежливым и покладистым. – А как звать вас?

Глюки они или реальность – в любом случае не стоило хамить или закатывать истерику.

– Я нянька принцессы и её придворный маг, – ответила женщина. – Можешь звать Даршей. Принцесса задала вопрос, на который ты не ответил.

– Об эльфах? – спросил парень, лихорадочно обдумывая, что им сказать.

– Какой у тебя титул, – уточнила Дарша. – Я заказывала эльфийского принца, а получила тебя. Магия не должна ошибаться, вот только у тебя слишком странный вид. Эльфы давно уходили из Изначального мира, а наш клан ушёл из него последним. Неужели там, откуда я тебя вытянула, все такие?

– Мы называем себя не эльфами, а людьми, – ответил Игорь. – Эльфов выдумали и в них играли. В этих играх я был принцем. В нашем обществе давно нет сословных различий. Люди делятся по своему богатству, а кроме него ценят в других ум, красоту и силу.

– Так ты даже не эльф?.. – растерялась принцесса. – Дарша, как такое могло случиться?

– Может, вы вернёте меня в мой мир? – предложил парень. – Если я вам не подхожу…

– Я не знаю, откуда он такой взялся и что это за вид разумных, но он во многом эльф, – сказала нянька принцессе. – Мне не трудно превратить его в одного из нас, и любить вы будете так, что я уже завидую, а с магией можно иметь детей даже от дашта, не то что от этого красавчика. А знатность… Если объявим, что он принц, на лжи не поймают, потому что он был принцем, пусть даже в какой-то игре, а вам, если полюбите, это будет неважно. Посмотрите, какой он без одежды! Вам все будут завидовать!

Одежда осталась на Игоре, только её больше не было видно. Исчезло всё, включая трусы, носки и обувь.

– Вам просто не с кем сравнивать, – сказала подошедшая к парню Дарша, – поэтому поверьте на слово, что вы не найдёте такого среди эльфов!

– Может, стоит спросить и меня? – разозлился Игорь. – Я ведь не жеребец, и вы не платили за меня деньги! Я требую, чтобы меня вернули в мой мир!

– Вроде не дурак, а слова глупые, – сказала нянька. – Что тебе не нравится? В твоём мире тебя только звали принцем, а здесь ты им будешь! Принцесса тебе понравилась, это видно без магии, и у тебя с ней родство душ, так что можешь считать, что ты её уже любишь! Никто тебя не покупает, тебе предлагают завидное будущее! А насчёт твоего мира… Я могу вернуть, но не туда, откуда взяла. Миры не стоят на месте, поэтому вернёшься куда получится. Единственное, что я могу сделать, – это привязку к поверхности, так что тебе не придётся падать с высоты.

– Так я могу очутиться в воде? – спросил ошарашенный парень, увидел её кивок и ещё больше разозлился. – Ты чокнутая ведьма! У нас две трети планеты покрыты морями и океанами и до черта гор и пустынь! Есть такие леса, из которых я не выйду! Будет очень хреново, если без денег и документов попаду в другое государство! Во многих из них меня сразу сунут в тюрьму!

– Я не поняла и половины того, что ты сказал, – ответила Дарша, – вижу только, что ты не горишь желанием вернуться. Так что будем делать, принцесса? Менять его или выбросить обратно? Мы можем попробовать ещё раз.

– Ответьте на один вопрос, – торопливо сказал Игорь. – Почему вы ищите жениха в другом мире? У вас не хватает своих принцев?

– У нас одно королевство, – объяснила Дарша. – Королева не рожает сыновей, поэтому принцами становятся только те графы, которые женятся на её дочерях. Графов много, но внешность принцессы, которая понравилась вам, не нравится большинству из них. Чтобы получить мужа, принцессе достаточно ткнуть пальцем в любого из них. Отказы бывают редко, если юноша уже влюблён, но таких обычно не выбирают.

– Так в чём же дело? – не понял он.

– Я хочу любви! – сказала ему Ларка. – Мы живём очень долго и всю жизнь связаны только с одним мужчиной. Любовники могут быть, но только до тех пор, пока я свободна. После брака до самой смерти останется один муж, который разделит со мной всё, кроме любви! Он будет относиться ко мне с уважением и выполнять свой супружеский долг, но мне этого мало!

– Есть ещё кое-что, о чём умолчала принцесса, – добавила Дарша. – Закон велит королеве рожать трёх дочерей, но наследницей будет только одна. Ею объявляют старшую, но если она умрёт… За власть борются, поэтому каждая из принцесс должна опасаться за свою жизнь, пока живы сёстры. Во дворцах принцесс защищает обычай, но как только они выходят замуж и уезжают с мужьями…

– И куда она уедет? – с иронией спросил Игорь. – У меня нет ни имения, ни богатства, ни связей! Хороший получится защитник!

– В таких случаях королева дарит молодым одно из графств, которые принадлежат короне, – объяснила нянька. – У принцессы много золота, а вот всё остальное уже на вас. Или вы побоитесь прикрыть жену от опасностей?

– Жену я прикрою! – ответил он. – По крайней мере, попытаюсь. Только принцесса была бы в большей безопасности с кем-нибудь из местных. Пока я со всем разберусь и научусь тому, что нужно знать принцу, нас обоих порежут на ремни. И ещё одно. Вы говорите о женитьбе, но, с моей точки зрения, принцесса слишком молода. Что я буду с ней делать?

– Тебе нужно объяснять, что мужчина должен делать с любимой женщиной? – спросила Ларка. – Мне двадцать лет, уже два года могла бы выйти замуж! Рожать пока рано, но у меня будет зачатие только тогда, когда я этого захочу. Ты мне так нравишься, что уже не представляю, как без тебя жить! Но если отвергнешь, попрошу Даршу вернуть тебя обратно. Если не захочешь рисковать с возвращением, она подправит твою внешность, а я дам золото. Попробуешь устроиться у нас сам, не подвергая свою жизнь опасности, а я как-нибудь защищусь сама!

– Никогда не был трусом или подонком, – зло ответил Игорь. – Я согласен со всем, о чём вы говорили, остаётся одна малость. Разговор шёл о любимой женщине, а я не чувствую в себе любви. Вы мне нравитесь, хотя слишком молоды, но для любви этого мало. Мне нужно больше вас узнать, и это знакомство начнётся не с кровати! Не знаю, как с этим у вас, но у нас девушек после знакомства тянут в кровать не для любви, а для развлечения. Любви добиваются и делают всё, чтобы её заслужить!

Сказанное не соответствовало истине, но Скворцов не хотел форсировать отношения. Ещё не прошло ошеломление от такого невероятного зигзага в судьбе, не уложилось в голове всё, что ему сказали, а навязывавшая себя в жёны принцесса нравилась, но не настолько, чтобы потерять голову. Нужно было выждать, всё обдумать и немного здесь осмотреться. Если при этом нужно играть роль жениха и поухаживать за этой милой девицей, он от этого не развалится. Но ухаживания не должны зайти слишком далеко, во всяком случае, пока он хоть немного здесь не освоится и не разберётся в своих чувствах.

– Я рада, что тебе нравлюсь! – довольно сказала Ларка. – Постараюсь сделать всё, чтобы твоя симпатия перешла в любовь! А теперь нужно запустить изменение внешности. Дарша, сколько это займёт времени?

– Я всё сделала, – ответила нянька. – Изменения начнутся через три дня и закончатся через десять. И всё это время ему нельзя отсюда выходить. Я повлияю на служанок, поэтому о вашем женихе не должны узнать. Влиять на фрейлин не буду, разбирайтесь с ними сами. Сегодня же сниму мерки и закажу для него приличную одежду и обувь. А вам, ваше высочество, нужно дать жениху книги для изучения нашего мира и объяснить всё непонятное. Память я ему улучшила.

– А почему ты с такой лёгкостью меняешь ему внешность и не захотела исправить мой нос? – спросила принцесса. – Ты никогда этого не предлагала.

– Плохо я вас учила! – покачала головой нянька. – Я же объясняла, что воздействию чужой магии на мага мешает его собственная сила. Объяснение было по другому поводу, но это справедливо во всех случаях. В вас не так мало силы, чтобы я смогла её перебороть. Если это и получится, то эффект сохранится очень недолго.

Глава 2

Кресло, в которое его усадили, было удобным, белые цветы на кустах приятно пахли чем-то вроде апельсина, а на резной столик принцесса принесла три десятка книг. Пока она этим занималась, Игорь ещё раз обдумал своё положение и внимательно осмотрел спальню и саму Ларку. Мысль о глюках была отброшена, как и намерение вернуться на Землю. С такими шансами на выживание возвращаться решился бы только идиот. Конечно, Дарша могла соврать, так что возвращение не отменялось. Сейчас, когда он немного успокоился и свыкся с тем, что придётся прожить в этом мире всю жизнь, симпатия к принцессе превратилась в сильное влечение, с которым было трудно бороться. Ему хотелось всё время смотреть на эту девушку, которая уже не казалась такой незрелой, как раньше. И если бы только смотреть! При взгляде на неё рождались такие мысли, что приходилось делать усилие, чтобы на время выбросить её из головы и заняться чтением. Ларка разложила книги в две стопки в таком порядке, в каком их, по её мнению, следовало читать. Сначала нужно было изучить то, что здесь называлось учебниками. Игорь никогда не жаловался на память, но был удивлён тем, с какой лёгкостью запоминалось прочитанное. Наверное, это было следствием той магии, о которой говорила Дарша. Закорючки местного письма сами собой складывались в слова, поэтому до обеда он успел осилить два учебника.

– Быстро читаешь, – похвалила Ларка. – Обычно я обедаю в трапезном зале вместе с фрейлинами, но сегодня еду принесли сюда. Оторвись от чтения.

Она почти всё время просидела рядом с женихом, в кресле, которое он по её просьбе принёс из гостиной. Эта вторая комната принцессы была в два раза больше оставленной на Земле квартиры. Пол, как и в спальне, отделали полированным камнем и застлали толстыми пушистыми коврами, и стены тоже покрыли панелями, только из более светлого дерева. В гостиной стояли шесть диванов, к каждому из которых приставили по два низких столика с кувшинами и вазами, сделанными из серебра и украшенными тонкой чеканкой. В центре стоял круглый стол, обставленный креслами. Возле двух из них был сервирован обед. В этой комнате было пять дверей, одна из которых вела в спальню, Между диванами находились подставки с цветами, а на украшенном лепниной потолке висели светильники. С виду они были похожи на привычные Игорю люстры, только вряд ли эльфы использовали для освещения электричество. Он отставил одно из кресел и помог Ларке сесть, после чего сел сам и принялся знакомиться с местной кулинарией. На обед принесли семь блюд. Жидкой пищи не было, только тушёные овощи, мясо и каша. К еде подали вино в пузатых золотых кувшинах. Кубки тоже были золотыми, как и вилки, а ложек им не предложили. Ничего похожего на хлеб тоже не было.

– Интересно, почему чеканка и рисунки на блюдах изображают листики и цветочки? – спросил Игорь, разглядывая свою тарелку. – Очень тонкая работа, а в кубках даже использовали драгоценные камни, но нигде нет изображений эльфов или каких-нибудь животных, одна трава. Существует запрет?

– Не запрет, а обычай, – ответила принцесса. – У нас много таких рисунков, ты видел их в книгах. Есть портреты и скульптуры, но на посуде принято изображать, как ты выразился, траву. Давай расскажу, в каком блюде что лежит, а то ты затрудняешься с выбором. А лучше наложи всего понемногу и попробуй. Что понравится, то и ешь.

Ему больше остального понравилось восхитительное жареное мясо, коричневые ломтики чего-то похожего на жареную картошку и один из салатов. Этим и пообедал, отказавшись от вина.

– Я пью вино только по праздникам, – объяснил Игорь удивлённой принцессе. – Сейчас оно помешает заниматься с учебниками. Прикажи слуге, чтобы позже принёс обычную воду.

– Тогда и я не буду его пить, – сказала Ларка, отставив свой кубок. – Мне оно тоже не нравится, просто так принято. Сейчас можно пренебречь этим обычаем, но если за столом будут другие, придётся хоть немного пить. Прямых запретов нет, но на тех, кто часто нарушает обычаи, начинают смотреть косо. Лучше не выделяться.

– Я не так много успел прочитать, но уже понял, что у вас очень консервативное общество, – заметил Игорь. – Так было всегда?

– Законов мало, – ответила девушка, – нами правят традиции. Их позволяют нарушать немногим. Обычно это знатные и богатые оригиналы, которые чем-то прославились. Мы были такими даже в Изначальном мире. Наверное, это связано с большой продолжительностью жизни.

– Мы живём самое большее сто лет, – сказал он, – так что зря ты со мной связалась. Останешься молодой вдовой. Можно выйти замуж ещё раз?

– С помощью магии можно увеличить твои сто лет в два раза, – ответила Ларка, – а я всё равно не проживу свой срок, поэтому и беспокоиться не о чем. Сёстры не угомонятся, пока не увидят меня в семейном склепе. Вот моя дочь уже не будет иметь прав на трон, поэтому её никто не тронет, ещё и помогут по-родственному после моей смерти. Ты, главное, полюби, чтобы я смогла почувствовать вкус настоящей жизни. Узнать твою любовь, родить тебе дочь, а потом можно спокойно уйти.

– Если я тебя полюблю, сам разорву им горло! – сердито сказал Игорь. – Что за дурной обычай – рожать дочерей, чтобы они потом убивали друг друга! Хотя у нас было то же самое, только из-за наследства дрались сыновья. Но детей можно воспитать так, чтобы они любили друг друга и помогали наследнице.

– Так и воспитывают в большинстве семей, а в королевской всё по-другому. Править должна не старшая, а самая сильная и изворотливая. Старшую только назначают, а королевой станет выжившая. И не получится уйти от этой борьбы: сёстры не оставят в покое.

– А сколько лет королеве? Ей долго править?

– Матери семьдесят три года, – ответила Ларка. – С её магической силой можно дожить и до пятисот лет. А сколько будет править… Когда в живых останется одна дочь, она сделает всё, чтобы вслед за сёстрами ушла и мать.

– Банка с пауками, – сделал вывод Игорь. – Мать может убить наследницу или ей разрешается только защищаться?

– Может. Если не останется дочерей, она будет править лет сто, а потом родит других.

– И какие средства допускаются в этой… борьбе? – спросил он. – Войны бывают?

– В клане не может быть войны. Борьба за корону – дело королевской семьи, для остальных это только развлечение. Можно привлекать наёмников, но не дружины вассалов. А сейчас и дружины есть не у всех, потому что многие используют даштов. Они сильнее и быстрее большинства эльфов и обходятся дешевле.

– А кто это? Я слышу о них второй раз, но в книгах ещё не добрался.

– Расскажу, – пообещала Ларка, – только если ты уже наелся, пойдём в спальню. Игорь, у вас все такие здоровые?

– Есть всякие, – ответил он, следуя за невестой. – У людей разный рост.

– Ложись, – предложила она. – Кровать большая, так что мы не будем мешать друг другу. После еды нужно полежать.

– А где я буду спать? – спросил Игорь, забираясь на кровать, которая была раз в пять больше его земной. – Десять дней…

– Да здесь и будешь, – засмеялась Ларка. – Если захочешь, ляжешь на другой конец кровати, но я надеюсь, что ты не станешь мной пренебрегать.

– Тебе действительно этого хочется?

– Теперь уже да. Я не рвалась замуж, просто искала того, кому понравлюсь. Даже когда приказала Дарше вытащить жениха из другого мира, мной больше двигало любопытство, а не желание. А после твоего появления всё изменилось! Я и сейчас не понимаю, как совсем незнакомый… даже не эльф, а кто-то другой, может сразу стать таким родным и желанным! Нянька говорила, что поиск будет вестись по мне и мы с женихом будем двумя половинами единого целого, но одно дело слушать такое, а совсем другое – таять от нежности к тебе!

– Я уже слышал о том, что во мне нет ни капли магии, – сказал Игорь, – а нельзя ли её как-то развить?

– Магия редка, особенно сильная, и она всегда только у женщин. Но это справедливо для эльфов, я не знаю, как будет с тобой. Давай расскажу о даштах. Видел обезьян?

– Много и самых разных.

– Вот дашты на них и похожи, только лица почти как у эльфов. Рост такой, как у тебя, но длиннее руки. Тело не покрыто шерстью, но смуглое и очень волосатое. Дашты смышлёные, сильные и проворные. Это не животные, а разумный вид. Когда их отлавливают, сразу обучают нашему языку и подчиняют магией. Таким дают оружие и учат сражаться, а потом используют в городской страже или дружинах. Самок для них не берём, поэтому обходятся эльфийками. Я этим не интересовалась, а нянька сегодня просветила, что с ними многие развлекаются. Мол, нашим мужчинам до них далеко. Есть ещё один вид разумных, которых отлавливают для работ по дому и для других надобностей. Этим занимаются маги, которые продают свой улов на рынке.

– Дашты вас охраняют, а вы сами? – спросил Игорь. – Задаю такой вопрос, потому что люди очень драчливые. Как с этим у эльфов?

– По-разному, – ответила Ларка. – Есть эльфы, которые охотно дерутся на дуэлях и служат в дружинах, а есть домоседы. Многие не любят драться, но могут за себя постоять. Среди дворянок не так уж редки любительницы оружия. Я сама неплохо владею мечом и кинжалом.

– А лук? В наших легендах все эльфы – непревзойдённые стрелки из лука.

– Это было очень давно. В старых книгах так и написано, как ты сказал. А сейчас луком владеют немногие любители. Это очень сложное искусство, с арбалетом намного проще. Так что, как видишь, не такие уж мы консервативные! Игорь, я тебе действительно только нравлюсь? Может, ты меня уже хоть немного любишь?

– Не гони лошадей, – попросил Игорь. – Ты мне сильно нравишься, но я тебя совсем не знаю. Расскажи о себе.

– Я не поняла слова о лошадях и не знаю, что о себе рассказывать. В моей жизни не было ничего интересного. Может, будет лучше, если ты меня обнимешь?

– Так говорят, когда просят не спешить, – объяснил он. – Я не буду сейчас обниматься. Если не хочешь рассказывать, пойду читать книги.

– Ладно, – нехотя согласилась принцесса, – я расскажу. Только я не врала, когда говорила о своей жизни. Вместо матери у меня была кормилица. Королева увидела меня после родов только через два года. Сама я этого не помню, узнала от слуг. Кормилица возилась со мной до пяти лет, потом её куда-то убрали и заменили нянькой. До десяти лет я была предоставлена сама себе. Мне дали этот дворец и полсотни слуг и охранников и каждый месяц выплачивали из казначейства пять тысяч золотых. Таких молодых, как я, никуда не возили и меня никто не посещал, поэтому не было друзей. Если бы не нянька и дворцовая библиотека, я, наверное, рехнулась бы. Дарша проводила со мной много времени и по собственному почину взялась учить магии. Но старая женщина и несколько сотен прочитанных книг – это так мало! Я была одинока, и три появившихся учителя ничего в этом не изменили. С тринадцати лет меня начали обучать верховой езде и фехтованию, потом к этому добавили танцы и разрешили присутствовать на балах. С такой малявкой никто не танцевал, но всё равно жизнь стала интересней. Полную свободу получила два года назад, но жизнь по-прежнему проходит в этих дворцах, потому что только в них я чувствую себя в безопасности. Я тебя развлекла? Может, хоть поцелуешь в благодарность?

– Обязательно, – сказал Игорь, притянул её к себе и поцеловал в макушку. – Продолжай отдыхать, а я пойду учить вашу жизнь. Если я в ней не разберусь, не помогут и длинные уши. Оторвут или обрежут и скажут, что так и было.

Он нашёл свои шлёпанцы и сел в кресло. Висевшие на стене часы показали, что прошло пять часов. Ещё три учебника отправились в тощую пока стопку прочитанных, но навалившаяся усталость не позволила заниматься дальше.

– Я стал плохо соображать, – сказал Игорь наблюдавшей за ним с кровати девушке. – Наверное, на сегодня хватит.

– Пять учебников – это хорошо, – отозвалась она. – За десять дней всё прочитаешь. В последних книгах нужно будет не просто запомнить прочитанное, но и кое в чём разобраться. Сегодня Дарша сделает для тебя много заказов, а завтра уже должна кое-что принести. Тогда я попрошу её посмотреть твои возможности в магии. У наших мужчин не получается удерживать силу. Игорь, скоро будем есть, а пока иди на кровать и хоть немного расскажи о себе. У тебя были женщины?

– Были, – ответил он, сбрасывая шлёпки. – Пододвинься, чтобы мне не перелазить через тебя. Что тебя интересует, кроме моих бывших женщин?

– Всё, – ответила Ларка. – Наверняка в твоей жизни было много интересного, но начни с женщин. Какие они были, как ты их любил и почему бросил.

– Не буду я этого рассказывать. Были и сплыли, а бросил потому, что не полюбил. Тебе будет сложно понять мою жизнь, потому что наши миры сильно отличаются. Прежде чем что-нибудь рассказывать о своей жизни, я должен разобраться в вашей. Ты говорила о дуэлях. Каким оружием у вас дерутся?

– Парадный меч. Это не очень длинный и лёгкий клинок, я сама занимаюсь с таким. Дуэли бывают до первой крови или до смерти. Как будут драться, выбирает тот, кто считает себя оскорблённым и делает вызов. Драться нужно обязательно в присутствии авторитетных свидетелей, иначе дуэль могут объявить убийством, а это даёт родственникам право отомстить.

– А со свидетелями не мстят? – спросил Игорь.

– Не должны, во всяком случае, открыто. А почему тебя заинтересовали дуэли?

– Если тебя захотят убить, сначала будут разбираться со мной. Могут напасть из-за угла, но дуэль более простой способ. Или принцы не дерутся?

– Когда задета честь, все дворяне равны, – ответила Ларка. – Надо будет, пока ты сидишь в моих комнатах, пригласить сюда нашего учителя фехтования, чтобы он оценил тебя и хоть чему-нибудь научил. Думаю, что нянька не откажется поставить ему запрет на болтовню. Только сначала тебя нужно одеть в нормальную одежду. Игорь, я хочу, чтобы ты поцеловал меня по-настоящему. Неужели тебе это так неприятно?

– Глупенькая! Мне это будет очень приятно, только ведь ты не ограничишься одним поцелуем.

– Ну и что? – спросила прижавшаяся к нему принцесса. – Я тебя люблю и вправе распоряжаться собой. Я у тебя не первая, и ты должен знать, как любят. Всё равно мы будем вместе, так зачем тянуть? Я хочу, чтобы это случилось сейчас.

– С чего начнём? – спросил смущённый её напором парень. – Давай с твоего носика?

Он поцеловал нос, потом перешёл к губам. Своего опыта с девственницами не было, был книжный. Игорь долго ласкал Ларку, пока возбудившаяся девушка едва не порвала на нём рубашку. Всё остальное прошло быстро и без осторожности, о которой он забыл, сам потеряв голову. К счастью, принцесса была из тех немногих женщин, которые получают своё с первого раза.

– Как хорошо! – отдышавшись, сказала она любимому. – А ты ещё хотел чего-то ждать! Ну как, я по-прежнему тебе только нравлюсь?

– Я от тебя без ума! – ответил Игорь то, что она хотела услышать, – но сегодня больше ничего не будет. Дело не во мне, милая, а в тебе. Для первого раза достаточно. Нам скоро принесут ужин? Кажется, в гостиной что-то звякнуло.

– Наверное, это слуга расставляет блюда, – сказала принцесса. – Посмотри, сколько сейчас времени. Мне не хочется вставать, но тебе нужно поесть.

– Я пока не разобрался с вашими часами. Понял, что в сутках двадцать шесть часов, но на циферблате напротив каждого деления почему-то стоят три цифры. Ладно, не нужно сейчас объяснять. Вставай, есть нужно не только мне. Посмотри, какая ты худая! Половина красоты пропадает.

Услышав об ущербе красоте, Ларка сделала над собой усилие и оделась. Когда они вышли в гостиную, слуга уже закончил сервировку и удалился. На ужин мясо не принесли, были те же овощи, но к ним добавили пирожные и фрукты. Поев, вернулись обратно в кровать.

– Темнеет, – заметил Игорь. – Как здесь включается свет?

– Светильники магические, но устроены так, чтобы ими мог пользоваться любой, – объяснила принцесса. – На полке лежит стержень, которым их можно включать. Возьми его и сильно сожми в руке.

– А как их выключить? – спросил он, глядя на ярко светящиеся матовые шары.

– Точно так же. Сожми стержень ещё раз, и они погаснут. Маг может регулировать свет, а остальные управляют только так. Будем спать?

– Рано спать, тем более с полными животами. Расскажи мне о своей матери и сёстрах.

– О матери я почти ничего не знаю. Слугам известно больше, чем мне, но они не станут сплетничать о королеве. А сёстры… Старшую зовут Ольги, ей тридцать пять лет. Два года назад вышла замуж за графа Марела. Наследница – и этим всё сказано. Самолюбивая и властная. Меня старается не замечать, но при случае с удовольствием убьёт. Средняя сестра у нас Марла. Ей скоро исполнится двадцать семь лет. Любовники меняются чуть ли не каждый день, а мужа она пока не выбрала. Эта сестричка во всех отношениях не лучше старшей. Нужно говорить о том, что они красивее меня и более сильные маги? Я в семье во всех отношениях хуже других.

– Глупенькая! – нежно сказал обнявший её Игорь. – Ты не хуже, ты лучше всех! У тебя золотое сердце, в котором нет ненависти.

– Ненависти нет, – согласилась она, – и к трону я не стремлюсь, но, если представится случай, сестёр убью. Пока они живы, у меня не будет нормальной жизни.

– Ладно, – вздохнув, сказал парень. – Давай спать.

Он всегда спал на спине, чем и воспользовалась принцесса. Она положила ему голову на грудь, обняла и забросила на любимого ногу. Получилось очень неудобно, но у девушки было на этот счёт другое мнение. Немного поёрзав, она быстро заснула.

«Люблю я её или не люблю? – думал Игорь, прислушиваясь к тихому дыханию Ларки. – Я прожил со Светланой три месяца и так и не влюбился, хотя внешне она не проигрывает принцессе, а в постели я от обеих сходил с ума. Вот как можно влюбиться за один день? Может, всё-таки виновата магия? Надо завтра попробовать расколоть Даршу, внушила она мне эту любовь или нет. Она говорила о родстве душ, но какое может быть родство у существ из разных миров? Уйду ли я теперь на Землю, если выпадет такая возможность? С Ларкой уйду без вариантов, а без неё? Меня влекла романтика меча и магии, иначе не прибился бы к ролевикам, а теперь дали целый такой мир. Пока только комнаты принцессы, но за их стенами будет та романтика, которой я грезил. Сможет она заменить прежнюю жизнь? Без компьютера и всего того, что он даёт, будет плохо! Я люблю свою работу, а теперь на ней нужно ставить крест».

Так и не поняв, любовь у него или ещё нет, Игорь незаметно уплыл в сон и проснулся утром от ласк Ларки. Видя, что он слабо реагирует на поцелуи, она пустила в ход руки. На этот раз всё прошло ещё лучше, чем вчера. Немного отдохнув, парень в сопровождении любимой отправился осваивать местную сантехнику. К его удивлению, она оказалась довольно продвинутой. Во всяком случае, большая ванна с подводом горячей и холодной воды слабо сочеталась со средневековьем. В то время мылись в бочках, хотя в Древнем Риме, который был задолго до Средних веков, в поместьях использовали бассейны и тоже грели воду. Краны у эльфов были с рычагами, но прекрасно работали. В умывальник подводилась холодная вода по трубе с таким же краном. Она только называлась холодной, потому что на побережье, где располагалась столица эльфов, был жаркий климат. Из ванной комнаты можно было пройти в небольшое помещение с унитазом. Сливного бачка не было, и вода подавалась под напором откуда-то сверху, а на трубе был кран с рычагом. Зубы здесь чистили небольшой мочалкой, а для умывания использовали мылящуюся пасту. Опробовав по очереди все удобства, они отправились завтракать. Утром подали только творожный пудинг со сметаной и молоко.

– До обеда ещё поедим, – сказала Ларка. – Утром вредно много есть, поэтому такой скромный стол. Иди заниматься, а мне нужно отдать распоряжения прислуге. Скоро подойдёт Дарша, тогда определимся с твоей магией.

Голова работала лучше, чем вчера, поэтому Игорь до прихода няньки успел закончить последний учебник. Дарша пришла, когда ещё не вернулась принцесса, и отдала ему большой свёрток.

– Это одежда и обувь для дома, – объяснила она. – Я просила, чтобы эти вещи сделали в первую очередь. Всё остальное будет готово в ближайшие два дня. Я выйду, а вы переодевайтесь.

– Подождите, – остановил её Игорь. – Хочу спросить, пока нет принцессы. Вы точно не внушали мне любовь? Ответьте правдиво, это уже ни на что не повлияет.

– Внушить любовь эльфам нельзя, – ответила Дарша. – Можно внушить симпатию, но на это уйдёт столько сил, что её легче добиться каким-нибудь другим способом. Ваш вид мне незнаком, и я не знаю, как вы отреагируете на такую магию. Но к вам незачем было её применять, потому что вы созданы для принцессы. Такое родство душ бывает очень редко, но в подобных случаях противиться чувствам не получается, да и зачем?

– Действительно, незачем. А как насчёт того, чтобы сделать меня магом? Если в ваших мужчинах не держится сила, может, со мной будет не так?

– Это легко проверить. Вы что-нибудь чувствуете?

– В груди потеплело, – прислушиваясь к себе, сказал Игорь. – Такое чувство, будто ниже горла зажёгся огонёк и тепло от него идёт по всему телу.

– Вот если и завтра будете чувствовать то же самое, тогда с вами можно повозиться, – сказала она, – а если тепло исчезнет, значит, вы в магии ничем не отличаетесь от наших мужчин. Переодевайтесь, а я пойду к себе. Если буду нужна принцессе, она меня вызовет.

Дарша ушла, а он развернул свёрток и достал из него такие же шёлковые штаны и рубашку, как у принцессы, только сделанные из более плотной ткани и большего размера. Шёлк был персикового цвета и уже не просвечивался на солнце. Отдельно лежала завёрнутая в ткань обувь. Игорь поспешил снять пижаму и майку, оставив только трусы, после чего надел обнову. В штаны была вшита широкая резиновая лента, что оказалось ещё одним сюрпризом. Обувь для дома напоминала мокасины с многочисленными вырезами, чтобы не потели ноги. Всё прекрасно сидело на теле, выгодно подчёркивая достоинства фигуры. Это сразу оценила вернувшаяся Ларка.

– Какой ты красивый! – восхищённо сказала она. – И магия в тебе есть. Нянька не поскупилась и влила в тебя больше силы, чем её у меня. Посмотрим, сколько останется к завтрашнему утру.

– А как ты её увидела? – поинтересовался Игорь. – Я ничего не вижу, только чувствую.

– Маг – это не только сила, – объяснила девушка, – это ещё открытый третий глаз, которым можно видеть заклинания и магические потоки. И без знаний можно действовать только чистой силой, а это очень неудобно, и не сделаешь ничего серьёзного.

– А как открыть этот глаз? Я читал, что его открывают годами и не у всех получается.

– У няньки получится. Маг это делает быстро, но больно и неприятно, поэтому с глазом подождём до завтра. Если растеряешь силу, не будет смысла заниматься остальным.

– Хорошо, я не растерял, – сказал Игорь, – но ведь эта сила когда-нибудь кончится. И что тогда? Опять бежать заряжаться от Дарши?

– Конечно нет, – засмеялась Ларка. – Если сила останется, она так тебя перестроит, что будешь восполнять её сам. Не спеши с магией. Игорь, подойди ко мне, я хочу посмотреть, как мы с тобой смотримся в зеркале.

– Я и без зеркала скажу, что мы с тобой смотримся здорово, – улыбнулся он, – а если ты вместо штанов наденешь платье, будем смотреться ещё лучше. Только не такое убогое, как на твоей няньке, а настоящее, которое облегает фигуру. Кстати, сегодня Дарша обращалась ко мне исключительно на вы.

– Вчера ты был непонятным существом из другого мира, а сегодня – жених принцессы. Игорь, можешь рассказать о ваших платьях? То, что ты видел на няньке, не платье, а туника. Платья тоже носят, они похожи на туники, только длиннее и шире подолы.

– Я не только расскажу, я их нарисую, – пообещал он. – Если у вас не носят настоящих платьев, ты здесь всех сразишь! Поработаю модельером. Где у тебя бумага и что-нибудь пишущее? Заодно сделаю небольшой перерыв с книгами.

Глава 3

– Придётся пока обойтись без учителя фехтования, – расстроенно сказала Ларка.

Они час назад пообедали, и Игорь засел за книги, а принцесса занималась его делами.

– А в чём проблема? – спросил он, отложив книгу. – Мастер может проболтаться?

– Мастер наверняка проболтается, если это не запретить магией. Он учитель всех принцесс и больше других будет прислуживать наследнице.

– Дарша отказалась? – догадался Игорь.

– Она боится, – кивнула Ларка. – Одно дело – обработать двух безродных служанок и подавальщика с кухни и совсем другое – дворянина. Если об этом узнают, будет плохо, и я ничем не смогу ей помочь.

– Ну и ладно. Не нужно из-за этого расстраиваться. Если хочешь оценить меня как фехтовальщика, можешь сделать это сама. А учиться буду, когда изменится внешность. Всё равно за несколько дней ничему не научишься.

– Я сейчас вернусь! – пообещала принцесса и убежала.

Через несколько минут она вошла в спальню с двумя мечами в руках.

– Почти та же шпага, – сказал Игорь, осмотрев один из них, – только здесь открытый эфес с одной крестовиной, а у шпаги рука лучше защищена. Лезвие немного толще и короче. Шпагой больше колют, а этой штукой можно рубить. Я таким и дрался, но мой был тяжелее. Только, милая, как ты хочешь фехтовать в одной рубашке? Я не подниму против тебя такой клинок. Это боевое оружие, а у тебя нет защиты. Я не настолько самоуверен, чтобы тобой рисковать!

– Я тоже не собираюсь им драться, – успокоила Ларка. – Принесла для того, чтобы ты на них посмотрел и выбрал себе тот, который понравится. Для тренировок есть затупленное оружие и защитная одежда. Я не хочу вмешивать в это слуг, поэтому перед сном сходим в фехтовальный зал и принесём всё необходимое. Мне тяжело это делать самой, а в такое позднее время там никого не будет. Переходы плохо освещены, и даже если кого-нибудь встретим, он не поймёт, что ты не эльф. Что сейчас читаешь?

– Историю Изначального мира. А почему ты спросила?

– Потому, что тебе нужно придумать свою историю. Из какого ты клана, кто твой отец и всё остальное. И имя звучит странно. Можно его оставить, но я бы подобрала привычное из тех, которые на него похожи. К тебе и так будет много вопросов, ни к чему подчёркивать чуждость ещё и непривычным именем. У тебя чешутся уши?

– Вроде нет, – ответил Игорь. – А должны?

– Нянька сказала, что сильный рост будет сопровождаться зудом. Но расти начнут завтра. Я вижу, что ты уже выбрал меч.

– Они почти одинаковые, но я взял бы этот. У него нет драгоценных камней на эфесе, а для оружия это достоинство.

– Это парадное оружие, поэтому многие не согласятся с твоим утверждением. Ладно, занимайся, не буду тебе мешать, только принесу бумагу и перо для записи твоей истории. Мне её тоже надо будет выучить.

Принцесса ушла в комнату, которая была у неё кабинетом и библиотекой, и принесла несколько листов плотной белой бумаги и шедевр эльфийских ремесленников – авторучку. Это штучное изделие писало хуже земных аналогов, но наверняка лучше гусиных перьев. До ужина Игорь хорошо продвинулся в изучении книг и состряпал себе эльфийскую биографию.

– Я нашёл в хрониках почти своё имя – Игар, – сказал он Ларке. – Редкое среди эльфов, но уже не вызовет вопросов. Был когда-то клан Мальтов, который ушёл из Изначального мира несколько тысяч лет назад. О нём написано несколько строк, так что вряд ли меня кто-нибудь сможет поймать на вранье. Смотри, здесь я написал имена отца и братьев. Если кого-нибудь заинтересуют подробности, пошлю лесом, а если послать не получится, расскажу одну из наших фантазий с поправкой на то, что вычитаю из ваших книг.

– Потом почитаю, – отозвалась принцесса, – сначала поужинаем. После ужина по коридорам с час будут ходить слуги, потом все угомонятся. Ночью охраняется только парадный вход, а остальные запирают. Светильники в коридорах светят, но еле-еле, только чтобы не разбивали себе лбы. На полную яркость их включают только в праздники или когда приезжают гости. У меня сейчас гостят два племянника, но я не собираюсь устраивать из-за них иллюминацию. Двое шкодливых мальчишек, которых мне навязала мать.

– А почему нужно экономить на освещении? – не понял он.

– Потому что шары светят не сами по себе. Их нужно заряжать, а делают это только маги. Я не плачу за зарядку, так как эту работу выполняет Дарша. Но ей уже четыреста лет, а во дворце три сотни светильников.

– Со светильниками понятно, а в чём причина появления в твоём дворце мальчишек? Для чего их прислала королева?

– Традиция, – ответила Ларка. – Пока мать не покончила со своими сёстрами, они успели родить дочерей. Мои кузины подросли, были выданы замуж за графов и нарожали детей, причём преимущественно мальчишек, хотя есть и девочки. По традиции все, в ком есть королевская кровь, могут пользоваться нашим гостеприимством. Сами кузины стараются держаться от нас подальше, а своих отпрысков присылают. Мать берёт себе только девочек, а мальчишек подбрасывает мне и Марле. Наследницу обычно не трогают. Считается приличным жить у родственников не больше месяца. Они портят мне кровь половину этого срока, так что осталось потерпеть ещё столько же.

– Не любишь ты мальчиков, – засмеялся Игорь. – Интересно, что они натворили?

– Слишком долго перечислять, пойдём сначала поужинаем. Они здесь, как и я раньше, предоставлены сами себе, но если у меня были магия и библиотека, то у мальчишек ничего этого нет, вот и бесятся от скуки.

Они сходили в гостиную, поели и вернулись в спальню. После каждого приёма пищи отдыхали в кровати, не стали нарушать традицию и сейчас.

– Расскажи о племянниках, – попросил Игорь. – Всё равно я увижу их через несколько дней, буду хоть морально подготовлен. Кто ещё от них страдает в этом дворце, кроме самой хозяйки?

– Герт сын графа Варшога, ему шестнадцать, а Анджу сын графа Вари, он на год младше. Оба не дураки, хотя если судить по их шуткам… Страдают в основном служанки и мои фрейлины. Мужчин во дворце мало, они или на кухне, или работают по хозяйству, а охрана состоит из даштов, с которыми лучше не шутить.

– А для чего тебе фрейлины? Чтобы не так скучно было обедать?

– На все твои вопросы можно ответить одним словом, – засмеялась Ларка. – Догадываешься каким?

– Традиция?

– Конечно. Я не сама подбираю этих девушек, это делает кто-то из приближённых матери. И как мне после этого им доверять? Болтаем о всякой ерунде, и я часто отпускаю их из дворца, чтобы не рехнулись от скуки. Мне достаточно и племянников. Все фрейлины красивее меня, поэтому я тебя к ним не подпущу. Есть ещё вопросы?

– Расскажи, как управляет королева. Пока я сам до этого доберусь…

– Думаешь, я в этом разбираюсь? По-моему, она старается ни во что не вмешиваться. Законы и обычаи не меняются тысячи лет, войн и армии нет, хотя королевская дружина самая большая. Я знаю, что собираются налоги и есть секретный кабинет, в котором верховодит графиня Дальга. Он занимается перевёртышами.

– Что за перевёртыши? – удивился Игорь. – Я ничего о них не читал.

– И не прочитаешь. Не одни мы умеем ходить по другим мирам и используем их жителей, есть и другие. Самые опасные среди них – это перевёртыши. Они похожи на нас, но могут менять внешность и считывать знания из памяти своих жертв. Сам понимаешь, что такому ничего не стоит заменить собой эльфа. Догадаться о такой подмене бывает трудно. Ладно, о них поговорим как-нибудь в другой раз, давай я закончу о матери. Она назначает наместниц в города и правит суд в тех случаях, когда не могут справиться судьи. В ведении королевы Академия магии, Университет, школы, столичный театр и пограничная стража. Может, есть что-то ещё, но я уже говорила, что никогда этим не интересовалась. Можешь расспросить Даршу, она расскажет больше меня.

– Зачем пограничная стража, если у вас одно королевство и нет соседей? – спросил он.

– Материк, на который мы высадились две тысячи лет назад, не имел разумных обитателей, – ответила Ларка, – а неразумных и очень опасных было столько, что, пока удалось закрепиться и очистить от них свои земли, число эльфов сократилось вдвое! Об этом написано в той книге, которую ты взял читать. За границами королевства и сейчас хватает всякой дряни, так что нам не обойтись без стражи. В ней служат дашты, а эльфы ими командуют.

– А из-за чего вы разбежались из Изначального мира? Я понял, почему ушли вы, но эльфы начали уходить с планеты задолго до того, как вы её угробили. Почему-то нигде не написано о причинах этого исхода.

– Ты просто ещё не читал. В этом нет секрета. Великая богиня Заура родила первых эльфов и отдала им магию и всю Вселенную. Раньше в семьях было много детей, а при большой продолжительности жизни мы без исхода намного раньше убили бы Изначальный мир или сошлись бы в войнах кланов.

– До религии я ещё не дошёл. Милая, нам не пора идти?

– Да, уже можно, – посмотрев в черноту за окном, ответила Ларка.

Они обулись и вошли в гостиную. Игорь пока не ходил дальше неё, поэтому надеялся хоть сейчас посмотреть дворец. Следующая комната оказалась приёмной, а в коридоре, в который они вышли, царила мгла. Не беспросветная, потому что под потолком виднелись едва светящиеся шары светильников, но он не видел ничего, кроме них.

– Наши глаза чувствительней твоих, – сказала Ларка. – Дай мне руку. Коридор широкий, поэтому здесь можно не осторожничать, а я предупрежу, когда будут двери или лестницы.

– У вас же три луны! – сказал Игорь, взяв в руку её ладонь. – Неужели они так слабо светят? Или в коридоре нет окон?

– Окна есть во всех коридорах, – ответила она. – Луны видны после полуночи, да и то долго будут светить две, а Анара появится на небе только на час. Осторожно, здесь дверь. Теперь сворачиваем и спускаемся на первый этаж. Здесь держись не за меня, а за перила. Если упадёшь, я не удержу. Когда твои глаза станут больше, будешь лучше видеть.

После лестницы был ещё один коридор, а после него – двери в нужный зал.

– Не будем включать светильники, – сказала Ларка. – Из комнат фрейлин видны окна зала, а они очень любопытные особы. Давай я подсвечу по-другому.

Она вся засветилась, заставив Игоря вздрогнуть от неожиданности. Свет был не яркий и частично гасился одеждой, но с таким освещением было уже хоть что-то видно.

– Иди за мной, – сказала принцесса и пошла к дверям в небольшое помещение, в котором хранились тренировочное оружие и защитная одежда.

Когда вошли внутрь и закрыли за собой дверь, она засветилась ещё ярче.

– Здесь нет окон, – объяснила Ларка. – Хватит смотреть на меня с таким испугом, а то погасну и будешь искать всё в темноте. Возьмёшь два меча из этой стойки, но сначала найди для себе куртку, а я поищу свою.

Она быстро нашла тренировочную одежду, а Игорю пришлось минут десять примерять куртки, пока нашёл одну своего размера.

– Кого-то принесло! – тихо сказала Ларка. – Слышишь? Я уберу свет, и подождём в темноте, может, сюда не зайдут.

– Хорошо, что они ничего не запирают, – послышался из-за двери мальчишеский голос. – В нашем дворце ничего не получилось бы.

– Не нравится мне твоя выдумка, – ответил другой голос. – Как бы нас из-за неё не отодрали. Принцесса в последнее время не тренируется, но сюда ходит кое-кто из её фрейлин. Если в ловушку попадёт Лакша, она побежит жаловаться носатой, а если это будет Гальна, она возьмёт один из тренировочных мечей, а то и два, и так отлупит… Тогда жаловаться придётся нам. Как бы не вытурили раньше срока!

– Прикройся курткой! – прошептала Ларка. – Я им покажу носатую!

В помещение вошли двое мальчишек, один из которых держал в руке магический фонарь. Второй нёс сумку и держался за спиной приятеля. Они не увидели принцессы с Игорем, потому что не стали осматриваться, а сразу устремились к вешалке с куртками. Вспыхнувшая ярким светом принцесса оказалась для них полной неожиданностью. Идущий первым мальчишка от испуга выронил фонарь, который разбился о каменный пол.

– Что вы затеяли на этот раз? – спросила Ларка. – Дай мне свою сумку!

Выглядела она просто жутко. На этот раз было видно, что светятся кости, а всё остальное, включая одежду, стало прозрачным. На то, во что превратились её глаза, лучше было не смотреть. Ошалевшие от страха мальчишки бросились к двери, задев и опрокинув одну из оружейных стоек. Грохот придал им прыти.

– Быстро возьми мою куртку и подними с пола мечи, – поторопила принцесса, – а я возьму их сумку. Надо разобраться с тем, что они затеяли.

Жилых помещений поблизости не было, а мальчишки не стали поднимать шум, поэтому до своих комнат добрались, никого не встретив.

– Несём всё в оружейную, – сказала Ларка, когда вошли в гостиную.

Она открыла дверь в небольшое помещение, в котором не было ничего, кроме двух оружейных стоек и закреплённых на стене арбалетов. Стойки были почти пустые, лишь в одной хранились несколько мечей и кинжалов.

– Меч, который я тебе дала, отсюда, – показала на стойку принцесса. – Ставь в неё мечи, а одежду повесь на любой крюк в стене.

Они избавились от своих трофеев и вернулись в гостиную.

– Теперь разберёмся с сумкой, – сказала Ларка. – В ней только фляга и кисть. Наверняка эти паршивцы хотели чем-то вымазать одежду. Вот заразы! И где только взяли!

– Что с тобой? – забеспокоился Игорь, глядя на открывшую флягу девушку.

Её зрачки стали в два раза больше, лицо покраснело, а дыхание стало частым и глубоким, как после быстрого бега. Закрутив флягу, Ларка бросила её на стол и схватила парня за руку.

– Быстро бежим в кровать! – охрипшим голосом сказала она. – Раздевайся на ходу! Если не успеешь, придётся заказывать другую одежду, потому что эту я на тебе порву!

Одежда уцелела и до утра осталась лежать на полу. Необузданная любовь измотала обоих, поэтому никто не стал вставать с кровати.

– Не скажешь, что это было? – отдышавшись, спросил Игорь любимую.

– Я их убью! – ответила девушка. – Великая богиня, я тебя всего изгрызла и подрала когтями! Извини, я попробовала бы залечить раны магией, но для этого нужна ясная голова, а моя сейчас может думать только об одном…

– Я уже выдохся! – поспешно предупредил он.

– Жаль. Ладно, может быть, этого хватит. Ты спрашивал, из-за чего я взбесилась. Во фляге жидкость, которую добывают из желез одного зверька. Сейчас их можно найти только за границами королевства, поэтому за флягу заплатили не меньше сотни золотых. Ты видел, как меня возбудил запах, представь, что было бы с моими фрейлинами, если бы они запачкали этим руки! Жидкость легко впитывается в кожу, поэтому они сразу потеряли бы над собой контроль.

– Бедный учитель, – посочувствовал Игорь учителю фехтования. – Там бывают другие мужчины?

– Ленор почти наверняка удрал бы, а вот дашты убегать не станут. Представляешь, какой мог быть скандал? И во всём обвинили бы меня! Пока мальчишки в гостях, я за них отвечаю. Всё, с меня хватит! Завтра же отправлю этих мерзавцев к их родителям! А сейчас давай спать, только ложись подальше.

Они быстро уснули и проснулись только утром. Первым это сделал Игорь, который не сразу сообразил, почему рядом нет любимой. Ларка проснулась, когда он собрался встать с кровати.

– Повернись, – попросила она. – Жаль, милый, но магом тебе не быть! Я не вижу силы.

То же сказала и пришедшая после завтрака нянька, правда, присмотревшись внимательней, она поправилась:

– Что-то всё-таки осталось. Игорь, вас можно попросить снять рубашку?

Он молча выполнил просьбу, немного стесняясь следов вечерней баталии.

– Проверка не получилась, – сделала вывод Дарша. – Большая часть моих сил пошла на то, чтобы залечить эти болячки. Я дала вам ещё столько же силы, а на результат посмотрим завтра. И постарайтесь любить друг друга немного сдержанней.

– Это не наша вина! – сердито сказала принцесса и поведала ей о проделке юных графов.

– Так вот почему они уехали ни свет ни заря! – воскликнула нянька. – Потребовали у вашего капитана эскорт, который отвёз их к родителям. Это уже не безобидная шалость! Взрослого дворянина за такое могли бы подвести под суд или вызвать на дуэль, а за бесчестье девиц спросили бы с вас! Это крупный штраф и урон уже вашей чести. Жаль, что они успели удрать. Полезно было бы узнать, сами они это придумали или кто-то подсказал. Учитывая стоимость зелья, я склоняюсь ко второму. Если я сейчас не нужна, съезжу за вашими заказами. Думаю, что не стоит посылать за ними слуг. Игорь, у вас чешутся уши?

– Вроде нет, – ответил он, пощупав свои уши. – Я составил себе биографию, так что теперь я Игар из клана Мальтов.

– Учту. Странно, ваши уши должны чесаться. Они заметно вытянулись. Возможно, часть моих сил пошла ещё и на их рост. Дайте-ка я посмотрю ваши глаза. По-моему, они тоже стали больше. И волосы у вас теперь заметно длинней. Ладно, не буду мешать учёбе. Когда закончите, я кое-что расскажу о самых значимых эльфах королевства и отвечу на ваши вопросы.

– Занимайся, – сказала Ларка, когда ушла нянька. – Я тоже займусь делами, а то после твоего появления махнула на всё рукой.

Она ушла, а Игорь сел в кресло и до обеда читал книги. С религией закончил быстро. Пантеон местных богов состоял из единственной богини Зауры, которой эльфы поклонялись с прохладцей. В этом не было ничего удивительного, потому что сама богиня не требовала поклонения и молитв. Главным для неё было соблюдение заветов. После смерти ничего не обещалось, а единственной карой при жизни было лишение магической силы. Если верить книге, когда-то все эльфы были магами. Сначала магии за какие-то грехи лишились мужчины, а потом она стала исчезать и у многих женщин. О грехах писали только то, что они были. Сейчас Игорь читал об образовании, науках и искусстве. Грамоте и счёту учили всех эльфов, включая крестьян. Для простонародья были специальные школы, а дворянам давали домашнее образование, в которое, кроме чтения и письма, включали историю, нечто вроде природоведения и этикет с геральдикой. Способных ребят отбирали для учёбы в продвинутые школы, где учили уже многому. Дети дворян имели возможность учиться в Университете, а сыновья простолюдинов продолжали учёбу в многочисленных мастерских. Учитывая женский состав, Академия магии напомнила Игорю институт благородных девиц. Были в ней и неблагородные, но только в виде исключения. Помимо магии девушек учили всему, что должны знать дворянки. Средоточием искусства был столичный театр, который имел мало общего с земными. В нём занимались не только театральным искусством, но и живописью, скульптурой, музыкой и пением. Если Академия магии и Университет располагались в построенных для них дворцах, то столичный театр занимал шесть больших двухэтажных зданий. Закончив с искусством, Игорь перешёл к законам и обычаям. Их у эльфов было много. Осилив треть книги, он понял, что нужно сделать перерыв. В стопке прочитанных лежали уже двенадцать книг, содержание которых неплохо усвоилось. Но многое в обществе эльфов было ему непонятно. Всем известно, что любое государство должно развиваться. Пусть здесь нет воинственных соседей, которые могут обогнать в развитии, а потом навалиться и подчинить, всё равно нельзя жить одним и тем же тысячи лет. Это справедливо для людей, а для эльфов? Даже при двух-трёх детях на семью прирост населения за две тысячи лет должен быть огромным. Пусть эльфы в самом начале потеряли половину клана, всё равно их численность должна была сильно увеличиться, но ни в одной книге не писали, что королевство как-то расширяется. Конечно, можно предположить, что в самом начале захватили столько, что до сих пор не могут освоить, но в это не верилось. Никто не станет захватывать землю впрок, если тяжело охранять границы. С этой охраной тоже было много неясностей. Протяжённость королевства с запада на восток в земных мерах была примерно пятьсот километров, а с севера на юг – триста. И как охранять границы? Ларка говорила, что охраной занимаются дашты. Сколько же их выловили из родного мира и повязали магией? Наверняка счёт должен идти на сотни тысяч. Неужели они годами безвозмездно служат и отдают свои жизни только потому, что один раз подчинили магией? В это не верилось. Дружинники из даштов за свой более лёгкий и не такой опасный труд получают золото и могут развлекаться с эльфийками, а их менее удачливые сородичи всего этого лишены? Что-то здесь было не так. Непонятна была и экономическая основа власти дворянства. Холопства здесь не знали, и все эльфы были свободны. Так что, право на землю? Аренда – это единственное, что пришло в голову. В книгах об этом не писали. Конечно, было много непрочитанных, но Игорь больше надежд возлагал на беседу с Даршей.

Нянька пришла перед обедом со слугой, который нёс сумки с выполненными заказами. Оставив всё в гостиной, он ушёл, а Игорь вместе с невестой занялся примерками. Одежды было много на все случаи жизни. К ней пошили сапоги и две пары сандалий. Головные уборы отсутствовали, потому что эльфы их не носили, за исключением капюшонов в пошитых из прорезиненной ткани плащах.

– Красавец! – оценила Дарша, когда Игорь надел парадный бархатный костюм, богато украшенный кружевами. – Не хватает медальона с гербом. Вы нашли герб Мальтов?

– В моей книге о них написано совсем немного, – ответил он. – Может, герб есть в других?

– Нужно сходить в геральдическую коллегию, – придумала она. – У них должны быть гербы всех эльфийских кланов. Завтра попробую узнать. После этого нужно делать заказ, а мне обрабатывать мастера, чтобы он о нас не вспомнил. К медальону полагаются золотые браслеты и именной перстень. Ладно, время ещё есть, но мне и здесь придётся нарушить закон. Если это когда-нибудь всплывёт, меня с обрезанными ушами отправят на границу.

– Я приложу все силы, чтобы этого не случилось, – пообещала принцесса. – Если я могу сделать для тебя что-то сейчас, только скажи!

– А как охраняется граница? – спросил Игорь и рассказал о своих сомнениях.

– Всё не так, – ответила нянька. – Дашты не будут трудиться годами из-за одной магии, раньше свихнутся. Вдоль границы стоят селения, в которых дикари живут семьями со своими самками. Сейчас их отлавливают только для нужд городов, а для границы достаточно приплода. Никто не стоит цепью на границе, так охраняли только в самом начале, когда она была небольшой и часто попадались хищные твари. Дашты охотой выбивают много дичи, поэтому там мало хищников. Эти дикари занимаются и земледелием. За охрану границ им платят, хоть и немного. За эти деньги дашты покупают железные орудия и ткани. Рождаемость у них высокая, но и смертность такая, что население увеличивается медленно. Когда им становится тесно, границу переносят. Королевство понемногу растёт, а средств на этот рост и охрану границ тратится мало.

– Внушение делается на всю жизнь или его приходится обновлять?

– На год-два. Там живут маги, которые объезжают поселения.

– Маги редки и с каждым поколением их рождается всё меньше, а дикарей становится больше, – сказал Игорь, – и протяжённость границы растёт. Что будет, если начнутся сбои с обработкой?

– Я думаю, что ничего страшного, – неуверенно ответила Дарша. – Дикари привыкли к своей жизни и не знают другой. Численность эльфов растёт, и они занимают уже обработанную и оставленную даштами землю. В случае необходимости дикарей нетрудно перебить и встать на охрану границ самим.

– А много видов разумных вы отлавливаете? – спросил он. – Я об этом ещё не читал.

– Прочитаешь, – сказала Ларка. – В твоих книгах есть описания всех известных нам видов. Не понимаю, почему они тебя так заинтересовали. Если ты недоволен тем, что их отлавливают, то зря. Многие живут в своих мирах просто ужасно. Поговоришь потом с нашими охранниками, они об этом расскажут. Здесь у них хорошая работа и сытая жизнь…

– И подставляющие задницы эльфийки, – в тон ей сказал Игорь. – Все тридцать три удовольствия, нет только семьи и возможности самому решать судьбу. Казарма на всю жизнь. Ладно, это ваша жизнь, и не мне её менять. Просто большинство людей считает, что нельзя посягать на свободу разумных. Вижу, что вы меня не поняли. Забудьте, у меня много других вопросов, но их задам после обеда.

Глава 4

– Ещё только седьмой день, а ты уже совсем эльф! – довольно сказала Ларка. – Смотри, какие красивые уши! И глаза стали нормальной величины, только всё равно отличаются. Но это уже мелочи, по-моему, так даже красивее. И волосы отросли до плеч. Если и дальше будут так расти, придётся подрезать. А силы осталось больше, даже я вижу. Посмотрим, как ты будешь её удерживать, когда полностью закончится действие заклинания. Сегодня нянька должна привезти от ювелира наш заказ, а моя швея закончит вышивать герб на парадном костюме, и тебя можно будет не прятать. Сколько осталось книг?

– Только две. Сегодня должен закончить. И надо будет побеседовать с Даршей, она обещала рассказать о вашем дворянстве.

– Я сама могу о нём рассказать. Я знаю все графские роды, а о баронских можно не говорить. Они вассалы графов и сами ничего не решают. К тому же баронов больше двух тысяч, поэтому подробности трудно запомнить даже с твоей памятью. Ещё есть дворяне без титулов, которые чем-то прославились, но таких не очень много. Пока читай, а после обеда поговорим.

Она ушла, а Игорь сел в кресло у окна и взял в руки одну из недочитанных книг. В ней были собраны легенды и сказки эльфов. Все они были написаны тысячи лет назад архаичным языком, но читались легко. Истории сильно отличались по сюжету, но все заканчивались очень печально, да и большинству их героев не хотелось сочувствовать. Почти все сказки были такими мрачными, что ему самому не хотелось их читать, не то что давать детям. Странно, откуда столько страхов и безнадёжности в фантазиях в общем-то благополучного народа. Надо будет спросить об этом Даршу. К обеду он закончил книгу с легендами и начал читать последнюю, в которой описывались все известные эльфам миры и их обитатели. Помимо уже известных ему даштов, в ней были описания двух десятков видов разумных существ, которых разделили по их полезности. Три раздела книги так и назывались: полезные, бесполезные и опасные. Он начал читать с опасных и, к своему удивлению, не нашёл среди них перевёртышей. Об этих тварях в книге не было ни слова. Опасными считались сильные и агрессивные существа, которые совсем не поддавались эльфийской магии или подчинялись на короткое время. Бесполезными были неопасные виды, тоже не отзывавшиеся на магию, или те, от которых и с магией было мало пользы. Полезными признали семь видов, из которых в основном использовали даштов и реплеев. Миры у обоих видов разумных были очень отсталые, а условия существования большинства населения – ужасными, поэтому ловля их обитателей считалась для них благодеянием. Реплеи больше походили на эльфов, чем обезьяноподобные дашты. Использовались только мужчины, которые были на голову ниже взрослого эльфа, имели немного другие пропорции тела и птичьи черты лица. В неволе они могли жить до ста лет, были послушны и легко обучались работе, не требующей большой физической силы. В основном реплеев использовали в качестве домашней прислуги.

– Бросай своё чтение, – сказала вошедшая в спальню принцесса. – Обед уже на столе. Сегодня на меня навалились фрейлины. Очень им интересно, почему я в последние дни почти не общаюсь и даже ем у себя, а не с ними в зале. Наверняка о моих странностях уже доложили матери и сёстрам. Завтра поешь один, а я уделю им немного внимания.

Принцесса опоздала с этой предосторожностью. Они только начали обедать, как в гостиную без стука ворвалась Дарша.

– Извините, ваше высочество, – задыхаясь, обратилась она к Ларке, – Сюда идёт принцесса Марла. Я немного её опередила. Игара поздно прятать, потому что ваша сестра перед визитом к вам наведалась на дворцовую кухню. Наверняка она допросила подавальщика, а её магия сильнее моей. Игар, возьмите ваш медальон и браслеты. Лучше надеть их до её прихода. А это ваш перстень. Я посижу в приёмной.

– Я тебе помогу! – сказала любимая и быстро застегнула на запястьях Игоря золотые браслеты принца.

Едва она вернулась в своё кресло, как открылась дверь и в гостиную вошла девушка, которой можно было дать лет двадцать. Она была немного выше младшей сестры и красивее её. Платье из зелёного шёлка не просвечивало и походило на тунику, только было на две ладони длиннее. Единственным украшением был пояс, сделанный из множества золотых пластинок. На ноги красавица обула сандалии в тон платью.

– Здравствуй, сестра! – поздоровалась она, поедая глазами Игоря. – Извини, что я к тебе без предупреждения. Не представишь мне своего гостя?

– Это мой жених! – ответила Ларка, показав рукой на почтительно поднявшегося парня. – Познакомься с принцем Игаром из клана Мальтов. Дорогой, это моя средняя сестра, принцесса Марла из клана Альдомар. Какие могут быть извинения, дорогая! Я всегда рада тебя видеть. Ты не обедала?

– Я ехала в гости, а в таких случаях обычно не наедаются, – засмеялась Марла. – Хочешь предложить своё гостеприимство? Я так и думала, поэтому уже распорядилась, чтобы мне принесли обед. Ты не обиделась на такое самоуправство?

– Отплачу тебе тем же, и не будет никаких обид, – улыбнулась Ларка. – Садись там, где тебе будет удобно.

– Конечно, мне будет удобно сесть рядом с так таинственно появившемся принцем, – ответила Марла, подходя к Игорю, который услужливо отодвинул для неё кресло. – Ты спрятала своего жениха от всей родни – это так романтично! Он умеет разговаривать?

– Умею, – сказал парень. – Моё молчание было вызвано потрясением вашей красотой, принцесса! Моя невеста само совершенство, но в этом вы её превзошли!

– Так может, вы вместо неё выберите меня? – предложила она. – Мужчина всегда должен стремиться к лучшему!

– Увы! – ответил он. – Вы превзошли только в красоте, во всём остальном ей нет равных. Могут быть и другие мнения, я привёл своё. Я люблю её, поэтому вами могу только любоваться.

– Жаль, – вздохнула Марла. – Единственный в королевстве принц и выбрал не меня! Марела я не считаю, потому что до женитьбы на нашей сестре он был обычным графом. Не поделишься секретом, сестричка, где водятся такие красавчики? Может, и мне повезёт?

– В этом нет секрета, – пожав плечами, ответила Ларка. – Моя нянька провела поиск в других мирах. Искали эльфийского принца, у которого со мной родство душ. Для этого мне пришлось войти в фигуру.

– А как же закон? – насмешливо спросила Марла. – Эльфы – это не дашты, тем более принцы! Если бы твоя добыча выразила недовольство, тебя бы не защитил и титул принцессы.

– Пришлось рискнуть. Искали не просто принца, а свободного, да ещё мою половину, поэтому я не сильно рисковала. Как видишь, риск оправдался.

– Да, тебе повезло, – задумалась Марла. – Попробовать, что ли, самой? Скажи, когда покажешь своего избранника свету?

– На первом же приёме матери. Это самый лучший способ.

– Пожалуй, – согласилась Марла. – Значит, это будет завтра. Так, мне принесли обед. Давайте поедим, а то у вас из-за меня уже всё остыло.

Минут двадцать они ели, а когда закончили, пересели на один из диванов.

– Значит, Мальты, – сказала Марла Игорю. – Не расскажете о своём клане, принц? Я ничего о нём не помню.

– Ничего удивительного, – отозвался он, – я тоже ничего не знал о клане Альдомар. Вы ушли из Изначального мира две тысячи лет назад, а мы сделали это намного раньше. Наверное, о вас есть упоминания в хрониках, но кому это интересно! У каждого своя жизнь и свои проблемы. У вас были звери, а нам пришлось драться сразу с несколькими видами разумных обитателей нового мира. В той его части, куда попали разведчики, было одно зверьё, а первая встреча с соседями произошла только через сто лет. Сильные народы одинаково хорошо владели сталью и магией, поэтому нам пришлось нелегко. С трудом удалось отбиться, а со временем мы почти со всеми нашли общий язык. Сейчас больше торгуем, хотя бывают и войны. Весь мир пока захватить не удастся, но очистили для себя большой материк. Я у вас ещё не освоился, так, почитал несколько книг, и кое-что рассказала невеста. Выходить в свет, ничего о вас не узнав, было бы неблагоразумно. Я думаю, что меня будут расспрашивать на приёме, поэтому не хочу рассказывать сейчас. Может, подождёте до завтрашнего дня?

– Я подожду, – согласилась принцесса и встала с дивана. – Рада знакомству, Игар! С нетерпением буду ждать завтрашнего приёма. Прощайте, не нужно меня провожать: у меня в коридоре охрана.

Марла ушла, и сразу же после её ухода в двери гостиной постучала нянька.

– Я обострила слух магией и слышала разговор, ваше высочество, – призналась она. – Надо было спросить вашего согласия, но я просто не успела. Я не думала, что ваша сестра использует магию, но всё могло случиться. Это вы во дворце под охраной обычаев, на Игара они не распространяются, пока его не признает королева. А ваших магических сил не хватило бы…

– Хватит оправдываться, – сказала Ларка. – Я тебя ни в чём не виню. Скажи, почему я больше не вижу в Игаре силу? Я испугалась, что увидит Марла, а потом обнаружила, что в нём её нет ни капли.

– Я успела превратить медальон в амулет, – объяснила Дарша. – Теперь он скрывает силу и защищает от подчинения магией. Конечно, сильный маг пробьёт, но не сразу, и медальон станет холодным. Игар поймёт, что его хотят подчинить, и попытается применить оружие или скрыться. От других заклинаний он не спасёт. Ваш жених уже достаточно изменился, поэтому моё заклинание больше ненужно и я его разрушила. Принцесса Марла сильна, но неопытна. Она не заметила, что на Игара наложено заклинание, или не придала этому значения, но на приёме будут опытные маги. Сейчас я опять поделилась силой, а завтра мы будем точно знать, что удержится в этом теле.

– Не вовремя принесло Марлу! – с досадой сказала Ларка. – Нам бы ещё несколько дней на подготовку!

– Вы резко поменяли свой образ жизни. Наверняка среди фрейлин есть те, кто обо всём докладывает вашей матери и сёстрам. Самым простым способом проверить, что здесь творится, было приехать кому-нибудь из них, что и сделали. В общем-то вы успели с подготовкой, так что не вижу ничего страшного. Нужно только рассказать Игару, как проводятся приёмы. Он читал правила этикета, но могут быть тонкости, которых нет в книге. Вы видели множество таких приёмов, поэтому будет несложно подготовить жениха. Как только его признает королева, нужно срочно заняться фехтованием, причём не пожалеть золота и привлечь к обучению мага. С его помощью можно за месяц превратить неумеху в неплохого бойца, при условии, что он не очень дохлый. Ещё нужно с помощью магии обучить танцам, но такую учёбу вы можете сделать сами. И не нужно это откладывать, потому что появление эльфийского принца – это хороший повод для бала. Игар, я завтра оценю ваш магический потенциал и определю, чему вас можно учить, а что для вас бесполезно, и очередность этого обучения. Даже слабый маг имеет много преимуществ перед обычным эльфом. Ваша магия может быть особенно полезна, потому что её никто от вас не ждёт. Я обещала рассказать о дворянстве…

– Я расскажу сама, – перебила Ларка. – Спасибо за всё, что ты сделала. Приём во второй половине дня, поэтому по магическим делам мы тебя будем ждать утром. А сейчас иди отдыхать.

Нянька поклонилась обоим и ушла, а они отправились в спальню, на кровать.

– У нас женщины при таком образе жизни быстро набирают вес, – сказал Игорь, обняв девушку, – а ты у меня не просто стройная, а, можно сказать, худая.

– Обнимай не так сильно, – поморщилась она. – От твоих браслетов останутся синяки, и их придётся сводить магией. Я тоже могу располнеть, но такая жизнь из-за тебя и только на время. После приёма займёшься фехтованием, и я возобновлю свои занятия. До твоего появления каждый день много занималась мечом, а сейчас жалко тратить на это время. Его хочется проводить с тобой, но если ты будешь занят… Ладно, займёмся делом. Сначала расскажу о наших дворянах, а потом о том, как у матери проходят приёмы. О королевской семье ты знаешь, поэтому начну рассказ с графских родов. Их в королевстве всегда сто. В родах с сильной магией верховодят женщины, а после их смерти графство переходит к старшей дочери или той из дочерей, у которой самая сильная магия. Это ещё при жизни решают матери, и обычно их решение не оспаривается. Такая борьба за власть, как в нашей семье, у графов бывает редко. Родов с магией пятьдесят три, в остальных правят мужчины. Дети, которые не унаследовали родовое имение, сохраняют титул и получают много золота. Они могут выкупить у королевы свободные земли, посадить на них крестьян и построить замки, но при этом не выходят из рода. Все эти имения считаются входящими в графство, а их владельцы очень редко нарушают волю своего главы.

– Получается, что такие графы отличается от баронов только титулом?

– Своим имением и личным богатством могут не отличаться, – ответила Ларка, – но у них будет поддержка сильного графского рода с множеством его вассалов. Поэтому бароны могут драться между собой, но очень редко задевают графских отпрысков. Такое бывает, когда они нарываются сами. Иногда барона могут простить, но чаще ему приходится отвечать жизнью.

– А разборки графов между собой?

– Случаются, хоть и редко. Обычно ограничиваются дуэлью, а дружины стараются не вмешивать в разборки. Иногда между собой дерутся владельцы небольших имений, но главы родов потом как-то договариваются. В тех случаях, когда договориться не удаётся, вмешивается королева. Войны между графскими родами бывают, но не каждое столетие.

– Графы как-нибудь участвуют в управлении королевством? – спросил Игорь. – Как они отличаются по силе?

– Я не знаю об управлении. Наверное, никто из них прямо не вмешивается, но могут влиять на распределение новых земель или суды. У всех родов, кроме трёх, примерно равные силы. Эти три рода выделились очень давно и, если не считать наших сил на границе, во многом не уступают королевской семье. На стороне королевы законы и традиции, но она старается не задевать великих графов. Давай я их перечислю, а остальное узнаешь со временем. Наверняка они будут приглашать к себе такую диковину, как пришедший из другого мира принц, тогда со всеми и познакомишься. Арлан граф Сади, Борис граф Парк и Март граф Радос.

– Одни мужчины? – удивился Игорь.

– Так получилось. В великих графских родах нет ни одного сильного мага. Точнее, такие маги у них есть, но не из числа родичей, а наёмницы. Главы этих родов постоянно живут в столице, в своих дворцах, которые побольше моего. Они частые гости на королевских приёмах, а на завтрашнем будут обязательно.

– Думаешь, твоя сестра…

– Конечно, разболтает! – без тени сомнения сказала Ларка. – У нас не каждый год случается что-то интересное, а твоё появление – это такое событие, что точно попадёт в летописи. Я не читала в них ни о чём подобном.


– Ты мне не поверишь! – сказала матери Марла.

– Ты сначала расскажи, а потом я буду думать, верить тебе или нет, – ответила ей королева Альна. – Садись в кресло и начинай. Что вытворила младшая?

– Она вытянула магией из другого мира принца из клана Мальтов. Влезла в контур, чтобы найти такого, который на неё западёт, а её нянька провела ритуал!

– Совсем сошла с ума, – покачала головой мать. – Ты его видела?

– Чуть не изошла слюной, – призналась принцесса. – Ты знаешь, сколько графских сынков побывало в моей постели, но им всем далеко до этого красавца! Здоровенный как дашт, только великолепно сложен, и лицом красив как…

– Вижу, что он не оставил тебя равнодушной, – сказала мать. – Это действительно принц?

– Несомненно, высокородный эльф, – ответила Марла. – Медальон и браслеты принца. Вряд ли к нам вынесло самозванца, это легко проверить магией. И на перевёртышей не похоже. Ни один из них не стал бы так привлекать к себе внимание. Но ты можешь напустить на него Дальгу, пусть проверяет.

– Напущу, – согласилась королева. – Не было мысли отбить его у младшей?

– Я похожа на дуру? – засмеялась принцесса. – Конечно, была, только он без ума от Ларки. Сделал мне комплимент, поухаживал, но всё это без малейшего интереса. Я даже подумала, что неплохо бы самой…

– Если всё так, как ты говоришь, то младшей сильно повезло, – сказала Альна. – Эти поиски могли закончиться по-другому. Принцев должны опекать маги, которые не позволили бы их увести. Скорее, возникший портал втянул бы младшую. Был бы ей жених, только в другом мире.

– Не такой и плохой вариант, – задумалась Марла. – Она получила бы принца и ускользнула от наших разборок. Ладно, это всё возможности, а в реальности у неё теперь есть жених, которого завтра приведут к тебе на приём. Что думаешь делать?

– А что здесь можно сделать? – удивилась мать. – Всё определяет закон. Если он принесёт присягу и вступит в клан, мы его примем. Не захочет – пусть убирается в свой мир. Проверим его в любом случае. Чем думаешь заняться?

– Странный вопрос, – засмеялась Марла. – Я постараюсь сделать так, чтобы завтра у тебя на приёме собралась вся столица!

– Иди, болтушка, – улыбнулась Альна. – Мне будет жаль, когда тебя убьёт Ольги.

– Ещё посмотрим, кто кого убьёт! – оставила за собой последнее слово принцесса, встала и вышла из королевского кабинета.

Мать проводила её взглядом, взяла со стола один из нескольких золотых колокольчиков и напитала его силой. Выслушав звон, она откинулась на спинку кресла и стала ждать главу своего секретного кабинета. Минут через пять открылась дверь, и на пороге появилась графиня Дальга.

– Входи, Алисия, – разрешила ей приблизиться королева. – Садись в кресло и слушай, что нужно сделать. Моя младшая с помощью своей служанки провела поиск эльфийского принца, использовав в качестве якоря саму себя.

– И что получилось? – с любопытством спросила графиня.

– Получился такой красавчик, что Марла чуть не изошла слюной. Якорь сработал, и теперь этот принц влюблен в Ларку. По её словам, он из клана Мальтов.

– Был такой клан, – подтвердила Алисия, – только они ушли задолго до нас.

– Завтра его проверишь. Если не перевёртыш и примет присягу, я соглашусь на его свадьбу с моей младшей.


Ольги была не только наследницей и самой старшей из принцесс, она была ещё самой красивой, самой умной и самой сильной в магии. Ей всего досталось больше, чем сёстрам. У неё был самый большой дворец, самый большой штат прислуги, больше золота и замечательный муж. Часто браки принцесс были результатом расчёта, но Ольги повезло и в этом. Взяв в мужья Марела графа Сади, она приобрела не только поддержку одного из сильнейших графских родов, но и любовь. Когда позвонил связанный с Марлой колокольчик, Ольги сидела в большой гостиной. Гостиная была далеко от кабинета, в котором лежали устройства связи, но простое заклинание связывало принцессу с любым из них. Ей не надо было куда-то бежать, чтобы ответить. Это было одно из многих преимуществ сильного мага.

– Неужели соскучилась? – с усмешкой спросила наследница сестру.

– Не дождёшься! – в тон ей ответила Марла. – Просто хочу поделиться новостью. Знаешь, где я сейчас была?

– Сейчас – у матери, – так же насмешливо ответила Ольги, – а об остальных твоих похождениях мне доложит перед ужином тот, кто за тобой присматривает. Не тяни, говори, что хотела.

– Подумаешь! А то у меня нет в твоём окружении своих эльфов! Ладно, это всё не важно. Знаешь, что Ларка нас обскакала?

– И в чём нас могла обскакать эта серая мышь?

– Она вытянула из другого мира эльфийского принца из клана Мальтов! Здоровенный и поразительно красивый эльф, влюблённый в эту серую мышку настолько, что не захотел меня!

– Ты меня удивила, – призналась Ольги. – Это точно? Ты не разыгрываешь?

– Если не веришь мне, можешь спросить у матери, я уже доложила ей о поездке. А можешь связаться с Ларкой. Она завтра приведёт своего жениха на приём к матери, поэтому уже его не скрывает и не станет врать. Представляешь, какой к нему будет интерес? Я специально просматривала летописи. Так вот, не было за две тысячи лет ни одного такого случая, чтобы к нам из другого мира прибыл кто-нибудь из эльфов, а этот ещё и принц!

– Ну и глупо, – высказалась Ольги, – хотя я и не ожидала от младшей ничего умного. Вместо того чтобы выйти замуж за представителя сильного рода и увеличить свои шансы уцелеть, она возьмёт в мужья эльфа без корней, богатства и родни! Умно это, по-твоему?

– Ты права, – согласилась Марла, – но какой мужчина! Так и хочется попробовать самой.

– Будет хорошо, если и ты сделаешь такую же глупость, – сказала наследница. – Останешься без поддержки и облегчишь мне задачу. Не вечно же ты будешь сидеть в этих дворцах! Только хочу тебя разочаровать. Это Ларке попался красавец, тебе может не повезти. Принцы бывают разные, а если вытянешь одного из них, придётся или выходить за него замуж, или отвечать перед судом. Хорошо, что ты со мной связалась, хотя я и так узнала бы эту новость. Ведь ты сейчас растрезвонишь её на всю столицу!

Закончив разговор, Ольги погасила колокольчик и, определив магией, в какой из комнат сейчас муж, пошла к нему. Принц Марел был в своём кабинете и с интересом читал какую-то старую книгу.

– Прервись, мне нужно с тобой поговорить, – обратилась к нему Ольги и рассказала новость Марлы.

– Это интересно, – сказал он. – От этого парня можно узнать много любопытного. Но тебя интересуют не его рассказы.

– Его появление вызовет интерес, – сказала жена, – причём не только к нему, но и к Ларке. Это уже плохо, но хуже то, что он связан с ней такой любовью, что может наплевать на все законы и обычаи, когда мы…

– Один эльф, будь он хоть трижды принцем, ничего не сможет сделать, – ответил Марел. – У него нет здесь ни семьи, ни богатства. Но мне понятно твоё беспокойство. Завтра я постараюсь к нему присмотреться.


– Волнуешься? – спросила за завтраком Ларка.

– Конечно, – ответил оторвавшийся от овощей Игорь. – Я видел в вашем мире только твои комнаты. И потом я хочу, чтобы ты была не любовницей, а женой. Но я хорошо подготовился и волнуюсь не очень сильно. Никто меня здесь не разоблачит, если не начнут резать на куски. Давай заканчивать с завтраком, и зови няньку, а то мне не терпится заняться магией.

– Не спеши есть: у нас много времени, – остановила его принцесса. – А Даршу незачем звать, сейчас она подойдёт сама. Жаль, что не пошили платье по твоим рисункам.

– Хорошо, что не пошили. Хватит с них меня, а платьем ты потрясёшь здешнее общество в другой раз. Чем больше ты будешь привлекать внимания, тем лучше. А то убьют, и никто этого не заметит. Всё, я наелся.

Им не пришлось долго ждать няньку. Не успели дойти до кровати, как послышался стук в дверь.

– Снимите медальон, – попросила она Игоря, после того как поклонилась обоим. – Мне нужно оценить вашу силу.

Он снял золотой диск и стал с интересом ждать заключения Дарши.

– Ну что же, – сказала она, внимательно осмотрев парня, – с этим уже можно заниматься. Сильным магом вам не быть, но это было ясно с самого начала. Будете раза в три слабее жены. Не хмурьтесь, это всё равно сила. Вы сможете подчинить себе пять эльфов, у которых не будет амулетов от подчинения, сумеете замедлить движения противника на дуэли, обострить свои зрение и слух, немного ускорить реакцию и вылечить не очень тяжёлую рану. Многое будет недоступно, но сможете выполнить полсотни полезных заклинаний. Только это будет не сегодня. Сейчас я уберу у вас и эту силу, чтобы уцелели. Что вы на меня так смотрите? Вас будут проверять и могут потребовать снять медальон. Знаете, какой основной способ обнаружить перевёртыша? Нужно лишить его всех амулетов и проверить на магию. Хотите, чтобы вас повязали на приёме? В конце концов разберутся, если раньше не убьют, но этим вы всё испортите. Первое впечатление самое важное, потом замучаетесь его менять.

– И когда же мы займёмся магией? – спросил расстроенный Игорь.

– Не терпится? – рассмеялась Дарша. – Это хорошо. Если сегодня вечером вернётесь сюда живым и здоровым, я займусь вашим третьим глазом. Раньше, чем я его открою, ничем другим заниматься не будем, это просто бесполезно.

– А могу не вернуться?

– Всё должно закончиться благополучно, – задумчиво сказала нянька. – К вам трудно придраться, поэтому если будете обдумывать свои действия и принесёте присягу королеве, то на приёме вам ничего не грозит. И в королевских дворцах не должны тронуть, если вас объявят женихом принцессы. Но я советую сильно не расслабляться. Когда-то здесь же прервалась жизнь принца-консорта, хотя обычаи защищали его больше, чем будут защищать вас.

– Дарша! – обратилась к ней Ларка. – Что ты знаешь о смерти моего отца?

– Очень мало, иначе давно была бы мертва. А вам не следует знать и того, что известно мне! Мы уже говорили на эту тему. И сказала я не для того, чтобы вы об этом допытывались, а для того, чтобы призвать к осторожности! Запомните, что все законы и обычаи обязательны для тех, кем управляют, а не для самого управляющего. Он тоже будет их придерживаться, но только до тех пор, пока не сочтёт это невыгодным. И никто не узнает, что обычаи нарушались, а если даже и узнают, вам от этого будет не легче. Вы меня поняли?

Глава 5

– Это капитан моей охраны барон Гарб, – представила Ларка высокого мускулистого эльфа и отдала ему приказ: – Ортай, вы будете сопровождать меня с принцем на приём к её величеству.

– Рад служить, ваше высочество! – поклонился капитан. – Мне брать даштов?

Поклон принцессе был низкий, а Игорю только кивнули. Дарша предупредила, что так и будет, поэтому он не обратил внимания на такое пренебрежение.

– Пока вас не признает королева, не ожидайте каких-то почестей, – сказала она перед тем, как они покинули апартаменты принцессы. – Дело не в недоверии, а в принадлежности к другому клану. Вряд ли вы могли вычитать об этом в книгах, но отношения между эльфами разных кланов были довольно прохладными. Вот когда вы станете своим…

– Хватит вас, – ответила Ларка капитану.

Они втроём двинулись по переходу в Главный дворец. Впереди шли Игорь с принцессой, а капитан следовал за ними, отстав на несколько шагов. Игорь был одет в парадный костюм принца из малинового бархата, украшенный золотым шитьём и кружевами, а Ларка надела шёлковое платье такого же цвета. Идти до дворца было недалеко, больше времени потратили, пока в нём добирались до зала приёмов. В переходе никого не встретили, но в дворцовых коридорах повсюду попадались придворные и слуги. При встрече они кланялись только принцессе, а на Игоря смотрели с нескрываемым любопытством. Ларка отвечала лёгким кивком, а он в ответ на такое пренебрежение демонстративно не обращал ни на кого внимания. У входа в зал стоял караул из двух эльфов и трёх даштов. Пока подходили к дверям, Игорь смог хорошо рассмотреть дикарей. Они отличались от людей только большей физической силой, более длинными руками и повышенной волосатостью. Караульные дружно вскинули руки, приветствуя принцессу, а стоявшие за дверьми дворяне стали поспешно раздаваться в стороны, освобождая ей проход. Так и шли до королевского трона через толпу богато одетых эльфов. Мужчины производили большее впечатление разнообразием и красотой костюмов, платья на всех женщинах были одинакового кроя и отличались только тканями. Почти все были в сандалиях, и лишь немногие дворяне, как Игорь, обули сапоги. Мужчины и в части украшений перещеголяли женщин. Многие дамы ограничились серьгами, а кавалеры украсили себя золотыми цепями и браслетами, теми же серьгами и даже жемчужными ожерельями. Королевы на троне не было, а возле него Игорь увидел улыбнувшуюся ему Марлу и более красивую женщину, рядом с которой стоял эльф с браслетами принца. Эта пара ему не улыбалась, но, как и все в зале, смотрела с любопытством. В волосах обеих принцесс, как и у Ларки, сверкали голубыми огоньками алмазные диадемы.

– Приветствую наследницу и её мужа, – как положено, сказал Игорь. – Марла, вы сегодня красивее, чем были вчера!

Его слова вызвали перешёптывание дворян, кивки Ольги и её мужа и довольную улыбку Марлы. Ларка оставила жениха и заняла своё место у трона. Видимо, ждали только их, потому что сразу же открылись двери за троном и из них вышла королева Альна в сопровождении двух пожилых эльфиек. Она подошла к трону, села и подняла вверх правую руку. В зале сразу же стало тихо.

– Сегодня я хотела собрать вас по другому поводу, – не сводя взгляда с Игоря, сказала королева, – но обстоятельства изменились, поэтому мы займёмся нашим гостем. Вы можете приблизиться. Представьтесь и скажите нам цель вашего появления в мире, занятом кланом Альдомар!

– Приветствую вас, ваше величество! – сделав два шага к королеве и низко поклонившись, сказал Игорь. – Я принц Игар из клана Мальтов. Попасть сюда помогла ваша младшая дочь. У меня нет претензий, наоборот, я очень ей благодарен, потому что мечтал именно о такой девушке. Я люблю и прошу вашего согласия на брак. Готов признать вашу власть и вступить в клан Альдомар!

– Вы не были наследником в своём клане? – спросила Альна.

– Наследником объявлен мой старший брат. Хочу, чтобы все знали, что я не убегаю от борьбы за наследство. Дело в том, что у нас её давно нет. Это вы получили бесхозный мир, у нашего оказалось много хозяев. Разведчики проморгали, а мы за сто лет успели в нём обжиться, поэтому пришлось вступить в тяжёлую борьбу. Нам было не до игр в наследство, и каждому из принцев нашлось дело.

– И в чём же сила хозяев? – спросила королева. – Расскажите нам о своём мире, принц!

Следующий час в зале стояла мёртвая тишина, прерываемая только рассказом Игоря. Он заранее обдумал, что будет говорить, использовав несколько земных фантазий. Получилось правдоподобно и очень интересно, особенно для эльфов, которые не читали о себе ничего подобного.

– Волшебная история, – сказала Альна, когда он закончил. – Самое неправдоподобное в ней – это то, что ваши орки, гномы, гоблины и люди обладают магической силой. Вам напомнить, что по этому поводу говорила Заура?

– Я прекрасно помню слова великой богини, – ответил Игорь. – Она сказала, что дарит нам магию, но никогда не говорила, что её не будет у кого-то другого, а у каждого вида встреченных нами разумных существ было своё божество. Вы сами сталкивались с перевёртышами, которые владеют магией.

– Ладно, будем считать, что вы рассказали правду. Но мы не можем полагаться только на слова. Вы готовы пройти проверку магией?

– Конечно, готов. Я не собираюсь выдавать какие-то секреты, которые вам не нужны, но за всё, что сейчас сказал, готов ответить жизнью.

– В таком случае, на этом закончим, – довольно сказала Альна. – Если вы пройдёте проверку, я приму вашу присягу, признаю титул и отдам вам дочь. Все могут уйти. Вы, Игар, тоже уйдёте, но не с моей дочерью, а с графиней Дальгой.

Дворяне, оживлённо переговариваясь, стали покидать зал, а к Игорю подошла одна из сопровождавших королеву эльфиек.

– Графиня Алисия Дальга – это я, – с улыбкой сказала она. – Вы можете обращаться ко мне по имени. У меня в этом дворце свои апартаменты, куда мы с вами сейчас и отправимся. Прошу следовать за мной. Не обижайтесь за то, что меня будут охранять. Всего одна проверка, и если вы её пройдёте, то отпадёт необходимость в охране.

Дальга обошла стоявшую у трона королевскую семью и открыла ту дверь, через которую вошла в зал с королевой. За дверью их ждала охрана, о которой говорила графиня. К Игорю с двух сторон пристроились два эльфа, почти такие же рослые, как и он сам. Оружие не забрали, но это и понятно. Если попытаться схватиться за меч, дальше его понесут. Сначала шли по коридору до его конца, потом спустились по лестнице на первый этаж и подошли к охраняемому караулом секретному кабинету. В карауле стояли три вооружённых эльфа, один из которых предупредительно открыл дверь. Его конвой остался в коридоре, но в приёмной, кроме секретаря, сидели ещё два эльфа с взведёнными арбалетами в руках. При появлении Игоря они вскочили со стульев и направили на него оружие.

– Снимите медальон! – приказала Дальга.

– Можно было обойтись и без угроз, – сказал он, снимая диск. – Ваши охранники какие-то нервные. Ещё выстрелят с перепугу. Неужели вы думаете, что хоть один перевёртыш так подставился бы?

– Это стандартная проверка, – ответила графиня. – Всё в порядке, можете надевать. Идите за мной в кабинет.

Это помещение было больше гостиной Ларки. Стол, за который села Дальга, находился в другом конце кабинета, а стул для Игоря, стоял в десяти шагах от неё.

– Я выяснила, что вы эльф, – сказала графиня. – Теперь ответьте на вопрос: вы принц?

– Конечно, – с улыбкой ответил он. – Я не идиот, чтобы пытаться обмануть мага.

– Будем считать, что не врёте. Осталось проверить ваш рассказ.

Следующие двадцать минут на Игоря сыпались вопросы по выдуманному им миру, а он отвечал, поражаясь, как эта эльфийка строит допрос. Вопросы задавались вразнобой по самым разным темам, и отвечать нужно было сходу, без обдумывания. Наверное, раньше он засыпался бы, несмотря на то что выучил свой рассказ наизусть, но с новой памятью это ему не грозило.

– Может, хватит? – спросил он, ответив на два десятка вопросов. – Ну не поймаете вы меня на этих вопросах, Алисия! Вы уже начали повторяться.

– Ладно, считайте, что прошли проверку, – согласилась она. – Теперь поговорим о другом. Вас приманили по образу принцессы Ларки?

– Она сама вошла в фигуру, – ответил Игорь. – Нянька принцессы сказала, что ей так проще, а поиск будет вестись не только по внешности, но и по душе.

– Ей проще, – проворчала графиня. – Проще не значит лучше! Вы понимаете, что ваша невеста обречена? А у вас к ней любовь, которая может при таком исходе свести с ума!

– Я поспорил бы насчёт исхода, – возразил он. – Говорю о её смерти, а не о своём сумасшествии. В любом случае до развязки может пройти много лет, которые Ларка проживёт счастливо и сможет оставить детей. Давайте не будем пока никого хоронить?

– У вас были основания отступить от традиции, – вздохнув, сказала Дальга, – у нас это не получится. Даже если случится чудо и ваша невеста переживёт своих сестёр, королеву ей не осилить. Не знаю почему, но вы мне симпатичны. Не как мужчина, потому что я уже давно к ним равнодушна. Может быть, вам вместе с принцессой вернуться в свой мир?

– Меня не устраивает привязка к поверхности, – возразил Игорь. – Очутиться на территории соседей или где-нибудь в океане…

– Кто сказал подобную глупость? – спросила она, с удивлением на него посмотрев. – Вы не маг, но должны понимать, что существует привязка к месту, иначе ваш клан не переправился бы в подобранное разведчиками место, а оказался рассеянным по всему миру.

– Это сказала нянька принцессы, – смущённо ответил он. – Я как-то не подумал…

– А вы подумайте! – с нажимом предложила Дальга. – И сами подумайте, и поговорите с принцессой. В шею вас никто не гонит, но здесь для вас не будет ничего, кроме смерти. Через месяц или через десять лет, но финал будет только такой. Пока у вас чёткие воспоминания, лучше долго не тянуть. Поженитесь и уйдёте.

– Я подумаю, – пообещал он. – Это хорошо, что меня не гонят, потому что я здесь толком не осмотрелся. Несколько книг и рассказов – это всё, что я о вас знаю. Если мы и уйдём, это будет не сейчас.

– Пойдёмте, – сказала она, вставая из-за стола, – я сама отведу вас к королеве. Наверняка принцесса Ларка ещё у неё. Вместе вернётесь в её дворец. И вот ещё что, Игар… Хочу дать вам совет: не слишком верьте тому, что королевские дворцы для вас самое безопасное место.

– Отец Ларки? – спросил Игорь.

– А вот в это я не советую соваться! – холодно сказала Дальга. – Если не послушаете совета, вам же будет хуже.


– Может, теперь ты скажешь, зачем всё это затеяла? – спросила мать, когда Дальга увела Игоря. – Захотелось выделиться или все наши графы не подходят такой красавице, как ты?

– Я хочу любви! – ответила Ларка. – Ты считаешь такое желание предосудительным? Этим носом, от которого тошнит наших графов, меня наградила ты! А для Игара во мне дорого всё! Если ты хоть когда-нибудь любила отца, а не просто им пользовалась, должна понять!

– Придержи язык! – сказала Альна, недобро посмотрев на дочь. – Твой Игар ещё не в клане, а ты не его жена. Если будешь так со мной разговаривать, то никогда ею не станешь!

– Извини, мама, – сбавила тон принцесса. – Я сильно переживаю из-за этой проверки, поэтому и сказала такое. Я верю Игару, а не твоей Дальге.

– Ну и зря. Ни у меня, ни у графини нет каких-то причин вам вредить. Если твой жених тот, за кого себя выдаёт, с ним ничего не случится. Графиня, вы мне пока не нужны.

Вторая из пришедших с королевой эльфиек поклонилась и вышла из зала.

– У меня к вам важный разговор, – обратилась Альна к дочерям. – Скорее всего, решать то, о чём пойдёт речь, придётся мне, но всё может случиться. Хочу сразу предупредить, что говорю только для вас, чтобы не вздумали распускать языки.

– Может, мне лучше выйти? – спросил Марел.

– Тебе тоже полезно знать, – ответила королева. – Возможно, узнает и пришлый принц, если пройдёт проверку и женится на Ларке. Но скажу ему об этом я, а не ты.

– Я слышала, – ответила Ларка. – Если не хочешь, я ничего ему не скажу.

– Надеюсь. Разговор о судьбе нашего клана. Две тысячи лет назад охрану границ решили переложить на даштов. Тогда это было правильным решением, потому что борьба со зверьём была не под силу ослабленному потерями клану. Со временем все к этому привыкли, и никто не захотел что-то менять.

– А зачем менять? – не поняла Марла. – Разве нам не хватает даштов?

– Их, моя дорогая, слишком много! – ответила мать. – На границах гораздо спокойнее, чем было когда-то, поэтому у дикарей небольшие потери, а плодятся они очень быстро! Уже сейчас их почти три миллиона – больше, чем нас! Мы расширяем границы не столько из-за необходимости в новых землях, сколько для того, чтобы удалить дикарей от обжитых мест и увеличить их потери. Там уже две трети всех наших магов! Дикари многое переняли у нас и так усилились, что мы уже не справимся без магии, если им однажды надоест кочевая жизнь. Есть и другая опасность. Я отправила несколько отрядов разведать ещё неосвоенные земли. Почему-то раньше это никого не интересовало. Так вот, на севере мы через два-три года выйдем к холодному морю, а на востоке ещё раньше упрёмся в степи, которые не заселим из-за недостатка воды. На запад можно расширяться лет десять, а потом пойдут такие леса, которые тоже нас остановят. А юг – это наше побережье. И что мы имеем в итоге?

– Если потребуется, пройдём степи и вырубим леса, – сказал Марел. – Вот дикарей к тому времени станет ещё больше, и их будет некуда девать. Им будет не с кем бороться и некуда переезжать, оставляя нашим крестьянам свои дома и пашни. Я думаю, что дашты усилятся так, что мы не одолеем их и с магией, тем более что магов становится всё меньше. В мире Игара у эльфов оказалось много врагов, а мы создали своих сами.

– Правильно, – одобрила Альна, – но это ещё не всё. Слишком быстрый рост клана приведёт к тому, что он станет неуправляемым. Придётся или делиться…

– Только не это! – перебила Ольги. – Земли много, но это только сейчас. Если будут два клана, рано или поздно им станет тесно. Из-за земли или из-за чего-то другого всё равно сцепятся! Сейчас нас оберегают традиции, но многие из них не распространяются на эльфов других кланов.

– Есть и ещё одна опасность, о которой я подумала после рассказа нашего нового принца.

– Чужаки? – спросил Марел. – Но клан Мальтов встретил их через сто лет, а мы живём здесь две тысячи.

– Они могут быть далеко, – ответила королева, – на нашем материке или на других, если они здесь есть. А мы до сих пор не занялись изучением других земель.

– Мы не умеем строить корабли и на них плавать, – возразила Марла. – Да и кому это интересно, если в наших землях есть всё, что нам необходимо?

– Об этом я и говорю, – кивнула королева. – Нам это неинтересно, пока не случится беда. Если бы мы знали, что где-то в этом мире существует опасность, могли бы заблаговременно к ней подготовиться. В конце концов, для этого можно использовать даштов, сразу решив две проблемы! И наше незнание мореплавания – это не причина им не заниматься. Можно привлечь к этому гладышей.

– Особо опасные, – сказал Марел, – и совсем не поддаются нашей магии.

– У нас нет мечей? – ехидно спросила королева. – Или эльфы разучились ими владеть? Гладыши не поддаются нашей магии, но у них нет и своей! Если мы заберём этих тварей из их мира, сами они не смогут вернуться. Заключим с ними договор, чтобы научили нас строить корабли и на них плавать. Сделают и вернутся. Можем заплатить, золото ценится и у них. И насчёт того, что у нас есть всё… Железа и меди много, а олова не хватает. Золота добываем много, а серебра тоже нужно больше, чем могут дать рудники. Алмазов и изумрудов здесь нет, поэтому носим то, что забрали сюда из Изначального мира. Да и вообще мало ли полезного можно найти в чужих землях! В родном мире эльфы не были такими ленивыми, а здесь их избаловало изобилие. Но при нашей долгой жизни оно может быстро закончиться! К тому же дворянство нужно чем-то занять, и будет лучше, если этим займётся наша семья, а не кто-нибудь из графов. В этом для вас есть ещё одно преимущество. Слышали, что говорил Игар о борьбе за власть в королевской семье Мальтов? Там принцы стали нужны для сражений и общения с чужими, поэтому они перестали грызться из-за наследства. Король назначил наследника и дал ему дело, а остальные сыновья заняты чем-то другим. А при нашей жизни принцессы просто не нужны. Я обязана их рожать, а потом смотреть, как они убивают друг друга, но не думайте, что мне это нравится. Если откроем за морем земли с чем-нибудь полезным и переселим туда часть эльфов и дикарей, одна из вас может их возглавить. Конечно, речь не идёт о делении клана, только об увеличении королевства. И таких мест может быть много. Законам это не противоречит, а традиции… Они правят нашей жизнью, пока она не изменится. Мы уже не следуем многим из них. Если исчезли они, почему бы не исчезнуть ещё одной?

– Куда-то уехать и отказаться от трона? – недовольно сказала Марла. – Я не согласна!

– А я уехала бы, – высказалась Ларка. – Мне не нужны трон и ваши жизни. Игар сказал, что это глупый обычай, когда сёстры должны убивать друг друга. Если хочешь, можешь остаться: не Ольги, так мать тебя убьёт!

– Прекратите, – остановила Альна дочерей, – сюда идут. Я рассказала о своих мыслях, подумайте и вы. Но ещё раз предупреждаю, что это только для семьи!

Открылась дверь, и в зал вошли графиня Дальга и Игорь. Охраны с ними не было.

– Всё подтвердилось, – ответила Алисия на вопросительный взгляд королевы. – Я вам не нужна, ваше величество? Тогда не буду мешать.

Она вернулась в коридор, а Игорь подошёл к трону.

– Вы не передумали? – спросила его королева.

– Почему я должен передумать? – удивился он. – Из-за того, что мне рассказала графиня? Так я знал это и без неё. Мой выбор осознанный, и я готов принести вам клятву! Клянусь быть верным королеве Альне и соблюдать все законы клана Альдомар. Этого достаточно? Тогда ещё раз прошу отдать мне в жёны вашу младшую дочь.

– Подтверждаю вашу принадлежность клану и титул принца, – торжественно сказала королева. – Если принцесса Ларка согласна взять вас в мужья, я не буду этому препятствовать. Об этом сегодня же объявят. Я думаю, что поженим вас через декаду. На таком празднике захотят присутствовать все графы, а многие живут далеко от столицы. Завтра же пошлём гонцов к самым дальним, а я прикажу приготовить всё для церемонии.

Когда Игорь с принцессой вышел из зала к поджидавшему их возле дверей капитану, он смог убедиться в том, как барон изменил к нему отношение. Ничего не объявляли, но то, что друга его госпожи отпустили, да ещё с браслетами принца, было достаточным свидетельством его признания. Встреченные в коридоре эльфы тоже первым делом искали глазами его запястья, а увидев на них браслеты, учтиво кланялись. В приёмной их встретила нянька.

– Рада за вас, ваше высочество! – сказала она, увидев входящую пару. – Если вы не против, я могла бы заняться вашим третьим глазом.

– Моё высочество не против, – ответил Игорь, – только я прошу вас, Дарша, когда нет посторонних, обращаться по имени. Так будет проще для вас и привычней для меня.

– Как хотите, Игар, – согласилась она. – Садитесь на диван, там будет удобней. Снимите медальон, закройте глаза и постарайтесь спокойно реагировать на мои действия. Будет неприятно, но это не продлится долго.

Она встала напротив сидевшего на диване парня, вытянула в его сторону руки и тоже закрыла глаза. Сначала он ничего не чувствовал, потом ощутил давление на лоб. Оно понемногу возрастало и наконец стало болезненным. То, что произошло дальше, было сложно описать словами. Словно кто-то засунул ему в голову руку и принялся перемешивать её содержимое. Голова закружилась, и показалось, что он падает набок. Весь мир стремительно завертелся, и тьма поглотила сознание. Очнулся Игорь почти сразу уже без неприятных ощущений.

– Можете открыть глаза, – услышал он голос Дарши. – Я извиняюсь за вашу боль и беспамятство, но без них процедура могла затянуться. Я опять отдала вам часть своей силы. Посмотрите на свою грудь. Что вы видите?

– Небольшой огонёк, – ответил он. – А вы с принцессой светитесь.

– Всё получилось, – довольно сказала нянька. – На сегодня достаточно. Вы должны отдохнуть, а завтра займёмся учёбой.

Она вернулась в свои комнаты, а Игорь с Ларкой ушли в спальню переодеваться. Освободившись от парадной одежды, они передумали одевать повседневную, забрались на кровать и занялись друг другом. После любовных игр отдыхали, а так как принцесса не могла долго лежать без разговора, она принялась расспрашивать любимого о проверке.

– Проверили магией и убедились в том, что я не перевёртыш, – ответил он, – а потом Дальга гоняла меня по рассказу, задавая каверзные вопросы. Поймать на вранье не удалось, поэтому я был признан тем самым эльфийским принцем, за которого себя выдавал.

– Интересный рассказ, и говорил ты с таким чувством, что я как наяву видела сражающиеся армии и этих твоих гоблинов с гномами.

– У нас после этого был разговор о тебе, – добавил Игорь и пересказал то, что ему предлагала Алисия. – Получается, что твоя нянька мне соврала. Наверное, не хотела, чтобы ты отсюда ушла.

– Она не врала, просто не умеет делать эту привязку. Могут только те маги, которые ловят даштов и других слуг. А открываться им… Любой из магов, которому ты откроешь свои воспоминания, сразу поймёт, что ты не эльф и всем морочишь голову. После этого долго не проживёшь. Дело даже не в том, что ты человек, а в обмане. Его тебе не простят. Так что уйти в твой мир мы сможем только в том случае, если ты подружишься с кем-нибудь из сильных магов, но это очень сомнительно, потому что эти старухи такие стервы!

– Посмотрим, может, не все такие стервы, как ты думаешь. Был ещё один разговор. Я чем-то понравился вашей Дальге… Не нужно так сверкать глазами, я имел в виду совсем другое. Графиня сама сказала, что её давно не интересуют мужчины. Так вот, она дала мне совет не слишком надеяться на кажущуюся безопасность ваших дворцов, а когда я вспомнил о твоём отце, велела закрыть пасть. Не этими словами, но смысл был такой. Знаешь, у меня начало складываться впечатление, что его грохнула королева, и сделала это, наплевав на все обычаи. Только этим я могу объяснить такую секретность и общий страх ко всему, что касается его смерти.

– Может быть, – сказала Ларка. – Если у неё и была к нему любовь, вряд ли она сохранилась к тому времени. Мать не из тех женщин, которые могут долго любить кого-нибудь, кроме самой себя. Значит, Дальга тебя предупредила.

– И в связи с этим меня интересуют два вопроса. Первый касается прослушивания. Можно ли как-нибудь подслушать наши разговоры?

– Можно обострить слух магией, – ответила Ларка, – но тогда нужно находиться где-то рядом. Ещё есть заклинание, которое передаст звук на две сотни шагов, но им может воспользоваться не всякий маг. Нянька сможет, а у меня не хватит сил.

– Хорошо, ты не можешь его ставить, а обнаружить?

– Обнаружить могу, только не просто так, а если буду искать. Тогда смогу его разрушить.

– Вот и осмотри свои комнаты, – попросил Игорь. – И впредь их нужно проверять. Раньше твои разговоры никого не интересовали, но теперь появился я. Мы с тобой будем о многом говорить, и я хочу быть уверенным в том, что нас не услышат. Теперь второй вопрос. Какая у тебя охрана и как она работает? Я пока видел только твоего капитана.

– Кроме него в охране ещё два эльфа и десять даштов. Всегда охраняется парадный вход, а остальные – только днём, вечером их закрывают, как и двери в переходы к Главному и Большому дворцам. К дворцу Марлы у меня нет прямого перехода, к ней нужно идти через дворец матери.

– А двери в переходы охраняют днём? Когда мы шли, я не видел охраны.

– А зачем их охранять? – не поняла Ларка. – По переходам постоянно ходят слуги и придворные…

– Святая простота! Если кто-нибудь из сестёр наплюёт на обычаи, они легко тебя прикончат. Вряд ли все эльфы такие законопослушные. Есть у вас душегубы?

– Ну есть, – ответила Ларка. – И как они ко мне попадут?

– Да очень просто. Та же Ольги может пустить такого в свой дворец, а потом он по переходу спокойно придёт в твой и застрелит тебя из арбалета. Вход в твои комнаты никем не охраняется, и днём они всегда открыты. А магией ты почувствуешь опасность, когда будет поздно. Используют здесь отравленные болты?

– Редко, но используют, – мрачно ответила Ларка. – За это четвертуют.

– Очень это поможет! К тому же убийцу ещё нужно поймать. Если это организует твоя мать или кто-нибудь из сестёр, его никто не найдёт. Могут вывести из дворцов, но я на их месте убил бы и исполнителя. Скажи, кому служат дашты?

– Как кому? – растерялась Ларка. – Это моя охрана.

– Ты их покупала или получила от матери вместе с дворцом?

– Я всё получила от неё. Она недавно так и сказала, что всем, что у меня есть, я обязана ей.

– Выбери время и с магией спроси кого-нибудь из даштов, чей приказ для них самый важный для исполнения. Я думаю, что их ответ тебя не обрадует.

Глава 6

Игорь ходил кругами в свободной от мебели части гостиной, совершая при этом поклоны и другие телодвижения. Так он отрабатывал танцы, которыми с ним с помощью магии поделилась принцесса. Танцы были манерные и очень походили один на другой. Ни одного в обнимку у эльфов не было, во всех кавалер вёл даму, держа её вытянутой рукой или партнёры двигались, не касаясь друг друга.

Послышались шаги, и парень поспешно сел на один из диванов. Он только начал обучаться магии и пока не мог с её помощью узнать, кто за дверью. В гостиную вошла Ларка.

– Ничего не получилось, – сказала она в ответ на его взгляд. – В двух караулах стоят одни дашты, но по двое, и там постоянно бегают слуги. Я поручу это няньке. Она не привлечёт внимания, да и маг посильнее меня.

– А что с учителем фехтования?

– У тебя будет учительница. Без магии нужно учиться два-три года, да и то только в том случае, если ты будешь по полдня скакать с мечом, а маг обучит за месяц. Обращаться к магам-учителям нельзя. Мы не сможем скрыть факт такого обучения, а это вызовет подозрение. Как может быть неумехой принц в королевстве, которое всё время ведёт войны?

– И что же вы придумали?

– Придумала нянька. Пригласит от моего имени на службу наёмницу с хорошими магическими способностями. Она не только обучит тебя, но и будет охранять наши комнаты. С таким бойцом непросто справиться магией или сталью. Берут дорого, но я мало трачу, поэтому скопила много золота.

– Мне попалась экономная жена, – похвалил Игорь.

– Ещё не жена, но скоро буду, – прижалась к нему девушка. – Всем уже объявили о нашей свадьбе и разослали гонцов. Что у тебя с танцами?

– Помню всё и уже станцевал каждый по два раза. А почему ты спрашиваешь?

– Со мной связалась Марла. Послезавтра во дворце у матери состоится бал. Догадываешься, кто будет на нём нарасхват у дам? Я думаю, что и меня пригласят многие графы. И о тебе попытаются хоть что-то узнать, и понять, что ты во мне нашёл. Готовься к тому, что нас будут приглашать на приёмы. Раньше я никого не интересовала, поэтому обходилась без секретаря, а теперь его придётся срочно искать.

– Раздуешь штат прислуги и пустишь нас по миру, – пошутил он.

– Секретарь обойдётся дёшево, – не поняла его шутку Ларка, – а у нас в казне больше двухсот тысяч золотом. Ещё и мать должна подарить тысяч сто на свадьбе, так что без денег не останемся. Нянька займётся тобой только вечером, а других дел, кроме танцев, днём не будет, поэтому я дам почитать те книги, которые обещала. Не нужно так кривиться, я и сама знаю, что тебе надоело чтение, но ты не знаешь многих мелочей, которые должен знать каждый эльф. Твоих знаний хватило для приёма и беседы с Дальгой, но если будешь полдня болтать с дамами…

– Я не кривился, это тебе показалось, – возразил Игорь, которому действительно надоели здешние книги. – Надо – значит, надо.

До обеда он занимался книгами и по одному разу станцевал все танцы, на этот раз вместе с невестой, а после того как закончили есть, пришла нянька.

– Я ненадолго, – сказала она Ларке. – Отчитаюсь о ваших поручениях и уйду, а появлюсь перед ужином для занятий магией. Я подчинила даштов. Оба ответили, что главным для них будет приказ королевы или присланного ею эльфа. У посланца должен быть какой-то знак. Они ничего не смогли сказать о знаке, но уверены, что если его увидят, то сразу узнают. Моего допроса помнить не будут.

– Я ожидал чего-то такого, – сказал Игорь. – Когда на выловленных даштов действуют магией, в их головы должны закладывать, кто у них теперь хозяин. Если я покупаю их у мага, он должен сделать хозяином меня, ну а если их купили для нужд королевской семьи, хозяйкой будет королева или тот, на кого она укажет. Считайте, что охраны у нас нет. Дикари дорого стоят?

– Дорого, – ответила нянька, – дешевле использовать наёмников. К тому же у них будут амулеты, поэтому смогут какое-то время устоять против мага. Давать амулеты от магии даштам нельзя: они разрушают их подчинение.

– Что у тебя по второму поручению? – спросила Ларка.

– В Весте три места, где можно вербовать наёмников, и я объездила их всех. Обычных хороших воинов много, но из магов выбирать особенно некого. Были всего две женщины: одна совсем молодая, а вторая уж больно старая. Обе сильны в магии и хорошо владеют оружием, но у молодой мало опыта, а у старой – физических сил. Эта старуха не выдержит длительного боя, разве что сможет отбить несколько ударов. Она больше предлагает магические услуги. Я договорилась, что если кто-нибудь из них вам подойдёт, то к ним пришлют посыльного.

– Эта старая… Она очень сильна? – спросил Игорь. – И я хотел бы знать, чем она занималась, кроме наёмничества.

– Намного сильнее меня, – ответила нянька. – Мы с ней посидели и выпили по бокалу вина. Она немного рассказала о себе, поэтому я могу ответить на ваш вопрос. В молодости она занималась ловлей слуг, а потом влюбилась в одного драчливого барона, всё бросила и вышла за него замуж. Её муж был вторым сыном, поэтому имения у них не было, только небольшой отряд головорезов, с которым нанимались для самой разной работы. В основном это была охрана обозов, но она намекнула, что охраной не ограничивались. У этой эльфийки очень необычная судьба для сильного мага. Как правило, они или ловят слуг, или нанимаются в самые богатые из графских родов.

– А граница? – спросил парень.

– На границу едут маги послабее, вроде меня. Там не очень тяжёлая работа, но намного хуже условия жизни и всё время приходится ездить.

– Ты подумала о том же, о чём и я? – спросил Игорь девушку. – Мой мир?

– Если возьмём её на службу, можно договориться, – ответила Ларка. – Дадим много золота… А может, уговорим уйти с нами. Если судить по её жизни, это непоседа и авантюристка. Представляешь, какие возможности у мага её силы в мире, где нет других магов? Надо её брать. И молодую возьмём, потому что старуха только передаст тебе умение фехтовальщика, но не будет прыгать с мечом.

– С твоим золотом и магами у нас можно хорошо устроиться, – задумчиво сказал он. – Своих людей можно делать слабыми магами, а это ещё больше увеличит возможности.

– Вы всё-таки хотите уйти! – сделала вывод Дарша. – А как же я? Меня в случае вашего исчезновения вывернут наизнанку, а когда всё узнают…

– Если сможешь где-нибудь укрыться, возьмёшь у меня золото, – сказала ей Ларка, – а если хочешь, можешь идти с нами. Я к тебе привыкла, и ещё один маг не помешает. В любом случае это будет не очень скоро. Мы ведь сможем сюда вернуться?

– Если будет жива Лорма, она вернёт вас по любому образу, – ответила Дарша. – У меня тоже хватит сил, только вряд ли она будет делиться знаниями. Если возвращаться с ней, можно потом опять уйти.

– А почему вы можете прыгать из мира в мир, но не передвигаетесь при помощи магии в своём? – спросил Игорь. – Это же должно быть легче.

– Такое не получается, – ответила Ларка, – Я тоже когда-то интересовалась. Никто не знает причины, но ходить самому или перемещать кого-то можно только из одного мира в другой. Дарша, отправь слуг сейчас, чтобы у нас никто не перехватил этих магов.

– А нельзя ли прыгать в родном мире через чужой? – спросил он после ухода няньки. – Например, мы отсюда попадаем в какое-нибудь место моего мира, а потом возвращаемся сюда, но уже по другому образу. Так можно попасть даже на границу, если ты там хоть раз была.

– Я никогда не думала о такой возможности, – растерянно сказала Ларка, – но у нас вообще не ходят в другие миры, только отправляют разведчиков, когда клан ищет для себя новое место. Но в этих случаях пользуются не образами, потому что их ещё нет, а поступают как-то иначе. А потом переправляется весь клан, а из других миров только забирают слуг. Наверное, такие путешествия считают слишком опасными. Если нужно вернуться, надо посылать сильного мага, а их слишком мало, чтобы так рисковать. Игорь, скажи, ты действительно хочешь уйти?

– Сразу ушёл бы без колебаний, потом тоже ушёл бы, но только вместе с тобой, а сейчас не знаю. Если уйдём, сохраним тебе жизнь и сможем очень неплохо устроиться, но я с этим не спешил бы. Я вообще не видел вашего мира, только несколько помещений. Тебе ведь не грозит опасность прямо сейчас?

– Наверное, нет, – неуверенно ответила Ларка. – До сих пор в этих дворцах не убили ни одну принцессу. Если бы не смерть отца, я была бы полностью уверенна в своей безопасности. Но если это дело рук матери, то я не представляю для неё никакой угрозы.

– Ладно, посмотрим, – сказал Игорь. – Усилим охрану и будем осторожными. Нужно познакомиться с этими магами, чтобы точно знать, как они отреагируют на наше предложение. Необязательно бежать отсюда сломя голову, но если будет возможность уйти – это уже хорошо. К такому уходу нужно подготовиться. Будем исходить из того, что не сможем вернуться. Мало ли что может случиться с этой Лормой.


– Март, бал состоится послезавтра, – сказала мужу графиня Сони. – Со мной только что через мага связалась Глера.

– Спасибо, дорогая, – поблагодарил граф Радос. – У тебя ко мне что-то ещё?

– Нет, я зашла только предупредить о бале. Пойду скажу дочерям и посмотрю свой гардероб. Наверное, придётся пошить новое платье, потому что я уже появлялась в свете во всех своих. Появляться на балу два раза в одном платье просто неприлично!

Граф подождал, когда жена уйдёт из кабинета, и позвонил в колокольчик. Секретарю обострили слух магией, поэтому ему было достаточно тихого звона.

– Корт, приехал граф Парк? – спросил Март вбежавшего в кабинет эльфа.

– Должен вот-вот подъехать, ваше сиятельство! – ответил секретарь.

– Пусть его сразу проводят сюда! – приказал он. – Никаких гостиных, это чисто деловой визит. Но стол на всякий случай накройте.

Секретарь вышел, а Марту пришлось ждать минут десять, пока он не вернулся с графом Парком. Борису было около трёхсот лет, что считалось для мужчин преклонным возрастом. Высокий худощавый эльф с седыми волосами и резкими чертами лица коротко поклонился хозяину и сел в предложенное ему кресло. Март был на сто лет моложе гостя, ниже его ростом и гораздо крепче телом. Долго они не молчали.

– Арлан не приехал? – спросил Борис.

– Он сказал, что примет наше решение, если мы к нему придём, – ответил Март. – Можешь не трогать свой амулет, здесь нас никто не услышит. Слуховых трубок в кабинете нет, а магией его два раза в день проверяет Сола.

– Ты доверяешь в таких делах женщине? – удивлённо спросил Борис.

– Приходится, – ответил хозяин. – Без магии не обойтись, а она мне предана. Если у нас получится, она возвысится над многими, а большой выгоды от предательства не будет. Мне нужны такие маги, как она, а королеве – нет. К тому же маги ничего не теряют от смены правления, они как были силой клана, так ею и останутся. Самый главный стимул для умного эльфа – это выгода, а она очень умна.

– Тебе видней, – согласился Борис. – Давай перейдём к делу.

– Мы договорились о том, что женщин нужно убирать от верховной власти, – сказал Март, – не смогли договориться, кто из нас троих станет королём. Меня не устраивает Марел, думаю, что и тебя тоже, хотя Арлану он выгоден: как-никак племянник.

– И что изменилось? – спросил Борис. – Появился принц из клана Мальтов?

– В точку! – подтвердил хозяин. – Только этот чистокровный принц уже в нашем клане. Марел вчерашний граф, и об этом помнят, а Игар – это совсем другое дело! Нужно только немного отступить от традиций и помочь его жене добраться до трона.

– Принц-консорт не король, для нас мало что изменится.

– Ты ошибаешься, – засмеялся Март, – меняется всё! Ларка – это не Альна, она не станет убивать своего мужа, наоборот, с радостью уступит ему трон. Эта девочка младшая в семье, и она с малых лет знала, что не станет королевой, поэтому ей это и не нужно. К тому же принца вызвали не по её образу, а по ней самой, а это значит, что они половинки единого целого! Ларка так любит, что всегда будет уступать во всём, тем более что она не блещет умом и не стремится к власти.

– Допустим, – согласился гость. – Игар станет править вместе с женой, и клан это примет, потому что такое правление допускается обычаями. А что дальше? Будет ли этот мальчишка послушным? Хватит ли у него духу уничтожить три с половиной миллиона даштов, включая их самок и детей?

– Он выглядит умным, – пожав плечами, сказал Март, – а без нашей поддержки ему придётся плохо! Своей родни здесь нет, а от королевской мало толку. И он поймёт опасность даштов, которую вырастили наши королевы. Если найдёт другой способ от них избавиться, я его поддержу. Главное – результат, а не то, каким способом он достигнут!

– Может, и получится, – не слишком уверенно согласился Борис. – Пусть женится и немного у нас осмотрится, а потом с ним кто-нибудь поговорит. Если он умён, я не вижу риска от такого разговора. Только дурак побежит докладывать о нас королеве. Это не поможет его жене, а королева десять раз подумает, прежде чем разбираться с нами. Меры она, конечно, примет.

– Такого разговора не будет без подстраховки, – сказал Март, – Если принц побежит к Альне, подобная глупость дорого ему обойдётся. Нужно всё хорошо продумать, чтобы никуда не побежал даже дурак!

– Я согласен, – решил Борис, – можешь так и сказать Арлану. – Лишь бы он не попытался спасти племянника. Может поломать нам всю игру.

– Он не глупее нас с тобой, – возразил Март, – и прекрасно знает Альну. С Гардом она не церемонилась, а с нами такое не пройдёт, но у неё больше возможностей, чем у нас троих. А если она снимет с границы даштов, мы ничего не сможем им противопоставить. Одно дело – вырезать одурманенных магией дикарей селение за селением, и совсем другое – встретиться с их армией. Они нас просто не заметят. Ладно, мы ещё соберёмся вместе и обговорим, кому что делать. Убрать королеву и двух старших принцесс не так легко, потому что это нужно делать одновременно.


Первой во дворец приехала баронесса Лорма Барту. Это была невысокая пожилая женщина со следами седины в волосах, красивая, как и все эльфийки. Вот только одета она была в просторную шёлковую рубашку и штаны, а на кожаном поясе закрепила боевой меч и длинный кинжал.

– Непривычно видеть женщину в штанах? – спросила она у Игоря после знакомства. – Разве у вас не было наёмниц?

– Не имею ничего против штанов, тем более у тех, кому приходится сражаться, просто не видел пока здесь такой одежды. Садитесь, Лорма, поговорим. Вам сказали, для чего вы нужны?

– Для чего нужна наёмница, – усмехнулась Лорма. – Я полагаю, что вы хотите использовать меня для охраны.

– Мы хотим использовать вас для многого! – сказал Игорь. – Самое ценное, что вы можете предложить, – это магия.

– Я хорошо работаю с мечом! – возразила она. – Годы дают о себе знать, но вы хотите нанять меня не для сражений, а схватки телохранителя со злоумышленниками скоротечны, на них моих сил хватит.

– Всё это хорошо, – согласился Игорь, – но для нас вы представляете большую ценность как маг. И заниматься вы будете не одной охраной. При этом нам придётся раскрывать вам свои секреты, которые очень опасно делать общим достоянием, поэтому от вас потребуется клятва.

– И вы поверите клятве? – удивилась Лорма. – Не настолько же вы наивны, ваше высочество!

– Смотря какая клятва, – возразил он. – Нас устроит клятва именем великой богини, залогом которой будет ваша магия!

– Вот даже как! – с удивлением сказала наёмница. – И как вы о ней узнали? Небось, проболтался кто-то из наших. Есть такая клятва, и её очень не любят давать, потому что она может реально лишить сил. Такие случаи были. Это требование всё меняет, и я вынуждена вам отказать.

– Не спешите, – остановил Игорь собравшуюся встать Лорму, – сначала выслушайте, что вам предлагают. Мы понимаем опасность для тех, кто берётся служить младшей принцессе, поэтому будем платить больше других и оставим вам право уйти. Ваша клятва будет касаться только наших секретов. Не понимаю, чего вы опасаетесь. Если не собираетесь предавать нанимателя, вам не страшна любая клятва, а если он вынуждает поступиться честью, у вас будет возможность уйти. И при этом не придётся возвращать плату.

– На таких условиях можно рискнуть, – согласилась наёмница. – Только учтите, что плата должна быть высокой!

– Назовите вашу цену, баронесса, – вмешалась в разговор молчавшая до этого Ларка.

– Тридцать золотых в декаду, – ответила Лорма. – Кроме этого вы даёте мне комнаты во дворце и обеспечиваете всем необходимым.

– Пятьдесят золотых в декаду, – предложил Игорь, заставив поморщиться невесту. – Если согласны, клянитесь.

– Щедрая плата, – удивилась наёмница, – надеюсь, что она не выйдет мне боком. Ладно, меня пока всё устраивает. Клянусь именем великой богини Зауры, что я никогда и никому не выдам секретов, которые узнаю на службе у принцессы Ларки. Залог этой клятвы моя сила!

– Считайте себя на службе, – довольно сказал он. – Когда отсюда уйдёте, вам покажут комнаты и выдадут месячный аванс. А теперь поговорим о службе. Прежде всего вы поделитесь со мной искусством мечника.

– Зачем вам это? – удивилась она. – Вас не могли не обучить владению всеми видами оружия. Если в нашем мирном королевстве этому учат даже младших принцесс, то в вашем, окружённом врагами…

– Это одна из тех тайн, которую вы узнаете, – усмехнулся Игорь. – Хотели сначала к вам присмотреться, но с такой клятвой можно рискнуть. Но это потом, сначала займёмся делом.

– Уже сделала, – сказала Лорма. – Только учтите, что нужно ещё поработать с вашим телом. Вы сильный мужчина, но одной силы мало, нужно улучшить подвижность. А после этого придётся декады две-три отрабатывать всё с партнёром.

– Я не лентяй, – довольно сказал он. – Мы хотим взять ещё одну наёмницу помоложе, с ней всё отработаю. Теперь, баронесса, я хочу расспросить о вашей работе по ловле слуг.

– Зачем это вам? – удивилась она. – Я всё помню, хоть и занималась этим очень давно. Вы не хотите покупать слуг, а думаете ловить их с моей помощью?

– Меня интересует другое, – сказал Игорь. – Все обитатели других миров, о которых я вычитал в книгах, – это дикари. Неужели вам никогда не встречались миры с развитыми цивилизациями?

– Я поняла, что вас интересует, – ответила Лорма, с интересом глядя на принца. – Закрытые миры! Конечно, вы не прочитаете о них в книгах. Нам встречались миры, в которых стоят огромные города и происходит много непонятного, но ловля их обитателей всегда заканчивалась гибелью магов, поэтому их стараются избегать. Наверное, сейчас уже никто не ищет новые миры, потому что мы не собираемся отсюда переселяться, а слуг хватает и в тех, которые известны, но раньше искали. Есть закрытые списки с их координатами.

– С координатами? – удивился он. – Разве с ними работают не по образам?

– По образу работать проще, – начала объяснять Лорма, – только как вы будете их сохранять? И ищут миры совсем по-другому, потому что для неизвестных не может быть никаких образов. Мне не ясно, к чему этот разговор. Если вы хотите, чтобы я забралась для вас в один из закрытых миров, я отказываюсь это делать!

– Даже если этот мир будет моим родным? – спросил Игорь.

– Так вы не эльф! – поразилась она. – Как же вас смогли вытянуть? Ведь искали по родству с эльфийкой!

– Мы очень похожи на вас, – объяснил он. – Вы можете мне не верить, но мы вас придумали и даже в вас играли.

– Ничего не поняла! – сказала Лорма. – Как можно нас придумать, если мы уже есть?

– Сейчас объясню, – засмеялся Игорь. – У нас мир вроде тех, о которых вы говорили. Огромные города и масса такого, что будет вам непонятно. Мы далеко ушли от вас в развитии, оставив мечи и копья в далёком прошлом. Не знаю, была ли у нас когда-нибудь магия или это выдумка, но сейчас её нет. Но люди – так мы себя называем – тянутся к прошлому и своим выдумкам, находя в них то, чего им не хватает в привычной жизни. Не все, а те, кого у нас называют романтиками. Они и придумали существ вроде вас и назвали их эльфами. Романтики и себя представляли ими в игре. В такой игре я был эльфийским принцем, и вашей магии этого оказалось достаточно.

– Так можно пройти проверку, – сообразила она. – И чего вы хотите? Привести сюда своих соплеменников?

– Вот уж чего никогда не хотел, так это кого-то сюда приводить, – ответил он, – а вот уйти туда с женой, чтобы её здесь не прикончили…

– Это можно сделать, – облегчённо вздохнув, сказала Лорма. – Вы, наверное, захотите многое забрать?

– Разве есть ограничения на груз? – спросил Игорь. – Я думаю, что клан переселился сюда не с пустыми руками. Мы хотим забрать всё золото, кое-что из вещей и ту эльфийку, которая вас к нам пригласила.

– И она согласна уйти в чужой мир? – удивилась баронесса. – Принцессу уведёт её любовь, а чем вы приманили Даршу?

– Выгодой и интересом. Это вашим магам было опасно без знания языка и обычаев соваться в такой мир, как мой, да ещё для ловли его хозяев. А если всё это знать и прийти, никого не побеспокоив, то не будет никакой опасности. Вас никто не отличит от красивой земной женщины, а с магией у нас можно очень многое сделать! Нужно лишь соблюдать осторожность и слушать меня, по крайней мере, пока не освоитесь сами.

– Я не поняла, – растерялась она. – Вы и меня туда приглашаете?

– Если захотите, – сказал Игорь. – Это целый мир лишённых магии эльфов. Он предоставит такие возможности для жизни, какие вы и представить не можете! К тому же, если не понравится, всегда можно вернуться. Подумайте, если мы уйдём, это будет ещё не скоро.

– Я подумаю, – кивнула Лорма.

– Тогда можете идти, – сказала Ларка. – В приёмной ждёт Дарша, которая отведёт в ваши комнаты, отдаст аванс и, если потребуется, поможет с переездом. Обо всём остальном поговорим потом.

– Да, секретаря нужно искать, – сказал Игорь, когда баронесса ушла в приёмную, – а то ты всё взвалила на няньку. Она хоть получает какое-нибудь вознаграждение или пашет бесплатно?

– Она никогда не говорила об оплате, – насупилась принцесса.

– А ты и рада, – поддел он любимую. – В таких делах скупость может выйти боком. У тебя почти нет своих эльфов, поэтому не стоит экономить на их содержании.

– И молодую будешь забрасывать золотом? – недовольно спросила она.

– Молодой хватит обычного вознаграждения, – ответил Игорь. – Если поручим что-то важное или предложим взять с собой, тогда потребуем клятву и начнём, как ты сказала, забрасывать золотом. Пока она будет только сидеть в приёмной и гонять меня на тренировках.

Молодая наёмница пришла сразу после ухода Лормы, но в приёмной никого не было, и она там сидела, пока не вернулась Дарша.

– Лани Орда, – представилась девушка после поклона, – дворянка без титула.

Выглядела она не старше Ларки, но намного крепче. Для принцессы главным недостатком в наёмнице была её красота.

– Маги среди наёмников попадаются редко, – сказала она, неприязненно глядя на Лани. – Мы нашли только двух, и одна из них старуха. Не скажете, почему вас никто не нанял?

– Я вам не навязываюсь, – ответила почувствовавшая её неприязнь девушка. – Не наняли вы, наймут другие. Зря я сюда приехала.

– Сядьте, Лани, – остановил её Игорь. – Скажите, мы у вас первые наниматели?

– А как вы узнали? – покраснев, спросила она.

– Догадался, – улыбнулся он. – Ваши молодость и обидчивость… Наёмники не должны обижаться на придирки клиентов, иначе у них не будет работы. Давайте поговорим о деле. Как вы управляетесь с мечом?

– Мастер, – ответила Лани. – Училась в школе Хорта.

– Лучшая школа столицы, – пояснила Ларка Игорю, после чего обратилась к наёмнице: – Ваша сила больше моей. Хотелось бы знать, что вы освоили из боевой магии.

– Весь основной курс. На некоторые заклинания не хватает силы, но таких немного.

– Ладно, мы вас берём, – решила принцесса. – Комнаты, стол во дворце и двадцать золотых в декаду. Основная работа – сидеть в моей приёмной и допускать только тех, на кого укажет секретарь. Попутно поработаете партнёром в поединках с моим женихом. Ему нужно освоить наши стили боя. Пока нет секретаря, возьмите этот колокольчик. Если кто-то придёт, доложите, а мы решим, пускать его или нет. Тренировки с принцем будут через два дня, а дежурить начнёте завтра. Сейчас вам покажут комнаты и дадут аванс. Вас это устраивает?

– Да, ваше высочество! – поклонилась довольная девушка. – Я всё сделаю, как вы сказали.

– Интересно, что толкнуло её в наёмники? – спросил Игорь, когда Лани ушла. – Мастер меча и сильный маг…

– Причин может быть много, – пожала плечами Ларка. – Надеюсь, что твой интерес к ней этим и ограничится!

– Ревность очень глупое чувство! – изрёк Игорь, обняв невесту. – Между прочим, она убивает любовь. Когда веришь любимому, для ревности нет оснований. Постараюсь никогда не ревновать, и чтобы у тебя не было такой глупости! Забыла, что ты моя половина? Ну и куда я от тебя денусь?

– Может, и глупое, – уткнувшись лицом ему в грудь, сказала Ларка, – а мне всё равно тревожно, когда рядом с тобой вертятся молодые и красивые!

– Это из-за носа, – засмеялся он. – Тебе вбили в голову, что он некрасивый, поэтому ты чувствуешь себя неуверенно и начинаешь сомневаться во мне. А для меня нет ничего милее этого носика, потому что он твой! Ты вообще самая лучшая из невест, а скоро будешь самой лучшей из жён! Тебе не надоело меня слушать?

– Ты говори! – счастливо попросила Ларка. – Такое мне не надоест слушать никогда!

Глава 7

– Приветствую вас, дядя, – сказал принц Марел, садясь в кресло напротив графа Сади. – Наверное, случилось что-то важное, если вы вызвали меня таким способом?

– Случилось, – ответил Арлан. – Март с Борисом договорились отдать власть пришлому принцу, и я вынужден был их поддержать. Понимаешь, чем это тебе грозит?

– Но почему? – спросил побледневший Марел.

– А ты не понимаешь? Если побеждаете вы, в королевстве ничего не изменится. Ольги – это та же Альна, только помоложе, и она не допустит тебя к власти!

– Она меня любит! – возразил принц.

– Альна тоже когда-то любила Гарда, – язвительно сказал Арлан. – И чем он кончил? Женщины этой семьи могут любить своих мужчин, но власть они любят больше! Твоя, наверное, даже в кровати не допускает, чтобы ты на неё забрался, всё делает сама.

– Дядя! – возмутился Марел. – Я попрошу обойтись без оскорблений!

– Женщин нельзя допускать к верховной власти! – сказал граф, не обращая внимания на возмущение племянника. – Глупы они или умны – не имеет большого значения, главное, что они консервативны по своей природе! Если у женщины сложилась жизнь, она разобьётся в лепёшку, но сделает всё, чтобы в ней ничего не менялось. И не будут приниматься в расчёт никакие аргументы! Власть часто действует на эльфов разрушительно, но женщин она всегда меняет в худшую сторону. Когда-то ещё в Изначальном мире у нас тоже правили короли. Знают об этом немногие, потому королевы уничтожили все свидетельства такого правления. Я не знаю, почему к власти в нашем клане пришли женщины, но печальных результатов их правления хоть отбавляй! Удачный ход с даштами, который должен был стать временным выходом, стал основой нашей жизни! Мы вынужденно раздвигаем свои границы, стараясь не думать о том времени, когда их будет некуда двигать. Этот пришедший принц поведал о сильных врагах своего клана. У нас тоже могут быть такие враги, помимо расплодившихся даштов, а мы пальцем о палец не ударили, чтобы изучить собственный мир. Повсюду застой…

– Подождите, дядя, – перебил Марел. – Альна сознает исходящую от даштов опасность и будет ими заниматься, и она хочет разведать наш мир с помощью гладышей.

Принц подробно пересказал всё, что говорила королева после приёма.

– Спохватилась! – сказал Арлан. – Насчёт гладышей неплохо придумано и хорошо, что займутся даштами, но мы с тобой должны думать о другом. Если не помешать плану Марта, скоро уберут королеву и старших принцесс. Если ты уцелеешь, это уже не будет иметь никакого значения. Право на трон перейдёт к Ларке, а учитывая то, что она не рвётся править, на него сядет её муж. В его жилах, в отличие от твоих, течёт королевская кровь.

– Предлагаете его убрать? – спросил принц.

– Конечно, предлагаю, – сердито сказал Арлан. – Не бежать же с этим к королеве! И делать это придётся тебе, потому что за мной приглядывают. Если я порушу планы глав самых сильных родов королевства, мне этого не простят, а тебе в любом случае не стоит ждать от них ничего хорошего. У нас почти ничего не менялось две тысячи лет, и сейчас пришло время перемен. Если будем чего-то ждать, нас в лучшем случае отодвинут от власти, а о худшем я вообще не хочу говорить.


– Повторите, – попросила Дарша.

Игорь сосредоточился, и лежавший на столе лист бумаги слетел на пол.

– Основное вы поняли, – сказала довольная нянька. – Теперь нужно только тренироваться. На этом сегодня закончим, а завтра займёмся огнём.

– Вы уже закончили? – спросила выглянувшая из спальни Ларка. – Дорогой, помоги мне одеться. Не хочу показывать это служанкам. Не уходи, Дарша, оценишь мой новый наряд.

Игорь вошёл в спальню и затянул шнуровку на платье принцессы.

– Не туго? – спросил он. – Дай я на тебя посмотрю.

Парень отошёл на несколько шагов и полюбовался невестой, одетой в новое платье из голубого шёлка. Облегающий верх с глубоким декольте и пышная юбка до середины голени преобразили Ларку, сделав настоящей красавицей. Мастер пошил всё в точности по рисункам Игоря, добавив от себя только кое-какие украшения и отделку кружевами.

– Ты в нём всех сразишь, – сказал он смущённой девушке. – У вас женщины ходят в одинаковой одежде и отличаются только причёсками, а ты будешь такая одна!

– Не знаю, – неуверенно отозвалась она. – Всё так обтянуло… Я чувствую себя голой…

– Ходить в насквозь просвечивающихся рубашках, которые вы почему-то называете платьями, – это нормально, – засмеялся Игорь. – В них вы не оставляете мужчинам простора для фантазии, потому что и без неё всё видно. Не знаю, как на это платье отреагируют другие, а для меня ты стала ещё милее и желаннее. Если учесть, что одежда на женщине должна не скрывать, а привлекать…

– Пойду покажусь няньке, – вздохнула Ларка. – Я и так знала, что тебе понравится, мне нужно знать, как на этот наряд отреагируют другие.

– Не вижу в нём ничего непристойного, – сказала Дарша, когда принцесса вышла в гостиную и несколько раз повернулась, давая рассмотреть себя со всех сторон. – Очень женственный наряд, и я думаю, что мужчины это оценят. А женщины оценят его необычность и интерес своих мужчин.

– Надеть к нему серьги, ожерелье и пару браслетов и придётся отбивать тебя у мужчин, – добавил Игорь. – Мне непонятна скромность ваших женщин в части украшений. Мужчины вешают на себя всё, что блестит, а вы ходите без ничего, как бедные родственницы. У нас было наоборот. На бал так и пойдёшь.

Нянька ушла, а он помог невесте снять платье и сел в кресло дочитывать книгу. Закончив с чтением, до ужина практиковался с уже выученными заклинаниями.

– Что у вас с нянькой на завтра? – спросила севшая рядом с ним Ларка. – Опять такая же ерунда, как это?

– Зря ты так думаешь, – ответил он. – Благодаря этим заклинаниям я уже научился быстро управлять потоками. Завтра Дарша обещала огонь. К тому же она по просьбе Лормы займётся моими связками. Книги я сегодня закончу, а бал только послезавтра, поэтому подумай над тем, чем нам заняться, чтобы завтрашний день прошёл с пользой.


– Я ему не верю, – сказала королева. – Говорит он гладко, и к сказанному трудно придраться, но что-то в нём есть такое…

Она замолчала, подыскивая слово, которым можно было бы высказать ощущение.

– Недоверчивой по должности положено быть мне, – усмехнулась Дальга, – а я ему верю. Не в том, что он говорит одну правду о своей родине, а в том, что его не интересует у нас ничего, кроме вашей дочери.

– Это только пока, – возразила Альна. – Игар здесь чужак и никого не знает, но он быстро обрастёт знакомствами и разберётся в нашей жизни. Это умный и сильный мужчина, который вряд ли смирится с тем, что кто-то из нас должен будет лишить его жены. И в нём течёт королевская кровь. Думаете, не найдутся желающие это использовать? Среди графов не все довольны моим правлением, и я знаю тех, кто очень умело подогревает их недовольство.

– Если вы, ваше величество, начнёте воплощать в жизнь свои планы, многое может измениться, – сказала графиня. – Дворяне должны вас поддержать: это в их интересах. Воспротивиться могут ваши дочери. Младшая вас поддержит с радостью, потому что для неё это шанс выжить, а вот остальные… Они не так воспитаны, чтобы удовлетвориться малым.

– Посмотрим, – сказала Альна. – Ольги умна и будет ждать, вот Марла честолюбива и не отличается большим умом. Усиль за ней контроль. И подведи кого-нибудь к Ларке. Нужно знать, о чём она говорит с женихом. К нему тоже хорошо бы кого-нибудь приставить. Я не хочу его убирать, лучше использовать. Если я дам понять Игару, что с моей стороны не будет неприятностей, наоборот, его семья может рассчитывать на поддержку, могу получить ценного союзника. Надо посмотреть, кто будет клеиться к нему на балу и реакцию дворянства на появление у нас чистокровного принца.

– Ваша Ларка приняла на службу двух наёмниц, – сообщила графиня. – Это не просто рубаки, а неплохие маги. Одна, правда, уже стара, но возраст – это недостаток для наёмника, а не для мага. Я распоряжусь, чтобы по ним собрали все сведения. И ещё, ваше величество, я считаю, что будет нелишним увеличить вашу охрану.

– Действуйте, Алисия, – поднявшись с кресла, сказала королева. – В вопросах безопасности я полностью вам доверяю.


– Долго ещё идти? – спросил самый молодой эльф в отряде.

– Сказано же было не болтать! – рассердился перевёртыш. – Ездящие здесь маги могут обострить себе слух. Если по вине кого-нибудь из вас сорвётся дело, я сам вырежу ему внутренности, а остальные не получат даже медной монеты. Подтянитесь, скоро должны прийти.

Одетые в кожу и обвешанные оружием мужчины поспешили за своим предводителем, прикрываясь руками от веток. С полчаса шли по густому лесу, пока не вышли к дороге.

– Идём до поворота, а там прячемся и делаем засаду, – тихо сказал перевёртыш. – И отнеситесь к делу серьёзно. Слабые маги здесь не ездят, поэтому можете вместо золота заработать от них огненный шар. И у охраны есть арбалеты, поэтому всё должно быть сделано в считанные мгновения!

– Не беспокойтесь, господин, – так же тихо ответил ему старший в ватаге, – здесь опытные воины, даже молодёжь. Положим всех сразу, не успеют эти ведьмы ничего сделать.

Через несколько минут было найдено место для засады, и каждый из ватажников начал делать себе укрытие. Если некоторых можно было заметить в лесу, то с дороги никого не было видно. Ждать пришлось часа два.

– Едут! – предупредил всех перевёртыш, который обострил слух магией.

Все приготовили заряженные отравленными болтами арбалеты и принялись терпеливо ждать. Вскоре вдали послышался стук копыт и показался открытый экипаж, охраняемый пятью вооружёнными всадниками. В экипаже сидели две эльфийки: пожилая и совсем молодая. Обе не имели оружия, в отличие от вооружённого до зубов кучера. Когда от ехавших первыми всадников до засады осталось полсотни шагов, перевёртыш стукнул палкой по дереву. Все выстрелили одновременно. Цели не распределяли, но это было и не нужно. Два десятка стрелков в мгновение ока перестреляли магов и их охрану.

– Поспешим, – поторопил перевёртыш обыскивавших тела ватажников. – Нам долго идти, а потом нужно готовить засаду. Если не успеем перехватить магов и дадим им проехать, с меня спустят шкуру, а вы не увидите своего золота.

– Это уже третья группа, – сказал старший в ватаге. – О наших делах узнают самое большее через три дня. Надо к этому времени унести ноги, а то нам не понадобится ваше золото.

– Таких групп, как наша, много, – успокоил его перевёртыш, – а у стражников королевы скоро будут дела поважнее, чем их преследование. Поспешим.

Он мог откровенничать, потому что не собирался оставлять им жизнь. Сделают дело и съедят на привале последний в своей жизни обед. А у него будут другие дела. С дикарей нужно снять внушение и дать им новую цель. Около сотни перевёртышей, собравших вооружённые отряды купленных золотом или одурманенных магией мерзавцев, чистили от магов большой участок границы. Двести тысяч дикарей должны были лишиться одного внушения и получить другое.


Cкомканный лист бумаги задымился и вспыхнул.

– Теперь тушите! – скомандовала Дарша.

Игорь сосредоточился – и огонь исчез. Почерневшая бумага даже не дымилась.

– Это не боевое заклинание, но оно тоже может принести пользу, – довольно сказала нянька. – На боевую магию у вас не хватит сил. На этом закончим с магией и займёмся вашим телом.

– У меня неплохо растянуты связки, – сказал Игорь.

– Связки будете разрабатывать сами или с баронессой, а мы сделаем другое. Нужно ускорить ваши реакции, сейчас вы слишком медлительны.

– Вы можете ускорять управление мышцами? – спросил он. – И как сильно?

– В два-три раза, – ответила Дарша. – У каждого это проявляется по-разному. Ложитесь на диван и старайтесь не дёргаться. Будет немного больно.

– Ни хрена себе – немного! – простонал парень, через тело которого, казалось, пропустили электрический ток. – Может, я обойдусь тем, что имею?

– Терпите, принц, осталось совсем немного. Через это проходят все мастера, и пока никто не умер. Вот без улучшения умрёте обязательно. Сколько бы вас ни учили, всё равно проиграете тому, кто движется намного быстрее! Ну вот, уже всё. Давайте я вытру пот.

– Я схожу в ванную. Подождите, это недолго.

Он со стоном встал с дивана и на дрожащих ногах дошёл до ванной комнаты. После купания стало немного легче.

«Почти электрический стул, – думал Игорь, возвращаясь в гостиную. – Неужели она действительно пропустила через меня магией электрический ток? Никогда не слышал, чтобы с его помощью ускоряли прохождение сигналов по нервам».

– Что теперь? – спросил он Даршу.

– Теперь проверим, – усмехнулась нянька и ударила его ладонью по лицу.

Она сделала это очень быстро, но Игорь отпрянул ещё быстрее. Движение получилось настолько быстрым, что он не удержался на ногах и упал.

– Работает, – сказала нянька. – Ложитесь на диван. Ну же, принц, нельзя так бояться боли.

– Опять будет «немножко больно»? – спросил парень.

– Боли не будет, я просто укреплю основные связки, чтобы вы не порвали их, пока привыкаете к новым возможностям. Всё, на сегодня я с вами закончила. Не скажете, куда дели невесту?

– Её вызвала мать, – ответил Игорь. – А для чего она вам?

– Я подобрала принцессе секретаря и проверила магией, – объяснила Дарша, – но окончательное решение должно быть за ней.

– Представьте его мне, а я передам принцессе, – предложил он.

– Можно и так, – согласилась нянька. – Идите за мной.

В приёмной Игорь увидел двух болтающих девушек. Одной из них была вооружённая мечом и кинжалом Лани, а другой – невысокая, хрупкая девица, которая выглядела младше Ларки.

– Дарка Сенди, – представила её Дарша. – Дарка, если вы и дальше будете смотреть на принца с таким восхищением, вас сегодня же вытурит отсюда его невеста.

– Извините, – залилась румянцем девушка. – Это получилось случайно. Я больше не буду на него смотреть.

– Откуда взялось это чудо? – спросил парень. – Оно хоть взрослое?

– Это чудо я взяла из-за её магии, – засмеялась Дарша. – Дел в первое время будет мало, так что как-нибудь справится, а для секретаря магия – это большое подспорье. Восемнадцать ей уже исполнилось, так что, если не боитесь принцессы, можете развлечься. Даже если случайно подарите ей ребёнка, от родителей не будет неприятностей.

– Это была не очень удачная шутка, – ласково сказал Игорь готовой заплакать малышке. – Считайте, что вы приняты. Лани, отдайте ей колокольчик.

– Чем вы здесь занимаетесь? – спросила вошедшая в приёмную Ларка. – И кто эта девочка?

– Познакомился с секретаршей, – ответил он. – Она хоть и молодая, но очень деловая и неплохой маг.

– И ты уже успел её оценить? – подозрительно спросила принцесса. – Интересно, почему она вся красная?

– Хватит! – рассердился Игорь. – Мне это надоело! Иди за мной.

Он ушёл в гостиную, туда же следом за ним вошла удивлённая Ларка.

– Садись! – сказал он, сам садясь на диван. – Мы уже говорили с тобой о ревности? У вас все женщины одна красивее другой, и ты будешь из-за этого устраивать мне скандалы? Давай тогда сразу разбежимся, чтобы не делать этого после свадьбы. Я говорил о том, что ревность убивает любовь? Представь, что я начал цепляться к тебе с упрёками и угрозами из-за каждого эльфа, с которым ты перекинулась словом. Надолго хватит твоей любви?

– Я больше не буду! – всхлипнула Ларка. – Это получилось случайно.

– А вот плакать не нужно, – Игорь притянул к себе невесту, посадил на колени и поцеловал солёные от слёз глаза. – Я люблю тебя больше жизни, а ты оскорбляешь меня подозрениями. Не реви, лучше расскажи, из-за чего тебя вызывала мать.

– Из-за тебя, – прижавшись к его груди, ответила Ларка. – Она допытывалась, что ты за эльф. Интересовалась всем, даже тем, как у нас с тобой… Но я отказалась об этом говорить. Ты сильно её заинтересовал, надеюсь, что не как мужчина.

– В отличие от тебя, она понимает, что мне не нужны другие женщины, – сказал он. – Значит, интерес связан с чем-то другим. Скажи, у вас есть недовольные королевской властью?

– Наверное, есть. На всех не угодишь. А почему ты спросил?

– Не знаю, как с этим у вас, а у нас в древности большое значение имела королевская кровь. Считалось, что люди, в чьих жилах она течёт, имеют больше прав на власть, чем всё остальные. Случалось, что на трон приглашали принцев из других стран, хотя у самих было много тех, кто мог и хотел править.

– А ты для всех сын короля, – поняла она. – Думаешь, мать этого боится?

– Может, и не боится, но должна учитывать. Мы не только похожи внешне, но и одинаково думаем. Если и здесь такое же почитание королевской крови, то меня должны ценить больше, чем мужа Ольги, а недовольные, если они есть и как-то организованы, захотят использовать. Вот королева и пытается узнать, что я за эльф. То ли меня нужно сразу прикончить, чтобы не было неприятностей в будущем, то ли можно взять в союзники. Наверняка многие будут к нам присматриваться, а королева и твои сёстры попытаются подвести своих эльфов. Дарша сказала, что проверила секретаршу магией, но позже я придумаю ещё какую-нибудь проверку. Внешний вид может быть обманчивым. И всех, кого будем нанимать, нужно тщательно проверять. Ладно, это дело будущего, а чем займёмся сейчас? Ты что-нибудь придумала?

– Займись мной, – предложила Ларка. – На балу познакомишься со всеми графскими семьями Веста и получишь много приглашений, тогда будем ездить на приёмы. Сейчас ни к кому не поедешь, тем более что для выездов нет надёжной охраны. Идти к сёстрам… Даже если пригласят, я ещё подумаю, принять приглашение или нет, а набиваться самим… И что остаётся? Только я.

– Займусь тобой, – согласился Игорь, – а пока ты не вытянула из меня все соки, приглашу Лани помахать мечами. Надо посмотреть, чем я могу пользоваться из того богатства, которым поделилась Лорма.

– А как твои связки? – вспомнила невеста.

– Дарша сделала меня быстрым как молния, – похвастался парень. – Почему ты ни разу не говорила о том, что такое возможно? Тебе делали ускорение?

– И ты его выдержал? – удивилась она. – Мне не делали и сёстрам – тоже, вот о матери не знаю. Из-за сильной боли его делают не всем мастерам. Если тебя сделали быстрым, нельзя вызвать на дуэль обычного эльфа.

– Сильная боль, – согласился он, – но длилась недолго, так что можно потерпеть. Странно, Дарша сказала, что это делают всем.

– Наверное, не хочет, чтобы тебя убили, – предположила Ларка, – вот и соврала, чтобы ты терпел боль. Знаешь, я тоже хочу попробовать. Если выдержал ты, выдержу и я. Мне и раньше хотелось жить, а теперь, когда появился ты, я и подавно не хочу умирать! Только я буду делать это не здесь. Не хочу, чтобы ты слышал, как я буду кричать. Займись с охранницей фехтованием, а я схожу к няньке. Только одно фехтование, и ничего больше! Сиди, я скажу сама. И пусть возьмёт мою куртку, она должна подойти.

Невеста умылась и ушла, а в дверь гостиной постучалась наёмница.

– Заходите, Лани, – сказал Игорь. – Снимайте с пояса боевое оружие, оно будет мешать…

– Если хотите, я могу снять и пояс, – предложила девушка. – Принцесса вернётся не скоро.

– Спасибо, – поблагодарил он, – Я ценю ваше желание мне услужить, но надеюсь, что больше не услышу подобных предложений. Я их как-нибудь переживу, а вот вы можете не пережить. Берите куртку принцессы, а я сейчас уберу этот стол и кресла, чтобы было больше места, и тоже надену защиту. Во дворце есть зал для фехтования, но первые тренировки проведём здесь.

Игорь освободил от мебели половину гостиной, надел куртку и принёс тренировочные мечи.

– Держите меч, – сказал он, – и постарайтесь не изрубить меня на куски. Вам делали ускорение?

– Сделали в школе, – ответила сердитая из-за отказа девушка. – Защищайтесь!

Он начал драться так, как учили ролевики, и сразу же пропустил несколько чувствительных ударов. Новая подвижность не помогала, потому что Лани двигалась так же быстро. Получив ещё несколько ударов, Игорь неожиданно для себя изменил стиль боя. Он обзавёлся подсказчиком, который дёргал за руки и ноги, подсказывая не только отдельные удары, но и общий ход поединка.

– У вас проснулось заложенное знание! – отступая под градом его ударов, крикнула девушка. – Вам нужен другой напарник, принц, у меня не хватит сил для такого боя.

– Как же вы собирались драться с другими мужчинами? – опустив меч, спросил он.

– Вы намного сильнее большинства наших мужчин, – отдышавшись, ответила она. – И я не собиралась сходиться с ними в поединках, а в бою можно не соблюдать правила. Вам же сейчас нужно освоить правильную технику, а к подлым приёмам перейдём потом. В начале боя вы дрались так, что вас не убил бы только ленивый, а теперь с вами трудно справиться мастеру. Ошибки есть, но у меня не хватит сил ими воспользоваться.

– Я думала, что они дерутся, а не любезничают! – сказала ввалившаяся в комнату Ларка.

Скривив лицо, она покачнулась и могла упасть, если бы Игорь не успел поддержать.

– Ты вся потная, – сказал он. – Пойдём, помогу помыться и переодену.

– Помоги дойти до кровати, – попросила она. – Нянька по моей просьбе растянула сеанс. Было не очень больно, но теперь эту боль придётся терпеть до вечера. Наверное, сегодня тебе придётся развлекаться самому.

– Какие развлечения! – рассердился он. – Сейчас буду заниматься тобой, хоть и не так, как ты хотела.

Он взял Ларку на руки, отнёс в спальню и положил на кровать. Потом сходил смочить полотенце горячей водой и, несмотря на вялые протесты невесты, стянул с неё платье и принялся вытирать пот сначала мокрым, а потом сухим полотенцем. Закончив эту процедуру, Игорь надел на плачущую девушку ночную рубашку, укрыл одеялом и сел рядом.

– Не надо было растягивать, – сказал он, гладя влажные от пота волосы. – Это всё равно что собаке рубить хвост по частям! Лучше сильная, но короткая боль, чем вот так страдать!

– Я боюсь боли, – всхлипывая, призналась она. – Не знаю, как буду рожать. Хотя при родах боль можно сильно ослабить магией, а в моём случае её нельзя ослаблять, иначе получится совсем небольшое ускорение. Я не поняла, что ты говорил о хвосте. Зачем его рубить?

– Потом объясню, – ответил Игорь. – Постарайся отвлечься от боли. У меня один раз ночью разболелся зуб. Лекарства не помогали, а лечить можно было только утром, поэтому мучился страшно. А уже под утро плюнул на боль, лёг и заснул. Она никуда не делась, но уже не мешала.

– Попробую, – сказала Ларка. – Спасибо тебе.

Потихоньку всхлипывания стали тише и наконец перешли в еле слышное посапывание. Игорь лёг рядом с заснувшей невестой, обнял и так лежал, пока она не проснулась.

– Не спрашиваю, как ты себя чувствуешь, – сказал он, садясь на кровать. – И так видно, что уже ничего не болит. Вставай и иди в ванну. Тебе нужно нормально помыться, а потом пойдём ужинать.

Ужинал один Игорь, а Ларка съела совсем немного овощей. Подождав, пока слуга уберёт со стола, он вышел в приёмную, отпустил дежуривших там девушек и запер за ними дверь. Она была такой, что поддалась бы только тарану, а засов – это не замок, который можно открыть снаружи. Все окна закрывали прочные решётки, поэтому можно было спать спокойно и не бояться убийц. Они и заснули через два часа после ужина. Обычно Игорь спал до утра, но сегодня почему-то проснулся ночью. Ему было страшно, как в кошмарном сне, хотя перед пробуждением ничего не снилось. Сердце колотилось как бешеное, в спальне было темно, а в гостиной что-то еле слышно заскрипело. Наверное, этот звук и разбудил. Он ещё не умел обострять слух, но мог улучшить зрение, что и сделал. Хорошо видно не стало, но уже можно было двигаться по комнате, не натыкаясь на мебель. Единственным оружием был его меч, а клинок Ларки остался в оружейной. Соскочив с кровати, Игорь подбежал к столику у окна, взял с него меч и вытащил его из ножен. Ножны тоже можно использовать для боя, поэтому взял их в левую руку. Будить невесту и что-то ей объяснять не было времени, поэтому он подбежал к двери и подождал, пока её откроют. Дверь не имела запора и открывалась в спальню, а вошедший первым не видел стоявшего у стены парня. Удар мечом, рывок на себя и второй удар! Этот удар отбил мечом тот, кто занял место упавшего. Игорь дрался как сумасшедший. Он слышал, что в гостиной есть кто-то ещё, и понимал, что если пустит в спальню второго убийцу, они быстро его прикончат. Помогла Ларка. От лязга мечей не проснулся бы только мёртвый. Принцесса скатилась с кровати, обострила магией зрение и сразу разобралась в происходящем. У окна помимо кустов были цветы в тяжёлых керамических вазах. Одна из них и полетела в голову убийце. Он рухнул на пол, а Игорь попытался закрыть дверь, но это не получилось. Помешал третий убийца. Несмотря на темноту, он ловко орудовал своим длинным мечом и быстро оттеснил принца от двери, а от второй цветочной вазы легко уклонился. Если бы не ножны, которыми Игорь отбивал часть ударов, его уже давно убили бы, но он чувствовал, что долго не продержится. Опять помогла невеста. Вазы закончились, а магия не действовала на обвешанного амулетами убийцу, но Ларка нашла выход. Она зачерпнула руками землю, в которой росли кусты, подбежала к дерущимся мужчинам и бросила её в лицо убийце. Тот зарычал, отмахнулся мечом и попытался протереть глаза. На это ушло мало времени, но Игорю его хватило.

Глава 8

– Включи свет, – попросил Игорь. – Надо было вам научить меня этому заклинанию.

– Сначала сними с глаз повышенную чувствительность, иначе ослепнешь, – ответила Ларка. – Снял? Тогда я включаю.

– Повоевали, – сказал он, разглядывая спальню.

Возле двери лежали три тела, а вокруг них всё было засыпано землей и осколками ваз и залито кровью.

– Тебя не зацепили? – с тревогой спросила невеста. – При покушениях иногда используют отравленное оружие.

– Вроде целый. Во всяком случае, нигде ничего не болит и не льётся. А ножны он мне испортил.

– Нашёл о чём жалеть! Ты всех убил?

– Сейчас посмотрю, только сначала оденемся. Нужно всё это убрать и выяснить, как они сюда попали.

После того как оделись и осмотрели тела, выяснилось, что один из убийц жив. Те, кого Игорь достал мечом, были убиты, а вот принцесса метнула вазу удачней, и её жертва только потеряла сознание. Преодолевая тошноту, парень оттащил уцелевшего убийцу в сторону и связал ему руки ремнём.

– Давай я немного подлечу, чтобы пришёл в себя, – предложила Ларка.

– Подожди, сначала я осмотрю остальные комнаты, – остановил её Игорь. – Заодно принесу твой меч. Тот, кто послал этих убийц, мог не ограничиться ими, а ваз больше нет.

Он вышел в гостиную и осмотрел все помещения, но нигде не обнаружил ничего подозрительного, а входная дверь в приёмной была заперта на засов. Забрав из оружейной комнаты меч невесты, Игорь вернулся в спальню. По-прежнему тошнило, поэтому вошёл, стараясь не смотреть под ноги.

– Дверь закрыта, и решётки на окнах не тронуты, – сообщил он Ларке. – Наверное, где-то в гостиной есть потайной ход. Когда я проснулся, там что-то скрипело. Надо допросить этого типа. Подлечи его, только не слишком сильно. Этому амбалу будет не очень трудно порвать ремень. Где только таких взяли!

Магическое лечение подействовало почти сразу, и их несостоявшийся убийца застонал и попытался подняться.

– Лежи, сволочь! – зло сказал Игорь и ударил его сапогом по рёбрам. – Я не уверен в том, что тебе стоит жить, поэтому постарайся в этом убедить. Ответь на два вопроса: кто вас послал и как сюда попали.

– Пошёл ты! – выругался эльф. – Я уже покойник.

– Значит, не убедил, – сделал вывод Игорь. – Жаль! А теперь слушай меня. Сейчас мы позовём слуг, которые уберут твоих более удачливых приятелей и наведут здесь порядок. А тебя никто не отдаст молодчикам графини Дальги. Зачем мне твоя быстрая смерть? Ты заставил нас волноваться, испортил ночь и не хочешь отвечать на вопросы, поэтому подыхать будешь долго. Сам я не буду этим заниматься, но желающие найдутся. И сейчас не хочешь говорить? Ну и ладно, пусть с тобой говорят железом и огнём, если мало слов.

– Я отвечу, – торопливо сказал убийца. – Я не знаю заказчика, только того, кто нас нанимал и провёл во дворец. В вашей гостиной есть секретный вход с первого этажа. Нужно надавить на одну из стенных панелей, тогда откроется люк в полу. Это возле двери в приёмную, я покажу.

– Как попали на первый этаж? Там тоже на окнах решётки, а все двери заперты. Неужели караульные пропустили вас через парадный вход?

– В охране парадного входа есть эльфы, поэтому мы прошли днём через внутренний двор. На входе стояли одни дикари, которым наш наниматель показал какой-то перстень.

– Как шли через дворцы? – вмешалась в допрос принцесса.

– Через дворец наследницы, – ответил убийца. – Я рассказал всё, что знал. Убьёте или отпустите?

– Ещё не знаю, – сказал Игорь, – полежи пока. Ларка, пойдём в гостиную, а то здесь воняет, как на скотобойне.

Они ушли из загаженной спальни и сели на один из диванов.

– Как ты думаешь, мать или наследница? – спросил он.

– Наверное, Ольги, – ответила девушка. – Мать тоже могла использовать её дворец, но она прислала бы не этих бандитов. Пришли бы эльфы графини Дальги, от которых ты не отбился бы мечом. У них есть способы нас умертвить, даже не заходя в комнату. Бросили бы в неё какую-нибудь дрянь – и всё! А перстень для даштов может быть и у наследницы. Что думаешь делать?

– Если это не королева, то ничего. Сейчас ты поднимешь слуг, и пусть чистят спальню. Когда закончат, отдохнём в гостиной, а перед этим позаботимся о люке. Проще всего закрыть комнату на первом этаже, куда он ведёт. Можно даже забить в ней дверь, а завтра наймём рабочих, и прикажем заделать люк. И на двери в спальню нужно поставить засов. Хотя если за дело возьмутся специалисты, мы не отсидимся в спальне, будем в ней, как в мышеловке. Ладно, об этом будет время подумать.

– Неужели простим?

– А ты хочешь развязать войну? У нас с тобой почти нет своих эльфов, мы только начали их набирать, да и то не уверены в принятых. И твоя мать будет спокойно смотреть на нашу вражду?

– Я имею право ответить ударом на удар!

– А ты уверена в том, что это Ольги, и можешь это доказать? Любимая, давай всё-таки сначала поженимся, а потом попросим у твоей матери какое-нибудь графство. Уйдём мы в мой мир или нет, но обеспечить твою безопасность в этом дворце будет трудно, даже если начнут вредить сёстры, а от королевы здесь вообще не защитишься. С наследницей можно будет поговорить. Нападение во дворце – это вызов всем традициям, вряд ли на такое будут смотреть сквозь пальцы. Твои сёстры – это не королева, это не сойдёт им с рук. Завтра на балу и скажем.

– А что делать с уцелевшим убийцей?

– Я думаю его отпустить. Что ты на меня так смотришь? У тебя есть во дворце тюрьма, пыточная и палачи?

– Как выяснилось, у меня нет в нём ничего своего, кроме няньки и золота, – расстроенно ответила Ларка. – Камеры в подвале должны быть, но я никогда ими не интересовалась, а палачи только у Дальги.

– Выход на Дальгу будет равносилен объявлению войны Ольги или твоей матери, если ты ошиблась и это нападение – дело её рук. Ты этого хочешь?

– Ты же знаешь, что я вообще не хочу с ними воевать, – ответила она. – Просто сильно переволновалась и сейчас злюсь. Ты у нас глава семьи, поэтому поступай так, как считаешь нужным.

Спать больше не пришлось. Пока перепуганные слуги выносили тела и наводили чистоту, Игорь ознакомился с тайным ходом и принял меры к тому, чтобы им в ближайшее время никто не воспользовался.

– Можешь исчезнуть из столицы? – спросил он своего пленника. – Это в твоих интересах, потому что здесь тебя точно прикончат.

– Если отпустите, сегодня же уеду, – ответил тот. – Если нужно отслужить…

– Не нужна мне твоя служба, – сказал Игорь и обратился к стоявшему рядом капитану: – Я попрошу вас, барон, запереть его где-нибудь до утра, а утром выпустить в город через наши ворота.

– Я выполню, принц, – поклонился Ортай, – только зря вы его отпускаете. Это же душегуб! Если не хотите сдавать королевской страже, давайте мы кончим по-тихому.

– Не хочется пачкаться и нарушать закон, – ответил парень. – Вы знаете, что дашты подчиняются эльфам королевы?

– Королева не причинит вам вреда, пока живы её дочери, – возразил капитан. – Таков обычай!

– Очень надеюсь, что вы искренни. Это нападение тоже противно всем обычаям, а душегубов вчера кто-то провёл мимо вашего караула, воспользовавшись знаком королевы. Лично я думаю, что это постаралась наследница, потому что у её величества совсем другие возможности. И какая тогда цена вашим обычаям?

– Плохо, если так, – озабоченно ответил капитан. – Что вы собираетесь предпринять?

– Нужно заменить всех даштов эльфами. Для того чтобы пройти дикарей, необязательно иметь знак королевы, достаточно магии, от которой у них нет защиты. Вы сможете найти надёжных дворян? Скажите, что им будут платить больше обычного. Вряд ли мы задержимся во дворце, после свадьбы, скорее всего, уедем в имение, поэтому подбирайте тех, кого мы могли бы взять с собой.

– Завтра же этим займусь, – пообещал Ортай. – Сколько вам нужно охранников?

– Десяти, я думаю, хватит, – ответил Игорь. – Только берите тех, кто прошёл ускорение магией или готовы его пройти. Если это хорошие бойцы, мы можем сами их обработать.

Когда решили все дела, за окнами начало светать.

– Не знаю как ты, а я страшно хочу есть, – сказала Ларка. – Нянька говорила, что после обработки должен быть зверский аппетит, а мы ещё полночи не спали.

– Я тоже хочу есть, но придётся терпеть. Повара уже должны быть на кухне, но на готовку нужно время.

– Тогда утолим другой голод, – игриво глядя на жениха, предложила принцесса. – Вчера из-за магии так и заснули без любви.

– Это я с радостью! – засмеялся Игорь, схватил Ларку на руки и унёс в спальню.

В ней уже ничего не напоминало о ночной баталии, не осталось даже запаха крови, поэтому они, забыв обо всём, отдались любовным играм. Когда возможности Игоря были исчерпаны, опять вспомнили о еде. Завтрак был на столе, но с ним пришлось повременить.

– Еда отравлена… – растерянно сказала Ларка, которая уже третий день проверяла магией пищу на яд.

– Давай определим, всё отравили или только что-то одно, – предложил он и принялся переносить блюда на другую часть стола.

Оказалось, что отравили мясо, а остальное можно было есть. Они сначала позавтракали, а потом Игорь сходил к капитану.

– Мне нужна ваша помощь, барон, – сказал он Ортаю. – Наши враги не ограничились ночным нападением, и сегодня утром была попытка отравления. В поданное на завтрак мясо добавлен сильный яд. Я хочу предложить съесть его всем работникам кухни и выявить тех, кто откажется. Для этого нужно перекрыть входы на кухню, чтобы злоумышленник не сбежал.

– Мы сейчас подойдём, – ответил капитан. – Только вряд ли из вашей затеи что-нибудь выйдет. Когда на такое идут, обычно не ждут результата, а сразу делают ноги. Переходы во дворцы уже открыты, а слуг в них никто не задержит.

Так и оказалось. Когда собрали всех поваров и работников, выяснили, что исчез один из двух истопников. Игорь не стал возиться с отравленным мясом, предоставив появившейся на кухне Дарше проверить всех магией. Принцу с принцессой готовили отдельно, поэтому ни в какой другой пище яда не нашли.

– А ведь я не хотела проверять еду, – призналась Ларка, когда любимый вернулся в гостиную. – Так хотелось есть… Если бы не ночное нападение, мы с тобой съели бы это мясо.

– Странно, – с недоумением сказал он. – Как-то всё слишком накручено. Не знаю, как это делают у вас, а у нас так не покушаются. Если пустили убийц, зачем заниматься ещё ядами?

– Хочешь сказать, что на нас покушались двое? – спросила она. – Марле очень не понравилось то, что сказала мать. Мне приказали ничего тебе не говорить, но теперь я наплюю на этот приказ.

Она подробно рассказала Игорю о семейном разговоре.

– Марла сделала глупость, выступив против матери, – задумчиво сказал он, – а ты, наоборот, поддержала. И на кого в таком случае опереться королеве? Наверное, позже до неё это дошло. Получилось, что такая серая мышка, как ты, во всём её обскакала. Получила в мужья настоящего принца, а теперь ещё и поддержку королевы. Укусить наследницу не получается, а ты пока никем не прикрыта. Если потерять время, до тебя будет трудно добраться. Раньше она тебя не боялась, а сейчас начала опасаться. Ты не рвёшься к власти, но к ней могу рваться я. Королева сделала большую ошибку, убив мужа во дворце, но всё равно странно, что твои сёстры так спешат нас убить, что даже мешают друг другу. Это не из-за бала?

– Не знаю, чем наше появление на балу им мешает, – пожала плечами Ларка. – Ну познакомишься ты со знатью столицы, что из этого? Для того чтобы с кем-то наладить отношения и получить помощь и поддержку, нужно время. Сразу такие дела не делаются, поэтому я не вижу причин для спешки. Давай пораньше выйдем и поговорим с матерью? Ну не верю я в то, что это она! Для неё это как-то… мелко, что ли. Если бы она решила от нас избавиться, она это сделала бы. Ты правильно сказал, что здесь от неё не укрыться.


– Мама, мы можем подойти к тебе до бала? – прозвучал из колокольчика голос Ларки. – У нас важный разговор.

– Когда вы подойдёте? – посмотрев на часы, спросила Альна. – Скоро уже бал.

– Мы в переходе, – ответила дочь. – Я говорю на ходу. Куда нам нужно идти?

– Я в кабинете, – сказала королева, – в него и подходите. Больше никто не нужен для разговора?

– Было бы неплохо, если бы на нём присутствовали сёстры, но это необязательно. Это мы собрались заранее, а они, наверное, ещё готовятся.

– Я скажу, чтобы подошли. Им всё равно идти в мой дворец. А вы поторопитесь, мне ещё нужно собраться самой.

Закончив разговор с младшей дочерью, она вызвала среднюю.

– Марла, подойди ко мне как можно раньше.

Не слушая возможных возражений, Альна погасила одно заклинание и активировала другое.

– Ольги, ты уже собралась?

– Я ещё нет, собрался Марел, – ответила наследница. – Что-то случилось?

– Заканчивай, и оба идите в мой кабинет, – приказала мать. – Если что-то не успеешь сделать, доделают мои служанки.

Прошло несколько минут после последнего разговора, и секретарь доложил о приходе младшей принцессы и её жениха. Они вошли в кабинет и учтиво приветствовали.

– Вы первые, – сказала Альна, – остальные скоро подойдут. Садитесь и говорите, что хотели.

– С вашего позволения, скажу я, – начал принц Игар. – Сегодня на нас были совершены два покушения, и мы склонны обвинить в одном из них вашу старшую дочь. Скорее всего, второе покушение – дело рук принцессы Марлы, но по нему у нас нет доказательств.

– А по первому покушению они есть? Расскажите, принц, что у вас случилось.

Он подробно рассказал о ночном покушении, а потом всё, что было известно о попытке их отравить.

– Почему не обратились сразу и отпустили одного из убийц? – спросила королева.

– Я вообще не хотел никому говорить, – ответил Игар. – Было ясно, что это не вы, а вот ваши дочери попадали под подозрение. Если бы я обратился к графине Дальге и сдал ей убийцу, об этом почти наверняка узнали бы. Такое нарушение обычаев бросило бы тень на королевскую семью. Вряд ли вы были бы мне за это благодарны.

– Но после второго покушения вы решили прийти ко мне. Ладно, ваша позиция мне ясна. Сейчас я буду разбираться, а вы сядьте в вон те кресла и сделайте вид, что вас здесь нет.

Первой в кабинет пришла Марла.

– Подойди ко мне! – приказала королева. – Что за история с отравлением? Ты забыла, какое у нас существует наказание за яды? Я пока молчу о вопиющем нарушении обычаев. Между прочим, в законе не сказано, что титул принцессы освобождает от наказания или как-то его смягчает. Что молчишь? Хочешь, чтобы я сняла с тебя амулет и допросила с магией? Я намного сильнее тебя, и прикрыться не удастся.

– Он опасен для всех нас, – зло ответила принцесса, показав рукой на Игара. – Вы потом сказали бы мне спасибо!

– Ты у нас, случайно, не королева? – с сарказмом спросила Альна. – Я знаю, что ты считаешь себя умнее всех. Это опасное заблуждение, которое в твоём случае может стать смертельным. Ты обвинила принца, а какие у тебя для этого доказательства?

– Я чувствую! – выкрикнула Марла.

– Неужели эту дуру родила я? – сказала королева. – У тебя предчувствия или обыкновенная зависть, и этого достаточно, чтобы отравить сестру и её жениха, да ещё во дворце! Если бы я так же выносила приговоры, меня саму давно убили бы! Вон с моих глаз, не желаю тебя видеть. И учти, что будешь строго наказана.

Принцесса, ни на кого не глядя, выбежала из кабинета, едва не столкнувшись в дверях с входящими Ольги и Марелом.

– Семейный совет? – спросила наследница. – А что случилось с Марлой? Я никогда не видела её такой.

– Тебя должна беспокоить не судьба сестры, а своя собственная! – сказала мать. – Где перстень, который я тебе дала?

– Куда ты дел перстень, дорогой? – обратилась принцесса к побледневшему мужу.

– На месте, – выдавил он из себя. – В твоей шкатулке.

– И для чего ты его брал? – спросила Альна. – Рассказывай всё, чтобы я не прибегала к крайним мерам!

– Мама, скоро бал, – напомнила Ольги. – Может, разберёмся потом?

– Я считала тебя умнее, – сказала мать. – С каким условием ты получила ключ? Я разрешала давать его хоть кому-нибудь? Сегодня же вернёшь мне! А сейчас разберёмся с твоим муженьком. Кто дал приказ разделаться с Игаром? Никогда не поверю в то, что ты решился на это сам, да ещё не ставя в известность жену! Дядя надоумил?

– Он сказал, что на Игара хотят сделать ставку Март с Борисом, – сделав над собой усилие, ответил принц. – Вас всех должны были убрать, оставили бы только младшую. Дяде это невыгодно, но он не может выступить открыто и вынужден был на словах их поддерживать.

– Я примерно так и думала, – довольно сказала Альна. – Ладно, оставим пока графов и решим, что делать с тобой. Напомнить, о чём мы говорили перед вашей свадьбой? Что молчишь?

На столе зазвонил колокольчик, который был связан с графиней Дальгой.

– Что случилось, Алисия? – нетерпеливо спросила королева. – Давайте поговорим позже, у меня сейчас важный разговор.

– Беда, ваше величество! – отозвалась графиня. – На большом участке границы кем-то убиты все маги вместе с охраной. В селениях дикарей никого нет, а несколько наших деревень и небольшой городок Джума завалены телами их жителей. И это только то, что успели посмотреть егеря. Никто не знает, что там сейчас. Я думаю, что нужно как можно быстрее действовать по третьему варианту. Я могу сейчас подойти?

– Я вас жду! – ответила побледневшая Альна и повернулась к Ольги: – Разбираться с вами будем потом, а сейчас сядьте рядом с ними!

В кабинет быстрым шагом вошла Дальга, которая с удивлением посмотрела на сидевших в креслах у стены принцев и принцесс.

– Не обращайте на них внимания, Алисия, – сказала ей королева. – Вы можете что-нибудь добавить к тому, что сказали?

– Пока ничего. Мои эльфы пытаются разобраться в ситуации и, если будет что-то новое, пришлют гонцов.

– Игар, – повернулась к принцу Альна. – Нам нужен ваш совет. Пересядьте в это кресло, так будет удобнее разговаривать. У нас назревает война, а мы, в отличие от вас, давно не воевали. Сейчас графиня объяснит ситуацию.

– Я уже разобрался, – ответил Игар. – Кто-то перебил на границе часть магов и стражников, а потом снял с даштов ваше внушение и, видимо, дал им своё. Судя по тому, что говорила графиня, эти дашты двинулись прочь от границ, убивая всех встречных. У меня только два вопроса. Я хочу узнать, кто и для чего это сделал и что такое третий вариант.

– Скорее всего, перевёртыши, – ответила графиня. – Конечно, они действовали не сами, а использовали для этого всякое отрепье. Самих их для такой акции слишком мало. А третий вариант – это поголовное уничтожение всех ещё послушных дикарей.

– Поправьте меня, если в чём-то ошибусь, – сказал Игар. – Послушных дикарей у вас на границе несколько миллионов, а взбунтовавшихся с чьей-то помощью, наверное, несколько десятков тысяч. Вряд ли перевёртыши могли быстро захватить большой участок границы.

– Пока поправлять не в чем, – сказала Дальга.

– Не понял, для чего уничтожать послушных дикарей, – обратился он к королеве. – Это остановит тех, кто сейчас заливает кровью королевство? Не проще ли снять их с границы и отправить вдогонку на усмирение взбесившихся? Не всех, конечно, а только часть. Магией можно заставить их воевать против соплеменников?

– Магией можно сделать всё, – ответила графиня. – Интересная мысль. Отправим нужное количество самцов, а остальных пустим под нож.

– Сошли с ума? – спросил Игар. – Я не верю во всесилие магии. Стоит даштам узнать о том, что вы творите в их селениях, и их не остановит никакая магия! Они или на неё наплюют, или рехнутся, что ничем не лучше. А перевёртыши постараются сообщить им о бойне. Они хотят захватить ваш мир?

– Скорее всего, – ответила королева. – Удобных для жизни миров не так много, а здесь они хотят прийти на готовое, стравить нас с даштами, а потом добить уцелевших.

– Армии у вас нет, и нет эльфов, способных ею управлять, – сказал Игар. – Если соберёте дружины, получите большую толпу вооружённых эльфов. В лучшем случае это позволит какое-то время отсидеться в крупных городах. Нужно не уничтожать даштов, а попробовать сделать их союзниками. Вы привыкли друг к другу за тысячи лет, и поводов для вражды будет немного. Если перестать сгонять их с обжитых земель, таких поводов не будет совсем. Нужно только дать каждому амулет, чтобы их не использовали перевёртыши. Вы не знаете своего мира. Кроме перебитых хищников, в нём могут быть и другие опасности, поэтому такие союзники, как дашты, вам не помешают.

– Они слишком быстро плодятся, – неприязненно сказала Дальга. – Даже если замедлить это магией… Нет, эльфы не будут жить рядом с дикарями. А с опасностями справимся сами. Пусть мы давно не сражались, но эти знания сохранились в книгах. Думаете, не сумеем?

– Попробуйте, – равнодушно ответил он, – а я уйду с женой в свой мир. Возможно, заберу с собой тех, кто уцелеет. Я думаю, ваше величество, что нет смысла ждать с нашей свадьбой и устраивать из неё праздник, вам сейчас будет не до этого.

– Я подумаю, принц, – сказала королева. – Все, кроме графини, могут идти. Да, никакого бала не будет, об этом сейчас объявят.


– Конец этому королевству! – сказал Игорь, когда шли в свой дворец. – Нужно будет подготовить всё, что захотим взять с собой, кроме золота.

– Почему ты так думаешь? – испуганно спросила Ларка, которая ещё не видела его таким злым.

– Потому что все бабы – дуры! Тебя это не касается, потому что ты у меня женщина!

– Можешь объяснить или будешь только ругаться?

– Могу и объяснить. Смотри, что мы имеем. С одной стороны несколько миллионов здоровенных мужиков, вооружённых и привычных к бою и невзгодам, а с другой – в лучшем случае тысяч сто дружинников, которые машут мечами только на тренировках. По силе, выносливости и просто жизненной стойкости они и рядом не стояли с дикарями. Да, треть из них – это те же дикари, на которых теперь тоже трудно положиться. Пусть будет столько же дворян, которые неплохо владеют оружием, но не умеют сражаться. Магов мало, и в бою от них будет так же мало пользы. Помимо этого есть ещё подлые перевёртыши, которые не гнушаются ничем и постараются сделать всё, чтобы стравить вас с дикарями и очистить это королевство для себя. И что вы хотите сделать? Вместо того чтобы всячески расположить к себе дикарей, сделать их союзниками и прикрыть от своих врагов, хотите ввязаться в войну на уничтожение! И это при том, что на моих глазах открылся заговор! Никто не умеет воевать, а правящие женщины надеются на книги. Детский сад, да и только!

– Ты правду говорил, что можешь взять часть эльфов с собой?

– Сколько эльфов может переправить один маг? – спросил Игорь.

– Это зависит от его силы. Точно не скажу, но если примерно… Лорма может отправить сотни три или четыре, а Дарша – не больше ста. Каждый эльф может взять с собой груз в несколько раз больше его собственного веса. Много силы тратится на передачу живых, а на вещи её уходит мало. Потраченные силы за день восстанавливаются.

– Значит, нужно собрать больше магов. Спасти мы можем многих, но в этом кроются неприятности. Если я приведу в свой мир несколько десятков эльфов, о них никто не узнает. Вот когда счёт спасённых пойдёт на тысячи, не получится скрытности и придётся как-то договариваться с властью. А власть у нас такая… Всех примут и помогут, но самостоятельности уже не будет. Лучше, наверное, самим прийти тихо, а остальных сдать правительству.

– А зачем нам несколько десятков эльфов? – недовольно спросила принцесса. – На них не хватит никакого золота!

– Ты не экономная, а жадная, – засмеялся Игорь. – Не получится у нас уйти вдвоём и забрать только твою няньку. Ты не привыкла жить скромно и умрёшь от тоски, несмотря на мою любовь, да и мне будет скучно вести прежнюю жизнь. Золото – это хорошо, но у нас есть ресурс получше. Если возьмём с собой сильных магов…

– Хочешь с их помощью кого-нибудь обчистить? – предположила Ларка.

– Что за выражения для принцессы! Грабежами не будем заниматься по многим причинам. Мы с тобой выудим из Закрытых миров тех, кто знает их секреты. Поделятся и вернутся обратно, а мы или продадим эти секреты, или используем сами.

– Ладно, с магами понятно, но зачем нам остальные?

– Можно уйти с магами, – пожал плечами Игорь, – только тогда всё равно придётся брать в услужение людей и платить уже им. Я предпочитаю эльфов. Но сначала их нужно найти, повязать клятвой и научить моему языку и многому другому, чтобы не наделали глупостей. Твой капитан обещал заняться вояками, а мы с тобой с помощью Лормы займёмся магами.

Глава 9

– Садитесь, баронесса, – пригласил Игорь вошедшую Лорму. – У меня к вам очень важный разговор. Вы недавно вернулись из города, не поделитесь тем, что говорят горожане? Я безвылазно сижу во дворце и ничего не знаю, а хотелось бы узнать.

– В столице тревожно, – сказала Лорма. – Ходят слухи о беспорядках на границе, а королевские вербовщики объявили, что оплата наёмникам повышается вдвое. Магам запретили ловлю слуг и предложили перейти на королевскую службу.

– А вот это плохо! Скажите, у вас много знакомых среди них?

– Знакомые есть, друзей уже не осталось. Дружбу надо поддерживать, а при той жизни, которую я вела…

– Мне нужны сильные маги, – откровенно сказал Игорь. – У меня нет от вас секретов, поэтому сейчас всё узнаете. Перевёртыши очистили от магов большой участок границы и натравили живших там даштов на эльфов. Нетрудно отменить один приказ и отдать другой, если нет защиты от магии. Я думаю, что они оставили себе возможность управлять сбежавшими дикарями, а вот другие маги до них не доберутся.

– Узнали, когда были у королевы?

– Да, рассказала Дальга. У меня спросили совет, я и предложил отправить ещё послушных дикарей против их взбунтовавшихся сородичей.

– Умный совет, – сказала побледневшая Лорма.

– Спасибо, я тоже так думаю, – улыбнулся Игорь. – Положение тяжёлое, но умные правители могли бы выкрутиться. К сожалению, наши правители не отличаются умом.

– Что вы говорите, принц! – возмутилась эльфийка. – Пользуетесь тем, что я вам поклялась?

– Пользуюсь, – согласился он. – Подождите возмущаться, сначала выслушайте. Ваши королевы завели эльфов в тупик. Поняв, что расплодившихся даштов не удастся держать в кулаке, Альна решила их уничтожить. Я не уверен в том, что три миллиона дикарей дали бы себя вырезать, но это могло получиться только до вмешательства перевёртышей. Сейчас этот план смертельно опасен для самих эльфов. Какую-то часть дикарей, безусловно, уничтожат, но затем перевёртыши расскажут об этом тем, кто свободен от вашей магии, и направят их к границам.

– А что сделали бы вы? – спросила Лорма.

– Я снял бы с даштов контроль и предложил им союз. Этот мир нужен перевёртышам без хозяев, поэтому выживших в нашем противоборстве добьют. Дикари достаточно умны, чтобы это понять. Вы две тысячи лет живёте рядом, хоть и с помощью магии. Если позволить даштам жить нормальной жизнью, вам не понадобится магия. А их нужно прикрыть от перевёртышей амулетами.

– Жизненный план, но мне он не нравится.

– Предложите другой. Вы создавали себе проблему тысячи лет, и теперь её не решить без потерь. И учтите, что в королевстве меньше тех, кто сможет взять в руки оружие, чем их у дикарей, а один дашт стоит двух-трёх эльфов. Вы не умеете воевать, поэтому сможете только отсиживаться за стенами замков и городов. И надолго вам хватит продовольствия? И это я говорю, не принимая во внимание перевёртышей. Уж они-то наверняка умеют воевать и смогут научить этому взятых под контроль дикарей. Я думаю, что через месяц большая часть королевства будет захвачена, а через два в Альдомаре не останется ни одного живого эльфа. Возможно, после этого с уцелевшими даштами поступят так, как сейчас хочет поступить королева. И у перевёртышей это получится.

– Это страшно! – прошептала Лорма. – Вы пытались переубедить…

– Этих женщин? Их не переубедишь. Они напуганы, но всё равно считают, что им видней, а когда всё посыпется, растеряются и опустят руки. Женщины могут править в благополучное время, но не в критические моменты. Только не думайте, что я агитирую захватить власть, мне это не нужно.

– И чего же вы хотите?

– Подожду и посмотрю, чем всё закончится, а потом уйду и уведу с собой всех, кто захочет уйти.

– Маги нужны для этого?

– Не только. Понимаете, баронесса, у нас добрый и отзывчивый народ, и эльфам, безусловно, помогут. Но им будет трудно вписаться в нашу жизнь, а помощь будет… умеренная. Золото или другие ценности станут хорошим подспорьем, но их не хватит надолго. Насчёт магов я не волнуюсь, к ним будет много внимания, а вот остальные…

– Вы хотите им помочь, – поняла Лорма. – И в чём будет заключаться такая помощь?

– Нужны не просто маги, а те, кто занимался ловлей слуг. Мне потребуются не те дикари, которых они ловят, а обитатели Закрытых миров. Это такие же миры, как мой, поэтому я знаю, что нужно делать, чтобы такая ловля обошлась без неприятностей. Нужны не сами обитатели Закрытых миров, а их знания. Поделятся, и их можно будет вернуть обратно. Знания тех, кто обогнал нас в развитии, – это громадная ценность! Мы можем заработать на них гору золота и помочь другим. Сможете хоть кого-нибудь уговорить?

– Наверное, смогу, – нерешительно ответила Лорма, – только как с ними разговаривать, не открывая ваше происхождение?

– Расскажите им о судьбе эльфов, – сказал Игорь, – а потом предложите перейти ко мне на службу и скажите, что я и сам не собираюсь погибать и им не дам. А все подробности узнают только после принесения клятвы. Не захотят приносить сейчас, пусть служат так. Когда увидят, к чему всё идёт, станут сговорчивей. Если они поступят на королевскую службу, всех бросят против дикарей, а это смерть, причём бесполезная. И ещё одно. У кого можно узнать о Закрытых мирах? Наверное, вы не знаете их координаты. Когда мы об этом говорили, вы упоминали о списках.

– Такие списки есть в библиотеках, которыми пользуются ловцы слуг, – ответила она. – Мне их не дадут, но я попробую через кого-нибудь сделать копии. Там не так уж много писать. И с магами поговорю, но на это понадобится время. Если я вам не нужна, то после обеда этим займусь.

Баронесса Барту ушла, а Игорь через секретаршу приказал капитану привести для беседы нанятых им дворян.

– Когда придут, пусть не дожидаются вызова, а сами заходят по одному, – сказал он Дарке.

– Всё выполню, принц, – ответила старавшаяся не смотреть на него девушка.

Когда они случайно встречались взглядами, Дарка смущалась и краснела. Признаки влюблённости были налицо, и девчонку нужно было убирать, но пока не нашли замены. Первым в кабинет вошёл ничем не примечательный эльф.

– Эмиль барон Семан, – отвесив изысканный поклон, представился он. – Я третий сын в семье. Мастер меча, магией обрабатывали в школе.

– Вам говорили о клятве, барон? – спросил Игорь.

– Говорили, ваше высочество, но нам сказали, что можно служить и без неё.

– Можно, только с клятвой я смогу больше вас использовать, больше и заплачу.

– Можно пойти к королевским вербовщикам, – безразлично сказал барон. – Пожалуй, у них я получу больше.

– Может, и получите, – согласился Игорь, – только вряд ли успеете потратить золото. Скажите, Эмиль, как вы оцениваете свои шансы на победу, если вашим противником будет привыкший к оружию дашт?

– Дашты сильнее физически и у них длинней мечи, но я быстрее. Пожалуй, одного-двух я завалю. Намекаете на слухи о беспорядках на границе?

– Я знаю об этих беспорядках больше вас. Перевёртыши собрали всякий сброд и выбили магов на большом участке границы. Они сняли с дикарей наше внушение и дали им своё. Сейчас дашты истребляют эльфов в приграничных сёлах и городках, но они там не задержатся. Перевёртыши ждут момента, чтобы бросить их на очистку границы и освобождение остальных сородичей.

– И что же это за момент? – спросил побледневший эльф.

– У королевы есть план поголовного уничтожения даштов, который сейчас начнут исполнять. Многих убить не удастся, но вот привести в ярость тех, кого перевёртыши приведут на это смотреть… Там же будут подчистую вырезать самок с детёнышами. Королева не просто так сорит золотом. Я не думаю, что оттуда кто-нибудь вернётся, но вы можете попробовать.

– Я туда не пойду! – передёрнув плечами, ответил барон. – Я воин, а не мясник. А столкнуться с толпой разъярённых дикарей – это верная смерть, в этом вы правы. Но ведь они не ограничатся границей!

– Они придут мстить сюда, – сказал Игорь. – И поведут их перевёртыши, которым нужно очистить королевство от эльфов. Три миллиона дикарей против в десять раз меньшей толпы эльфов. Толпы, потому что у вас нет армии и все уже давно забыли, что это такое. И за стенами вы не отсидитесь, просто не дадут. У меня есть план, куда уйти самому и увести тех, кого удастся спасти, но доверять я могу только тем, кто полностью доверяет мне.

– Я дам вам клятву! Но у меня, ваше высочество, есть жена и дочь…

– Мои воины могут привезти своих близких во дворец. Уходить будем все.


– Где старший маг? – спросила Хайра соскочившая с коня эльфийка.

– Она у себя, госпожа, – ответил сотник, увидевший на груди женщины медальон мага. – Пойдёмте, я вас провожу.

Она отдала повод одному из трёх сопровождавших её воинов и, придерживая рукой меч, пошла следом за офицером. Дома, в которых жили эльфы, стояли в сотне шагов от изгороди одной из двадцати деревень, бывших в ведении их магов. Хайр довёл гостью до нужного ей дома и постучал в дверь.

– Вы здесь старший егерь? – спросила она, услышала утвердительный ответ и добавила: – В таком случае идите со мной. Приказ, который я привезла, касается и вас.

Маги применяли какое-то заклинание, поэтому даже на таком удалении могли слышать слабый стук во входную дверь и как-то на него отвечать. После прихожей была пустая комната, а хозяйка ждала их в следующей. Саби Тахара прожила триста лет и уже второй год собиралась бросить службу, но каждый раз удерживало не одно, так другое. Увидев гостью, она поднялась ей навстречу.

– Возьмите приказ, – сказала приехавшая эльфийка, протягивая старшему магу пакет.

– Фарли? – спросила старуха, принимая бумаги. – По-моему, я видела вас у графини Дальги. Вы знаете, что здесь?

– Третий вариант. Вам приказали сделать всё как можно быстрее!

– Всё-таки я до этого дожила! – с горечью сказала Саби. – Надо было уйти со службы.

– Нужно проявить волю! – одёрнула её Фарли. – Приказ должен быть выполнен!

– Можете передать, что мы его выполним, – неприязненно ответила Саби, – а сейчас уезжайте. Ещё не поздно, поэтому до темна успеете к соседям.

Приезжая, ни на кого не глядя, вышла из комнаты.

– Садись, Хайр, – кивнула на стул Саби. – Сейчас я испорчу тебе сон. С завтрашнего утра нам с тобой нужно заняться уничтожением населения деревень. Дашты в соседней провинции взбунтовались и устроили резню, а наши не придумали ничего лучше, кроме их поголовного уничтожения.

– Как они могли взбунтоваться? – не понял сотник. – А магия?

– Видимо, на нашу магию нашлась другая, – ответила Саби. – Дальга не смогла выловить всех перевёртышей, а они собрали грабителей и убийц и перебили магов и их охрану. У перевёртышей достаточно магии, чтобы взять под контроль всех живущих там даштов, поэтому дикари сейчас не охраняют границу, а режут эльфов. Я должна была сказать тебе о приказе сейчас, потому что выйти нужно рано утром. Пойдём на восток, к самой дальней деревне, а потом будем возвращаться и чистить их одну за другой. Когда закончим, убираемся со всей возможной быстротой. Перевёртыши не дураки и обязательно воспользуются нашей глупостью. К тому времени, когда они приведут сюда даштов, мы должны быть далеко. Освободившихся не так уж много, поэтому если успеем с чисткой, то сможем отбиться.

– Чистка! – мрачно сказал егерь. – У меня в сотне каждый четвёртый – мальчишка. Старики выполнят приказ, а эти могут отказаться. Каждому нужно убить больше двухсот дикарей, и только пятая часть из них воины, остальные – их жёны и ребятишки!

– Самки и детёныши! – жёстко сказала Сади. – Только так и никак иначе, если не хочешь рехнуться! Воинов будешь под каким-нибудь предлогом выводить из деревень под болты, а оставшихся рубите мечами. Единственное, чем мы сможем вам помочь, – это немного их замедлить.


– Есть сигнал! – крикнул вбежавший в дом Ахаль. – Сразу из пяти точек!

Это был уже зрелый перевёртыш, но он принял облик подростка, впитал в себя его память, и это сказывалось на поведении.

– Начнём, – сказал ему Васаль, бывший в этом воплощении пожилым эльфом. – Не нравится мне этот план, но старший наплевал на моё мнение. Мотай-ка ты из лагеря. Если у меня не получится с дикарями, хоть ты уцелеешь.

Он подождал, чтобы дать сородичу время на побег, и вышел из дома. Деревня горела, и повсюду лежали окровавленные тела. Только три из них принадлежали дикарям, остальные были убитыми эльфами. Повсюду ходили залитые кровью дашты, и перевёртыш отправил одного из них искать вождя.

– Что тебе нужно? – сердито спросил подошедший к нему огромный дашт.

– Сейчас узнаешь, – ответил Васаль и снял с него своё заклинание.

– Что мы здесь делаем? – недоуменно спросил дикарь, оглядываясь по сторонам. – Для чего эта бойня?

– Вы выполняли мой приказ, – ответил перевёртыш. – Надо было отработать освобождение.

– Эльфы во многом виноваты, но они не заслужили такого! – заорал дашт. – А теперь между нами кровь и придётся драться насмерть! И всё из-за тебя, освободитель!

– А теперь подумай, почему я освободил тебя ещё раз, – спокойно сказал Васаль, хотя ему было страшно.

– И почему? – спросил нависший над ним дикарь.

– Вас всех должны были уничтожить. На границе для вас почти нет работы, а плодитесь слишком быстро! И границу скоро будет некуда двигать! Эльфы боялись, что когда-нибудь так и случится, и давно разработали план. Мы только поторопили их вашим освобождением. Сейчас по всей границе идёт резня. Полностью вырезают ваши деревни. Если поторопитесь, сможете помешать. Если не помешаете этой чистке, вас тоже скоро вычистят. Мы решили снять со всех свою магию, чтобы вы дальше жили своим умом. Если потребуется помощь, постараемся оказать.

– Откуда знаешь о резне? – недоверчиво спросил дашт. – Мы не так близко от границы.

– Есть амулеты, которые чувствуют одновременную смерть многих разумных существ. Они засекли убийства по всей границе. Давай я сниму магию с твоих воинов, а ты с ними разберёшься. Если разрешишь, я пойду с вами.


Сегодня Игорь в первый раз выехал в столицу. За дворцовую ограду его вывело не любопытство, хотя было интересно посмотреть город, а желание встретиться с магами. Многие из тех, кто занимался ловлей слуг, приняли предложение королевы и отправились к границе вместе со спешно завербованными наёмниками. Он знал, что была потеряна связь с пограничными гарнизонами севера и востока, а на западе дикарей перебили и ушли. Остальные маги выжидали. Никто из них не нуждался в золоте и не хотел рисковать своей жизнью. Избиение дикарей не понравилось многим, но дело было не в том, что их за несколько дней вырезали больше миллиона, а в том, что с оставшимися теперь вряд ли удастся найти общий язык. Бароны и графы срочно увеличивали дружины, но в королевстве почти не было лишнего оружия и эльфов, которые умели и хотели бы драться. Беженцев пока не было, но к их прибытию готовились и запасали продовольствие. Лорма поговорила со знакомыми магами, но ничего не добилась. Баронесса скопировала нужные списки и по просьбе Игоря учила Даршу связывать миры. А вчера она пришла с известием, что с принцем хотят говорить маги. Магов было два десятка, поэтому он решил съездить к ним сам, а заодно посмотреть столицу. С собой взял баронессу и десять эльфов охраны. Капитан привёл из города три десятка бойцов, но треть из них отсеялась по разным причинам. От даштов он избавился, отправив их королеве. С королевской семьёй за прошедшие пять дней не было никаких контактов. Королеве было не до Игоря, а остальные после неудавшихся покушений старались его избегать.

К магам отправились верхом, в том числе и баронесса Барту. Езда по столице не произвела большого впечатления. Дорога была вымощена тёсаным камнем, а по обе стороны от неё располагались тротуары. За ними стояли ничем не примечательные дома. Изредка встречались дворцы графов со статуями, лепниной и витражами, после которых улицы выглядели убого. Наверное, разочарование видом столицы вызвало ожидание чего-то величественного и запредельно красивого, о чём часто писали в земных книгах об эльфах. Хотя за две тысячи лет можно было устроиться и лучше.

Ехали долго. Дом, возле которого спешились, был двухэтажным и ничем не отличался от других. Лошадей привязали к коновязи и оставили с ними половину охраны, а сами через единственный вход поднялись на второй этаж и по длинному коридору дошли до нужной комнаты. Перед поездкой Лорма объяснила, что ловцы слуг объединяются в небольшие общины и живут в одном доме, где у каждой имеются свои комнаты. Были в таком доме и общие помещения для работы и общения, а в подвалах держали до продажи свой улов. В такую общую комнату для отдыха они сейчас и пришли. Она мало отличалась от дворцовой гостиной, только маги использовали не такую богатую мебель и у них было намного больше зелени. В доме жили и работали два десятка магов, но принца ждали только три женщины.

– Мы благодарны вашему высочеству за проявленное внимание, – сказала самая пожилая из эльфиек, после того они обменялись приветствиями. – Я здесь старшая, поэтому вы будете договариваться со мной. Марта Радоя.

– Очень приятно, Марта, – коротко поклонился Игорь. – У меня большая необходимость в сильных магах, но и вы во мне заинтересованы.

– Объясните, что вы имеете в виду, – попросила старшая.

– С вами уже говорила уважаемая баронесса Барту, – сказал он, – так что вы должны понимать всю серьёзность положения. Освободились два миллиона дикарей, остальных мы истребили. У них полмиллиона взрослых мужчин и подростков, способных взять в руки оружие. Бойня, которую учинили по приказу королевы, несомненно, родила ненависть.

– Беженцев нет, не видно и даштов, – возразила Марта. – То, что вы нам говорите, пока только предположения.

– Связь с гарнизонами прервана семь дней назад, – сказал Игорь, – и ни от кого из тех, кто ушёл им на помощь, нет никаких известий. Я думаю, что они мертвы. Дикари не двинулись вглубь королевства по двум причинам. Они будут хоронить своих убитых, а потом подучатся у перевёртышей. Дашты, как и вы, привыкли действовать небольшими отрядами, и для того чтобы превратить их в армию, нужно время. Они никогда не штурмовали замки и города, и этому тоже нужно учиться. Когда закончат учёбу, увидите и беженцев, и тех, от кого они бегут. Эльфы клана Альдомар своими руками и вашим искусством создали себе врагов, от которых скоро найдут гибель.

– Не слишком ли пессимистичный вывод, принц? – спросила второй маг и представилась: – Дара Гарш.

– Вы можете мне не верить, – пожав плечами, сказал он, – только для меня очевидна ваша гибель. Я многое говорил королеве и графине Дальге, но они всё пропустили мимо ушей. Если бы не перевёртыши, у вас могло получиться истребление даштов, сейчас будут истреблять вас, а потом придёт черёд дикарей. У войн свои законы, на которые вы плюёте. Нужно выводить население из приграничных районов, провести мобилизацию и срочно делать для эльфов хоть какое-нибудь оружие и их обучать. Нужно создать штаб и назначить командующего, нужно… Много чего нужно, а у вас делают только одно – свозят в города продовольствие, да и то, наверное, только в столицу. Продовольствие важно, но вы не будете отбиваться им от даштов, да и не хватит его надолго.

– А если вы… – начала Марта.

– Поздно! – перебил Игорь. – Даже если бы меня сейчас попросила королева, я отказался бы. Времени и раньше было мало, а сейчас его нет совсем. Ещё день-два – и всё начнётся. У противника будет трёхкратное превосходство в численности, а большинство дикарей намного сильнее эльфов, поэтому всё закончится быстро. В обороне большую помощь могли бы оказать маги, но их по-глупому погубили, отправив под мечи дикарей.

– И для чего мы вам нужны? – спросила Марта. – Хотите с нашей помощью уйти в свой мир?

– Просто уйти в свой мир я могу с помощью одной баронессы, но я хочу спасти как можно больше эльфов и обеспечить им в новом мире достойную жизнь. Есть причины, по которым я не могу с вами откровенничать, пока не получу клятву. Если не захотите иметь со мной дело, я на всех плюну и уйду с женой, моими магами и воинами.

– Такая клятва ко многому обязывает, – сказала до этого молчавшая эльфийка. – Я Сола Виджар.

– И к чему она вас обязывает, Сола? – спросил Игорь. – Я ведь пока не беру с вас клятву верности, вы только поклянётесь держать в тайне всё, что от меня узнаете. Неужели это так трудно? Ладно, я вижу, что зря потратил время. Буду готовиться к отбытию, а вы думайте. Может, появление под стенами столицы армии дикарей прочистит вам мозги. Только смотрите, не опоздайте! Я не исключаю того, что дашты смогут всё захватить сходу, без длительной осады. Тогда сразу уйду. Прощайте!

Он вместе с баронессой вышел в коридор, где ждала охрана. Возвращались быстрее, и он уже не глазел по сторонам. Настроение испортилось, и появилось желание всё здесь бросить и уйти прямо сейчас. Для такого ухода всё было готово, нужно только дождаться семью одного из его эльфов. Когда вернулись во дворец, Игорь отдал повод подбежавшему слуге и пригласил баронессу с собой.

– Прежде чем мы уйдём, мне нужно кое-что подготовить, – объяснил он, – и не здесь, а в моём мире. Я думаю, что мы сейчас в него сходим.

– Прямо сейчас? – поразилась Лорма.

– А чего ждать? Принцесса не пустит меня одного, так что сходим втроём. У нас сейчас холодно, а у вас нет тёплой одежды, поэтому посидите в моих комнатах, а я сниму мерки и куплю всё необходимое.

– Все выучили ваш язык, – сказала она, – но в нём много непонятных слов.

– Со временем всё поймёте, здесь я мало могу объяснить, только в своём мире. Подождите в гостиной, я поговорю с принцессой.

Игорь вошёл в спальню, где на кровати с книгой в руках дожидалась Ларка.

– Можешь ничего не говорить, – сказала она, увидев жениха. – По твоему лицу и так понятно. Я говорила, что эти старухи откажут?

– Ты у меня молодец, – похвалил он, – но мне нужно было съездить. Старухи могут передумать, когда дашты начнут осаду Веста. Я не думаю, что она затянется. Стены низкие и очень длинные, для обороны нужно гнать на них половину горожан. Ладно, мы в любом случае успеем уйти, только до этого мне нужно кое-что сделать, и не здесь, а в моём мире. В мои комнаты не поместится и десять человек, а нас будет больше. Нужно продать немного золота и купить подходящий дом. Надо было заняться этим раньше, а сейчас придётся пороть горячку.

– Только со мной! – поставила условие Ларка. – Мало ли что может случиться с Лормой, и тогда мы расстанемся навсегда! Я этого не пережила бы даже без даштов!

– Конечно, с тобой, – согласился Игорь, обнимая невесту. – Куда я без тебя! Я так и сказал баронессе, что ты меня не отпустишь. Она ждёт в гостиной, так что собирайся.

– Что, прямо сейчас? – испугалась она. – Может, сначала подготовиться?

– Золото я уже подготовил, а больше нам ничего не нужно. Вы в этот раз никуда не выйдите из моих комнат.


– Он ездил к оставшимся магам, – доложила Дальга. – Хочет не только уйти сам, но и увести столько эльфов, сколько получится.

– Значит, уверен в том, что мы не отобьёмся, – сказала королева. – Ты уверена в благополучном исходе, а я стала сомневаться. Что ему сказали?

– Ничего. Игар что-то от всех скрывает, потому что потребовал от магов клятву их силой. Они отказались её давать.

– А он?

– Сказал, что будет ждать. Если не передумают, когда дикари будут под стенами столицы, он уйдёт со своими эльфами. Очень неодобрительно высказался о нас из-за бойни и из-за того, что бросили магов навстречу дикарям. Мол, в обороне от них было бы больше пользы. Уверен в неизбежности нашего поражения и даже сказал, что дикари могут взять столицу без долгой осады! Наглец!

– Что он, по-твоему, может скрывать?

– А я знаю? – пожала плечами графиня. – Дай разрешение на его арест, тогда узнаем всё.

– Продолжай за ним наблюдать, – сказала Альна. – Пока я запрещаю его трогать. Сколько уже собрали бойцов?

– Больше ста тысяч, и постоянно подходят в одиночку и дружинами. Через два дня наберём ещё пятьдесят тысяч, и столько же будет вооружённых горожан. Продовольствие свозим отовсюду, и маги предохраняют его от порчи. Порядка, правда, маловато, но этим сейчас занимаются. Дикари тоже прибегут толпой. Кстати, всех магов погоним на стены. Только нужно будет прикрыть щитами, а то их сразу же перебьют.

– Три самых больших города могут отбиться, – сказала Альна, – а остальные?

– Кто успеет, укроется в них, – ответила Дальга. – Возьмут вилы и топоры, и тоже на стены! Остальные… кому как повезёт.

Глава 10

– Почему все комнаты такие маленькие? – осматривая спальню, с удивлением спросила Ларка. – У вас все так живут?

– У нас живут по-разному, – ответил ожидавший такой реакции Игорь, – а я был принцем только в игре. Деньги у меня есть, и можно было обменять эту квартиру на что-нибудь побольше, но мне её хватало. Дворцов я тебе не обещаю, но квартиру купим раз в пять больше этой. Только это не к спеху, важнее обеспечить жильём тех, кого мы приведём с собой. Этим я сейчас и займусь, а для вас найду развлечение.

– А это что такое? – спросила Лорма, показав рукой на дверь застеклённой лоджии. – Тоже комната?

– Это балкон. У вас до них почему-то не додумались. Если не боитесь высоты, можете посмотреть, только возьмите в коридоре куртку и тапочки, а то там холодно.

Пока женщины осматривали квартиру, Игорь занялся делами. Мобильный телефон разрядился, поэтому пришлось воспользоваться зарядкой. Выждав несколько минут, он позвонил сослуживцу:

– Привет, Сергей, вы меня ещё не похоронили?

– Игорь? – удивился приятель. – Ты куда запропастился? Я рад, что ты жив, но учти, что на твоё место уже взяли другого. Нельзя же исчезать на несколько месяцев, никого не предупредив!

– Так получилось. Я звоню не по поводу работы, из фирмы уволюсь. Помнишь, ты свёл меня с одним армянином?

– С Ашотом, что ли? – спросил Сергей. – Других армян в моей коллекции нет. А зачем он тебе?

– Я продал ему за хорошую цену золотые часы отца. Сейчас тоже нужно продать золото.

– И на фига он тебе сдался? Обратись в скупку, они сейчас дают за золотой лом нормальную цену. Я сам месяц назад продал обручальное кольцо. Жена сбежала, так я решил, чтобы и памяти о ней не осталось, всё продать или выбросить. Этих скупок в Москве навалом. Могу рекомендовать ту, куда я обращался. Она недалеко от тебя, на площади Победы.

Записав адрес, Игорь закончил разговор, включил компьютер и подозвал женщин.

– Мне нужно уйти, причём надолго. Есть не хотите?

– Пока не хочу, – ответила Ларка. – А почему нельзя с тобой?

– Потому что для нашей погоды ты голая, – ответил он. – Сейчас узнаю ваши размеры и куплю одежду и обувь, тогда смогу брать вас с собой. Подождите немного.

Он поискал в сети, как определяются размеры, взял в шкафу оставшийся от матери сантиметр и измерил жену, записав результаты на бумаге. Подсчёт не занял много времени. После невесты таким же обмерам подверглась баронесса.

– Сейчас сядете здесь и будете смотреть фильмы, – сказал Игорь. – Стяну в эту папку то, что вам будет понятно. Трёх фильмов и мультика должно хватить. Теперь смотрите, как нужно запускать и останавливать. На кухне ничего не трогайте, там есть опасные вещи. Туалет не сильно отличается от вашего, так что разберётесь. Не подходите к входным дверям и никому не открывайте, а я побежал.

Он поменял эльфийскую одежду на земную, не вызвав никакого интереса у уткнувшихся в монитор женщин, взял обе сумки с золотом и вышел в прихожую. Ключ был в замке, поэтому парень надел куртку, обулся и открыл дверь. Возле неё на стене висела бумага с указанием его задолженности по коммунальным платежам. Спрятав её в карман куртки, Игорь спустился с пятого этажа по лестнице. Видимо, последний снег растаял не так давно, потому что во дворе было сыро, холодно и грязно. Остановка такси находилась в двух кварталах от дома, но он не захотел идти к ней с двадцатью килограммами золота в руках. Положив сумки на относительно чистый бордюр, быстро поймал свободную машину и через десять минут был в фирме, адрес которой подсказал приятель.

– Кто у вас всем заправляет? – спросил он у одной из сидевших за стойкой девушек.

– А какой у вас вопрос? – спросила она. – Если хотите сдать золото, то мы вас обслужим и без начальства.

Пришлось прибегнуть к магии, после чего девушка ненадолго ушла и вернулась с высоким мужчиной лет сорока.

– Я старший менеджер, – сказал он парню. – Вы хотели меня видеть?

– У меня много золота, – ответил Игорь, опять применив магию. – Вы должны мне помочь быстро перевести его в наличные. Я думаю, что мы не будем решать это здесь. У вас есть где присесть и всё обговорить?

– Идите за мной, – пригласил менеджер и открыл дверцу.

Разговор продолжили в небольшом офисном помещении, в котором отдыхали работники фирмы. Там же в кресле сидел крепкий парень в форменной одежде и с кобурой на ремне.

– Это наша безопасность, – кивнул на него менеджер. – Он нам не помешает. Показывайте, что у вас за золото.

– Монеты, – ответил Игорь, развязал одну из сумок и достал несколько золотых.

– Странные какие-то, – сказал менеджер. – Я вижу такие в первый раз. И много их у вас?

– Примерно двадцать килограммов. Медь в них не добавляли, но какие-то примеси должны быть. Делали из самородного золота, а насколько оно чистое…

– Ничего себе! – удивился охранник. – И откуда они у вас? Нашли клад?

– Золото не является кладом и принадлежит мне, – сказал Игорь, обрабатывая обоих. – Вы можете определить состав?

– Только грубо, – ответил менеджер. – Сейчас вам заплатят восемьдесят процентов, а остальное получите через три дня, когда мы уточним состав. Подождите, я сейчас вернусь.

Он забрал монеты и вышел. Ждать пришлось минут десять.

– Примесей не больше десяти процентов, – отчитался вернувшийся менеджер. – Будем из этого исходить при предварительном расчёте. Идите за мной на приёмку, там взвесим ваше золото.

После взвешивания оказалось, что в сумках было немногим больше восемнадцати килограммов монет.

– Двадцать восемь миллионов и ещё триста сорок тысяч, – подсчитал итоговую цифру приёмщик. – Это ваши восемьдесят процентов.

– Вы непременно хотите наличными? – с неудовольствием спросил менеджер. – Может, мы сбросим вам на карту?

– Только наличными, – ответил Игорь и ещё раз обработал его магией, не забыв и приёмщика.

Следующие десять минут он получал пачки пятитысячных купюр и запихивал их в одну из опустевших сумок. После этого выдали несколько бумаг для окончательного расчёта.

– Теперь последнее, – сказал Игорь обоим. – Когда уйду, вы оба меня забудете. Кто контролирует записи со всех камер?

Ему показали парня, который после магического воздействия стёр всё, что было записано за последний час и отключил камеры.

– Включите через полчаса, – приказал Игорь. – Обо мне забудьте!

Следом за технарем локальную амнезию заработал охранник, а последними были обработаны три девушки за стойкой.

«Хорошо быть магом, – думал он, направляясь в риелторскую кантору, – даже таким хреновым, как я. Половину сил они из меня вытянули, нужно будет восполнить их у Лормы».

В первой конторе он не нашёл ничего подходящего, а во второй повезло.

– На тридцать человек я ничего не найду, – сказал ему работник агентства, – и вы не найдёте таких коттеджей. Лучше купить нужное количество квартир.

– Мне нужен отдельный дом, – упёрся Игорь.

– Есть у меня один коттедж в небольшом посёлке в пятнадцати километрах от Москвы. По Дмитровскому шоссе до МКАД всего двадцать минут езды. Строился по индивидуальному проекту бизнесменом, который покинул Россию и не собирается сюда возвращаться. Все права на продажу у нас…

– Что за коттедж? – перебил его Игорь.

– Два этажа, почти пятьсот метров общей площади, шесть комнат, не считая огромной гостиной, два санузла, сауна и гараж на две машины. На участке в десять соток высажены деревья…

– Сколько за него просят?

– Тридцать миллионов, – ответил агент. – Эту цену установил хозяин, поэтому торг неуместен.

– Дорого, – сказал Игорь. – Теперь скажите, какая у него реально цена?

– Хозяин хочет двадцать шесть миллионов, но если будут проблемы, согласен сбросить два миллиона, – ответил подчинённый агент. – Там всё меблированное…

– За двадцать четыре миллиона я его куплю. Как быстро вы сможете оформить?

– Если заплатите сейчас, сейчас и оформим, – пообещал агент. – Я вас туда отвезу и отдам ключи. А с регистрацией придётся немного подождать.

Через четыре часа, побывав в действительно шикарном, но сильно запылённом коттедже, оплатив свои коммунальные долги и купив одежду и обувь, Игорь вернулся в квартиру. Женщины уже успели посмотреть все фильмы и теперь смотрели второй раз тот, который понравился больше других.

– Чудесное окно, но я проголодалась, – сказала ему Ларка. – Ты будешь нас кормить или заморишь голодом?

– Я купил для своих людей дом, а для вас одежду, – ответил он. – Можно сходить в кафе, но я предлагаю вернуться. Нас и так долго не было во дворце, а пока вы разберётесь с одеждой и поедим, задержимся ещё больше. Сейчас задерживаться нежелательно, потому что в любой момент к столице могут подойти дашты, и никто не скажет, как быстро они её возьмут. Так что нам лучше сидеть во дворце.

– Уходим, – согласилась принцесса, – только вещи возьмём с собой. Дома будет время в них разобраться.


– Мне уже надоело их убивать! – вкладывая меч в ножны, сказал тысячник Хург вождю. – Это не воины, ни у кого даже нет оружия. Может, оставим их? От этих червяков нет угрозы, а позже их можно пристроить к делу. Мы многое не умеем делать сами и покупали у эльфов. Сейчас всё берём даром, но кто будет делать другие товары, когда закончатся эти?

– Это ты у нас такой умный, – возразил Кард, – а у многих ещё горит сердце, и потушить этот огонь можно только кровью убийц! Если мы сохраним им жизнь, нас с тобой никто не поймёт, а если вмешаются освободители, то у наших воинов будет новый вождь.

– Не пора ли от них избавиться? – понизив голос, спросил Хург. – Не знаю как другим, а мне ясно, что они освобождали нас для себя. Освободили, потом подставили, заставив убивать эльфов, а теперь хотят нашими руками уничтожить королевство. Я не уверен в том, что эльфы начали бы резню, если бы не наше освобождение. Драка будет не на жизнь, а насмерть, а мы и так уже потеряли треть народа. Как бы после уничтожения эльфов не пришёл наш черёд. Что им здесь может быть нужно? Наверное, та земля, которую мы столетиями чистили от тварей, а эльфы застроили городами. А нас либо опять согнут магией, либо пустят под нож. Это сейчас их мало.

– Они дали всем амулеты, – неуверенно возразил вождь. – Могли бы и не снимать свою магию, а сняли!

– Ты маг? – спросил тысячник. – Откуда ты знаешь, как будут работать амулеты? Может, они через декаду сдохнут или защищают только от магии эльфов, но не от своих создателей? А магию они сняли для того, чтобы мы пришли в ярость от резни! Тот, кто ходит под магией, не может хорошо воевать. Сколько у нас освободителей?

– Десятка три с нами, а остальные тренируют воинов в лагерях, – ответил Кард, которого слова тысячника заставили задуматься. – Ладно, придёшь ко мне в шатёр, поговорим. А сейчас выводим всех из этого городка, пока его не сожгли. Всё это теперь наше, ни к чему ему гореть.


– Первые беженцы, – сказал граф Радос, – завтра их будет много. Я посылал своих эльфов посмотреть. Доложили, что на день пути все дороги заняты бегущими эльфами и их повозками. На месте дикарей я позволил бы им уйти. Что будем делать, Борис?

Оба графа в сопровождении охраны выехали из Веста и теперь наблюдали за суетой у северных ворот.

– Наши планы в отношении королевской семьи придётся отложить, – ответил граф Парк. – Сейчас от смены власти будет только вред. К тому же, по моим сведениям, принц Игар не собирается драться за город. Он не скрывает того, что не верит в нашу победу, и готовится вернуться в свой мир.

– И королева его не трогает? – удивился Март.

– Альна в последнее время ведёт себя странно, – понизив голос, чтобы не слышали дворяне свиты, ответил Борис. – Похоже, что она тоже теряет веру в победу. Сама она останется до конца, но не будет противиться спасению дочери. Одно дело, когда впереди сотни лет жизни и много дочерей, но если всё скоро закончится, она захочет сохранить свою кровь.

– А как оцениваешь наши шансы ты?

– Если убрать Дальгу и поручить оборону принцу или кому-нибудь из нас, мы отобьёмся. Хорошо бы иметь в запасе хоть несколько дней, но и так удержались бы. А с ней можем погибнуть. Эта дура отправила на границу тридцать тысяч эльфов и половину городских магов. И где они теперь? Отправляли небольшими отрядами, поэтому вряд ли они нанесли даштам хоть какой-то урон, только погибли без всякого смысла. Как бы она и сейчас не сглупила.

– Не хочется мне умирать, – сказал Март. – Может, выйдем к королеве?

– Выйди сам, – предложил Борис. – Сегодня я подожду, а если ничего не изменится, завтра со всеми своими уйду. Дорога на запад должна быть свободна, а там у рода много имений. Соберём крестьян и скот и уйдём так далеко, как сможем. Если доберёмся до лесов, враги нас не найдут. Возможно, мы сюда когда-нибудь вернёмся!

– Если Альна не пойдёт на уступки, я уйду с вами! – решил Март. – У нас с тобой вместе двадцать тысяч мечей, так что должны пробиться. И своих крестьян спасу, сколько смогу.

– Готовься к тому, что нас обвинят в поражении, – криво усмехнулся Борис.

– Плевать! Если город падёт, обвинять будет некому. Если всех не вырежут дикари, это сделают перевёртыши.


– Ну как я тебе? – спросила Ларка. – Очень необычный наряд, но мне нравится.

Они вернулись два часа назад, поужинали, а потом женщины начали потрошить узлы и задавать вопросы. Бюстгальтеры сочли лишними и трусы посчитали очень узкими, а верхняя одежда понравилась. Тёплую примерили и сразу сняли, а остальное пробовали дольше. «Остального» было много, потому что Игорь не поскупился и набрал много одежды разных размеров. Сейчас на его невесте была полупрозрачная, отделанная кружевами блузка, джинсовая юбка до колен и туфли на высоком каблуке. Если учесть, что блузку оттопыривали крепкие, не упрятанные в бюстгальтер груди, вид у неё был очень соблазнительный.

– Сейчас унесу тебя в спальню и буду всё это снимать, – сказал он, сопровождая свои слова делом.

К сожалению, любовные игры пришлось отставить, потому что к ним пришла гостья. Послышался стук в дверь, и уже нёсшему девушку Игорю пришлось её отпустить.

– Извините, ваше высочество, – сказала приоткрывшая дверь Дарка. – С вами хочет встретиться принцесса Марла.

– Что она здесь забыла? – неприязненно спросила Ларка. – Да ещё пришла в такое позднее время!

– Она не говорила о цели визита, – ответила секретарша, встретилась взглядом с Игорем и, как всегда в таких случаях, покраснела.

– Передайте, что мы ждём, – сказал он Дарке и добавил для невесты: – Милая, Марлу нужно выслушать. Она не придёт просто так, а если пришла, значит, с чем-то важным.

– Извините, что я так поздно, – обратилась к ним вошедшая в гостиную принцесса. – Я боялась, что завтра вас не застану.

У Марлы был неуверенный, можно даже сказать, пришибленный вид. Игорь ещё не видел её такой.

– А что случилось? – спросил он. – Я не делал секрета из нашего ухода, но мы не собирались торопиться.

– Дашты подошли к городу! – ответила она. – Принц, я не хочу умирать! Возьмите меня с собой! У меня много золота, я отдам всё, что у меня есть, отдала бы и себя, но вам это не нужно. Я неплохой маг и, если хотите, принесу вам клятву. Я слышала, что вам нужны маги. И у меня есть это! С его помощью можно даже мужчину сделать магом!

– Откуда у тебя накопитель перевёртышей? – спросила Ларка, с удивлением уставившись на золотой шарик на ладони сестры.

– Украла у Дальги, – призналась Марла. – Она занята обороной и не обновила заклинание, а я этим воспользовалась. У неё таких шаров больше сорока, так я взяла все. Один оставлю себе, а остальные отдам вам!

– Дальга оторвёт твою голову! – сказала Ларка. – Теперь тебе нужно уходить с нами. Сколько у тебя золота?

– Должно быть пятьсот тысяч, – ответила Марла. – Я давно его не считаю.

– Утром я пришлю к вам своих охранников, – мысленно вздохнув, сказал Игорь. – Соберите всё, что захотите взять с собой, только много не набирайте. Всё нужное купим за ваше золото. Сами тоже приходите сюда. Если дашты прорвут оборону, мы не станем задерживаться.

– Вы не пожалеете! – воскликнула принцесса.

– Надеюсь. А сейчас прощайте. У нас свои дела, да и вам нужно собраться.

Проводив взглядом Марлу, он повернулся к Ларке.

– Я хочу знать твоё мнение. Заодно расскажи, что это за шары, которым ты так удивилась.

– Ты уже дал согласие, а сейчас спрашиваешь, что я об этом думаю, – с иронией ответила невеста. – Я не в восторге, хотя сестра предложила достойную цену. Это сейчас она напугана и согласна на всё, со временем могут появиться проблемы. Клятву не нарушит, но не будешь же ты всё время водить её на поводке и говорить, что можно, а что нельзя. Учти, что клятву она должна давать не принцу Игару, а просто тебе, иначе потом возникнут сомнения, нужно ли сохранять верность самозванцу. И золото забери, пока даёт, потом отдашь, сколько нужно, или сам на неё потратишь, а то всё промотает. Слышал же, что она не считает деньги, а они любят счёт!

– А шары? – напомнил Игорь.

– Дойдём и до шаров. Мы враждуем с перевёртышами лет семьдесят, раньше этих тварей не было в нашем мире. Изредка их захватывают, но всегда мёртвых, и у каждого на груди висит такой шар, какой ты видел у Марлы. Это накопитель силы. Мужчины перевёртышей вроде тебя: удерживают в себе силу, но очень немного, а с этими шариками могут потягаться с сильными магами. Правда, самим им такой шар заряжать очень долго, но для сильного мага это нетрудно. В шарах пытались разобраться, но безуспешно. Попробовали делать свои накопители, и даже что-то получилось, но они запасали меньше силы, а главное – намного медленнее отдавали. Восполнить свою силу можно, а черпать из накопителя для заклинания уже нельзя: он не успевает её отдавать. Если дать шар перевёртышей тебе или другому мужчине, можно получить мага не слабее Дарши. Я тоже стану с ним сильней.

– Ценная вещь, – сказал Игорь, – но я не отказался бы и от ваших накопителей. Это сильный маг редко тратит все силы, у меня они исчезают очень быстро. Почему ты о них не говорила?

– Потому что у нас почти нет таких накопителей. Для их изготовления используют алмазы, которых мы не нашли в этом мире. Так что накопители – большая редкость. Ладно, давай на сегодня забудем о Марле. Перед её приходом ты что-то обещал и даже носил меня на руках. Кстати, обратил внимание, какими глазами сестра смотрела на ту одежду, которую ты вознамерился с меня снять? Интересно, что она сейчас о ней думает.

– Пусть думает что хочет, – засмеялся Игорь и подхватил её на руки. – Сама сказала, что мы о ней забудем. Все дела закончим завтра, а сегодня для меня есть только ты!


– Они меня возьмут, мама, – сказала Марла и почти упала в кресло рядом с тем, в котором сидела королева.

– Это хорошо, – ответила мать. – Я думала, что выживет одна дочь, а теперь их будет две. Ольги я это не предложила. Она слишком властна и никогда не согласится на подчинённое положение.

– Что-нибудь изменилось?

– Сегодня штурма не будет, – ответила Альна. – Дикари отошли от стен и строят лагерь. Охрану на стенах оставили, но я думаю, что лагерь – это не хитрость и раньше утра они не начнут. Кое-кто из графов собрался уйти, но теперь им придётся остаться. Только вряд ли это нас спасет: дикарей столько же, сколько эльфов в столице, а стены недостаточно высокие. Зря я послушала Дальгу, надо было попытаться решить дело миром. Сейчас это уже поздно. Когда к тебе придут за золотом?

– Игар сказал, что утром пришлёт своих эльфов.

– Ты тоже пришли ко мне кого-нибудь понадёжнее. Не хочу оставлять золото перевёртышам, лучше увезите его с собой. Из казначейства взять не получится, но у меня во дворце много золота и есть реликвии клана. И не тяни с этим, завтра у вас будет мало времени. Наверное, мы больше не увидимся. Хочу сказать напоследок… Марла, никогда не стремись к власти! Женщинам нечего в ней делать. Найди сильного и умного мужчину вроде Игара и влюби его в себя так, чтобы ценил превыше всего на свете, а уж он пусть рвётся к власти, если есть такое желание. Можешь ему даже помочь, но не увлекайся. Наше главное дело – дети. Жаль, что я из-за традиций не могла по-настоящему вас любить. Я всегда завидовала тем, у кого были настоящие семьи. А сейчас иди!

Принцесса встала и поспешила выйти из большой гостиной, поэтому не успела увидеть плачущую мать.


– Всё готово, вождь! – отрапортовал один из сотников. – Они уже почти трупы!

– Не сильно хвастай, – недовольно сказал Кард. – Освободители сильны своей магией. Никто из них не должен успеть к ней обратиться!

– Мечников страхуют арбалетчики, – вступился за сотника Хург, – и ту часть лагеря, в которой стоят их шатры, окружили. Они действительно трупы. Зря их послушали и не атаковали. Мы видим в темноте лучше эльфов.

– Освободители правы, – возразил Кард. – Нас слишком мало учили, чтобы решиться на ночной штурм. Войском и днём тяжело управлять, а ночью вы полезли бы в город толпой. Мы в любом случае победим, но ни к чему лишние потери. Каждого воина в новом доме ждут жена и дети. Не будем спешить. Избавимся от опеки и будем отдыхать. Хург, постарайтесь не убить старшего, я хочу с ним поговорить. Только прежде чем притащите его ко мне, сорвите всё, что висит на шее. Пожалуй, уже пора начинать.

Тысячник кивнул и вышел из походного шатра вождя. Вернулся он полчаса спустя с двумя воинами, которые несли израненного перевёртыша.

– Лучше выйди, – сказал вождю Хург. – С него течёт, и мы всё у тебя изгадим.

– Положите его, – приказал вышедший из шатра Кард, – и плесните в лицо воды!

Перевёртыша бросили на землю и вылили на лицо воду из глиняной фляги. Он закашлялся и открыл глаза.

– Не получилось у вас, – сочувственно сказал вождь. – Столько лет пытались очистить этот мир для себя, и всё впустую!

– Откуда узнал? – еле слышно спросил Васаль.

– Мы не только убивали эльфов, мы их допрашивали, – отставив сочувственный тон, ответил Кард. – Не такие мы дикие, как считаете вы или эльфы. Две тысячи лет жизни рядом с ними не прошли даром. Мы по-прежнему многого не умеем, но захвачено немало мастеров, со временем они научат всему. А вот у вас не выйдет с нами так, как с эльфами! Не получится превратиться в кого-нибудь из нас. Скажи, почему вы всё делаете тайком? Нет сил прийти и отобрать землю?

– Так завещали наши боги! – прохрипел перевёртыш. – Добей!

– У каждого народа своя дурь, – проворчал вождь, вытирая меч об одежду убитого перевёртыша. – У этих – их боги, а у эльфов – их королевы. Знать бы, что глупо у нас.


– Не успели! – зло говорил граф Радос, расхаживая взад-вперёд по гостиной, в которой он находился вместе с графом Парком. – Надо было не уговаривать эту дуру, а сразу всем уходить! Дикарей столько, что не получится ни прорваться, ни отбиться!

– Успокойтесь, Март, – сказал граф Парк. – Принимать смерть нужно достойно!

– Вам хорошо говорить, Борис! – едва не кричал Радос. – Вы на сто лет старше меня и даже без дикарей долго не протяните, а я…

– Ваше сиятельство, – заглянул в дверь секретарь, – к вам…

– Вон! – заорал взбешенный граф и швырнул в него стоявший на столике кувшин.

Секретарь исчез за дверью, а вместо него вскоре вошла Сони.

– Нельзя так, дорогой! – сказала графиня. – Ты ведёшь себя просто неприлично! Рона придумала, как нам спастись, а ты даже не захотел её слушать!

– Что могла придумать эта чокнутая старуха? – недоверчиво спросил Март.

– Сохранились координаты Изначального мира… – начала Сони.

– Я же говорил, что она чокнулась! – взорвался граф.

– Если ты не прекратишь орать, я уйду со своими эльфами без тебя, – холодно сказала графиня. – Борис, вы идёте с нами?

– Объясните, Сони, – попросил граф Парк. – Я, как и ваш муж, не понимаю, что нам делать в том месте, откуда мы бежали. Там, наверное, уже нечем дышать.

– Рона только что туда ходила, – ответила графиня. – В том месте, где она была, дышать тяжело, но можно. Но это неважно, потому что из Изначального мира можно вернуться в этот, только не в осаждённый Вест, а в одно из наших имений. Магов у нас мало, но если приволочь тех старух, которые занимались ловлей слуг, их хватит. Все не нужны, достаточно будет тридцати. Наверное, к ним не придётся применять силу, достаточно объяснить, что, помогая нам, они сохранят свои жизни. Маги нам и потом пригодятся. Только всех лошадей придётся оставить здесь.

Глава 11

Золото и все вещи к отправке сносили в фехтовальный зал. Сначала перенесли своё, а потом Скворцов отправил охранников носить золото Марлы. Вскоре прибыла и она сама.

– Мать отдала нам своё золото и реликвии клана, – сообщила принцесса. – Золота у неё больше, чем у меня, поэтому его будут долго носить. Возьмите накопители, принц.

Игорь взял лёгкую сумку и достал из неё один шар со шнурком. Скорее всего, он был полый внутри, потому что почти ничего не весил.

– Этот заряженный, – сказала Марла. – Теперь вам нужно открыть третий глаз и дать знания тех заклинаний, которые вы сможете использовать.

– Всё это потом, – ответил он, вешая шарик на шею. – Не знаете, дашты ещё не начали?

– Когда я уходила, было тихо. Игар, вы и этих берёте с собой?

– Да, берём, – сказал Игорь, посмотрев на сидевших на узлах женщин с маленьким ребёнком. – У трёх моих эльфов есть семьи, остальные уходят налегке.

Пока воины носили сумки с золотом, в зал со своими вещами пришли обе наёмницы и Дарка.

– Вы возьмёте меня с собой? – не поднимая глаз, спросила она Игоря. – Если скажете нет, я сразу уйду.

– Возьмём, если сами захотите уйти, – ответил он. – Когда все соберутся, у меня будет к вам разговор. Я кое-что расскажу, а вы будете решать.

Золото из Среднего дворца носили больше часа, а последними забрали узлы с вещами Марлы и реликвиями эльфов. Когда закончились все хождения, в зале собрались двадцать мужчин, девять женщин и четыре ребёнка, не считая Игоря и его невесты.

– Мне нужно с вами поговорить, – обратился он к эльфам. – Этим утром должно начаться сражение за столицу, и я думаю, что оно очень быстро закончится победой даштов. Идёт война на уничтожение, поэтому никакого снисхождения к проигравшим не будет. Дикари озлоблены уничтожением трети своего населения, к тому же их направляют в бой перевёртыши, которым мы мешаем. Я хотел спасти не только вас, но маги отказали в помощи. Теперь нам остаётся спасаться самим. Но прежде чем мы уйдём, я хочу сказать то, что не знают многие из вас. Я не эльф и не принц, хоть и не лгал вашей королеве, поэтому и прошёл проверку магией.

– Как такое может быть? – спросила растерявшаяся Марла.

– Я из мира, жители которого очень мало отличаются от вас, – начал объяснять Игорь. – Мы намного обогнали вас в развитии, а в эльфов я играл с приятелями, когда развлекался на отдыхе. Они меня и назвали принцем. Для магии этого оказалось достаточно, чтобы выдернуть меня в этот мир, тем более что я идеально подходил в качестве мужа для вашей младшей принцессы.

– Так вы хотите увести нас не в мир эльфов? – понял кто-то из воинов.

– Потому и говорю правду, чтобы вы всё решили до ухода. Здесь вас не ждёт ничего, кроме смерти, а в моём мире можно очень хорошо устроиться. Кому он не понравится, можно будет вернуться.

– Куда мы вернёмся… принц? – с горечью спросила Лани.

– Западная граница открыта, и эльфы наверняка бегут через неё, – ответил Игорь. – И таких бегущих должно быть много. Как только узнают о судьбе столицы, побегут жители двух других больших городов. Дорог там нет, но вьючные лошади пройдут, и скот можно прогнать. Вряд ли дикари будут преследовать беглецов, им хватит добычи и в королевстве. Я думаю, что найдётся какой-нибудь энергичный барон или уцелевший граф, который положит начало новой королевской династии. На месте беглецов я ушёл бы подальше, чтобы отгородиться от даштов лесами. Вот туда мы и отправим тех, кто не захочет остаться со мной. Баронесса знает места на западной границе, там их и высадим. Получат лошадей, провиант и золото, а оружие есть своё. Можем достать оружие моего мира, с ним у вас не будет противников. Но прежде чем мы займёмся теми, кто хочет уйти, нужно немного обжиться на новом месте. Я купил большой дом, но в нём будет тесновато, поэтому продадим часть золота и купим дома и всё остальное, что нужно для жизни. Магией научим вас языку и будем учить чужим обычаям. Возможно, пока мы будем осваиваться, кое-кто раздумает уходить. Если моё предложение не устраивает, я рассчитываюсь золотом и ухожу, а вы спасайтесь как хотите. И учтите, что все те, кто идёт со мной, дадут клятву верности с оговоркой о возможности вернуться. Никто из вас не знает моего мира, а в нём, помимо громадных возможностей, есть немало того, что таит опасность. Действуя самостоятельно, вы можете погубить себя и поставить в тяжёлое положение остальных. Я не могу этого допустить.

– А почему нельзя отправить на запад сейчас? – спросил Эмиль.

– На этот вопрос отвечу я, барон, – сказала Лорма. – Маги не могут ходить порталами в одном мире, но можно уйти в другой, а потом вернуться уже по нужному образу.

– Решайте быстрее, – поторопил Игорь. – Обещаю, что не брошу там никого, иначе зачем мне вас уговаривать? Я и без вас прекрасно устроюсь со своими магами и золотом.

– Мне и решать нечего, – сказала Лорма. – Я иду с вами, принц. Я уже была там и принесла вам клятву, поэтому отойду в сторону, а остальные пусть думают.

– Я тоже иду с вами, – присоединилась Дарша. – Любая жизнь лучше смерти, а я вам верю.

– Мне некуда идти и не хочется умирать, – высказалась Лани. – Может, потом передумаю, а пока клянусь вам богиней в верности!

– Я тоже иду с вами, – решила Марла. – Только, если решу уйти, вернёте моё золото. То, которое дала мать, можете оставить себе. Клянусь в верности богиней, но только до ухода!

Остальные тоже недолго раздумывали и принесли клятву, некоторые с оговоркой об уходе.

– Я рад тому, что вы мне поверили, – сказал Игорь, когда последний из его воинов сделал выбор. – Сейчас вас вместе с вещами переправят в большой дом. Как я уже говорил, в нём будет тесновато, но это только на два-три дня, пока не купим другие. Из дома нельзя выходить. Вы не знаете языка, местных обычаев и не имеете тёплой одежды, а на улице холодно. Я иду не с вами, а в другое место. Позже привезу продукты и кровати к тем, которые уже есть. Пока я не приехал, наведите там порядок. В доме с год никто не жил. Я включил отопление, но нужно убрать пыль и разобраться с вещами. А теперь берите узлы и золото, сколько можете на себя нагрузить, и по одному подходите к баронессе. Как только очутитесь в доме, сразу отходите в сторону, чтобы не мешать другим.

Вскоре в зале, кроме Ларки с Игорем, остались только Лорма с Даршей. Остальные были переправлены в купленный особняк вместе с их вещами и большей частью золота. Оставшееся золото, которого тоже было немало, отправила баронесса. Когда взяли узлы со своими вещами и собрались уйти, помешал один из слуг.

– Ваше высочество! – закричал он, вбежав в зал. – К вам пришли маги с детишками!

– Пойду разбираться, – сказал Игорь остальным. – Неужели проснулись те старухи, к которым мы ездили?

Маги и дети, о которых говорил слуга, стояли возле уже неохраняемого парадного входа и ждали. Магов было всего трое. Вперёд вышла уже знакомая ему Марта Радоя, а двух других он видел впервые. За спинами женщин стояли дети. Наверное, их было больше тысячи. Посмотрев на них, он сразу отвёл глаза. Горе в глазах ребёнка не заденет только урода, а когда таких много…

– Вы были правы, принц, – обратилась к нему Марта. – Город вот-вот падёт, и вряд ли дикари пощадят хоть кого-то. А если и пощадят, уделом уцелевших будет рабство!

– Они были рабами две тысячи лет, – ответил Игорь. – Вы убедились в моей правоте, вспомнили предложение и пришли. Вы не могли сделать это раньше? Я почти всех отправил, вы успели в последний момент. И почему вас так мало?

– Остальных увели эльфы графа Радоса, – ответила Марта. – Он решил уйти на запад через Изначальный мир. Отправлять нужно было многих, и своих магов не хватало. Пока мы разобрались, пока собрали этих детей…

– Значит, догадался! – сказал Игорь о графе. – Ладно, уцелеет больше эльфов. У вас хватит сил на них всех?

– Мы уже сильно потратились, поэтому может и не хватить, – ответила стоявшая ближе к Марте эльфийка. – Мы рассчитывали на то, что у вас тоже есть маги. Но большинство должны отправить.

– Помогу, но с условием, – сказал он. – Детей отправите в одно место, а сами со мной идёте в другое. Им помогут и без вас, а вы мне отработаете спасение. И для этого обязательно нужно принести клятву. Так и говорите, что готовы служить этому мужчине, пока не отпустит, и залог клятвы – ваша магия! У моего требования есть веская причина, но я могу рассказать о ней только в моём мире. Если не дадите клятвы, я ухожу.

– Мне уже всё равно, – сказала Марта. – Я чувствую в ваших словах какой-то подвох, но не вижу выхода. Здесь смерть, и не только для нас, но и для этих детей, а их больше полутора тысяч! Клянусь в верности этому мужчине, и залогом клятвы будет моя сила! Этого достаточно?

– Вполне. Теперь остальные. И поторопитесь, потому что мы можем не успеть.

Получив клятву, Скворцов повёл всех в фехтовальный зал. Когда начали заходить, принцессе и её магам пришлось отойти к стене.

– Слушайте меня! – обратился он к детям. – Сейчас вас отправят в мой мир. Отправлять будут в большой… дворец. Вас там никто не ждёт, но помощь окажут всём! Я не знаю, день там сейчас или ночь. Если ночь, то придётся дождаться утра. На первом этаже прохладно и каменный пол, поэтому все поднимитесь на второй. Там есть зал, в котором много мягких стульев. На всех не хватит, но те, кто постарше, могут постоять или пойти в другой зал, там их ещё два поменьше. Если попадёте туда днём, вам быстро окажут помощь. Постарайтесь держаться вместе и никуда не убегайте, чтобы вас потом не искали. У меня всё. Марта, считывайте образ.

– Странное помещение, – высказалась она о фойе кинотеатра «Орбита», – но я запомнила. Дети, подходите по пять и становитесь ближе друг к другу. Теперь следующая группа! Двигайтесь быстрее и помогайте самым маленьким!

Маги работали быстро, и дети поспешно выполняли команды. В минуту их отправляли около пятидесяти, и через полчаса должны были закончить. На последнюю сотню у магов не хватило сил.

– Я пустая, – простонала Марта. – Богиня, как же мне плохо!

Её подруги потеряли силы ещё раньше и теперь бледные сидели на полу.

– Сейчас я вам помогу! – сказал Игорь, снял с шеи свой накопитель и отдал его Марте.

– Откуда он у вас? – со страхом спросила она. – Вы перевёртыш?

– Принцесса Марла позаимствовала эти полезные вещицы у Дальги, – ответил Игорь. – Я думаю, что они уже не понадобятся графине. Поспешите! Дарша, поделитесь силой с магами, а то они даже не могут стоять на ногах. Лорма сильно потратилась, а ей ещё вытягивать всех нас.

Нянька привела в чувство двух магов, а Марта с помощью накопителя быстро отправила оставшихся детей.

– Теперь все уходим в мою квартиру, – сказал он баронессе. – Начинайте со своих бывших подружек.


– Мама, они прорвались! – закричала вбежавшая в гостиную Ольги. – Дашты уже возле дворца Марлы! Я посылала стражников найти мужа, но никто из них не вернулся!

– Я отпустила Марлу с Игаром, – спокойно сказала Альна. – Успокойся, дочь, такая у тебя судьба.

– Судьба – умереть в начале жизни? – крикнула Ольги. – Почему я должна умереть, а сёстры будут жить? Чем я хуже?

– Ты наследница, – объяснила мать. – Место твоего мужа на стенах, а твоё – рядом со мной. Это плата за власть.

– Какая власть? – заплакала принцесса. – Власть была у тебя! Это ты виновата в том, что мы убивали даштов, а теперь они убивают нас! А ведь Игар вас предупреждал!

– Игар не эльф, – сказала мать. – Я не верила ему с самого начала.

– Как не эльф? – оторопела Ольги, ненадолго забыв о близкой смерти. – А кто же он?

– Какой-то разумный вид, очень похожий на нас, – ответила Альна. – Когда его представляли, я сразу обратила внимание на следы заклинаний на его лице. Они были такие слабые, что Дальга не почувствовала. Кто-то уже здесь увеличил ему глаза и делал что-то ещё. Скорее всего, это нянька Ларки, у неё самой нет таких знаний. И на медальоне было маскирующее заклинание. Зачем оно тому, у кого нет магии? Дальга не увидела в нём силу, но от неё нетрудно на время избавиться.

– Перевёртыш? – со страхом спросила принцесса.

– Нет. Им не нужны чужие заклинания, достаточно собственной магии. И они маскируются идеально, а у Игара глаза отличались от наших.

– И почему же ты не выдала его Дальге?

– По двум причинам. Во-первых, этим я убила бы Ларку. Игар – её единственная любовь на всю жизнь. Умрёт он, и она тоже не найдёт в себе сил жить дальше. А во-вторых, мне стало интересно. Жизнь достаточно скучна, а с ним появилась возможность на время избавиться от скуки.

– Мама, что мне делать? – услышав крики за окнами, закричала Ольги. – Я хочу жить!

– Ты неплохой маг и боец, – ответила мать. – Возьми на стене меч и встреть врагов вместе со мной. Хоть несколько дикарей уйдут вместе с нами. В тебе кровь королев, которые сделали ошибку, не перебив даштов, когда в них отпала нужда, а за ошибки нужно отвечать. Так получилось, что ответ придётся держать нам.

– Умирай сама! – закричала Ольги и выбежала из гостиной.

«Все спасают свои жизни, – подумала королева. – Я не имею такой возможности».

Она взяла лежавший на столике меч, подошла к двери и стала ждать.


– Чёрт! – выругался Игорь, налетев в темноте на стул. – По закону подлости у нас ночь. Не двигайтесь, сейчас я включу свет.

Луны не было, и в окна не попадал свет фонарей, а он ещё, когда уходил, задёрнул их портьерой, поэтому в гостиной было совсем темно и до выключателя пришлось добираться на ощупь. Маги увеличили чувствительность глаз и, когда загорелась люстра, на время ослепли.

– Надо предупреждать! – сердито сказала закрывшая глаза руками Ларка. – Мне и без твоего света было всё видно.

– Я предупредил, – ответил он. – Надеюсь, что и тем, кого мы отправили первыми, тоже будет что-то видно, потому что я не инструктировал их насчёт освещения. Хотя там под окнами фонари, поэтому не будет такой темноты.

– Где мы? – спросила уже открывшая глаза Марта.

– Вы в моём доме, – объяснил Игорь. – Завтра постараюсь устроить нормально, а до утра придётся побыть здесь. Есть две большие кровати и много стульев, устраивайтесь, где вам удобно. Еды пока не будет, потому что в холодильнике всё испортилось. Кто-нибудь хочет спать? Ну если не хотите, будем учить мой язык.

– Неужели у эльфов так изменился язык, что его нужно учить? – спросила Марта.

– А кто вам сказал, что я эльф? – ответил он и впервые увидел у эльфов круглые глаза.

– Куда мы попали? – обратилась к бывшей подруге Марта. – Лорма, кто он?

– Это один из Закрытых миров, – ответила баронесса. – Они не страшные, если знаешь язык и обычаи народа. Мы настолько похожи, что нетрудно сойти за местных жителей, особенно если с этим поможет один из них.

– А он вам поможет, – заверил Игорь. – Если не захотите со мной оставаться, позже вернём вас на западную границу. Дадим лошадей и всё, что нужно для путешествия, и отправитесь на запад. Туда должны были бежать эльфы, в том числе и графы с вашими магами. Только сначала немного отработаете. В моём мире совсем нет магов, поэтому развитие пошло по-другому. Но об этом будет время поговорить, а пока учите язык. Лорма его знает и поделится с вами. Дарша, вы можете немного зарядить накопитель?

– Он заряжен на треть, – сказала нянька, несколько минут подержав шар на ладони. – Смогу зарядить больше, когда немного восстановлю силы.

– Спасибо, – поблагодарил он, – пока хватит и этого. Возьмите по накопителю, пусть они будут с вами. Когда восстановитесь, заполните их силой. Резерв не помешает. Сейчас я ненадолго уйду…

– Куда? – схватила его за руку Ларка. – Без меня не уйдёшь!

– Нужно сходить к товарищу, – объяснил Игорь. – У меня сейчас будет столько дел, что один просто зашьюсь. Заодно заскочу в круглосуточный магазин и затоварюсь продуктами. Если хочешь, можешь ехать со мной, только одевайся теплее. Лучше надень брюки и джемпер. С курткой будет нормально.

– Вы можете сделать нам фильмы? – попросила баронесса. – Изучение языка не займёт много времени, а спать пока не хочется…

– Сделаю. Сейчас принцесса переоденется, и включу. Вы бы тоже надели что-нибудь из купленного. Если будут какие-то трудности с одеждой, Ларка вам поможет. Ваши платья нужно будет куда-нибудь убрать.

Женщины ушли в спальню переодеваться, а Игорь подошёл к сидевшим на тахте магам.

– Давайте я с вами познакомлюсь, – сказал он, – а то не знаю никого, кроме Марты. Да не печальтесь вы так: для вас всё кончится хорошо.

– Я расстраиваюсь не из-за себя, а из-за детей, – сказала самая молодая из магов. – Мы, может быть, выкрутимся, а они? Да, я Ори Сардина. Что я сказала смешного?

– Ничего, просто ваше родовое имя в нашем языке совпадает с названием одной из рыб. А из-за детей не нужно расстраиваться. Потеря близких – это трагедия, которую им придётся пережить, а у нас им не будет плохо. У нас вообще нет беспризорных детей, потому что о них заботится государство, а когда узнают, что они из другого мира, с них будут сдувать пылинки. Единственная проблема появится в будущем, когда создадут семьи с местными, но я постараюсь помочь им амулетами. Всем вряд ли получится, но хоть большинству.

– Амулеты для потомства? – спросила Ори. – Их не так легко делать, как вам кажется. Далеко не каждый маг на это способен. Мы бы могли, но это займёт много времени.

– А кто вас гонит? – сказал Игорь. – Даже если уйдёте, лучше это сделать не сейчас. Переселенцы по первому времени будут жить тяжело. Пока ещё построят жильё, вырастят скот и получат первый урожай. Всего будет не хватать, а золото упадёт в цене. Мы можем многое дать с собой, но путешествовать в вашем возрасте с караваном… Подождите, возможно, захочет уйти кто-нибудь из моих эльфов, и у вас будет больше шансов добраться вместе с ними.

– А что у вас за мир… принц? – спросила не назвавшая себя эльфийка.

– Как к вам обращаться?

– Извините, я Нора Вирам.

– Как я расскажу о мире в нескольких словах? Даже будь у меня много времени, это и тогда трудно сделать. Так, как живут у вас, у нас жили в древности, сейчас жизнь совершенно другая. Выучите язык и будете смотреть фильмы и читать книги, а я объясню непонятное. Сейчас таким будет всё.

– Мы оделись! – сказала вышедшая из спальни Ларка.

Она надела серые брюки и чёрный джемпер, а вышедшая следом Лорма тоже была в брюках, но она не стала утепляться и ограничилась блузкой.

– Хорошо выглядите, – похвалил Игорь. – Сейчас я включу компьютер и подберу фильмы, а потом пойдём. А ты уже можешь идти одеваться в прихожую, куртка и сапоги там.

Он быстро подготовил всё к просмотру фильмов, большую часть которых составляли мультики, и поспешил к невесте.

– Не запарилась? – спросил парень, надевая куртку. – Открывай дверь, ключ в замке.

Они вышли на лестничную площадку, и Игорь запер дверь и вызвал лифт. Не дав Ларке осмотреться во дворе, вывел её на улицу.

– Посмотришь днём, сейчас лучше не терять время, – сказал он недовольной девушке. – Пошли быстрее. Стоянка такси рядом, но до Валентина долго ехать.

По безлюдной улице дошли до стоянки, на которой увидели три машины. Водитель той, которую выбрал Скворцов, довёз их до нужного дома, получил свои деньги и уехал. Двор был огорожен, поэтому пришлось звонить по домофону. Когда он себя назвал, сразу открыли. Та же процедура повторилась у дверей в подъезд. Друг жил на третьем этаже, поэтому не стали пользоваться лифтом.

– Живой, чертяка! – радостно сказал он, обняв Игоря. – А я тебя уже похоронил, теперь сто лет проживёшь. Что это за девушка?

– Это моя невеста. Давай мы зайдём и ты закроешь дверь, а уже потом будешь знакомиться, а то мы разбудим твоих соседей.

Через десять минут все сидели за столом, на который хозяин поставил горячий чай и коробку конфет.

– Больше ничего нет, – развёл он руками. – Предупредил бы, что приедешь, как это делают все нормальные люди, был бы вам большой торт.

– Не мог я тебя предупредить, – сказал Игорь. – Я ведь не по своей воле покинул Москву. Выслушай и постарайся не крутить пальцем у виска. Многое из того, что я тебе расскажу, будет нетрудно проверить.

Рассказал он только самое основное и сумел уложиться в полчаса.

– На первый взгляд, бред, только вряд ли ты после двухмесячного отсутствия приехал разыгрывать меня в три часа ночи, – задумчиво ответил Валентин, – Значит, сидящая здесь девушка – это эльфийская принцесса?

– А что вас удивляет? – спросила Ларка. – Если бы я была простой эльфийкой, вы бы поверили? Игорь говорит, что у вас нет магии и вы в неё не верите. Если мы покажем, это будет считаться доказательством?

– Покажите, – согласился Валентин. – Не могу ничего обещать, но без доказательств точно не поверю. Ваш жених и раньше был немного чокнутым на эльфах, может, это просто прогрессировало? У вас, Ларка, очень необычная внешность, но ничего выходящего за пределы возможного.

– Говоришь, что ничего? – засмеялся Игорь. – Ладно, ты не заметил того, что у меня увеличились глаза, но что скажешь об ушах? Можешь их потрогать. У невесты такие же, но лучше тебе лапать меня.

– Ничего себе ушки! – удивился друг. – Пластика?

– И ушки – пластика, и для глаз мне прорезали окошки, чтобы выглядели побольше! Так он, дорогая, не поверит, давай убеждать твоей магией, а то без толку теряем время.

– А почему не хочешь сам? – спросил Валентин. – Ты же тоже маг?

– Я слабее, – объяснил Игорь, – а дел на сегодняшний день… до фига! И на всё нужно использовать силу. Был бы ещё полный накопитель, а то он едва заряжен, а маги, которые могли бы зарядить, сами выложились.

– Для освещения используются фонари, которые питаются силой, – сказала Ларка, протягивая Валентину руку, – но можно светить и без них, хотя свет уже не такой яркий.

На её ладони возник светящийся шарик размером с теннисный. Он перелетел на плечо Валентину, замерцал и исчез.

– Сейчас я покажу управление, – продолжила девушка. – Встаньте и пройдитесь по комнате. А сейчас вы будете себя душить.

– Впечатляет, – прохрипел друг, массируя руками горло. – Могли задушить?

– Это даже я могу, – сказал Игорь. – Если бы я захотел, ты давно поверил бы без всяких доказательств. Магия – это огромная сила. С её помощью с человеком можно сделать что угодно.

– Хорошо, считайте, что я поверил, – сказал Валентин. – Ты ведь пришёл не просто так? Нужна помощь?

– В точку. Ты работаешь там же?

– Да, в редакции. Хочешь что-то протолкнуть через нашу газету?

– Мне надо, чтобы ты чуть свет был в кинотеатре «Орбита». Там ждут помощи полторы тысячи эльфийских детей. Они потеряли всех близких и очутились в чужом мире. Никто не знает русского языка, а одеты только в тонкие шёлковые туники. Нужно быстрее привлечь к ним внимание, чтобы всех нормально одели и устроили. Сделай так, чтобы власти ничего не успели скрыть. Пусть устраивают ребят, а уже потом разбираются, и не келейно, а с отчётами общественности. Инопланетное происхождение детей докажет генный анализ, хотя для начала хватит глаз и ушей. Уж полутора тысячам детей уши не пришьёшь, а глаза у них почти такие же, как у взрослых. На лицах малышей смотрятся как в японских аниме. Было бы здорово, если бы ты договорился со съёмочной группой какого-нибудь неправительственного канала. Твоя статья с фотографиями – это хорошо, но передача будет более убедительной.

– Попробую, – согласился Валентин. – Слушай, им ведь будет трудно. Не могли бы вы хоть кого-нибудь обучить языку?

– Можно послать с ним Лорму, – предложила Ларка. – Она легко научит русскому с полсотни детей, а потом выйдет, и мы её заберём.

– Так и сделаем, – согласился Игорь. – Но это только начало. Пропихнёшь свою статью и бери отпуск за свой счёт хотя бы на месяц.

– Я могу взять и обычный, – сказал Валентин. – Правда, хотел уйти летом…

– Если станешь мне помогать, будешь купаться в деньгах. Можешь вообще уйти из редакции, и вся жизнь будет сплошным отпуском. Кроме того, сделаем тебя магом, а это вдвое увеличит продолжительность жизни. Ну и сама жизнь станет гораздо интереснее. У нас есть одна девица не хуже моей Ларки, которая вбила себе в голову, что в меня влюблена. Мне хватит жены, а тебе тоже неплохо бы создать семью. Мы с тобой похожи, ты даже больший бугай, чем я, поэтому мы переключим её любовь на тебя. У меня на попечении четыре десятка эльфов, для которых нужно много всего. Золота навалом, поэтому сегодня займусь превращением его в деньги. Пока спохватятся наши бравые органы, я должен пройтись по всем скупкам и собрать миллионов двести. Хреново, что нельзя связываться со счетами и нужно всё продавать за наличные.

– Погоришь как швед под Полтавой, – покачал головой друг.

– Без магии точно погорел бы даже с гримом, – засмеялся Игорь. – И налички никто столько не дал бы, послали бы далеко-далеко, а с магией всё получится. Я недавно наторговал на тридцать лимонов и ушёл. Так там стёрли записи камер, а потом дружно обо мне забыли.

– Изящно, – оценил Валентин. – Так может получиться. Хорошо, я возьму отпуск и свяжусь с тобой. Вы сейчас куда?

– Нужно заскочить в магазин за продуктами, а потом найду такси и домой.

– Никаких такси, – сказал друг. – Сейчас возьму свою машину, и всё сделаем вместе, а потом отвезу вас домой, заберу ту женщину, с которой нужно идти в кинотеатр, и займусь телевизионщиками. А ты подходи к «Орбите» к восьми.

Глава 12

– Когда же она закончит? – нервничал Игорь. – Вон их сколько понаехало!

Он вместе с Ларкой стоял неподалёку от кинотеатра «Орбита», к которому один за другим подъезжали автобусы. Телевизионщиков заставили убрать их машины, а потом и вовсе выгнали из здания. Операторы устроились на другой стороне улицы и снимали оцепивших кинотеатр полицейских и закутанных в одеяла детей, которых выводили через центральный вход и сажали в автобусы.

– Вон она! – показала рукой невеста. – Смотри магическим зрением, иначе не увидишь: она отводит глаза.

– В кинокамеры всё равно попадёт, – проворчал он. – Хорошо хоть Валентин дал тёмные очки и она наложила морок. Внешность не определят, но будут знать, что какая-то женщина там была и незаметно ушла, а это уже плохо.

Пройдя мимо не заметивших её полицейских, наколдовавшая себе внешность какой-то женщины Лорма, поспешила подойти к Игорю.

– Сматываемся, – сказал он. – Идите за нами, но близко не приближайтесь. Ларка, не верти головой, нас снимают!

– Но почему? – не поняла идущая за ними баронесса. – Они не могли меня увидеть!

– Те, кто на вас смотрел, не увидели, – сердито ответил парень. – Увидели операторы на дисплеях своих камер. На это изображение ваш запрет не распространялся! Ладно, что теперь об этом говорить, скажите лучше, почему так задержались.

– Хотелось обработать как можно больше детей, – виновато объяснила она. – И ваш Валентин не возражал. Он отправил фотографа в редакцию, а сам остался фотографировать, как будут вывозить детей.

– И многие из них заговорят по-русски? – спросил Игорь.

– Почти все, – ответила Лорма. – Я не стала возиться только с самыми маленькими. Отводила глаза, поэтому никто из них меня не видел. Потратила все силы и разрядила ваш накопитель.

– А почему такие траты? – удивилась Ларка. – На обучение нужно совсем мало сил.

– На многих детях защитные амулеты, из-за них пришлось тратиться на отвод глаз.

Игорь увидел свободное такси и замахал руками. Они сели в остановившуюся машину и через двадцать минут были дома. В гостиной встретила Дарша.

– Остальные поели и сейчас спят, – сказала она Игорю. – Заняли в спальне вашу кровать и кресла. Мы посмотрели все фильмы, и я отключила комп, как вы показали. Как съездили?

Удивительно, но эльфы на лету схватывали значения новых слов и сразу же начинали ими пользоваться.

– Почти все дети знают язык, но Лорма задержалась, и её засекли, – ответил он. – Ещё раз повторяю, что не должно быть никакого непослушания, иначе нас быстро раскусят. Я делаю всё, чтобы правительство не вышло на магов, потому что вам уже не дадут жить по своей воле. Обеспечат всем необходимым, но делать будете только то, что вам скажут. Хотите так жить? Ладно, Дарша, мне нужны ваши услуги. Пусть эти дамы отдыхают, а мы с вами отдохнём позже. Вы одного роста с Лормой, поэтому она подберёт, во что вам одеться. Позже накупим одежды, а пока придётся делиться. Сейчас поедем к остальным. Я буду заниматься их питанием и другими делами, а вы обучите всех языку.

Женщины ушли в спальню заниматься примеркой, а он позвонил Валентину:

– Ты сейчас где? Это хорошо, что в редакции. Когда освободишься?

– А я знаю? – ответил друг. – Пока воюю с редактором из-за статьи. Он мне не верит. Не убеждают даже фото крупным планом. Сейчас звонит на телестудию. Если быстро уломаю, быстро и освобожусь, текст у меня уже готов.

– Мне нужна твоя помощь, – сказал Игорь. – Нужно купить два десятка раскладушек и столько же подушек и одеял и отправить по тому адресу, который я тебе дал. Ста тысяч тебе должно хватить. Я сейчас еду туда принимать заказанное продовольствие, а потом займусь металлом. Там, кстати, наклевывается ещё одна сенсация, которую можешь раскрутить. Сделаем из тебя акулу пера. Когда управишься, позвони.

Закончив с этим разговором, он сделал ещё два звонка. Сначала заказал такси, а потом позвонил в магазин, в котором раньше накупил продуктов с доставкой. Доставка было отложена до его звонка, сейчас он дал на неё добро.

– Непривычная одежда, – недовольно сказала появившаяся в гостиной нянька. – Всё тяжёлое и давит. Неужели у вас всегда так холодно?

– Будет жарко. Вы же смотрели фильмы. Давайте поспешим, сейчас должна подъехать машина.

В прихожей выяснилось, что купленные сапоги ей не подходят. Перебрав туфли, нашли такие, которые не сильно давили.

– Сегодня не получится, но завтра буду вас всех одевать и обувать, – пообещал Игорь. – Уже середина весны, и в такси будет тепло, так что доедете в туфлях, а в доме их снимите и дадите ногам отдохнуть. Ну не успеваю я, Дарша, делать всё, что нужно.

– Ладно, потерплю, – сказала она. – Это ваша машина? Похожа на те, которые мы видели в кино.

– Не стоит вам разговаривать в машине, – предупредил он няньку и повёл её к остановившемуся у подъезда «форду».

Водитель оказался словоохотливым.

– Слышали новость? – обратился он к Игорю. – В кинотеатре «Орбита» нашли пять тысяч детей! И это не просто дети, а инопланетяне. Уши у них, как у кроликов, а глаза в пол-лица!

– И кто же их нашёл? – скептически спросил Игорь. – Я не слышал по радио о таком чуде.

– Точно говорю! – возмутился он. – Мне звонил кореш, который вывозил их на своём автобусе. Их предупреждали, чтобы не было болтовни, но кто же удержится! Вот вы бы промолчали?

– Не знаю, – засмеялся парень. – Я пока не видел ни одного пришельца. Наверное, захотелось бы рассказать.

– Вот и ему хотелось. Сказал, что там были телевидение и пресса. Вроде бы полиция хотела забрать у них всё, что там засняли, но эти ребята уже отправили отснятый материал в свою студию. Теперь не старые времена и запретить показ не так легко, так что включайте телик и ищите нужный канал. Здорово получилось, только непонятно, для чего для контакта прислали детей, да ещё столько. Но уже хорошо то, что выбрали нас, а не американцев. Вот увидите, они будут настаивать, чтобы мы поделились.

– Разве дети – это вещи? – не выдержала Дарша. – Как можно ими делиться?

– Это мы с вами понимаем, – повернулся к ней водитель, – а для американцев главное – это бабки и престиж! Мол, мы первые в мире, поэтому должны быть первыми во всём! А вот хрен вам! Мы отдали им до фига своих детей, и что они с ними сделали? Так что пришельцев никто не отдаст, Путин свернёт Обаме фигу!

– Лучше следите за дорогой, – недовольно сказал Игорь, применив магию.

Дальше ехали молча. Дорога была одна, и водителю сказали, у какого коттеджа остановиться. В доме их встретили недовольные эльфы.

– Вы обещали совсем другие условия! – высказалась Марла. – А пока нельзя ни поесть, ни нормально отдохнуть! Я вчера в темноте разбила коленку!

– Ну извините, – сказал он всем. – Будет всё, что я обещал, нужно только немного подождать. Сейчас доставят продукты, и мы с вами приготовим еду, а чуть позже привезут раскладные кровати и одеяла. Мне всё приходится делать самому, и я просто не успеваю обеспечить вас всем необходимым. Этим утром мы занимались детьми, которых спасли из столицы.

– Какие дети? – спросила принцесса.

Остальные тоже заинтересовались и подошли ближе, чтобы лучше слышать. Игорь подробно рассказал о том, как отправили детей, и что для них было сделано сегодня.

– Сейчас я буду заниматься вашим питанием и отдыхом, – закончил он рассказ, – а Дарша обучит всех языку. За сегодняшний день мне нужно поменять золото на местные деньги, а это не так просто сделать, чтобы не привлечь к себе внимания. Завтра постараюсь купить хотя бы ещё один дом и займусь вашими одеждой и обувью. Когда куплю всё необходимое, начну знакомить вас с этим миром. Я сделаю всё, нужно только запастись терпением и немного подождать.

За окнами раздались резкие сигналы клаксона, и Скворцов пошёл принимать продукты, предупредив, чтобы никто не выходил в прихожую. Следующие два часа он занимался бытовыми вопросами. Сначала в два холодильника с общим объёмом больше тысячи литров перенесли гору всякой снеди, а потом он учил всех пользоваться электрическими плитами и прочей техникой. С кухни пошли в комнаты и закончили в санузле. Единственное, что он им не показывал, – это телевизор. Он висел на стене в гостиной, а снаружи красовалась спутниковая антенна, но Игорь даже не стал ничего включать. И некогда, и наверняка сдохли батарейки на дистанционном пульте. Эту технику отложил на потом. И опять он удивился тому, что все эльфы запомнили его объяснения с первого раза и стали пользоваться бытовой техникой так, как будто делали это уже много лет.

– Было бы чему удивляться, – сказала Дарша, когда он выразил своё удивление вслух. – Вы запоминаете всё, что посчитаете нужным, а они в этом ничем не хуже. С десяти лет детям улучшают память. Это платная услуга, но она стоит недорого, а с детьми потом намного меньше мороки, поэтому в городах их всех отводят к магам. Вот насчёт деревенских детей ничего не знаю. Опять сигналят под окнами.

На этот раз привезли кровати и всё, что он к ним заказывал. Вместе с доставкой на своей машине приехал Валентин. Грузчики перетаскали всё в прихожую и уехали, а мужчины вошли в дом. Там Игорь представил своего друга и направил мужчин распаковывать кровати и остальное.

– Эти лежаки только на первое время для тех, кому не досталось кроватей, – объяснил он эльфам. – Когда купим дома, в них будет нормальная мебель. Дарша, вы со всеми закончили? Тогда мы уезжаем.

– Ты сейчас в скупки? – спросил Валентин. – Тогда я поезжу с тобой. Заходить не буду, просто поработаю таксистом. Я составил список, чтобы было быстрей. Сколько золота хочешь продать?

– На двести миллионов, – ответил Игорь. – Если сразу будут давать восемьдесят процентов, надо продать сто пятьдесят кг. Но я думаю нажать на них магией, чтобы проводили полный расчёт, поэтому обойдусь сотней килограммов. Прошлый раз этого не сделал и потерял семь лимонов.

– Почему потерял? – удивился Валентин. – Заедем к ним, и точно так же заберёшь остаток. Вряд ли они побежали в полицию, потому что ты не нанёс им никакого ущерба. Конечно, после того как ты продашь всё золото, поднимется шум, но не сразу. Ты имел в виду эту сенсацию?

– Ну да. Дам тебе несколько монет, а адреса скупок знаешь. Всё равно шум будет, вот ты его и поднимешь. Тебя сегодня не спрашивали, почему ни свет ни заря попёрся в кинотеатр?

– Даже не спросили, из какой газеты, – засмеялся Валентин. – Помахал удостоверением, и этого хватило. Все полицейские были немного обалдевшие, и я их понимаю: сам был в изумлении, а ведь знал, что увижу. У ребят с телевидения хотели отобрать записи, но они сказали, что всё уже в студии, поэтому на них махнули рукой, только убрали из кинотеатра. Теперь замолчать не удастся, да и не вижу я причин для какой-то секретности, наоборот, такое событие раскрутят по полной программе. И я буду в числе первых!

– Пойдём, поможешь отобрать золото, – попросил Игорь. – Будем продавать меньшими партиями, а то возникнут проблемы с наличными. Я в прошлый раз выгреб всё, что было в скупке. А со счетами связываться нельзя, иначе меня быстро вычислят.

Они пришли в одну из комнат, в которой эльфы сложили золото, и стали отсыпать из сумок лишнее с таким расчётом, чтобы в каждой осталось по пять килограммов монет.

– Они все одинаковые? – спросил Валентин.

– Почти, – ответил Игорь. – Как видишь, на них нет никаких профилей, только королевский герб и год чеканки. Вот этой датой они и отличаются. Скажи, тебе понравилась Дарка?

– Красивая, – согласился друг, – только она совсем малышка. И потом от такого брака не будет детей, а мне всё-таки хочется своих.

– Ей больше восемнадцати, – сказал Игорь. – Для эльфов это возраст самостоятельности. А дети будут, потому что с помощью магии можно плевать на разницу в геноме. И ты её, кстати, заинтересовал. Я занят, а ты свободен и сильно похож на меня. Если проявишь инициативу…

– Будет видно, – ответил Валентин. – Двадцать сумок мы набрали. Этого хватит?

Когда приехали в Москву, первым делом отвезли домой няньку. Заодно Игорь попросил проснувшихся магов зарядить его накопитель. Золото продавалось по уже опробованной схеме. С заряженным накопителем можно было не экономить силу, поэтому не было сложностей. В одной фирме не хватило денег, и он, скрепя сердце, взял у них карточку.

– Эти два миллиона нужно срочно потратить, – сказал он Валентину.

– Не вздумай расплачиваться картой за дом, – предупредил друг. – И вообще лучше действовать не через риэлторов, а напрямую, и не спешить с регистрацией. Даже коню понятно, что если появились дети, то могли прийти и взрослые. А после того как узнают о продаже вашего золота, начнут отслеживать крупные покупки, в первую очередь недвижимость. К тебе и в тот коттедж могут заявиться, а если отследят, что купил ещё несколько домов, сразу возьмут за жабры. Откуда у скромного программиста такие бабки? Если узнают о твоём исчезновении, лучше самому идти сдаваться.

– Буду осторожней, – согласился Игорь. – Сто девяносто миллионов у нас есть, да ещё четыре – остаток с первой продажи. Деньги на карточке не считаю, завтра потрачу на барахло. Нужно одеть и обуть почти четыре десятка эльфов. Буду брать на них шмотки на все сезоны, тогда и карточки может не хватить. Поможешь с машиной? Заодно с тобой поработают маги. Научат своему языку и откроют третий глаз. Для магии это нужно сделать в первую очередь.

– Отпрошусь у редактора, – согласился Валентин. – А тебе нужно покупать тачку. Ты же сдавал на права.

– И уже год не садился за руль, – поёжился Игорь. – Я всё помню, но опыта вождения с гулькин нос. Не хотелось бы гробануться.

– Главное – купи, а потом где-нибудь поездим, – подбодрил друг. – Тебе будет трудно без колёс, а я не всегда смогу помочь, и такси тоже не выход. Наверняка у тебя будут такие поездки, когда лучше обойтись без посторонних глаз.

– С магией можно брать для поездок машины в полиции, – засмеялся Игорь. – Но ты прав. Купим мы машину и не одну, но позже. Сам же сказал, что пока лучше не светить деньгами. Ты сможешь сегодня ещё раз прокатиться до коттеджа и обратно?

– Без проблем. А что ты надумал?

– Возьмём Ларку и поедем снимать размеры. Я научу этому за несколько минут, а потом мне поможет. Я буду измерять мужчин, а она займётся женщинами.

– Давай только куда-нибудь заскочим пообедать, а то уже подвело брюхо.

Они поели в кафе, после чего ненадолго заехали домой к Игорю и забрали принцессу. Перед этим он с помощью компьютера научил девушку, какие нужно снимать мерки. В доме был только один сантиметр, поэтому за вторым пришлось заскочить в галантерею.

Поездка в посёлок и снятие мерок заняли полтора часа, а когда собрались уезжать, Скворцов купил дом. Это вышло случайно. Игорь вышел из калитки к машине и услышал совсем рядом чей-то крик. Кричали возле соседнего коттеджа. Он прошёл вдоль забора и увидел мужчину лет шестидесяти, который стоял на полусогнутых ногах и держался за поясницу.

– Вам помочь? – спросил Игорь, открывая калитку.

– Если вам нетрудно, – сдавленно ответил сосед. – Проклятая поясница! Помогите добраться до кровати.

– Может, вам вызвать скорую?

– Не нужно, – отказался он. – Сделаю укол и отлежусь. Не в первый раз.

– Тогда подождите одну минуту, я сейчас вернусь.

Игорь пробежался к машине и открыл дверцу.

– Выходите, – сказал он Валентину с Ларкой. – У соседа ущемление в пояснице, нужно помочь. Заодно познакомимся.

– Давай я вылечу его магией, – предложила невеста.

– Вылечишь, но только после того, как мы с Валентином занесём в дом. Положим, а потом лечи, а то выйдет неестественно.

Два крепких парня подхватили соседа и легко внесли в коттедж. Руководствуясь его указаниями, занесли в гостиную и положили на диван. Вошедшая следом Ларка тут же обработала его магией.

– Спасибо вам большое! – сказал он своим спасителям. – Мне так неудобно…

– Соседям положено помогать, – засмеялся Игорь. – Надеюсь, вам лучше?

– Кажется, уже ничего не болит, – с удивлением ответил он, осторожно поднявшись с дивана. – Так вы мои новые соседи? Жаль, что не придётся здесь жить.

– Хотите кому-нибудь сдать дом? – спросил Валентин.

– Продать, – поправил его сосед. – У меня в Москве свой дом, а этот достался в наследство от сына. Непонятно сказал? Полгода назад сын повёз семью отдыхать в Грецию, а домой никто из них не вернулся. Поехали на чём-то кататься и перевернулись. Не хочу об этом говорить. Обычно отцы оставляют детям наследство, а у меня получилось наоборот.

– Может, продадите мне? – предложил Игорь. – Мне очень удобно, что оба дома рядом, поэтому не буду с вами торговаться. Сколько вы за него хотите?

– Отдам со всей обстановкой за восемнадцать миллионов, – ответил сосед. – Только позже заберу из гаража машину. Это для вас не дорого?

– Нормально. Что у вас с документами?

– Свидетельство о наследовании получил, остальные документы есть и справки взял, – ответил сосед. – Думал на днях поехать к торговцам недвижимостью. Можно, если хотите, хоть сейчас поехать к юристу и составить договор. Заодно меня подбросите.

– Так и сделаем, – решил Игорь, – только перед этим заедем ко мне за деньгами. Вас устроят наличные?

Они успели попасть к нотариусу за полчаса до закрытия конторы. Магия сделала своё дело, и он безропотно задержался, оформил им договор купли-продажи и сделал на нём отметку о расчёте. На прощание Игорь запретил ему давать кому-либо информацию об этой сделке. Право собственности можно было зарегистрировать и позже. На обратном пути купили два больших надувных матраса и подушки. Игорь собирался завтра отвезти магов в новый дом, а одну ночь можно было поспать и на матрасах. Последнее, что он сделал в этот день, – это снял все необходимые мерки у Марты и её подруг и с час просидел, считая размеры одежды и обуви всех эльфов и сводя их в таблицы, чтобы завтра меньше морочить голову с заказом.

– Сколько тебе мороки, – пожалела его невеста. – Было бы проще, если бы мы ушли вдвоём и взяли с собой только Даршу.

– Проще, – согласился он, – но не лучше. Эти хлопоты всего на несколько дней. Потом тоже нужно будет многим заниматься, например, документами, но это уже можно делать не в пожарном порядке, а у нас с тобой будут преданные эльфы. О пользе магов я тебе уже говорил. И потом дело не только в пользе. Это мои эльфы, как я мог оставить их на смерть? Когда нанимал, обещал помощь и поддержку. Я самозванец, но не подлец. Если захотят уйти, помогу и в этом случае.

– Я сказала глупость, – призналась Ларка. – Игорь, когда завтра займёшься одеждой, купи ещё один компьютер, а лучше два – по одному в каждый дом. Здесь маги весь день смотрели фильмы, а в твоём коттедже все маются от безделья. Теперь они знают язык и тоже могли бы смотреть что-нибудь о вашей жизни. Так будет намного легче к ней привыкнуть.

– Купим, я уже это наметил. Утром, пока Нора готовит завтрак, посмотрю, что передают о детях, а потом поеду.

– А что будем делать, когда ты отправишь её в коттедж? – спросила девушка. – Больше никто не умеет готовить.

– Она не будет там готовить. Готовка – занятие не для магов и принцесс. У моих охранников есть жёны, они этим и займутся, а себе наймём служанку. Нянька останется с нами, а Лорму я отправлю старшей к остальным. Две женщины могли бы готовить и сами, хотя бы из полуфабрикатов, но кто виноват, что мне попались такие безрукие. Тебе простительно, потому что принцесса, а Дарша женщина с огромным жизненным опытом. Знаешь, мне кажется, что она умеет готовить не хуже Норы, только отлынивает. Не хочется ей превращаться в кухарку.

– А как Марла воспримет, что главная не она?

– Пока промолчит. Лорма сильнее в магии и умней, а твоя сестра не в том положении, чтобы качать права. Создам ей условия лучше, чем у остальных, и пообещаю обеспечить всем по высшему разряду, и будет ждать. Она слишком многое нам дала, чтобы я о ней не заботился. Даже если когда-нибудь заберёт часть своего золота, останется золото королевы, которого намного больше. Если бы не она, мы его не увидели бы. А её накопители уже выручают.

– Мы ведь ляжем отдельно? – спросила Ларка, прижавшись к нему. – Я бы хотела!

– Ляжем в спальне, – ответил Игорь, в свою очередь обняв невесту. – Уберём из гостиной стол и надуем матрасы. На них положим магов, а Дарша с Лормой лягут на диване, он у меня большой. Завтра будут спать нормально.

Утром он, как и планировал, включил компьютер и прошёлся по новостям. Сообщения о пришельцах были со ссылками на вечернюю передачу на ТВЦ. Он зашёл на сайт канала и просмотрел то, что многие москвичи смотрели вчера. Передача впечатляла, и было непонятно, как такое можно подделать. Наверное, достоверность передачи и её невероятность и были причиной того, что на неё пока не было отзывов. Никто не знал, как на такое реагировать, и все ждали опровержения или подтверждения властей.

«Ещё и выпуск «Московской правды» подольёт масла в огонь, – подумал Игорь. – Это не считая того, сколько болтунов вроде шофёра автобуса занимались детьми и уже пустили гулять слухи об их появлении. Нет, скрыть не получится».

Закончив с новостями, он подобрал нужные магазины и, выключив компьютер, ушёл на кухню. Там вставшая раньше своих подруг Нора уже заканчивала готовить завтрак.

– Извините за то, что вам приходится этим заниматься, – сказал он эльфийке. – Уже завтра вам будут готовить другие. Скажите, Нора, что нужно для амулетов, которые со временем отдадим детям?

– Амулеты можно делать из чего угодно, – ответила она. – От материала зависит только их долговечность. Чаще используют какие-нибудь кристаллы. Самые лучшие были из драгоценных камней. Сделанные из них амулеты сохраняют силу десятилетиями.

– Значит, будем доставать драгоценные камни, – мысленно вздохнув, сказал Игорь.

– Не скажете, зачем вам это нужно? – спросила Нора. – Кто для вас эти дети, чтобы из-за них так тратиться и подвергать себя опасности?

– Никто, – согласился он, – но если бы не я и не вы, их уже не было бы в живых. Я заглянул им в глаза, когда вы пришли к дворцу, и мне до сих пор холодно. Может, это и глупо, но я хочу, чтобы они нашли в моём мире не только жизнь, но и счастье, а какое счастье без возможности создать нормальную семью? Если бы я думал только о себе и невесте, я не возился бы ни с кем из вас. Того золота, которое у нас было, хватило бы на всю нашу жизнь, а если учесть магию, мы здесь жили бы, не зная горя. Вы можете дать мне новые возможности, но мне было бы неплохо и без них. Ладно, не буду никого ждать и позавтракаю сам. И кухня маленькая, и у меня сегодня очень много дел.

– Знаете, принц, – сказала Нора, накладывая ему завтрак, – другие могут решить иначе, но я здесь задержусь. Мне интересны вы и ваш мир. Надеюсь, что о моих словах не узнает ваша невеста. Я не имела в виду ничего дурного, но молодые очень ревнивы.

– Спасибо за эти слова и ваше решение, – с улыбкой сказал он. – В лепёшку расшибусь, но вы будете довольны.

Он быстро позавтракал, созвонился с Валентином и спустился во двор. Возня с одеждой и обувью заняла почти весь день. Обувь, шубы и всё остальное, которым полностью забили грузовой фургон доставки, покупали в трёх магазинах. Адреса не давали, и каждый раз сами сопровождали свои покупки. После разгрузки шофёр и ехавший с ним грузчик забывали все подробности поездки. Двух миллионов на карточке хватило впритык, поэтому Скворцов не стал морочить голову из-за остатка и выбросил её в урну. Когда приехали в третий раз, отобрали необходимую одежду и обувь для магов и Лормы, а вернувшись в Москву, купили два компьютера. Валентин отвёз всё к Игорю и уехал домой, а для отправки женщин вызвали два такси. В одно сели маги и Лорма, а в другом ехал Игорь с компьютерами. Когда приехали, он приказал шофёрам ждать и повёл пассажирок в коттедж. Час ушёл на переселение части жильцов в новый дом и перенос продуктов, после чего он уехал домой. Уже темнело, и всё недоделанное сегодня было отложено на завтра.

– Как устроились? – спросила встретившая его в прихожей Ларка. – Довольны?

– Они ещё не распробовали, – улыбнулся Игорь, – но давки уже нет, хотя многие по-прежнему спят на раскладушках. Компьютеры я не подключил, просто не успел. И с вещами они не разбирались. Завтра Лорма поможет. Можешь съездить и ты.

– Завтра опять поедете по магазинам?

– Нет, пока закруглимся, – ответил он. – На первое время всё есть, а с домами нужно повременить, а то погорю. Мне некогда было смотреть новости, но даже в магазинах все болтали о пришельцах. Завтра, наверное, начнут шуметь и за границей. Наши органы будут рыть землю, поэтому лучше посидеть тихо. Скоро взорвётся бомба с нашими монетами, тогда только идиот не поймёт, что дети были не одни. Ладно, после ужина сяду и посмотрю новости. Кстати, что у нас с ужином?

– Нора наготовила впрок, – засмеялась девушка, – а разогреть готовое теперь умею даже я, так что тебе не придётся самому готовить. Мы не знали, когда ты приедешь, поэтому уже поели.

– Завтра куплю вам мобильные телефоны и научу пользоваться, – пообещал Игорь. – Ну как, хозяйка, тесно тебе в квартире?

– Ты знаешь, сейчас уже не тесно, – ответила она, – а когда переселишь няньку, будет даже просторно. А главное, что мы будем только вдвоём! Всё время приходится себя в чём-то ограничивать, а я так не привыкла.

Он поужинал, потом десять минут подождал, пока Дарша досмотрит фильм «Искатели приключений», и сел за компьютер смотреть новости. Первая же заставила его выругаться.

– Что ты там увидел? – спросила сидевшая в спальне Ларка.

– Мы едва успели, – ответил он. – Все узнали о нашем золоте, причём о том, которое я продал вчера. Не обо всём, но и этого достаточно. Сейчас возьмутся за скупки и узнают, что пришельцы за один день продали тридцать тысяч золотых монет. А если докопаются до первой продажи, станет ясно, что они резвились в Москве за несколько дней до появления детей. Дети понимают язык и не будут молчать. Интересно, что из того, о чём они расскажут, будет предано гласности?

Глава 13

– Увеличьте изображение! – приказал уже немолодой спортивного вида мужчина с волевым лицом и поредевшими седыми волосами. – И остановите кадр.

На нём был цивильный костюм, но манера держаться выдавала принадлежность к военным или спецслужбам. Изображение женщины на экране просмотрового зала центрального здания ФСБ увеличилось в несколько раз и застыло.

– Не заметили ничего необычного? – спросил он у сидевшего рядом мужчины в мундире с погонами генерал-лейтенанта.

– Какое-то двойное изображение, – всмотревшись, ответил тот. – Как будто изображение женщины наложили на какое-то другое. Вы это имели в виду, Геннадий Дмитриевич?

– Да, Олег Константинович, – ответил седой. – Наложенное изображение тоже движется, но не всегда успевает за объектом. Мало нам тёмных очков, так ещё и это. Мы не определим внешность мы по этой съёмке. Давайте вернёмся в мой кабинет и решим, что будем докладывать директору.

Офицеры вышли из зала, поднялись на один этаж выше и дошли по застеленному красной ковровой дорожкой коридору до нужного кабинета.

– Я думаю, начнём с детей, – сказал седой, когда они сели на стулья. – Их немногим больше полутора тысяч, все горожане и мальчиков в два раза больше, чем девочек. Среди них есть дворяне, которых меньше трети, и дети простого происхождения. Дворяне лучше одеты и имеют более богатые амулеты, а у ребят старших возрастов были кинжалы.

– Они все чисто говорят по-русски? – спросил генерал. – Я слышал только троих.

– Все, кроме самых маленьких. Скорее всего, языку научила женщина, которую засняли операторы ТВЦ. По рассказам ребят, в своём мире они не знали никакого языка, кроме своего. Собирали их в большой спешке и так же отправляли к нам сразу по нескольку за один раз. И операторы говорят, что их сразу никто не понимал, а потом дети заговорили по-русски.

– Позаботились о чужих детях, собирая их с риском для жизни, – задумчиво сказал генерал, – и тратили силы на их отправку, а потом рисковали, чтобы облегчить им жизнь. Не самые плохие человеческие качества.

– Да, те, которых отправляли последними, рассказали, что две из трёх женщин без сил сидели на полу, – подтвердил седой.

– Сказали что-то ещё по этому принцу?

– Только то, что вы уже знаете. Пришёл из другого мира и был признан королевой, которая отдала ему в жёны младшую дочь. У этих эльфов правили женщины, но в других мирах могли быть короли. Он вроде бы из такого мира и пришёл. Одна девочка сказала, что у принца какие-то не такие глаза, а потом добавила, что так даже красивее.

– И увёл он их в свой мир, – сказал генерал. – Получается, что кому-то из наших ребят удалось попасть в другой мир и выбиться там в принцы?

– Получается так. Понятно, что спасли не только детей. Он с невестой и приближёнными не стал бы ждать там конца. И судя по проданному золоту, ушли не с пустыми руками и не один-два, а несколько десятков, иначе не стали бы так светиться с его продажей. Золото в монетах по составу идентично тому, которое использовано в оправах амулетов.

– По этим амулетам что-нибудь выяснили?

– По словам детей, они должны как-то предохранять от магии, но только не от сильных магов. Наши специалисты не обнаружили в них ничего особенного. У дворян это оправленные в золото рубины овальной формы, а у простолюдинов вместо золота используется бронза, а вместо рубинов – камни попроще.

– И что мы имеем по этой их магии? – спросил генерал.

– Перемещение из мира в мир без какой-либо техники, – ответил седой. – Учитывая, что миры движутся по разным траекториям, с точки зрения науки, это галиматья. Техники точно нет, потому что они не ушли дальше простой механики.

– Как специалисты оценили уровень их развития?

– Выплавляют хорошую сталь, это определили по кинжалам. В городах централизованное водоснабжение и канализация, а во дворцах и особняках ещё и горячая вода с почти привычной нам сантехникой. Делают настенные часы для измерения времени, а в остальном мечи, копья и лошади. Частично отсутствие технического прогресса компенсируется магией. Всё, как в книгах фантастов. Но я продолжу о магии. Дети рассказывали, что им всем, кроме самых маленьких, магически улучшали память. Маги могут лечить, делиться знаниями и подчинять тех, на ком нет амулетов. С последним столкнулись работники фирм, в которых продавалось золото.

– Но расчёты велись честно, – заметил генерал, – хотя могли прийти и забрать.

– Это говорит или о честности эльфов, или о том, что они всё-таки допускают в будущем какие-то контакты с властью и не хотят осложнять их грабежами.

– От нас потребуют их найти. Они продали много золота и могут на первых порах неплохо устроиться. Но если не восполнять деньги, они рано или поздно закончатся. Пришли аристократы, которые не привыкли себя ограничивать и не станут заниматься простым трудом. Магические услуги могут принести много денег, но быстро их высветят. Как бы не получилось, что они начнут добывать себе средства с помощью магии напрямую, а то и полезут во власть. Это одна причина их найти, а вторая – использование магии государством. Есть опасение, что на них могут выйти наши зарубежные коллеги.

– Последнее маловероятно. Если их не найдём мы, вряд ли это получится у других. Американцы уже заявили, что готовы принять пришельцев с распростёртыми объятиями, но я думаю, что парень, который у них верховодит, не дурак и понимает, что это за объятия. К кому бы они ни попали, настоящей свободы лишатся. Пожалуй, у нас им было бы малость посвободнее, а американцы дали бы больше денег. Только проку от них, если нельзя толком использовать.

– Это лирика, а от нас потребуют результатов. Что сейчас делаем?

– Пытаемся выяснить, на что будут тратить деньги. Им потребуется жильё, да и всё остальное, что нужно для жизни, если пришли в таких же рубашках, как дети. В Москве для этого слишком много возможностей, поэтому на выяснение потребуется время.

– А этот корреспондент и парни с ТВЦ… Как они объясняют своё появление в кинотеатре?

– Корреспонденту позвонили и сумели заинтересовать, а в редакцию ТВЦ он сам позвонил своим знакомым. Его объяснение показалось не очень убедительным, но пока не брали в разработку, просто не успели. Людей много, но и работы столько… Сегодня же кого-нибудь выделим.


– Этих заклинаний пока хватит, – сказала Дарша Валентину. – Без накопителя вы мало что сможете.

– А накопитель мы пока не дадим, – добавил Игорь. – Не из жадности, а из опасения, что тобой займутся. Меня твоё объяснение не убедило бы, а в ФСБ сидят люди не глупее. Сможешь подчинить одного-двух, поймёшь, когда тебе врут, и отведёшь глаза, а большего пока и не нужно.

– Я дала заклинание по лечению из самых простых и для определения слежки, – сказала нянька. – Когда дадим накопитель, вы сможете намного больше.

– Значит, пока не встречаемся и ты мне не звонишь, – сказал на прощание Игорь. – Если будет нужда позвонить, делай звонок не из квартиры и не со своего телефона. Нужно выждать хотя бы две недели, чтобы от тебя отстали. Пока слежки не было, я это проверял, но и времени прошло всего ничего. И спрячь куда-нибудь те монеты, а лучше выбрось. Если найдут при обыске квартиры, не получится убедительно соврать. Деньги нужны?

– Спасибо, у меня остались те, которые ты давал, – ответил Валентин. – Счастливо вам, и постарайся сам не подставиться.

Он ушёл, а Игорь решил перед поездкой в посёлок завернуть в одну из тех строительных контор, в которых брались за любую работу, если её хорошо оплачивали..

– Оставляю вам компьютер, – сказал он женщинам. – Не ждите раньше вечера и не звоните без необходимости. Обед у вас есть, а на ужин что-нибудь привезу.

Вызванное такси пришлось ждать минут десять, но стояла безветренная солнечная погода и сильно потеплело, поэтому ожидание было не в тягость. До нужной фирмы ехали дольше из-за перегруженной транспортом дороги. Поначалу менеджер ему отказал.

– Слишком мелкий заказ, – объяснил он причину. – Проложить дорожку между коттеджами и сделать калитку в заборе – работа не для нас.

– Наверное, вы плохо слушали, – сказал Игорь. – Работы намного больше. Оба коттеджа огорожены только от дороги редким дощатым забором, а мне нужен глухой по всему периметру, чтобы не было видно дворов. И дорожки мне недостаточно, нужен капитальный навес, чтобы можно было пройти в ливень из дома в дом и не намокнуть.

– Может, сделать полностью закрытый переход из поликарбоната? – предложил менеджер. – Простой навес не защитит от ветра.

– Если сделаете вентиляцию для лета, можно и сплошной, – согласился он. – Только всё нужно сделать за два-три дня. За срочность я доплачу.

– За два не получится, а за три сделаем, – пообещал менеджер, изменивший своё отношение к клиенту. – Сейчас вам посчитают примерную стоимость и заплатите аванс, а потом отвезёте нашего работника на место, чтобы он смог уточнить объём работ. Тогда и мы уточним стоимость, а с завтрашнего дня можно будет начать работы.

– Я на такси, но оплачу вашему работнику обратный проезд. Надеюсь, его не придётся долго ждать?

Поездка в посёлок и хождения с работником фирмы заняли час, после чего строитель уехал, а Игорь вошёл в меньший коттедж, в котором жили все маги, кроме Лормы. На первом этаже встретил Марту.

– Как устроились? – спросил он. – Что-нибудь нужно?

– Лучше, чем у вас, но хуже, чем хотелось, – ответила она. – Я не жалуюсь, а отвечаю на вопрос. Все понимают, что вы не разорвётесь, поэтому терпят. К моему удивлению, терпит даже принцесса Марла. Брюзжит, но было бы странно, если бы она терпела молча. Если сможете, привезите больше продуктов, особенно фруктов, а то рыба и мясо уже надоели, тем более что Дора очень однообразно готовит. И хотелось бы посмотреть новые фильмы.

– Я привёз фильмы и книги, – ответил Игорь. – Сейчас поделю между вами. Когда посмотрите, поменяетесь. Помимо художественных фильмов, есть обучающие. Завтра привезу продукты и постараюсь узнать, где можно нанять кухарку. Ваша задача – позаботиться о том, чтобы она молчала об увиденном. С завтрашнего дня оба дома начнут огораживать высоким забором, чтобы вас никто не увидел с улицы, и соединят их галереей. Марта, почему вы ходите в своём платье? Не нравится наша одежда?

– Ещё не привыкла, – призналась она. – Что-нибудь надену, а потом отдыхаю от вашей одежды в своей. Всё равно посторонних здесь нет. Да, половину накопителей мы зарядили, остальные зарядим через три дня.

– Я хочу через несколько дней выудить одного из обитателей Закрытых миров, – сказал он и заметил, как вздрогнула женщина. – Не думаю, что это будет опасно, особенно если вас будут страховать остальные. Ну и я кое-что приготовлю. Из-за наших детей и продажи золота поднялся сильный шум, поэтому придётся на время обойтись без дорогих покупок, которые легко отследить. Делать будет нечего, поэтому…

– Попробуем, – без желания ответила она. – Лорма отдала нам список. Как надумаете, приезжайте.

Он отдал ей всё, что отобрал для магов, и отправился во второй коттедж. Здесь были те же претензии: однообразное питание и мало фильмов. Фильмы и книги забрали, как только он вытащил их из сумки.

– С питанием решу завтра, – пообещал Игорь. – Постараюсь и для вас найти кухарку. Из имеющихся продуктов можно приготовить множество самых разных блюд, просто вы этого не умеете. Где сейчас Марла?

– Скорее всего, в своей комнате, – ответила Лорма. – Она потеряла из-за нашего бегства больше других и тяжело переживает ограничение свободы. Принцесса из тех женщин, которые не могут долго жить без мужчины, а здесь нет никого подходящего ей по положению.

Пришлось идти в комнату к Марле. Постучав, он услышал что-то неразборчивое и открыл дверь. Принцесса лежала на кровати, лицом к стене, и плакала.

– Чем я могу помочь? – спросил он, садясь на край кровати. – Марла, ну не надо так плакать! Поверьте, в вашей жизни ещё будет счастье! Вы у нас только несколько дней…

Принцесса повернула к нему мокрое от слёз лицо и пустила в ход магию. Игорь не сразу понял, что уже снял с неё платье и почти разделся сам. Если бы не накопитель… Марла накопителя не надела, поэтому быстро ему проиграла и опять отвернулась плакать к стене, на этот раз голая.

– И зачем это? – охрипшим голосом спросил он. – Если вам так трудно без мужчины, здесь достаточно свободных эльфов.

– Большинство из них даже не дворяне! – сделав перерыв в рыданиях, ответила она. – Да и остальные…

– Я тоже не дворянин и не принц.

– Ты дурак, – перешла она на ты. – Мать знала, что ты не эльф, но признала принцем, так что это теперь по праву твой титул! И дело не только в знатности!

– Ты прекрасно знаешь, что у меня только одна любовь! – сказал он. – И между нами ничего не будет. Если не хочешь связывать себя с эльфами, найдётся немало мужчин, которые будут сходить из-за тебя с ума. И вы не вечно будете здесь сидеть. Нужно переждать шум, а вам разобраться в нашей жизни, тогда она станет по-настоящему приятной и интересной.

– Мог бы подарить мне немного своего тепла, – буркнула Марла. – Тебя хватит на многих, поэтому сестра ничего не почувствовала бы. Не хочешь – уходи. Я буду ждать, только постарайся, чтобы это ожидание не длилось долго, иначе я повторю это с накопителем на шее!

«Сумасшедшая баба! – подумал он, выйдя из комнаты. – Родственница, блин! Чуть не изнасиловала. Надо будет кого-нибудь к ней подвести, а то точно рехнётся без мужика».

Следующий день прошёл в хлопотах, связанных с заказанными работами и приобретением и доставкой продуктов. Сначала пришлось с самого утра ехать в посёлок, чтобы допустить к работе приехавшую бригаду строителей, а потом заниматься продуктами. На этот раз он доставил с Даниловского рынка гору фруктов и овощей, а потом приказал нанятому водителю везти его в расположенную в пяти километрах от посёлка деревню. Двух кухарок он там не нашёл, а с одной договорился. Она согласилась заняться готовкой и научить этому делу несколько женщин. С транспортом у Ольги проблем не было, потому что муж мог отвозить её в посёлок и забирать обратно на своей машине. Когда выехали из деревни, уже начало смеркаться, поэтому эксперимент с Закрытыми мирами пришлось отложить на завтра.

– Не хотел я сейчас покупать машину, но придётся, – сказал он дома Ларке. – Валентин теперь долго не сможет помочь, а из посёлка трудно вызывать такси. Вечером могут вообще не приехать.

– Ну и что? – не поняла она. – Для любого водителя главное – это деньги. У нас их мало? Договорись с кем-нибудь из них, что он весь день тебя возит, и подкрепи договор магией. Если хорошо заплатишь, тебя и без магии будут до ночи ждать, а уж с магией и подавно.

– Наверное, я отупел с этой беготней, – сказал Игорь, обняв невесту, – а ты у меня молодец. Завтра так и сделаю.

– А что тебе там делать завтра? – удивилась Ларка. – Фильмы у них есть, продукты – тоже. Кухарку ты им нашёл, а рабочие поработают и без тебя. Что молчишь?

– Я думаю вытянуть кого-нибудь из закрытого мира, – признался он. – Если вытянем не того, сразу же вернём обратно.

– Я еду с тобой! – не допускающим возражения тоном сказала девушка. – Ты почему-то думаешь, что такой вызов – безопасное дело, а это не так! Наши маги не просто так закрыли для себя эти миры. Видимо, для этого были веские причины. Боюсь, что ты играешь с огнём! Может, ну их, эти знания? Если с тобой что-нибудь случится, я сама себе перережу горло!

– Ты преувеличиваешь, – засмеялся Игорь. – Ну что с нами может случиться? Любого, кто попадёт в вашу фигуру, повяжем магией. Три сильных мага с накопителями – это сила!

– На любую силу всегда найдётся другая, – поняв, что его не переубедишь, со вздохом сказала Ларка. – Ладно, иди ужинать, а потом посмотри новости, их сегодня много.

Она удивительно быстро научилась на приличном уровне пользоваться компьютером и браузером и уже не столько смотрела фильмы, сколько бродила по просторам интернета.

– А что на ужин? – поинтересовался он. – Я обещал чего-нибудь привезти, но закрутился и забыл.

– Я приготовила омлет! – с гордостью сказала девушка. – Получилось вкусно. Только его нужно согреть.

Игорь быстро поужинал приготовленным принцессой омлетом и сел за компьютер. Новостей действительно было больше обычного, и многие из них касались эльфов. Правительство России наконец признало факт появления полутора тысяч детей из другого мира. Свидетельством их внеземного происхождения были не только анатомические особенности, но и результаты генетических анализов. Сообщили и причину отправки детей, а вот о магах умолчали. В сообщении говорилось, что нет никаких сведений о том, каким образом отсталая в техническом отношении цивилизация смогла переправить детей из одного мира в другой. Все дети брались под опеку государства, и их временно распределили по нескольким детским домам. Был решён вопрос о срочном строительстве детского дома, куда можно было бы поселить всех пришельцев. Сообщение опубликовали утром, и две трети всех новостей были откликами на него и комментариями из самых разных источников. Человечество впервые столкнулось с инопланетным разумом, и это столкновение получилось каким-то несерьёзным и непредусмотренным наукой. Никто из учёных и представить не мог, что первый контакт сведётся к появлению в кинотеатре толпы малолетних пришельцев. На брифинге министр иностранных дел России дополнил правительственное сообщение рядом подробностей. В частности, он сказал, что почти все дети свободно владеют русским языком и называют себя эльфами. Охарактеризовал он и уровень развития их цивилизации, не упомянув о магии. Очевидно, было принято решение скрывать это явление до последней возможности. Был дан ответ и на вопрос о распределении детей в другие страны. Дети сами не хотят куда бы то ни было уезжать и разделяться, а их русский язык является достаточно наглядным свидетельством того, какую страну выбрали эльфы для их спасения. При правительстве будет создан комитет, который займётся изучением пришельцев и решением всех их вопросов. Если правительства других стран проявят интерес к деятельности комитета, можно будет обсудить их участие в его работе.

Уполномоченный при президенте по правам ребёнка в своём выступлении рассказал об условиях содержания детей и отметил, что все они демонстрируют отменное здоровье. Земная пища усваивается хорошо, а возможные особенности обмена веществ будут выявлены в результате медико-биологических исследований. На вопрос о душевном состоянии детей омбудсмен ответил, что они потеряли всех близких и нуждаются в реабилитации, которую проводят опытные психологи.

Естественно, что Россию тут же начали критиковать и обвинять во всех смертных грехах. У нас к этому привыкли, и никто не обращал внимания на угрозы обратиться в Совет Безопасности ООН или ужесточить санкции. Всё привычно перевиралось, и добавлялись свои собственные измышления, которые выдавались за истину в последней инстанции. Никто и не ожидал другой реакции от США и подпевающих им стран Европы. К этому хору привычно пристроились Австралия и Канада, а остальные пока в большинстве отмалчивались. Китайцы, как всегда, выразились очень осторожно. Мол, конечно, хотелось бы справедливого решения вопроса, но с этим необязательно спешить. Если предлагают изучить детей, этим нужно воспользоваться и выяснить у них самих, чего они хотят. На всех сайтах, куда Игорь обычно заглядывал, ожесточённо спорили не столько о судьбе детей, сколько о том, действительно ли они те самые эльфы, и о способе их отправки. Вот здесь слово «магия» упоминалось повсюду. По мнению большинства, отсталая цивилизация не могла осуществить межзвёздный полёт, да ещё для такого числа пассажиров. Ну а если не наука, то что ещё, кроме магии? Кое-кто высказывал мнение, что эльфов могли вывезти продвинутые инопланетяне, а потом ночью свезти в кинотеатр, но в подобное мало кто верил. В общем, шум стоял до небес. На время были забыты все другие проблемы. Говорили и о взрослых пришельцах. Высказывались самые разные предположения, в том числе пленение их в России и сокрытие от мирового сообщества для каких-то явно неблаговидных целей. Вспоминали и о приглашении американцев, гадая, откликнутся на него эльфы или нет, если их не выловила российская ФСБ.

Игорь сильно устал, поэтому не стал долго читать эту галиматью, выключил компьютер и принялся готовиться ко сну. Сразу уснуть не получилось. Ларка почувствовала его усталость и решила обойтись без близости, но он не вытерпел сам. Когда закончили, девушка положила голову ему на грудь и спросила, когда они поженятся.

– Как только сделаем тебе документы, – ответил он. – Немного утихнет шум, и начну этим заниматься. С большими деньгами и магией документы сделаем для всех, надо только найти нужных людей.

– Я боюсь твоей затеи, – сказала Ларка. – Боюсь, что для того, кого вы вытащите, может не хватить нашей магии.

– Успокойся и спи, – сказал Игорь. – Завтра схожу к соседу и возьму у него ружьё. Против картечи не попрёт никакая магия.

К соседу он сходил сразу после завтрака. Отставной полковник, живший этажом ниже, был заядлым охотником и имел целых три ружья, одно из которых Игорь думал на время позаимствовать. Конечно, Николай Сергеевич никогда не поделился бы ни с кем своим арсеналом, но магия – великая сила, поэтому в посёлок поехали с уложенной в чехол двухстволкой двенадцатого калибра. Перед поездкой произошёл следующий разговор с шофёром такси.

– Мне нужна в постоянное пользование машина, – сказал ему Игорь. – Некогда возиться с покупкой своей, и мало опыта. Не хочешь на меня поработать?

– Пять штук в день, – нахально заявил молодой водила.

– А морда не треснет? Давай договоримся так. Ты работаешь, как работал, но если мне понадобишься, я звоню, и ты бросаешь все дела и приезжаешь. Понятно, что если будешь с клиентом, то я подожду, пока ты его обслужишь. Ехать нужно или сюда, или в посёлок, куда ты нас сейчас повезёшь. Это недалеко отсюда, за двадцать минут доедем. В день я тебя побеспокою один-два раза, а ты вдобавок к своим доходам будешь получать три штуки в день.

– Годится, – согласился довольный шофёр. – Записывай номер мобильного.

Пока ехали, сначала познакомились, а потом говорили, как и все сейчас, о пришельцах. У Олега, как звали их персонального таксиста, было насчёт них своё мнение. Он считал, что такое количество детей прислали в Россию для улучшения генофонда.

– Три-четыре поколения, и во многих россиянах будет эльфийская кровь! – просвещал он своих пассажиров. – Все пишут, что без магии не обошлось, значит, у нас появится много магов. Учёные говорят, что общего потомства не будет, а я в это не верю! Полторы тысячи детей – это слишком мало, чтобы не было вырождения, а зачем в таком случае их спасать? Точно вам говорю, что маги это как-то предусмотрели!

Он довёз их быстрее обычного и умчался, сказав, что будет ждать звонка. Не заходя в большой коттедж, сразу же направились в меньший, к магам. Рабочие уже поменяли забор и сейчас собирали из прозрачного пластика секции галереи. На первом этаже их встретила Марта. Игорь позвонил ей перед поездкой, поэтому маги успели вычертить фигуру и подготовиться к охоте.

– У меня тяжело на сердце, – призналась она. – Если бы не вы, я ни за что этим не занялась бы. Снимайте куртки, и начнём.

Маги зажгли свечи и занялись ритуалом, а Игорь достал из чехла двухстволку и встал так, чтобы можно было без риска для них стрелять в центр фигуры. Минут пять ничего не происходило, а потом почему-то не в фигуре, а у одного из окон возник невысокий мужчина, который с интересом осмотрел всех, кто находился в гостиной. Игорь хотел направить на него ружьё и не смог. Эльфы тоже застыли восковыми фигурами, не в силах сдвинуться с места.

– Опять принялись за старое? – раздался в их головах насмешливый голос. – Мало вас убивали? Так, это уже интересней. Откуда у вас технические устройства? Сами вы не могли до них додуматься.

Он подошёл к висевшей на стене плазменной панели и внимательно её осмотрел, после чего направился к Игорю.

– Ты не эльф, – сказал пришелец. – Как оказался в этой компании? Отвечай, я разрешаю.

– Это я виноват в том, что вас вызвали, – ответил Скворцов. – Маги не хотели этого делать, но я настоял, так что если хотите кого-то наказать, то наказывайте меня!

– Ценой своей жизни спасать представителей другого разумного вида? – удивился он.

– Они мои друзья, а я сказал правду!

– И зачем я тебе нужен? – спросил пришелец, который внешне не отличался от человека.

Даже его одежда напоминала обычный комбинезон, только на поясе висело что-то непонятное.

– Вам не собирались причинять вреда. Поделились бы знаниями и вернулись в свой мир.

– Не врёшь, – задумчиво сказал он. – Значит, хотел без труда и платы получить знания? Вроде не дурак, а придумал такую глупость. Подожди, сейчас я оценю вашу цивилизацию. Так, пятый или шестой уровень. В чём-то вы вырвались вперёд, но остальное… Пожалуй, я кое-что дам и даже не трону этих дур. Но учти, что сейчас ты не сможешь понять ничего по-настоящему ценного. Не хватит знаний и способностей мозга. Поэтому я заложу в тебя нужное и подтолкну развитие. Если выживешь и сохранишь рассудок, станешь по вашим понятиям гением, ну и подаришь своему миру возможность управлять гравитацией. Нормальной цивилизации такой подарок мог бы пойти на пользу, а вашу может угробить. Пожалуй, я сюда загляну посмотреть, чем всё закончится. А эльфов предупреди, чтобы к нам больше не лезли. Второй раз это будет стоить им жизни.

Пришелец исчез, а Игорь выронил ружьё и упал на пол, обхватив голову руками. Сумасшедшая боль лишила возможности думать и сознательно управлять телом. Почему-то не получилось даже кричать. Мучился он недолго и скоро потерял сознание.

Глава 14

– Отойдите от принца! – сердито сказала Марта. – Не заставляйте применять к вам силу! Нужно посмотреть, что с ним случилось, а вы мешаете!

– Я не могу! – давясь рыданиями, ответила Ларка. – Ведь говорила же я ему!

Девушка лежала на полу, обхватив руками потерявшего сознания жениха, и плохо понимала, что ей говорят. Решив отбросить церемонии, Марта продавила защиту и магией убрала панику. После этого принцесса отпустила Игоря и села рядом с ним на колени.

– Что это? – с испугом и удивлением спросила она, глядя на парня.

Вокруг его головы медленно кружился вихрь крошечных светящихся точек, немного напоминавший изображения галактик.

– Это какая-то запредельно сложная магия, – ответила Марта. – Вы слышали, что сказал выходец из закрытого мира? Это облако напрямую связано с головой принца и сейчас как-то её меняет.

– А если этому помешать?

– Я не возьмусь! – со страхом отказалась Марта. – Я понятия не имею, что оно делает, а наше вмешательство наверняка его убьёт! Принц жив, поэтому его нужно куда-нибудь положить и ждать, чем это закончится. Я не больше вашего хотела нарушать наши правила и сделала это только по его просьбе. Если я правильно поняла, Игару дали то, что он просил, только этот дар несёт в себе опасность. Мы с вами пока ничего не можем сделать, остаётся только ждать.

– И сколько ждать? – спросила Ларка. – Если эта дрянь что-то перестраивает, перестройка может занять не один день!

– А что это меняет? – пожала плечами Марта. – Будем за ним ухаживать и ждать, сколько бы это ни длилось.

– Я заберу его домой! – решила принцесса. – Сейчас позвоню нашему водителю, а когда он приедет, ваши мужчины усадят Игоря в такси, а я буду держать, чтобы не упал с сидения. Когда приедем, Олег занесёт его в квартиру.

Она сняла у жениха с пояса мобильный телефон и сразу же дозвонилась до таксиста.

– Олег, это звонит Ларка. Ты сейчас свободен? Вот и хорошо! Приезжай, мы тебя ждём.

Вернув телефон на место, девушка вышла в прихожую, сняла с вешалки оставленную ими одежду и достала из кармана куртки Игоря бумажник. Она решила не жадничать и отложила для шофёра пятитысячную купюру. Марта сходила на второй этаж и привела двух охранников, которые жили в этом коттедже вместе с семьями. Они были потрясены несчастьем с принцем, быстро переоделись в земную одежду и, когда послышался сигнал клаксона, взяли его на руки и отнесли в машину. Следом за ними с ружьём в руках пришла Ларка.

– Что у вас случилось? – испуганно косясь на оружие, спросил Олег.

Девушка с досадой вспомнила о чехле, но не стала возвращаться. Не отвечая на вопрос, она подчинила водителя и приказала ему ехать домой. Когда машина остановилась у подъезда, он взял Игоря на руки и вслед за принцессой вошёл в подъезд, а потом и в лифт. Ларка открыла дверь в квартиру, показала Олегу, куда положить жениха, и сняла подчинение. Запретив ему болтать об увиденном, она расплатилась и принялась освобождать Игоря от верхней одежды.

– Что с ним случилось? – испуганно спросила Дарша, после того как проводила водителя и закрыла за ним дверь. – Что это за светящееся облако?

– Это результат вызова одного из обитателей Закрытых миров, – ответила девушка. – Он выполнил желание Игоря и чудом нас всех не убил. А теперь нужно ждать, чем закончится эта магия. Если он умрёт, я сделаю то же самое, а вам придётся устраиваться самим. Ты знаешь, где лежат деньги, а номер Валентина есть в памяти твоего телефона.


– Садитесь Николай Алексеевич, – предложил седой вошедшему в его кабинет майору. – Докладывайте, что сумели узнать по Загребину.

– Узнали много, товарищ генерал, – ответил майор, – но пока ничего существенного. У этого корреспондента так много знакомых, что для их проверки не хватит сил нашего управления. Только тех, кого можно считать его друзьями, больше пятидесяти. Сейчас их проверяют, но с выделенными сотрудниками это работа затянется на месяц. Наружное наблюдение с него не сняли, но пока не обнаружили ничего подозрительного. Или он временно прекратил все контакты с эльфами, или этих контактов не было, кроме телефонного звонка. На машину поставили маяк и микрофон и прослушиваем его телефон и квартиру. В разговорах нет ничего особенного. Единственный разговор, который вызвал интерес, – это вчерашний звонок одной из его подруг.

– Их у него много? – поинтересовался седой.

– Парень крепкий и красивый, к тому же порядочный, – ответил майор. – К таким липнут женщины, а этот ещё и холостой. По рассказам одного из его приятелей, постоянной подруги у него сейчас нет, но женским вниманием не обделён.

– Продолжайте, – сказал седой. – Что у него с подругой?

– Она хотела приехать с ночёвкой, но Загребин отказал. Когда девушка стала настаивать, он её послал. Для него такое поведение нетипично. Все характеризуют этого парня как очень уравновешенного и не склонного к конфликтам человека. С женщинами особенно вежлив и предупредителен. И в разговоре не было ничего такого, что могло бы вывести его из равновесия.

– Нервничает? – предположил седой.

– Мы тоже так подумали, – сказал майор. – Возможная причина – появление другой женщины, с которой у него проблемы. Вчера, когда Загребин уехал в редакцию, квартиру тщательно осмотрели, но не нашли ничего подозрительного.

– Плохо! – сказал седой. – Это не зацепки, а так… Ладно, задача у вас остаётся та же.

– Товарищ генерал, может, с ним поговорить? – предложил майор. – Ему уже один раз звонили, могут позвонить вторично. Пусть от нашего имени предложит…

– А это мысль, – задумался седой. – Пожалуй, такой разговор не помешает. Мы ничего не теряем, наоборот… Только сначала нужно хорошо подумать, что предлагать. Эльфов с их способностями очень трудно контролировать и к чему-то принуждать, поэтому желательно выстроить такие отношения, которые им самим не захотелось бы рвать. А что-то пообещать, а потом не дать, – это тоже не дело. Можете идти, Николай Алексеевич, надеюсь, что в следующий раз вы нас чем-нибудь порадуете.


– Что случилось с принцем? – спросил Лорму Эмиль.

– А почему вы спрашиваете, барон? – спросила она. – К нам кто-нибудь приходил, кроме Марты? Или вы опять пользовались телефоном?

– Приходил Солей, – ответил Эмиль. – Он вместе с Баром относил принца в машину. А спрашиваю потому, что наше благополучие держится на Игаре! Он нам много чего обещал, и если с ним что-нибудь случится… Маги поладят со здешней властью, но зачем ей мы? Если даже как-то устроят, вряд ли кто-нибудь станет заботиться о том, чтобы желающие могли вернуться в свой мир. И принц говорил о здешнем оружии. Он нам его даст, а вот другие – вряд ли.

– А вы хотите уйти?

– Хотелось бы. Здесь много интересного, но всё чужое. Если поможете, я вернулся бы. Из семейных такое желание только у меня, а холостяки хотят уйти почти все. Вам было бы без нас намного свободнее.

– Ничего не имею против вашего ухода, – ответила Лорма, – но придётся ждать, пока выздоровеет Игар. По его просьбе маги вытянули одного из обитателей Закрытых миров, а тот выполнил просьбу принца и ушёл. Его болезнь – это побочный результат, который скоро должен пройти.

– Если вы и дальше будете открывать двери в Закрытые миры, то уходить нужно как можно быстрее! – сердито сказал барон. – Принц с ними не сталкивался, но вы-то должны знать! Неужели не могли его убедить? В своё время из-за таких попыток погибли сотни не самых слабых магов!

– Я думаю, что Игару хватит того, что он получил, – вздохнув, ответила Лорма. – Скорее всего, таких попыток больше не будет.


Сознание вернулось сразу, как будто кто-то включил свет в тёмной комнате. Последним, что запомнилось, была боль, но сейчас Игорь её не чувствовал, только онемение во всём теле, а в голове ощущалась какая-то лёгкость и что-то ещё, чему не нашлось подходящего определения. Значит, он не умер и не свихнулся и в памяти должен находиться подарок ехидного пришельца. Заняться этим подарком не дала Ларка. Она сидела рядом и чуть не сошла с ума от радости, увидев, что любимый открыл глаза. Когда удалось её успокоить и прекратить поток слёз, выяснилось, что он находился без сознания целых пять дней.

– Не беспокойся, – всё ещё всхлипывая, сказала девушка. – Я расплатилась за строительство, и продукты не все съели, поэтому тебе можно полежать.

– Я совершенно здоров, – возразил он. – И так уже належался на неделю вперёд. Сейчас сделаю разминку, покупаюсь, а потом займусь делами. Мне никто не звонил?

– Только строители, когда закончили работы. Других звонков не было.

– А где Дарша? – спросил Игорь. – Дома я её не чувствую.

– Как не чувствуешь? – не поняла Ларка. – Разве можно чувствовать кого-нибудь на расстоянии?

– Не знаю. Когда очнулся, такого чувства не было. Я и тебя не почувствовал, хотя ты рядом. Увидел, когда открыл глаза. А сейчас чувствую всех соседей в пятьдесят третьей квартире, а в пятьдесят пятой никого нет, кроме кошки.

– А как ты чувствуешь? – спросила она. – У меня так не получится?

– Просто знаю, – ответил он, – а с закрытыми глазами я их вижу. Только силуэты, но ясно, кто это и чем занят. Наверное, это последствия моей переделки. Ты так и не сказала, куда дела няньку.

– Она вызвала Олега и уехала в посёлок, – ответила девушка. – Ей уже надоели фильмы и захотелось поговорить с Лормой. Ты запретил вести длинные разговоры по телефону… Я им сейчас позвоню и скажу о том, что с тобой всё в порядке. Когда с тобой случилось несчастье, все сильно переживали, особенно те, кто хочет вернуться.

– И много таких желающих? – спросил Игорь, встав с кровати.

Несмотря на онемение, ноги держали, но ходить было неприятно. Он начал энергично приседать, а потом растёр их руками. Сразу стало легче.

– Все маги думают остаться, – ответила Ларка. – А остальные… Остаются две семьи и трое холостяков, твоя Дарка, ну и сестра. Остальные ждут, пока тебе станет лучше. Ты обещал им золото, лошадей и оружие. Золото могу дать и я, а где брать остальное…

– А куда делось ружьё? – вспомнил он.

– Отнесла соседу внизу, – со смехом ответила невеста. – Смеюсь, потому что забыла забрать чехол и понесла в руках, а на лестнице встретила одну компанию. У нас два дня ремонтировали лифт, и все ходили по лестницам. Они меня почему-то испугались, а одна женщина протянула сумочку. Пришлось обработать магией.

– Ладно, ты звони, а я пошёл купаться. У вас есть завтрак или обед? Так хочется есть, что согласен даже на ужин.

– Давай я сначала разогрею, а позвонить можно потом, – засуетилась Ларка и убежала на кухню.

Купание и еда заняли полчаса, после чего Игорь лёг на диван в гостиной и попросил не беспокоить.

– Хочу разобраться с тем, что мне досталось, – объяснил он. – Заодно немного усвоится пища, а то я так наелся, что даже не смогу тебя обнять, не говоря уже обо всём остальном.

– Я не буду приставать, но сяду рядом, – поставила условия невеста. – Если бы ты знал, как я боялась, что ты так и не откроешь глаза или потеряешь рассудок. Просто смотреть на тебя – уже радость! Всё равно ты меня почувствуешь, если я не уйду из квартиры.

Игорь лёг на диван и попытался вспомнить всё, что знает о гравитации. Внезапно мир исчез, и он остался один во всей Вселенной. Заложенные пришельцем знания вспоминались сами, причём в нужной последовательности. Видимо, он не стал морочить себе голову отбором знаний и вложил в Игоря многое, без чего можно было обойтись. Так помимо природы гравитации он получил в подарок математический аппарат, пригодный для анализа самых разных физических проблем. Природа гравитации была сложной и опиралась на неизвестные пока земным физикам базовые понятия. К своему удивлению, он узнал, что разрыв гравитационного взаимодействия двух тел не требует энергии, наоборот, он эту энергию порождает. Поэтому устройства антигравитации были и источниками энергии. Ещё одна интересная особенность заключалась в том, что нельзя было просто лишить веса, например, самолёт, терял вес и столб воздуха над ним на всю толщину атмосферы. Это приводило к сильному восходящему потоку воздуха, захватывавшему лишённый веса самолёт и поднимавшему его за пределы плотных слоев атмосферы. Поэтому, чтобы удержаться на небольших высотах, приходилось применять антигравитацию в импульсном режиме. Само устройство использовало несколько неизвестных пока физических явления. Суть их была ясна, в конструкции тоже всё было понятно, но для постройки нужны были материалы, до которых пока не додумались. Он знал, как их получить, но не существовало нужного оборудования, и его надо было создавать.

«Если я не смогу решить эти вопросы со своими новыми мозгами и знаниями, грош мне цена! – подумал Игорь. – Пришелец прав: я действовал глупо. Никто из тех, кого вытянули бы из продвинутых миров, не смог бы ничего объяснить. Вот смог бы я объяснить дикарю принцип действия лазера, да ещё так, чтобы он собрал действующий образец? Ладно, я уверен в том, что добьюсь результата за год, и что дальше? Для работы нужны огромные средства и хорошая лаборатория, желательно с опытным производством, а это не мой уровень возможностей. Под государство идти не хочется, но где найти денежного и относительно порядочного дельца? У Валентина большие связи, надо будет с ним поговорить».

– Насмотрелась? – спросил он Ларку, взял за руку и потянул к себе.

– Закончил думать? – отозвалась обнявшая его девушка. – Или уже переварил обед и готов меня любить? Тогда лучше уйти в спальню, нянька не войдёт в неё без стука.

– Этим займёмся вечером, – засмеялся Игорь. – Я задолжал за пять ночей, вот и постараюсь сразу всё вернуть. А сейчас давай просто полежим в обнимку и поговорим.

– Тогда и обниматься будем вечером, – сказала она, отстраняясь от жениха. – Не могу я так лежать, тем более после пяти дней воздержания. О чём ты хотел говорить?

– О нашей жизни. Мы привели сюда эльфов и натащили много золота. Это позволит неплохо устроиться, особенно если уйдёт половина наших. Нужно только купить ещё один-два коттеджа и поменять эту квартиру на что-нибудь более приличное. Но это только то, что касается денег и жилья. А чем вы займётесь? Фильмы быстро надоедят, особенно если их смотреть в таких количествах. Магию можно использовать только для себя, иначе нас всех быстро повяжут.

– А почему? – спросила Ларка. – Мы нарушили какие-то законы? К нашим детям отнеслись с сочувствием, а чем мы хуже? Это из-за магии? Так мы можем её не применять!

– От нас потребуют совсем другого. Магия – это большая сила, а сила у нас не бывает бесхозной. Заставят работать и ограничат свободу. Конечно, никого не посадят на цепь, но жить придётся под присмотром и охраной. Не потому что вам не будут доверять, а потому что будет много желающих вырвать вас из рук государства и использовать самим. А если не смогут использовать, постараются убить, чтобы не пользовались другие. Вот я и думаю, смогут ли наши жить тихо и незаметно? Достаточно им будет комфортной и спокойной жизни или потянет на подвиги?

– Маги уже в возрасте. Я думаю, что с ними у тебя не будет больших проблем. Обеспечим камнями для амулетов, и пусть делают их для детей. Это работа не на один год. Оставшимся эльфам тоже нетрудно найти занятие, а вот моя сестра не захочет тихо сидеть. Ей нужны мужчины, преклонение и яркая богатая жизнь. И вряд ли она удержится от использования силы.

– Выдать бы её замуж за какого-нибудь холостого олигарха, – мечтательно сказал он, – и разрешить пользоваться магией только для своего лечения и защиты…

– Когда выпьет, наплюёт на все запреты, – возразила Ларка. – Твой план неплох, если подчистить ей память. Не сможет вспомнить наши лица и где жила, а если начнёт светить магией, пусть её защищает от государства твой олигарх.

– Жизненный план, – одобрил Игорь. – Плохо, что нельзя связаться с Валентином. Без его помощи мне трудно вернуть даже охранников.

– А что в этом трудного? – удивилась она. – Так тяжело купить лошадей?

– Лошадей и сбрую мы купим, трудно будет достать огнестрельное оружие. Нужно что-нибудь по-настоящему убойное и много боеприпасов. Тогда, даже если столкнутся с дикарями, легко отобьются и уйдут. Не нарушая закон, я этого не достану, а нарушать не хочется, потому что нас могут поймать. Обратила внимание на то, как у нас реагируют на твою внешность?

– Если ты о мужчинах, то пускают слюни, – засмеялась Ларка, – а в женщинах преобладает чувство зависти.

– Я говорю о наших ненормально больших глазах и острых ушах. Хоть всем надевай очки и обрезай уши.

– Глаза не такие уж большие, – возразила она, – а уши прикрыты волосами. Я видела в фильмах большеглазых женщин.

– Есть несколько на весь Голливуд, – согласился Игорь. – Наверное, их собирали со всей Америки. А если таких глазастых толпа? Уши действительно могут обрезать хирурги, или мы укоротим их магией…

– Только через мой труп! – возмутилась невеста. – Уж лучше я сдамся вашему государству и сдам остальных, но не позволю трогать уши! Хочешь, подскажу, что нужно делать?

– Ну подскажи, – улыбнулся он её горячности.

– Пусть Дарша гуляет по городу и меняет магией встречных. Сил на это нужно немного, поэтому обработает в день две-три тысячи горожан. Через неделю у них будут такие же уши и глаза, как у тебя. Первых, конечно, выловят, но скоро на таких перестанут обращать внимание. Как тебе мысль?

– Гениальная! – искренне ответил он. – Большие глаза – это красиво, и ушами будут гордиться. Представляю, какой поднимется шум, особенно на Западе! Массовое переселение эльфов в Москву! Русские скрывают десятки тысяч пришельцев!

– Ты серьёзно? – недоверчиво спросила девушка.

– Абсолютно. Как говорит Задорнов, в Америке все тупые. Европу он почему-то не трогает, а зря! Нормальные там только наши туристы, да и то не все, а через одного. А подозревать нас в коварных замыслах и обвинять во всех бедах – это уже традиция. Ладно, пусть изощряются: надо же им чем-то развлекать обывателей.

Следующие два дня уже неплохо освоившаяся в местной жизни нянька ходила по самым людным улицам, не сильно удаляясь от дома, и обрабатывала магией тех, кто был помоложе. В субботу и воскресенье к ней присоединились остальные маги, кроме Лормы. Игорь вызвал Олега, и тот развёз женщин для «работы» по городским паркам. Первые дни мая выдались солнечными и тёплыми, и людей в парках было много. Каждую тепло одели и снабдили водой и бутербродами, чтобы не делать перерыв на обед. К пяти часам они созвонились с Игорем и были благополучно эвакуированы в посёлок. Дарша и после этого несколько дней развлекалась, пока не поднялся шум. Помимо глаз и ушей счастливцам меняли волосы, делая их гораздо длиннее и гуще. В четверг начались массовые обращения в поликлиники. Больше половины из обработанных пятидесяти тысяч москвичей не стали никуда обращаться, но хватило тех, кто испугался изменений своей внешности. Шум поднялся до небес. На этот раз западные СМИ отреагировали едва ли не быстрее российских. Когда поднялся шум из-за продажи золота, его удалось придавить, представив очередной «уткой», сейчас о нём снова вспомнили. Быстро выяснилось, что «русские эльфы» не были пришельцами. После этого стало понятно, что таким хитрым шагом эльфы затруднили работу русским спецслужбам. Сразу же провалилась попытка зарегистрировать людей с изменённой внешностью и как-то их пометить: некоторые сочли это унижением, но большинство москвичей отказались из-за сочувствия и благодарности к эльфам.

– Появились объявления, в которых предлагают большие деньги за вашу работу, – со смехом сказал Игорь Дарше. – Многие хотят стать похожими на эльфов, обещают даже приехать из Америки. Открыть, что ли, салоны красоты?

– Я могу делать это бесплатно, – улыбнулась нянька.

– Завтра мы с вами займёмся другим, – сказал он. – Возьмём Олега и проверим, есть ли слежка за Валентином. Если есть, подбросим ему записку. Мне очень нужно с ним поговорить.

Игорь знал, что Валентин обычно обедает в час. Кафе и ресторанов, в которых подкреплялся друг, было несколько, поэтому пришлось начать со здания редакции. Он вызвал Олега и вместе с нянькой приехал к редакции в половине первого. В припаркованных рядом с ним машинах никого не было, но неподалёку стоял чёрный «форд», в котором сидел молодой мужчина.

– Следит за входом в здание, – определила Дарша. – Нас он не заметит.

– И долго нам здесь стоять? – спросил Олег.

– Минут двадцать-тридцать, – ответил Игорь. – Если скучно, можешь покемарить.

Сегодня Валентин вышел из редакции и сел в машину за пять минут до начала перерыва. Сидевший в «форде» мужчина включил двигатель и, выдерживая дистанцию в полсотни метров, поехал вслед за Загребиным, а Олег на такой же дистанции ехал за ним. Остановились возле кафе «Рецептор». На этот раз пасший Валентина агент покинул машину и вошёл в заведение. Когда туда же вошли Скворцов с Даршей, они увидели обедающего Валентина и сидевшего за столиком в другом конце зала агента.

– «Заморозьте» его на пару минут, – попросил Игорь няньку. – Я подойду и брошу на стол записку. Возможно, этот парень ведёт запись, поэтому обойдёмся бумагой.

Так и сделали. Агент застыл, а он прошёл мимо столика Валентина и уронил на него записку. Потоптавшись у стойки, вышел из зала.

– Я поработала над его внешностью, – сказала Дарша об агенте, когда садились в машину. – Теперь у них будет свой эльф. Куда едем?

– Домой. Мы сделали всё, теперь нужно ждать звонка.

Звонок прозвучал около пяти вечера.

– Привет, конспиратор, – сказал Валентин. – Тебя никто не заметил, когда бросал записку? А то за мной повсюду шляется один парнишка. Квартиру и телефон наверняка прослушивают, да и к машине что-нибудь прицепили.

– Пока я ходил к твоему столику, этот парнишка выпал из реальности, – ответил Игорь. – Откуда звонишь?

– Попросил телефон у одного прохожего, – ответил друг. – Сейчас он ждёт свой аппарат на скамейке, а филер на время потерял ко мне интерес. Минут пять у нас есть, а болтать дольше нежелательно. Кстати, аплодирую вашей идее наделать из москвичей эльфов. Надеюсь, мне позже сделаете то же самое. Из-за пышных причёсок и анимэшных глаз вам даже простили ослиные уши. Ладно, говори, что у тебя за проблемы.

– Нужно достать десятка два крутых стволов с боеприпасами, найти холостого олигарха для сестры моей невесты, а лично мне нужен порядочный миллиардер для спонсирования переворота в науке и технике.

– Больше ничего не нужно? – с иронией спросил Валентин. – Ну раз ничего, тогда пойдём по пунктам. Оружие обязательно доставать в России?

– Да хоть в Антарктиде. Нужен знающий человек, который купит его за баксы. Нам нетрудно переправить его в любую страну, снабдить деньгами и оказать поддержку своей силой.

– Тогда всё проще, чем я думал. Запишешь координаты одного дипломата. Он долго был секретарем нашего посла в Мехико и с деньгами достанет вам хоть пулемёты. В Мексике с этим не очень сложно. Теперь поговорим о женихе. Есть один парень, который может вам подойти. Он не олигарх, а сын олигарха, но вашей принцессе подойдёт. Мальчик избалован женским вниманием, но, учитывая внешность принцессы и её силу, не вижу проблем его захомутать. Запишешь и его. Теперь по третьему вопросу. Кто тебе нужен: банкир, промышленник или и то и другое в одном лице?

– Мне без разницы, лишь бы не был дураком и мерзавцем. Силу я, конечно, использую, но она тоже не панацея. Порядочного человека окружают порядочные люди, а у мерзавца вся свита из всякой сволочи, мне не хватит на них никакой силы.

– Давай пока отложим третий вопрос. Мне нужно подумать и кое с кем посоветоваться. Когда определюсь, я тебе позвоню. Записывай тех, о ком я говорил.

– Что-нибудь выяснил? – спросила Ларка, увидевшая, что Игорь положил ручку и выключил телефон.

– Определился с тем, где достанем оружие и нашёл жениха для твоей сестры, – ответил он. – Нам работать с этим неделю, а потом займёмся остальным. Ты смотрела новости?

– Только что из-за компа. Англичане разорались из-за «русских эльфов». Их не интересуют пострадавшие от нашей магии москвичи, боятся, что такая сила может попасть в руки нашему правительству. Предлагают собрать в Москве группу крутых профессионалов и вылавливать нас с их помощью под международным контролем. Понятно, что контролировать будут они или американцы, а русские посидят в сторонке. Если у самих не хватает способностей… После нашей выходки дети уже никого не интересуют, всем подавай взрослых.


– По нашим сведениям, об эльфах первым узнал журналист газеты «Московская правда» Загребин. Корреспонденты, конечно, народ пронырливый, но у него явно был контакт с пришельцами, возможно, он до сих пор с ними связан, – сказал начальник отдела технической разведки Федеральной разведывательной службы Германии Отто Арент. – Займитесь им, только осторожно. Не одни мы такие умные, поэтому им уже могут заниматься наши коллеги или сами русские. Возможно, повезёт найти другой след. Мы надеемся на вас, Йенсен!

– Я не подведу, – почтительно ответил Пауль.

Начальник говорил давно известные вещи, а план его работы в России был тщательно проработан службами отдела, но приходилось шаркать ножкой.

– Улетите сегодня вечером, – продолжил начальник. – В Москве есть несколько надёжных людей, они вам известны. Постарайтесь никого не засветить. Сколько вы даёте ему денег, Блейш?

– У Йенсена неограниченный кредит, – ответил его заместитель Артур Блейш. – Деньги – это единственное, с чем у него не будет проблем.

– Надеюсь, что всё это не зря. Никто из наших коллег не может похвастаться успехами, да и у русских примерно такая же картина. Толпа пришельцев бродит по их столице, и никто не может их поймать! Постарайтесь ради отечества, а мы вас не забудем!

Глава 15

– Ждите меня в машине, – сказал Скворцов няньке. – Если позвоню, подниметесь в тридцать первую квартиру.

Подъезд, возле которого Олег остановил машину, был оборудован навороченным домофоном с видеокамерой. Набрав номер квартиры, Игорь нажал кнопку вызова.

– Вам кого? – спросил из динамика мужской голос.

– Вас, Евгений Дмитриевич. Я Игорь Скворцов. Вам должен был рассказать обо мне Валентин Загребин.

– Он звонил, – сказал хозяин квартиры. – Проходите.

Игорь вошёл в подъезд и лифтом поднялся на восьмой этаж. На двери нужной квартиры вместо звонка висел ещё один домофон, и тоже с камерой. Лестничная площадка была ярко освещена, поэтому его должны были хорошо рассмотреть. Жать на кнопку не пришлось: щёлкнул замок и дверь открыл невысокий мужчина лет шестидесяти, одетый в тёплый халат.

– Заходите, – пригласил он и посторонился, чтобы пропустить гостя в прихожую. – Я не назначал вам встречу, поэтому в домашнем. Разувайтесь: у меня везде ковры. Проходите в гостиную, садитесь и излагайте. Валентин не говорил, какое у вас ко мне дело, сказал только, что оно связано с моей работой в Мексике.

– Как вы относитесь к эльфам? – спросил Скворцов, сев в низкое удобное кресло. – Вопрос не праздный, мне это действительно важно знать.

– Первым в кинотеатр к их детям пришёл Загребин, – внимательно глядя на Игоря, сказал дипломат. – Вы эльф? Зачем вам Мексика? Хотите в неё переселиться?

– Не чистокровный, – ответил Игорь. – Меня изменили так же, как кое-кого из москвичей, только их меняли здесь, а меня – в мире эльфов. Никто, Евгений Дмитриевич, не собирается переселяться в Мексику, у нас к вам разовое поручение по этой стране. Если поможете, щедро заплатим.

– Покажите уши! – потребовал дипломат. – Да, вы из них. Интересно, что вы со мной сделаете, если откажусь?

– Ничего страшного, – с улыбкой ответил Скворцов. – Никто не собирается вас к чему-то принуждать или убивать, поэтому отдайте мне свой пистолет, а то случайно нажмете на спусковой крючок и прострелите карман.

Он встал с кресла, подошёл к комоду и бросил отданное ему хозяином оружие в один из ящиков, после чего вернулся на своё место.

– Как вы это делаете? – спросил поражённый дипломат. – Я же отдал его сам! Это гипноз?

– Это, уважаемый Евгений Дмитриевич, магия, – ответил Игорь. – Именно с её помощью меня забрали с Земли, а потом мы все сюда сбежали. И москвичей меняли, не какой-то техникой, а этой же силой. И забудете вы о моём визите, если мы с вами не придём к соглашению, тоже с помощью магии. Может, это не совсем то, что под этим словом понимают фантасты, но самое близкое по смыслу.

– Ну хорошо, – взяв себя в руки, сказал дипломат, – будем считать, что вы меня убедили. Я готов помочь и так, но, если заплатите, от денег не откажусь. А теперь скажите, что вам от меня нужно.

– Со мной пришли те эльфы, которые служили в охране. Магам у вас понравилось, а охранникам – нет, а я обещал, что если захотят, то смогут вернуться. Место, куда я их отправлю, может быть безопасным, а может оказаться занято теми врагами, от которых мы бежали. Они физически сильнее эльфов и их может быть много, поэтому мечи слишком слабое оружие.

– И вы решили раздобыть что-нибудь посильней, – понял он. – Если есть деньги и связи, не очень сложно купить винтовки или даже автоматы. Судя по сообщениям о продаже золота, деньги у вас есть, а я знаю, где можно купить оружие. Но есть одно препятствие: мне будет трудно покинуть Россию. Это связано с моей профессиональной деятельностью и с тем, из-за чего меня отозвали на родину. Подробности вам знать ни к чему.

– Об этом можете не беспокоиться. В Мексику попадём за несколько минут через мир эльфов. Вспомните какое-нибудь удобное место, в него всех и переправят. Если согласны, мы начнём готовиться. Купим валюту и выучим язык. Я с вами не пойду, пойдут два мага, которые обеспечат отправку и возвращение. Они же в случае необходимости могут подействовать на тех, с кем вы там столкнётесь. С такой поддержкой у вас не должно быть сложностей. Для вашей защиты и переноски груза отправим пять или шесть охранников. В ближнем бою они страшные противники. Так что вы решили?

– Конечно, я вам помогу, – ответил дипломат. – Побывать в чужом мире, помочь эльфам и хорошо заработать – это большое искушение. Но неужели вы поверите мне на слово? А если после вашего ухода я побегу…

– Никуда вы не побежите, – перебил его Скворцов. – Наложить запрет на предательство – плёвое дело. Он на вас не повлияет, просто не сможете нарушить слово. У вас этот запрет уже есть. Раз вы согласились, скажите, когда к вам прислать магов. Они считают из вашей памяти испанский язык и образ места в Мексике. Эта работа займёт несколько минут.

– А вы сами не сможете этого сделать?

– У эльфов все маги – женщины, у мужчин нет возможности удерживать силу, – ответил Игорь. – У людей с этим лучше, но сильных магов не получишь. А кроме силы нужны знания и опыт, которых у меня нет. Не беспокойтесь: ничего плохого с вами не случится.

– После шести вечера я почти каждый день дома, но на всякий случай возьмите номер телефона и позвоните. Не скажете, как ваше отчество? Обращаться по имени как-то…

– Николаевич.

– Я могу надеяться, Игорь Николаевич, что вы после этого… разового поручения обо мне не забудете? Я ведь могу быть полезным не только в Мексике. Пришлось, знаете ли, поездить по свету. И здесь у меня много полезных знакомств.

– Посмотрим по этому делу с оружием. Если всё пройдёт, как задумано, будем с вами дружить.

Закончив разговор, Игорь попрощался с дипломатом и через несколько минут уже сидел в машине. На сегодня были запланированы ещё два дела, для выполнения которых требовалось ехать в посёлок. Он не собирался брать с собой Даршу, но она воспользовалась случаем, чтобы пообщаться с Лормой. Машин на шоссе было немного, поэтому Олег довёз без задержки. Когда приехали, он остался в машине, а остальные вошли в больший из коттеджей. Нянька уединилась с Лормой в гостиной, а Игорь постучал в комнаты Марлы.

– Что должно было случиться, чтобы ты обо мне вспомнил? – после взаимных приветствий спросила принцесса. – Может, соскучился по женскому теплу? Разве соплячка, у которой был всего один мужчина, сравнится с настоящей женщиной?

Она большую часть времени проводила в кровати и сейчас не встала, только приняла такую позу, что Скворцов поневоле ощутил желание и поспешно отвёл глаза. И как она только не растолстела от такой жизни!

– Я обещал о тебе позаботиться и сейчас этим занимаюсь, – ответил он. – Есть способ быстро ввести тебя в местное высшее общество. Если ты не согласишься на моё предложение, придётся долго ждать, пока я обеспечу всех документами, смогу купить для тебя хорошую квартиру и продать часть золота, чтобы ты не нуждалась в деньгах.

– И что это за способ? Говори, а я решу, принимать мне его или продолжать лежать на этой кровати.

– Это брак с сыном одного из самых богатых и влиятельных людей в этой стране. Парень молодой и красивый, да ещё богатый, поэтому вокруг него увивается немало женщин. Но ты со своей красотой затмишь всех, особенно если используешь магию.

– С магией он женится и на уродине, – сказала принцесса. – Интересное предложение, но оно не стыкуется с твоим требованием скрывать силу. Я ведь не смогу без неё притворяться местной женщиной. Ему достаточно увидеть мои уши…

– А разве тебе не говорили маги? – удивился Игорь. – Их стараниями в Москве живут пятьдесят тысяч таких ушастиков. Но ему можешь сказать правду, только поставишь запрет на болтовню. Наверняка узнает и его отец, поэтому обработаешь и его. Будешь блистать в обществе и ни в чём не знать отказа. Магию по-прежнему лучше применять только в крайнем случае. Если о ней узнают, тебя постараются защитить от правительства, но это может и не получиться.

– Я согласна. Когда ты нас сведёшь?

– Мне важно было договориться с тобой, а уже потом начну искать подходы к нему. Учитывая нашу технику, это и с магией не так просто сделать. Но я не всё сказал. Прежде чем ты от нас уйдёшь, придётся поставить запрет. Ты не вспомнишь эти коттеджи и моё имя и не сможешь никого из нас узнать.

– Если не чистить память, а только запретить вспоминать, то я согласна. Хотя зря вы это затеяли: не собираюсь я о вас рассказывать.

– Я лучше тебя знаю здешнюю жизнь и возможности тех, кто нас ищет, поэтому не хочу рисковать.

Договорившись с принцессой, он вышел из коттеджа и по галерее прошёл к крыльцу второго дома. Уже стемнело, но фонари на улице ещё не включили, поэтому в закрытом пластиком переходе было темно. Выйдя из него, Игорь поднялся по ступенькам в коттедж. Все маги сидели перед выключенным телевизором в гостиной первого этажа.

– Только что досмотрели фильм, – сказала Марта. – Вы зашли по делу или проведать?

– По делу, – ответил он, садясь в свободное кресло. – Появилась возможность отправить в ваш мир всех, кто этого хочет, но нужно позаботиться об их безопасности. Если наши эльфы наткнутся на отряд даштов, они там все и полягут. Одни воины могли бы уйти, но с семьей Эмиля это не получится.

– Вы обещали своим охранникам оружие этого мира, – сказала Нора. – Вы не о нём сейчас говорите?

– О нём, – кивнул Игорь. – Здесь его много, но очень трудно достать, и это не получится сделать без нарушения законов. Лучше купить в другой стране. Это будет нетрудно сделать в Мексике, и здесь о нашей покупке никто не узнает. Я нашёл человека, который за это берётся, и завтра кого-нибудь из вас к нему отвезут. Нужно узнать у него испанский язык и обучить ему не только тех, кто пойдёт в Мексику, а вообще всех. Это нетрудно и может пригодиться. Кроме языка запомните образ, по которому нужно идти.

– Кто идёт? – спросила Марта.

– Два мага и шесть охранников из тех, которые решили уйти. Выведите всех куда-нибудь на западную границу королевства, а оттуда уйдёте в Мексику. Заодно проверите, что творится в брошенных городках. Я уверен в том, что даштов там нет. Они не столько чистили, сколько расширяли границы. Опасные звери попадаются редко, поэтому нет надобности в постоянной охране. Дикари сильно сократились в числе, и все прекрасно устроятся в центральной, наиболее благоустроенной части королевства, а границу будут патрулировать временными отрядами.

– Наверное, так и есть, – согласилась Марта. – Я хочу знать, что нам делать, кроме порталов, и кто будет командовать.

– Тот, кто вас поведёт, будет иметь дело с опасными людьми, – ответил Игорь, – поэтому всякое может случиться. В случае опасности разрешаю использовать все силы. Слушаться будете проводника, но только до тех пор, пока не увидите, что риск очень велик. В таком случае бросайте всё и уходите. Вы важнее любого оружия, которое можно достать и в другом месте. Деньги тоже будут у вас. Оружие доставите в свой коттедж. Полежит здесь, пока не купим лошадей и продукты в дорогу. Позже отвезём в лес всех, кто собрался уходить, чтобы хоть немного постреляли. Ко мне нет вопросов? Тогда пойду. Завтра заеду примерно в половине шестого, и вместе поедем к проводнику.

Когда Игорь возвращался в большой коттедж, уже зажглись фонари и галерея была неплохо освещена зеленоватым из-за цвета пластика светом. Переходы из неё в дома ничем не прикрывались, и он с неудовольствием подумал о том, что не догадался заказать навесы. Дарша без большого желания попрощалась с подругой, и Олег, которому надоело их ждать, на большой скорости погнал машину к столице. Пока ехали, с Игорем связался Валентин.

– Есть возможность говорить? – спросил он друга. – А то я слышу шум мотора.

– Есть у меня такая возможность, – ответил Игорь. – Откуда звонишь? У кого в такое время можно отнять мобильник?

– Я сейчас у одной девицы, – смущённо ответил Валентин. – Я у неё в первый раз, так что никаких жучков быть не должно. И телефон тоже её.

– Нашёл мне спонсора?

– А тебе горит? Этот вопрос сложный, а за мной ещё таскаются, поэтому не все возможности можно использовать. Я звоню по другому поводу. Занимался паспортами?

– Думаю на днях заняться, – ответил Игорь. – Ты у меня не один знакомый в этом городе. Нашёлся человек, который посоветовал один сайт. Платишь сто двадцать тысяч и получаешь паспорт, пробитый по всем базам данных. Скорее всего, эту фирму прикрывает кто-то из полицейских шишек.

– Я предложу вариант получше. Записывай координаты такой шишки. Можешь прийти к нему домой, так будет лучше. Он не принимает на дому, но с твоими возможностями… Выйдет дешевле, и будешь точно уверен, что документы пройдут любую проверку. В полиции многие этим зарабатывают себе на икру с коньячком. Нужно только придумать всем имена и фамилии, указать дату рождения и сделать фото. Дашь аванс, а потом получишь паспорта и рассчитаешься. Если забудешь рассчитаться, ничего страшного не случится. Записывай быстрее, а то меня уже торопят.

– Нетерпеливая попалась девица, – сказал всё слышавший Олег. – Ничего, сейчас отработает. Интересно с вами: как будто попал в детектив.

– И не боишься? – спросил Игорь. – Многие детективы кончаются тюрьмой или могилой.

– Лишь бы не наркота, – ответил Олег, – а у вас ничего этого нет. К тому же я только кручу баранку и ни во что не посвящён. Если будут сажать, то вас, а меня за что? Я пока не видел у вас криминала, а разговоры к делу не подошьёшь.

Больше до самого дома не разговаривали.

– У тебя есть совесть? – набросилась Ларка на жениха, едва он вошёл в прихожую. – Бросил меня одну на весь день!

– Слишком много дел, – стал оправдываться Игорь. – И потом я привёз новые фильмы…

– Фильмы – это хорошо, только они не заменят тебя! Идём, отчитаешься о том, что сделал, и будешь заглаживать вину.

– Я хоть сейчас её заглажу, – сказал он, обхватил невесту одной рукой, а другой начал поглаживать ниже спины.

Дарша сразу ушла в гостиную, поэтому можно было позволить себе такие вольности.

– Не здесь! – вырвалась она. – И сначала рассказ. Да, ты будешь есть?

– Вот теперь я вижу, что ты меня любишь, – пошутил Игорь. – Мы заходили в кафе перед поездкой в посёлок, поэтому я не буду ужинать. Пойдём в спальню, поговорим там. Мне есть о чём рассказать.

Они легли на кровать, и он за полчаса рассказал обо всём, что сегодня сделал.

– Значит, сестра согласилась, – сказала Ларка. – Это хорошо. Если она доставит неприятности, то уже не нам. Когда ты думаешь заняться паспортами?

– Завтра вечером посещу одного полицейского чинушу и закажу. Тринадцать паспортов – это много, поэтому быстро не сделают. Завтра же сходим в ателье и в два приёма отвезём остальных. Но фотографий мало, надо придумать каждому имена.

– А почему нельзя обойтись своими? – недовольно спросила девушка. – Я читала, что не всех называют привычными именами, их иной раз придумывают. А моё есть у англичан. Кажется, так называется какая-то птица.

– Имя оставим, – согласился Игорь, – а как быть с отчеством и фамилией? Гард в переводе на русский означает победитель. У нас оно звучало бы как Виктор, поэтому будешь Викторовна. А фамилию можно придумать любую: после свадьбы возьмёшь мою. Возраст у тебя будет девятнадцать лет, а дата рождения значения не имеет: всё равно она не совпадёт с настоящей.

– Сколько лжи! У тебя всё настоящее, а у меня один обман. Если выяснят, скажут, что и брак у нас не настоящий, а… липа.

– Я был точно в таком же положении в твоём мире. Кто виноват в том, что тебя угораздило влюбиться в человека?

– А может, и нам вернуться? – предложила она. – Наверное, спаслось много наших. Если купить здесь оружие не только для твоих охранников, а для большого отряда, можно без потерь отвоевать королевство и вообще купить и переправить туда всё, что нужно.

– Не будем мы этого делать, – покачал головой Игорь. – Выслушай, а потом будешь сердиться. Я не хочу воевать, поэтому остаются сбежавшие графы. Отдать оружие им?

– А почему не дать? – не поняла девушка. – Если не хочешь ты, пусть воюют они.

– Они навоюют. Вы не сможете поделить с даштами королевство и мирно в нём жить: слишком много пустили друг другу крови. И что остаётся? Только война на уничтожение!

– Ну и пусть! – сердито сказала Ларка. – Неужели тебе их жалко?

– А в чём они виноваты? В том, что их веками выкрадывали из родного мира, лишали свободы и заставляли делать для вас тяжёлую и опасную работу? В благодарность они получили геноцид. Погиб каждый третий, а если бы не вмешались те, кого освободили перевёртыши, вы вырезали бы их подчистую. Если у нас об этом узнают, отношение к эльфам сразу изменится!

– А то у вас мало убивают в войнах!

– Теперь не так и много, а мирного населения гибнет ещё меньше. И у нас почти все войны начинают американцы, поэтому это не войны, а торжество справедливости и демократии! Запомни, что кусают только слабых, а сильным лижут пятки. А вы в этой истории и зачинщики, и проигравшие. И уничтожить даштов не получится даже с тем оружием, которое я смогу дать графам. Оружие дорого, а самое сильное мы не купим, поэтому вы сможете только разбить армию дикарей и захватить свои города. Сказать, к чему это приведёт?

– Ну скажи, – насупилась Ларка. – Ты ведь у нас всё знаешь!

– Не всё, но многое. Дашты лишатся запасов и опять понесут большие потери. Я думаю, что после этого вы получите долгую партизанскую войну. Могут быть набеги на города, а о деревнях я вообще не говорю: вы не сможете в них жить и заниматься сельским хозяйством. Вы даже по дороге из города в город не проедете без большой охраны, если в пути будут леса, а они у вас повсюду. Магия на даштов не действует из-за амулетов, обычным оружием они сражаются лучше вас, а боеприпасов надолго не хватит без постоянного пополнения с Земли. Нужно не воевать, а показать силу, а потом как-то договариваться, но ваших графов на это не хватит. Убедил?

– Убедил. Но мы можем набрать оружие и всё, что нужно для жизни, и устроиться там, куда ушли наши. Их, наверное, десятки, а то и сотни тысяч.

– Не выйдет по трём причинам.

– Это по каким же? – спросила невеста. – Говори, что замолчал!

– Ты сама сказала, что эльфов должно спастись много. Я думаю, что их убежало тысяч сто или даже двести. Графы увели всех, кто с ними был, а то и крестьян, да и приграничное население не стало ждать, пока придут дикари и пустят им кровь. Наверное, побежали и жители крупных городов, их у вас на западе два. Беженцы не возьмут с собой много поклажи, а охотой такое население не прокормишь. И домов на новом месте не будет, пока их построят! И тут появляемся мы, у которых есть всё, кроме жилья. Хотя на первое время можно поставить большие палатки, а потом построиться. Это не проблема, если отсюда кое-что прихватить.

– Думаешь, отберут?

– Если будет оружие и наши охранники, то никто у нас ничего не отберёт. Только ты, милая, скоро сама всё раздашь. Посмотришь на голодающих детей…

– Мы можем всем помочь. Если купить здесь продовольствие…

– Всё не так просто. Во-первых, наших денег не хватит надолго, а эльфам нужна не одна еда, у многих, наверное, нет даже одежды, только то, что унесли на себе. И если закупать крупные партии товаров, их нужно где-то хранить и кем-то переправлять, а в посёлке мы этого не сделаем. Да и вообще нас с такой деятельностью очень быстро вычислят. Во-вторых, остаётся вопрос власти. Я не уверен в том, что графам понравится наша благотворительность. Уж они-то запаслись продовольствием и наверняка используют его как средство оплаты. А тут появляемся мы и портим им жизнь. Есть и другие сложности. Мы знаем, что все убежали на запад, но не имеем понятия, где они обосновались.

– Ты всё сказал или есть что-то ещё?

– Есть и ещё. Это дети, которых мы сюда переправили. Обратно мы их не заберём: не сможем, да и некуда, поэтому им нужно делать амулеты, а это затратное и долгое дело. Но и это не всё. Как только я всех устрою, займусь тем, что мне подарили. Это слишком важно для нашего мира, чтобы я сейчас влезал в разборки эльфов с даштами с риском потерять в них голову.

– А что это за подарок? Ты ничего о нём не сказал.

– Прочитала физику? – спросил Игорь. – Значит, должна понять. Для того чтобы летать по воздуху или выйти в космос, нужно приложить силу, которая превысит силу притяжения планеты. Мы отбрасываем вниз поток воздуха или продукты сгорания, тратя на полёты много горючего. Поэтому авиация и космонавтика – это дорогое и грязное удовольствие. И всё это из-за того, что до сих пор неясна природа гравитации. Я понятно объясняю?

– Я поняла, продолжай.

– Мне дали много знаний, в том числе и это. Можно не противодействовать притяжению, а просто его убрать, получив при этом довольно много энергии. Самолёты смогут летать без горючего только на энергии гравитации, и их размеры и вес груза будут в десятки раз больше теперешних. Можно вообще убрать железные дороги и автострады и всё перемещать по воздуху. Сэкономим массу труда, освободим землю от дорог и сделаем чище воздух. В космос смогут выходить корабли с полноценными атомными реакторами, поэтому полёты на другие планеты займут не годы, а месяцы или даже недели. И при этом можно будет переправлять огромные грузы, а это даст возможность построить колонии на Луне, Марсе и спутниках Юпитера. Если на Земле произойдёт какая-нибудь масштабная катастрофа, человечество уже не погибнет и не будет отброшено в дикость. И это только то, что касается гравитации, а у меня есть и другие знания, которые могут перевернуть всю нашу жизнь. Есть только одна опасность. Американцы испугаются такой мощи у России и могут пойти на крайние меры.

– А если с ними поделиться? – спросила Ларка.

– Они считают нас врагами и делают всё, чтобы мы думали так же. Вот стала бы ты так усиливать врагов? Соперничество никуда не денется, только усилится и распространится и на другие планеты.

– И что ты собираешься делать?

– Нужно в тайне освоить мои знания и создать такой оборонный потенциал, чтобы гарантированно отразить любое нападение. Тогда нашим противникам останется только скрипеть зубами. Я не верю в то, что с нашими чиновниками можно долго хранить такие секреты. В Советском Союзе сохранили бы, но не в теперешней России. Поэтому хочу найти очень богатого человека, который смог бы обеспечить выполнение всех предварительных работ. Когда отработаем технологии, создадим оборудование и выйдем на рабочие образцы, можно будет подключать государство.

– Но может, нашим хоть чем-то помочь? Хотя бы продовольствием. Оно здесь не очень дорогое, а денег и золота у нас намного больше, чем нужно. И сбежавшие эльфы могут отдать золото за товары. Уж его-то все должны были захватить.

– Поговори с теми, кто собирается уйти, – сказал Игорь. – Если найдут беженцев, среди них должны быть маги, хотя бы подружки Марты, которых забрали графы. Пусть они кого-нибудь приведут во двор одного из коттеджей. Узнаем, что им нужно, а потом будем решать.


Весь следующий день Олег работал на новых хозяев. Пришлось несколько раз съездить в фотоателье, заниматься продуктами и вечером отвозить Марту к дипломату, а потом возвращать обратно в посёлок. Последним он отвёз Игоря к дому, в котором жил нужный полицейский полковник. Скворцов не стал звонить с домофона, а подчинил одного из жильцов первого этажа и заставил его отпереть дверь. На третий этаж поднялся пешком, позвонил в квартиру и подчинил подошедшего к двери мужчину. Благодаря новой способности, он уже знал, что в квартире, помимо самого полковника, присутствует только одна женщина, видимо, его жена.

– Вы к кому? – спросил открывший дверь пожилой мужчина в домашней одежде.

– К вам, Алексей Иванович, – ответил Игорь. – У меня к вам дело. Где мы можем поговорить?

– Идите за мной, – не удивляясь неожиданному визитёру, ответил полковник. – Жена в спальне смотрит телевизор, а мы с вами расположимся в гостиной.

Квартира у скромного полицейского чиновника была не просто большая, а очень большая и роскошно обставленная.

– Надо изготовить паспорта, – прямо сказал Игорь, когда они сели в два стоявшие рядом кресла. – Тринадцать паспортов, которые нужны не позже чем через неделю. Мне говорили, что ваш товар пройдёт любую проверку.

– Сто тысяч за каждый, – безразлично ответил полковник. – Они будут пробиты по всем базам. Нужны имена, даты рождения и место жительства. Сейчас платите половину, а остальное отдадите, когда придёте за товаром.

Игорь отсчитал шестьсот пятьдесят тысяч, попрощался и ушёл. Его внушение должно было держаться долго, поэтому у полковника не возникнут вопросы по поводу собственного поведения. Через неделю будут паспорта, и он забудет о странном госте и его заказе. Скворцов не собирался платить ему что-то ещё, помимо аванса.

На следующий день у него не было намечено ничего важного, а вот ночью собирались идти за оружием. Доллары купили и подготовили остальное. Не было только документов, но с двумя магами можно было не бояться проверок.

Глава 16

– Мы с вами о чём договаривались? – сердито спросил Скворцов.

– Не понимаю, чем вы недовольны, принц, – ответил дипломат. – Оружия вы получили намного больше, чем заказывали, и все расходы – это двадцать процентов моих комиссионных. И ваши люди… эльфы остались довольны.

– Уже узнали о моём титуле? – сказал Игорь. – Интересно, кто у меня такой разговорчивый?

– А зачем вам от меня что-то скрывать? Ваши маги рассмотрели запрет и уже не сдерживались в моём присутствии. Магия – это замечательно! Я решил её проверить и специально подумал о том, чтобы вас заложить, так даже эта несерьёзная мысль вызвала такой страх, что пришлось срочно бежать в туалет облегчаться.

– И для чего мне столько стволов? Оружием и боеприпасами завален весь дом! Там есть даже пулемёты!

– Только два, – возразил Евгений Дмитриевич. – Очень полезная вещь. Вы совершенно зря боитесь. Вам, Игорь Николаевич, придётся переступать через столько законов, что по совокупности наберёте на пожизненное заключение. Если не попадётесь, можете на это плевать, а если на вас выйдет правительство, то плевать на ваши прегрешения будут уже они, конечно, при условии, что вы согласитесь с ними сотрудничать. А оружие пригодится не только тем, кто уходит, да и не так уж много мы его набрали. Полсотни винтовок, в два раза больше пистолетов и револьверов разных систем и несколько автоматов. О пулемётах я уже говорил, а остальное – это патроны россыпью и в цинках. Жаль, что там не было гранат, они тоже пригодились бы.

– И для чего мне это добро? – скептически спросил Игорь.

– Неужели вы собираетесь забыть о мире эльфов? – удивился дипломат. – Я немного поговорил с вашими и выяснил, что освоенная ими территория не так и велика. Пусть её заняли дикари, а где-то уцелели сами эльфы, но остальное осталось свободным! Вы можете отъехать куда-нибудь подальше и устроить там свою базу. Да просто путешествовать в нашем мире гораздо удобней через тот! Удобней, но не безопасней. Мы появились там совсем без оружия, если не считать кинжалов ваших охранников. А в том пустом сейчас городке были свежие отпечатки копыт. Нарвались бы на дикарей, и что дальше?

– А вы не брали свой пистолет?

– Вы совсем не разбираетесь в оружии, – покачал он головой. – Пистолет, который вы у меня отобрали, был не боевым, а травматическим. Ваших дикарей им можно было только разозлить. Я и себе взял кольт с укороченным стволом. Такими в Штатах пользуются полицейские. А я рискую куда больше вас.

– Что у вас случилось с продавцами?

– А вы разве не разговаривали с эльфами? – спросил Евгений Дмитриевич. – Наверное, увидели гору оружия, узнали, что его взяли на халяву, и примчались со мной разбираться.

– Примерно так, – согласился Игорь. – Рассказывайте.

– Обычная история, – пожав плечами, сказал дипломат. – Я один раз пользовался услугами этих… продавцов, и тогда всё прошло гладко. Но у меня был небольшой заказ, а мы им заказали крупную партию оружия на приличную сумму. Вы дали своим магам слишком много баксов. Когда они вывалили их на стол и начали считать, эти ребята решили, что с их стороны будет большой глупостью, если такие лохи, как мы, уйдут от них с большими деньгами. Убивать нас не собирались, ну и мы не стали свирепствовать. В наказание забрали всё, что у них там было, а хозяева дружно о нас забыли и улеглись спать. Я забрал только двадцать процентов валюты, а остальное осталось вам. Если считаете, что я дорого оценил свои услуги, могу вернуть часть денег.

– Не скажете, из-за чего вас вытурили из Мексики? С такими замашками только быть дипломатом.

– Там не было ничего интересного, – ушёл от ответа Евгений Дмитриевич. – Если хотите, когда-нибудь расскажу. Это длинная история.

– Может, у вас есть подходы к старшему Киршнеру? – спросил Игорь. – Если вы такой жук со связями…

– Это Борис Львович? – спросил не удивившийся вопросу дипломат. – Промышленник и банкир? Нет, я хоть и жук, но не того полёта. Хотите тряхнуть его на предмет поделиться? С магией может получиться. Рискованно, конечно, но лучше, чем продавать золото, которое может пригодиться.

– Хочу пристроить его младшему сыну женой одну из своих принцесс. Я думаю, что вам можно сказать и такое. Если проболтаетесь, не отделаетесь туалетом.

– Зря не хотите его грабануть, – с сожалением сказал Евгений Дмитриевич. – Я тоже поучаствовал бы. С него можно вытянуть большие деньги, а если сделать аккуратно, он этого даже не заметит.

– Ну вы и авантюрист! – удивился Игорь. – Зачем вам столько денег?

– Деньги не бывают лишними, вы не понимаете этого по молодости лет. Я не любитель авантюр, но магия даёт возможность делать то, что без неё можно назвать авантюрой. Не уверен в том, смогу ли вам в этом помочь… Я не знаю ни отца, ни сына, но у нас в министерстве работает племянник Киршнера. Это Александр Плицкер. Я не знаком с ним близко и не знаю, в каких он отношениях с главой их клана, но в любом случае он может рассказать много полезного, а то и свести с Михаилом. Только сразу рассчитывайте на магию, иначе не станет с вами разговаривать. Удивительно заносчивый тип. Если он вас заинтересует, могу раньше освободиться и посидеть с вами в машине. Покажу его, а дальше вы уже сами.

– Считайте, что он меня уже заинтересовал. Как только отправлю эльфов, так им и займёмся.


– Заходите, Николай Алексеевич, – пригласил седой майора. – Рассказывайте, что вы нашли.

– Мы нашли одного из друзей Загребина, который недавно куда-то исчез на два месяца, а потом появился. Это Игорь Скворцов. Им пока не занимались, узнали только, что этот парень уволился с работы и нигде больше не устроился. Но Скворцов по профессии программист, а они могут зарабатывать, не выходя из дома. Есть одна интересная деталь. До своей пропажи он был чуть ли не самым близким другом Валентина, а сейчас за всё время наблюдения никто из них не сделал другому ни одного звонка. С сегодняшнего дня им плотно займутся. Опекать Загребина, по моему мнению, бессмысленно. Если он связан с эльфами, то наверняка надолго затаился. Я оставлю приборное наблюдение, а людей переброшу на его друга. Если у вас есть возражения, добавьте сотрудников, у меня их достаточно для работы только по одному объекту.

– Больше не нашли никого подозрительного?

– Из близких друзей больше никто надолго не отлучался, а другие знакомства мы не отрабатывали. Я уже говорил, что у меня нет такой возможности.

– Снимайте наружное наблюдение с Загребина, – решил седой. – Журналисты – народ наблюдательный, так что он уже, наверное, заметил слежку. Столько времени его пасёте и используете всего двух сотрудников. Но прослушивание телефона и квартиры пока оставьте. Если понадобятся люди, скажете. Надеюсь, что вы наткнулись не на «пустышку».


– С меня сняли наружное наблюдение, – донёсся из телефона голос Валентина. – Сегодня первый день, когда никто не висит на хвосте. Но пока пользуюсь чужим телефоном. Игорь, постарайся чаще проверяться. Если меня столько времени пасли, то не могли не проверить всех друзей, а ты в списке под первым номером. Узнать о твоей пропаже нетрудно, поэтому тебя просто не могут пропустить.

– Поберегусь, – пообещал Скворцов. – Послушай, мне нужен какой-нибудь отставной офицер, но только не из тех, кто протирал штаны в штабе, а настоящий вояка. Если найдёшь круглого сироту, будет вообще замечательно. Есть у меня мысль – отправить его прокатиться с моими подопечными. Я бы тогда был за них спокоен. А его, если там не понравится, потом вернут. Знаешь такого?

– И даже не одного, – ответил друг и продиктовал несколько фамилий и адресов, добавив к ним минуту спустя номера телефонов.

Закончив разговор, Игорь положил телефон на стол и задумался. Когда Валентин передал, что за ним следят, стало ясно, что при проверке его друзей рано или поздно выяснят, что один из них куда-то исчез на два месяца. Он был слишком высокого мнения о фээсбэшниках, чтобы пытаться придумывать алиби. Может, сейчас в ФСБ и есть халтурщики или глупцы, но им будут заниматься профессионалы. Затаиться, как это сделал друг, он не мог, поэтому оставался только один выход – обработать тех, кто им займётся, чтобы они доложили своему начальству о его бесперспективности в деле с эльфами. Наверняка в квартиру вставят «жучки» или будут писать звук лазером с окон и возьмут на прослушивание его телефон. Игорь постоянно проверялся магией, но не обнаружил внимания к своей персоне или к квартире. Звонок друга заставил изменить планы. Он хотел вызвать Олега и вместе с Ларкой съездить в посёлок, но теперь решил с этим повременить. Одевшись, предупредил невесту о том, что скоро вернётся, и спустился во двор. Заклинание, которое сотворил в подъезде, ударило по нервам сигналом тревоги. Разбираться в том, кто за ним наблюдает, не пришлось. Возле подъезда стоял знакомый чёрный «форд» с тем самым мужчиной, который следил за Валентином, когда ездили в кафе. В результате работы Дарши он выглядел заправским эльфом, только коротко стриженным. Игорь подчинил его, не подходя к машине, и заставил из неё выйти.

– Имя и звание? – спросил он у стоявшего перед ним с безразличным видом агента.

– Игорь Олейников, – ответил тот, – капитан.

– Надо же, мой тёзка. Слушайте и запоминайте. Вы мой друг и должны сделать всё, чтобы ваше ведомство от меня отстало. Кто это может решить?

– Старшим в нашей группе назначили майора Мартынова, – ответил капитан. – Если он передаст начальству, что вы не представляете интереса…

– Как мне с ним встретиться? – спросил Игорь. – И желательно сделать это побыстрее.

– Я могу позвонить и сообщить, что сделал интересную запись, – предложил капитан. – Если Мартынов не занят, должен приехать.

– Звоните, – решил он.

Агент позвонил, выслушал ответ и сообщил, что майор подъедет минут через десять. Игорь не стал никуда уходить и сел в салон «форда» на заднее сидение. У него не было желания говорить, поэтому мужчины промолчали до того момента, когда во двор въехала «хонда».

– Машина майора, – не оборачиваясь, сказал капитан. – Пригнитесь за сидением, а то он увидит в салоне постороннего и не подойдёт. По инструкции я должен сообщить, если кого-нибудь взял.

Скворцов послушно пригнулся, чтобы его не было видно с дороги, и выглянул из-за сидения, когда майор подъехал к их машине и заглушил двигатель. Подчинив Мартынова, он заставил его сесть рядом с собой.

– Теперь вы мой лучший друг, – сказал Игорь офицеру. – Как вас зовут?

– Николаем Алексеевичем, – с иронией ответил майор. – Я не против того, чтобы с вами дружить, но ведь вам нужен не я. Хотите, чтобы мы прекратили слежку?

– Вы тоже можете пригодиться, как и я вам, – откровенно ответил он, – но вы правы в том, что мне очень важно, чтобы от меня отстали.

– Вы поставили меня в сложное положение, – сказал Мартынов. – Я не могу отказать, а помогая, нарушу присягу. Не скажете, почему не хотите выходить на контакт? Вы не можете не понимать, что ваша самодеятельность долго не продлится. Вами интересуемся не только мы, а больше десяти разведок разных стран.

– Я со своими эльфами не нанесу ущерба Родине, – ответил Игорь, – поэтому вашей чести офицера ничего не угрожает. Многие эльфы в ближайшее время навсегда уйдут в свой мир, а остальные… Наверное, мы на вас выйдем, но это случится не сегодня. Как быстро вы можете снять наблюдение?

– Мы только сегодня его поставили, – ответил майор. – Нужно выждать хотя бы два дня, а потом я пойду к начальству. Все записи будем стирать, а машина подежурит во дворе. Хвоста за вами не будет. Только для этого вам нужно подчинить второго агента, который занят наружным наблюдением, и того, кто работает с техникой. Я сейчас распоряжусь, чтобы они приехали. На это потребуется минут двадцать. Не ответите на вопросы, пока будем ждать?

– Вы интересный человек, Николай Алексеевич, – сказал Скворцов. – Это первый случай в моей практике, когда подчинённый человек ведёт себя естественно, а не просто следуя приказам. Зададите свои вопросы, а я посмотрю, на какие из них можно ответить.

Майор связался по телефону со своими агентами и приказал им прибыть к дому объекта. В дополнение к дружбе Игорь сразу поставил обоим запрет на болтовню, после чего снял подчинение. После этого ожил и капитан.

– Теперь сорвут погоны, – сказал он без большого сожаления. – Возьмёте к себе, если выгонят со службы?

– За что же вас выгонять? – удивился Скворцов. – Предают сознательно, а вы не можете сопротивляться приказам. Вашей вины в этом нет, и нет никакого вреда от вашего подчинения. Прикроете нас, а когда отпадёт нужда в таком прикрытии, я уберу все результаты магии.

– Значит, магия, – с неудовольствием сказал Мартынов. – Что-то такое напрашивалось, но я не хотел в это верить. Никогда не любил фантастики и не понимаю, что другие находят в этих выдумках, а теперь приходится пересматривать взгляды. Вы многое можете?

– Лично я могу мало, – ответил Игорь. – Есть несколько пожилых женщин, которые могут намного больше, но они принесли мне клятву верности и находятся под моим контролем.

– А кто уходит? – спросил майор.

– Охранники. Они справедливо полагают, что маги у нас будут востребованы, а они сами не представляют для вас большого интереса. Я дам им лошадей и всё необходимое. Многие эльфы должны были бежать и спастись, поэтому им будет с кем жить.

– А если сделать там нашу колонию? – спросил Олейников.

– А какой в этом смысл? – задал встречный вопрос Игорь. – Сделать можно всё, но такая колония должна быть очень большой, чтобы выжить, если прервётся связь. А она может прерваться, потому что будет обеспечиваться только тремя женщинами преклонного возраста. И учтите, что людям не удастся остаться в стороне от разборок эльфов с изгнавшими их дикарями. В их войне нет правых и виноватых, и достигнуть примирения будет очень трудно. Вбухать в колонию придётся много, а в итоге не получите ничего, кроме впечатлений.

– Совсем ничего? – не поверил Мартынов.

– Учёные найдут новые растения и неизвестные виды животных, может, создадут какие-то лекарства, но вложения не окупятся.

– А здесь? – спросил майор. – Вы ведь землянин, значит, и мы можем стать магами.

– Слабыми можете, – подтвердил он, – но не сейчас. Если сейчас штамповать магов, пусть даже слабых, это быстро приведёт к конфликту с американцами. Делиться с ними никто не будет, поэтому кончится всё очень плохо.

– А что может измениться? – спросил Олейников.

– Я получил кое-какие знания продвинутой цивилизации, – признался Игорь. – Используя их, можно вырваться далеко вперёд и даже плевать на ракетные угрозы. Но для освоения этих знаний мне нужны год и промышленная база. На ваших лицах крупными буквами написан вопрос, почему бы мне прямо сейчас не поехать в ваше ФСБ.

– Действительно, почему? – спросил Мартынов.

– Потому, Николай Алексеевич, что эти знания для наших противников страшнее магии. Если о них узнают до того, как с конвейера сойдут первые перехватчики, я вместо процветания принесу этому миру смерть. А узнать могут. Неужели вы так уверены в наших чиновниках? Знать будут многие, и никто не позволит мне на них влиять.

– Хотите сделать это на стороне, – догадался Мартынов. – Думаете, там не может быть утечки?

– О том, чем мы занимаемся, узнают немногие, – возразил Игорь, – а у меня будут развязаны руки, и все ключевые фигуры получат внушение. Если даже что-то узнают, катастрофы не случится. В конце концов, всё можно уничтожить и легко доказать, что это была частная инициатива. Вот когда я выполню эту работу, можно будет поговорить о магах. Хрен нам потом кто-нибудь будет предъявлять претензии, как сейчас их никто не предъявляет американцам.

– Имеет смысл, – признал Мартынов. – Но я дам вам совет. Можно делать на стороне, как решили, но было бы очень хорошо, если бы вы нашли способ выйти на контакт с первыми лицами государства и убедить их в своей правоте и необходимости соблюдения тайны, пусть даже будете убеждать с помощью магии. Вам оказали бы содействие, привлекая лишь тех немногих, от кого будет большая польза. И никто не стал бы мешать действовать на них магией. Очень рискованно отдавать такую силу в руки кому-нибудь из олигархов. Пусть вы подчините и их, но ведь с вами может что-нибудь случится. И что тогда?

– Я подумаю, – пообещал он. – Это не ваши люди?

Во двор въехал ещё один чёрный «форд», который медленно двигался в их сторону.

– Да, это они, – ответил майор. – Сидите, я сам их встречу.

Он сходил к своей машине, возле которой остановили «форд» приехавшие, и вместе с ними вернулся к Игорю.

– Это старший лейтенант Александр Одинцов, – представил Мартынов невысокого, крепкого парня, – а это капитан Николай Свечин.

Свечин был заметно старше и немного выше Одинцова. Оба офицера не понимали, почему их представляют объекту оперативной разработки, и с недоумением смотрели на начальство. Игорь подчинил их и приказал то же, что и остальным. Контролировать двух сразу было тяжело, но он справился. Свечин под контролем тоже не впал в меланхолию.

– Сделаете эльфом? – спросил он Игоря.

– Зачем вам это? – удивился тот.

– Проблемы на личном фронте, – с ухмылкой ответил капитан. – Недавно разбежались с женой, а один жить не привык. С такой внешностью, как у нашего Игоря, все девчонки будут моими. Не знали, что ваши «жертвы» пользуются повышенным спросом?

– Не знал, – тоже улыбнулся Игорь. – Поможем вашему горю, но не сейчас, а немного позже. Сейчас два эльфа в вашей группе будут перебором. Хочу у вас проконсультироваться. Что нужно сделать, чтобы защититься от прослушивания лазером? Я опасаюсь не вас, Николай, а ваших конкурентов. Товарищ майор просветил, что за нами охотятся разведки всех развитых стран.

– Завтра приеду и сделаю, – пообещал технарь. – Если товарищ майор даст добро, мы защитим вас от всего. Звук можно писать не только с окон, но и со стен, и с батарей отопления. Есть и другие возможности, от которых тоже несложно защититься.

– Даю я добро, – сказал Мартынов. – Завтра возьмёшь что нужно, созвонишься и всё сделаешь. Если договорились, мы уезжаем. Здесь останется один Игорь. Сейчас я напишу номера телефонов каждого, они могут пригодиться. Если влипните в неприятности, звоните по любому.

Получив от майора бумагу с номерами, он попрощался с фээсбэшниками и поднялся в квартиру.

– Это твоё «скоро»? – сердито спросила невеста. – Ещё скажи, что мы сейчас никуда не поедем!

– Немного не рассчитал, – повинился Игорь. – А поездку придётся отложить. Мне сейчас нужно ехать вербовать кого-нибудь из вояк. Вот когда вывезем всех в лес на стрельбы, поедешь и ты. Подберём тебе пистолет, и будешь портить деревья.

– Чем хоть занимался? – спросила она.

– За мной установили наблюдение. Пришлось выйти для разборки, а потом ждать, пока приедут остальные. Милая, мне нужно вызвать Олега и ехать по делам, давай я расскажу обо всём вечером?

Ларка не могла долго на него сердиться, поэтому удовлетворилась полученным обещанием и ушла в спальню смотреть новые фильмы. Игорь созвонился с Олегом и приказал ему ехать к дому, предупредив, чтобы не заезжал во двор. Двое вояк из списка жили почти рядом, поэтому он не стал никому звонить. Нормального разговора без магии не получится, а кто-нибудь из этих отставников должен быть дома. А если не повезёт, есть третий адрес. Повезло с первого раза. Когда он вышел из машины и связался по домофону с нужной квартирой, ответ прозвучал почти сразу.

– Ты, что ли, Дмитрий? – спросил ещё нестарый мужской голос.

– Извините за беспокойство, Фёдор Ильич, – сказал Игорь. – Это знакомый журналиста Валентина Загребина. Он рекомендовал вас для одного важного дела.

– Заходите, – после недолгого молчания разрешил хозяин и отпер дверь.

Лифт был занят, и, немного подождав, Скворцов поднялся на четвёртый этаж по лестнице. Дверь открыли сразу после звонка.

– Мне долго вас ждать? – спросил мужчина лет шестидесяти, неприязненно глядя на гостя.

Игорь поспешил войти в прихожую и разулся, не дожидаясь, пока ему это предложат.

– Зря разулись, – сказал хозяин. – У меня нет на полу пылесборников. Это я говорю о коврах. Если не брезгуете, можете надеть тапки или забирайтесь с ногами на диван.

Он посмотрел на предлагаемую обувь и выбрал диван. Было желание говорить без принуждения, а магически только запретить болтовню, поэтому пока не применял магию.

– Вы из москвичей или натуральный эльф? – спросил его отставной майор.

– Я, Фёдор Ильич, и то и другое, – ответил он. – Родился в Москве, а потом угораздило попасть к эльфам, там и поменял внешность.

– Вас повсюду ищут и не могут найти, – сказал хозяин, садясь напротив гостя в потёртое кресло. – Это может означать только то, что вы скрываетесь, а ко мне пришли сами и ничуть не боитесь. Почему?

– Не боюсь, потому что могу заставить вас молчать, – объяснил Игорь. – Нет, это не то, о чём вы подумали. Я не причиню никакого вреда, просто не сможете никому обо мне рассказать. А насчёт того, почему пришёл… Скажите, вам не надоела такая жизнь?

– Что обо мне рассказал Загребин? – спросил хозяин.

– Немного. У нас было несколько кандидатур и мало времени на разговоры. И потом мне показалось, что он не хочет вдаваться в подробности. Сказал, что вас подставили и повесили чьи-то грехи, после чего выперли со службы. Пенсию дали, но меньшую, чем она могла быть. Валентин пытался разобраться, но там были замешаны интересы таких людей, что он отступил.

– Вполне достаточно. И что вы хотите предложить?

– Через несколько дней я отправляю два десятка эльфов в их мир. У каждого будет лошадь, и купим лошадей под поклажу: продовольствие, палатки и боеприпасы.

– Боеприпасы? Чем вы их вооружили?

– Американские полуавтоматические винтовки AR-10 и пистолеты. Патронов для них очень много. Могу дать два пулемёта «кольт».

– Серьёзно, – сказал Фёдор Ильич. – Продолжайте.

– Никто из нас не стрелял из этого оружия и не знает, как за ним ухаживать, да и тактика боя группы наверняка имеет свои особенности. Я могу в несколько приёмов вывезти всех в лес. Пока в нём никто не шляется, так что можно будет пострелять.

– Только тренировки? Вы что-то говорили о весёлой жизни?

– Мне было бы спокойнее, если бы с ними ушли вы, – прямо сказал Игорь. – На западе укрылось много эльфов. Вас высадят на западной границе королевства, где возможна встреча с нашими врагами. Постоянно они там не живут, но бывают наездами. Дикари сильнее эльфов, поэтому мечами будет трудно отбиться, а с винтовками они для вас не противники. Но обо всём этом сможете поговорить с воинами.

– Какая оплата и как насчёт возвращения?

– Всем даём с собой золото, дадим его и вам. У эльфов на западе будут маги, с помощью которых сможете вернуться.

– А если я захочу там остаться?

– Изменим внешность и дадим больше золота. Вы будете старшим в группе, им же останетесь, когда придёте на место. Моя невеста даст титул барона, есть у неё такое право. Там наверняка трудности с продовольствием, и это можно использовать. Переманите к себе кого-нибудь из сильных магов, это позволит держать с нами связь. За золото можем расплатиться продовольствием, а вы его получите без оплаты. Да, когда поменяют внешность, заодно сбросят вам лет десять и дадут возможности мага. Не сильные, но кое-что сможете и проживёте существенно больше ста лет. Если захотите, будут и дети. Заплатите кому-нибудь из магов за амулет… Ну что, берётесь?

– Могли бы и не спрашивать, – ответил Фёдор Ильич. – Здесь меня ничего не держит. Дети выросли и живут своей жизнью, а внуки, наверное, и не догадываются о том, что у них есть дед. После моего увольнения жена поделила имущество и сбежала. Сижу целыми днями у телевизора и не спился только потому, что терпеть не могу спиртное! Есть большое желание взять у вас ствол и перед уходом кое-кого навестить. Мир стал бы немного чище. Только это мероприятие может вам навредить, так что уйду тихо. Если хотите, отдам вам эту квартиру. Она обшарпанная, но если привести в порядок… У меня для этого не было ни денег, ни желания.

– Квартира пригодится, – кивнул Игорь. – Перед уходом оформим продажу, а потом рассчитаемся с вами на выбор золотом, оружием или продовольствием. Если не захотите оставаться и вернётесь, возьмёте деньги.

Глава 17

Эльфы стреляли превосходно. Им достаточно было сделать несколько выстрелов, чтобы привыкнуть к новому оружию и не делать промахов даже при стрельбе на две сотни шагов. Стреляли в самодельные мишени, и пулевые отметины меньше шестёрки были редкостью. Ему эти парни понравились сразу. Сильные и уверенные в себе даже в чужом для них мире. Учить эльфов бою с холодным оружием не пришлось: с кинжалом они обращались не хуже него, а меч он сам никогда не брал в руки. У них был свой рукопашный бой, правда, сильно уступавший боевому самбо. Майор продемонстрировал это своим ученикам, отбившись сразу от троих, после чего его зауважали, а единственная среди них девушка начала оказывать знаки внимания. Ещё в большей мере это проявилось, когда занялись огнестрельным оружием. Сегодня он показал профессиональную стрельбу и по восторженным лицам понял, что проблем с отрядом не будет.

– Довольны? – спросил подошедший Скворцов.

Следом за ним с пистолетом в руке подошла его невеста.

– Да, принц, – ответил майор. – Ваши эльфы отличные воины. В первый раз взяли в руки оружие, а стреляют не хуже солдат второго года службы. Пожалуй, тренировку можно заканчивать.

– А пулемёты брать не хотите? – спросил Игорь. – Могли бы потренироваться с ними в походе.

– Мы лучше возьмём больше патронов к винтовкам, – ответил он. – Вы сами сказали, что ехать придётся не меньше десяти дней, поэтому не хочется перегружать коней. Я ознакомлю всех с пулемётом, а заберём их у вас, когда доберёмся до места. Всё равно для них мало патронов.

– Достанем ещё, – обещал Игорь. – Главное – найдите мага. Принцесса уже написала бумагу о вашем баронстве. Только вы в ней не Фёдор, а Фед. У эльфов есть такое имя, поэтому будет меньше вопросов. Я вижу, что вы начали меняться внешне, а как дела с магией?

– После того как открыли третий глаз и поделились силой, балуюсь со спичками, – засмеялся майор. – Каждый день учат чему-нибудь новому, но спички – это святое. Не поняли? У Стругацких есть рассказ «Шесть спичек».

– Читал, – улыбнулся Игорь. – Вы, конечно, переплюнули Комлина?

– Вы и фамилию помните? – удивился он. – Да, он надорвался, поднимая лежавшие на весах спички, а я гоняю из них в воздухе хороводы. Очень помогает в управлении потоками.

– Из вас получился более сильный маг, чем я, – задумчиво сказал Скворцов. – Я гонял лёгкие предметы по столу. Кстати, хорошо, что напомнили. У меня такая хорошая память, потому что её улучшили магически. Вам надо сделать то же самое и заодно научить фехтованию. Фёдор Ильич…

– Я слушаю вас, принц, – сказал майор почему-то замявшемуся парню.

– У меня будет к вам предложение стать моим представителем у эльфов. Я помогу и так, но в этом случае помощь будет существенно больше. Получите накопитель магии, с которым станете гораздо сильнее. Когда найдёте мага, передадим вам большую партию продовольствия, цемент, доски, оконное стекло и вообще всё для строительства большого особняка или даже дворца. Я думаю, что за продовольствие вам его построят. Графы не могли подмять под себя всех. Подданным нужно помогать, иначе пошлют на фиг и уйдут, а у них просто не будет такой возможности. В этом народе не было какой-то неволи, и я надеюсь, что её никогда не будет. С нашими ресурсами вы можете привлечь многих, в том числе и магов. И необязательно помогать только продовольствием, можете дать хорошие палатки. Климат там тёплый, поэтому в них можно жить круглый год. Конечно, со временем все построят дома, но на это потребуются два-три года. Подкинем вам больше инструментов, вряд ли их там много. Можно часть товаров продавать за золото. Нам тоже нужны деньги для их покупки, поэтому оно не помешает. Что скажете?

– Я готов, – ответил он. – Хотелось бы только узнать о ваших дальнейших планах. Для чего вам это нужно?

– Пока не знаю, но не исключаю того, что с Земли придётся уходить, поэтому постараемся создать у вас большие запасы всего, что может понадобиться в будущем. Может быть, отдадим вам что-нибудь на хранение или временно укроемся сами. Если будем сотрудничать с государством, учёные захотят изучить чужой мир, а для этого потребуется база.

– В любом другом случае я предостерёг бы от таких контактов, – сказал майор, – но не в вашем. У вас не будет опасности потерять независимость. Чтобы сделать такую попытку, должны забрать магов, а это не получится. При любом насилии они сразу уйдут.

К ним подошла Лани и, стараясь не смотреть на майора, обратилась к Игорю:

– Принц, я решила вернуться в свой мир!

– Неужели только из-за оружия? – спросил он. – Такие маги, как вы, могут добиться здесь многого, а дома даже с нашей помощью поначалу придётся нелегко.

– Вы сами ответили, принц, сказав о доме, – упрямо сказала девушка. – Дело не в оружии, точнее, не в нём одном. С мечами мы могли не дойти, теперь дойдём. Я вам уже принесла клятву, но могу служить и там. Извините, но я случайно слышала ваш разговор.

– Случайно услышали, обострив слух магией и повернув в нашу сторону уши, – насмешливо сказал Игорь. – Ладно, я не против. Жаль, что не сказали раньше: не пришлось бы тратиться на ваш паспорт. Вы хорошо подумали? Барон, конечно, сильный воин, но он уже в летах.

– Это не имеет значения, – слегка покраснев, ответила Лани. – Я не передумаю.

– Ну что же, у меня образовалась небольшая проблема, но теперь не будет проблемы у барона Феда. Я имею в виду не жену, а мага. Когда вернёмся, получите один из накопителей и пройдёте обучение у Лормы. С вами отряд может получать всё необходимое в пути, поэтому можно не тащить лишнее и быстрее добраться до цели. Считайте, барон, что вам здорово повезло во всех смыслах. Вы тут общайтесь, а мы пока постреляем. Когда ещё получится сюда выбраться!

Они ушли, а майор подошёл к стоявшей с опущенной головой девушке.

– Ты хорошо подумала? – спросил он. – Я скоро постарею…

– Не так и скоро, – подняв голову, возразила она. – С накопителем это случится не раньше чем через сто лет! Сто лет счастья – это много, вряд ли мы проживём дольше. Теперь в моём мире спокойной жизни не будет. Ну и пусть!


Эльфов возили на стрельбы двумя машинами, задействовав помимо Олега ещё и Валентина. Точно так же их в два приёма отвезли в посёлок. Последними уезжали сами. Олег увёз майора, а Игорь с Ларкой сели в машину к Валентину.

– Когда свадьба? – спросил он, выехав с лесной дороги на шоссе. – Меня пригласите?

– Сегодня должен взять паспорта, – ответил Игорь. – Завтра сходим в загс и напишем заявление. Для меня главное – это отправить ребят, а своими делами займёмся потом.

– А что для этого нужно? Может, помочь с покупкой лошадей?

– Спасибо, но это сделает майор, – отказался он. – Золотой мужик. Знаешь, я ему немного завидую.

– И в чём причина зависти? – спросил друг. – Ты же сам говорил, что не хочешь связываться с управлением и войной. У него впереди поход в неизвестность, а потом долгий и тяжёлый труд. И вы своей помощью можете только немного его облегчить.

– Ну почему немного? – обиделась Ларка. – Он без нас мало что сделает! Ты ещё не знаешь, но он берёт с собой мага. Так что и дойдёт без большого риска, и там сразу получит помощь.

– И кого вы ему отдали?

– Мы никого не отдавали, – улыбнулся Игорь. – Была такая мысль, но меня заела жаба. Уйти решила Лани. Втюрилась в нашего майора, прикинула шансы на успех похода с учётом нового оружия и взяла меня за грудки. Ну как я мог не отпустить девушку с любимым?

– Это воительница? – спросил Валентин. – А она разве маг?

– Надо будет заняться с тобой магией. Теперь, когда нас не опекают, можно дать тебе накопитель и обучить заклинаниям. Созвонишься с Даршей и приезжай. Ты не взял отпуск из-за слежки, не хочешь взять сейчас? Я недели через две должен закончить все дела, а нужного спонсора пока нет.

– А чем ты собираешься заниматься? – спросил друг. – Хоть намекни, чтобы я знал, кто тебе нужен.

– Вообще-то, антигравитацией, но официально это будет высокотемпературная сверхпроводимость. Антиграв нуждается в энергии только в момент запуска, потом он сам её вырабатывает. И энергии требуется много, поэтому нужен мощный накопитель электричества. Его делают на сверхпроводнике, чтобы не таскать с собой горючее и турбину.

– И до какой температуры его нужно охлаждать?

– Ни до какой, – засмеялся Игорь. – Он сохраняет свои свойства до двухсот градусов тепла. Это вообще не проводник, а… даже не знаю, как тебе объяснить. Там совсем не наша физика и не наш уровень знаний. Таких революционных идей в антиграве пять, и чтобы реализовать каждую, нужно создавать оборудование, часть которого тоже работает на новых принципах. Поэтому потребуется много денег, помощники и хороший завод, который нужно будет перестраивать под мои нужды.

– Не хочешь обратиться к государству? Среди промышленников будет трудно найти нужного тебе человека. Заводы у них есть, но они уже что-то выпускают, а перестройка приведёт к их остановке и потерям. Да ещё затраты на саму перестройку и твои работы. Не у многих найдутся такие резервы.

– А мне многие и не нужны, достаточно одного, – ответил Игорь и объяснил, почему ему не подходит государство.

– Значит, только из-за секретности? Ты занимаешься ерундой. Если обработать первых лиц государства, они и сами ничего не разболтают, и не позволят этого сделать другим. Заодно прикроют твоих магов от любопытства ФСБ. Одну группу ты повязал своей магией, но у чекистов их до фига. Не вышло у одних, поручат другим, а они пойдут по той же цепочке от меня к тебе. У государства достаточно закрытых предприятий по всей стране. И на многих простаивает оборудование и сачкуют работники. Это частники не могут себе такое позволить, государственным корпорациям намного сложнее вылететь в трубу. Нетрудно один из таких заводов вместе с КБ отдать под твои нужды. Знать об этом будут единицы, и никто не запретит обработать их магией. Если уж таким будет президент… Но смотри, не увлекайся. Нужно только обезопасить себя и убедить в том, что тебе нужна поддержка. Не вздумай лезть в их личности, это может плохо кончиться.

– Я не идиот и не скотина, – обиделся Игорь. – Магам у эльфов запрещается менять личность, и я этого не делал и не собираюсь. Ставится только запрет на причинение мне вреда и разглашение каких-то сведений, во всём остальном какими они были, такими и остаются. Только как я к ним подберусь?

– Тебе нужен президент, – ответил друг. – Не вижу смысла связываться с премьером. Напрямую к нему не пройдёшь. В резиденции хватает техники, так что повяжут даже с магами, а то и пристрелят. Можно попробовать сделать это на отдыхе, но и там будет трудно подобраться. Я посоветовал бы связаться через его друзей.

– А они у него есть? Я никогда не интересовался президентом.

– Такому, как он, друзья нужны больше, чем тебе, – сказал Валентин. – У него они есть, только это крупные бизнесмены и миллиардеры. Может, есть и кто-то попроще, но я их не знаю. Он не должен ждать от них подвоха, и если ты кого-нибудь подчинишь…

– Если получится их подчинить, я прекрасно обойдусь без президента, – хмуро сказал Игорь. – Я понял, о ком ты говоришь. Это кто-то вроде Тимченко или Ротенберга? Так у них навалом резервов. Вот только вряд ли к ним будет легко подобраться.

– Их охраняют только несколько человек, а не два десятка, как президента. В любом случае будет легче. Но если ты такой чистоплюй, поступи проще. Ты ведь можешь ходить по заграницам? Нужно найти кого-нибудь очень нечистоплотного, кого даже ты ограбишь без душевных терзаний, а потом перевести деньги в Россию и купить какое-нибудь предприятие. Пусть на нём половину оборудования сдали на металлолом и осталась только треть работников, с деньгами можно быстро привести в порядок. Найдёшь нужных людей, и пусть этим занимаются. Будешь там царь и бог, и не нужны тебе президенты с олигархами.

– Неплохая мысль, – задумался Игорь. – Год придётся потерять, но если всё сделать с умом, ни одна собака не прицепится. Я найду, что на нём выпускать. Эту продукцию будут отрывать с руками, а под её прикрытием сделаем всё остальное. Такие заводы должны быть, всё упирается в деньги…

– Ты серьёзно? – удивился Валентин. – Вообще-то, я пошутил.

– Ты знаешь тех, кто служил во внешней разведке или в каком-нибудь армейском спецназе? – спросил Игорь. – Нужны ухорезы, которые сейчас на пенсии, но ещё могут самостоятельно передвигаться.

– Я таких не знаю, – ответил друг, – но если поищем, то найдём. Только тебе не стоит этим заниматься. Найдём кого-то одного, обратишь его в свою веру, а он пусть сам набирает команду. Эти парни знают друг друга. Если всё получится, ты подрядишь их охранять свой завод. И учти, что его нужно оформлять не на тебя, а на какую-нибудь известную личность, у которой могут быть деньги для такой покупки. Откуда они у молодого и никому не известного программиста? На месте ты всем вправишь мозги, но сейчас не лихие девяностые, так что можешь получить неприятности. Ты вообще ничего не сможешь сделать сам. Нужно искать людей с опытом, обрабатывать их магией и давать деньги. Советую делать их магами. Личная преданность, которую ты в них вложишь, дополнится искренней благодарностью за дополнительные возможности и большой срок жизни. Тогда уж точно никто не предаст. И боевиков сделай магами и дай им накопители, тогда они ограбят для тебя банк Федерального резерва. Всё может получиться, но можно и сломать голову. Хотя тебе ничего особенного не грозит. В крайнем случае всё закончится работой с правительством, а на твои художества закроют глаза.

– Значит, глава группы за тобой, – подвёл итог Скворцов. – Ты найдёшь, а договариваться пойду я. Хоть в этом варианте много риска и лишней работы, но мне как-то полегчало. Страшно не хотелось связываться с олигархами и политиками. Нет там никого порядочного, одни сволочи.

– С этим можно поспорить, – усмехнулся Валентин. – Все олигархи ворюги, потому что миллиарды не появляются из ниоткуда и не зарабатываются честно за какие-то двадцать лет, а вот с политиками сложнее. Честных среди них мало, но относительно честные есть. А если они при этом работают, а не просто набивают карманы, и заботятся не только о себе, но и о государстве, лично я склонен многое им простить. Наш президент из таких. Не ангел, но очень толковый человек, которому небезразлична Россия. Вспомни тех, кто был у нас до него.

– Не знаю, может, ты и прав, но предпочитаю держаться подальше от твоего толкового. Пусть он беспокоится о России без меня, а я буду делать это самостоятельно. Вот когда закончу, отдам ему и посмотрю со стороны на то, что получится.

– Тебя подбросить к полковнику за паспортами?

– Отдыхай, – посмотрев на часы, ответил Игорь. – Он вернётся со службы только через два часа. Я вызову Олега. Созвонись с Даршей и поговори насчёт учёбы. Не стоит с этим затягивать.


– Садитесь, Геннадий Дмитриевич, – пригласил седого директор ФСБ. – Ваш отчёт я прочитал, но мне очень не хочется идти с ним к президенту.

– Мне тоже не хотелось вам его отправлять, – сказал генерал, – но ничего другого сказать не могу. Журналист оказался «пустышкой», и контроль продаж на рынке недвижимости ничего не дал. Скорее всего, эльфы очень осторожно действуют через кого-то из людей, поэтому наши мероприятия не приносят результатов. Продажа золота и изменение внешности москвичей – это всё, что за ними замечено. Аналитики не дают внятных прогнозов, и я их понимаю: слишком мало мы знаем, чтобы что-то прогнозировать.

– А дети? – спросил директор.

– Интерес к ним по-прежнему большой, но нам это ничего не даст. Эльфы должны понимать, что дети находятся под наблюдением, поэтому сейчас не будет никаких контактов. Может, позже… Детский дом для них построен, в нём идут отделочные работы.

– Меня сейчас меньше всего интересует строительство.

– Я всё понимаю, Александр Владимирович, но ничем не могу помочь. Журналисту передали наши предложения, но на него так никто и не вышел. Нужно ждать, пока эльфы как-то себя проявят. Мы продолжим искать, но у меня нет больших надежд на успех, так можете и доложить президенту. Эльфы очень специфичный объект поиска. Учитывая способности, о которых удалось узнать у детей, им несложно подчинить людей и сделать их своими помощниками. Если будут сидеть тихо в таком городе, как Москва, их можно искать годами. Особенности внешности тоже мало что дают. Волосы можно укоротить, а уши прикрыть причёской или головным убором. Искать по глазам? Мы уже пробовали обрабатывать информацию с уличных камер, но без толку. Кое-кого зацепили, но после проверки выяснилось, что это москвичи, которым изменили внешность.

– Значит, ждать? – вздохнув, спросил директор.

– Будем продолжать поиски и отслеживать всё необычное. Их ищем не одни мы, и наблюдение за этими поисками уже позволило выявить часть зарубежной агентуры. У нас были и рекомендации об усилении правительственной охраны. Я не считаю, что от эльфов исходит какая-то угроза, но бережёного бог бережёт.


– Надеюсь, что у вас получится! – сказал Игорь майору. – С богом, барон!

– Я тоже на это надеюсь, – ответил Фёдор Ильич, который уже выглядел эльфом. – Мы будем каждый день кого-нибудь присылать, а уж вы отправляйте его обратно.

Он вскочил на коня и первый подъехал к Лорме, которая должна была отправлять отряд. За ним на лошадях потянулись эльфы. Двадцать один всадник, не считая майора, и шесть увешанных тюками лошадей. Вместе с женой Эмиля Адорой ехала его трёхлетняя дочь. Первым исчез майор, потом пропала ехавшая за ним Лани. Через минуту на лесной поляне остались только Скворцов с Загребиным и баронесса.

– Гора с плеч, – с облегчением сказал Игорь. – Теперь, пока они не доберутся, можно заниматься другими делами.

– Нанимай помощников, – посоветовал друг. – Майору потребуется много всего. Деньги у тебя есть, а вот времени заниматься самому не будет. Найти тебе какого-нибудь снабженца из тех, которые могут достать всё, что может понадобиться? Они почти все ворюги, но для тебя это не проблема.

– Найди, – согласился Игорь. – Поехали в посёлок, а то сегодня с утра прохладно и сыро. Оставим там Лорму, а потом отвезёшь меня к своему генералу. Что вы такая печальная, баронесса?

– Потянуло домой, – призналась эльфийка. – Не туда, куда вы послали отряд, а в Вест. У вас здесь интересно и приятно жить, но меня тянет к прежней жизни.

– Прежней жизни там долго не будет, а когда-нибудь потом сможете уйти. Можно будет уехать на время или вернуться совсем. Никто не станет держать вас здесь насильно. А нашу жизнь вы пока знаете только по фильмам. Потерпите, всё у вас будет.

Они сели в машину и через полчаса высадили Лорму возле коттеджей. Ещё сорок минут заняла поездка от посёлка до дома отставного генерала. В подъезде был домофон с камерой, и Валентин попросил друга отойти в сторону.

– Я договаривался только о себе, – объяснил он. – Этот дед может опознать в тебе эльфа, и я не знаю, как он поступит в этом случае. Лучше подействовать на него, когда будем у дверей квартиры.

Он сделал вызов и представился, после чего они вошли в подъезд и по лестнице поднялись на третий этаж. Не подходя к двери, Игорь подчинил стоявшего за ней мужчину и заставил его впустить их в квартиру.

– Нам нужно поговорить, – сказал он невысокому крепкому старику, который безучастно стоял в прихожей. – Где это удобно сделать?

– Эльф? – равнодушно спросил хозяин. – Или вы один из тех, кому повезло им попасться?

– Человек, но пришёл с эльфами, – ответил Игорь и снял контроль. – Нам нужна консультация и больше ничего. После этого мы уйдём, а вы о нас забудете.

– А можно обойтись без амнезии? – оживился старик. – Я хочу о вас помнить. Могу обещать…

– Давайте поговорим об этом в комнате, – предложил Валентин. – Мы можем ничего не стирать, просто поставим запрет, который не позволит вам нас выдать. Такое устроит?

– Это намного лучше, – согласился он. – Прошу вас в гостиную. Я в квартире один, поэтому там нам будет удобно.

Гостиная была такой же старомодной, как и её хозяин. Большую комнату обставили массивной мебелью, на стенах висели картины и холодное оружие, а над головой – бронзовая люстра, сделанная явно не в этом веке.

– Садитесь, – пригласил он парней, махнув рукой на диван, покрытый какой-то звериной шкурой. – Рассказывайте, для чего вам потребовался такой старый гриб, как я.

– Мне нужна команда крутых профессионалов, – сказал Игорь. – Подойдут те, кто уже ушёл на пенсию, но не сильно одряхлел. Залечим болячки и скинем лет десять. Кроме того, каждому дадим кое-какие возможности управлять людьми. Без них я бы не делал ставку на пожилых, хоть и опытных людей, а набрал бы молодняк. А так им не придётся сильно геройствовать.

– Жаль, что я уже не войду в их число, – покачал головой генерал. – Я бы тоже не отказался от ваших услуг по лечению болячек. И я не так держусь за свои года, как Кикабидзе.

– Михаил Иванович, – обратился к нему Валентин, – если вы нам поможете, мы вас тоже не забудем. Магом не будете, а всё остальное дадим.

– Значит, всё-таки магия, – сказал старик. – Никогда в неё не верил, хотя хорошие книги читал с удовольствием. Ладно, для начала скажите, где эти крутые будут геройствовать. Для чего вам свой спецназ?

– В мою голову попали кое-какие знания цивилизации, которая обогнала нас на сотни, а может быть, и на тысячи лет, – ответил Игорь. – Если с этим выйти на правительство, нам не дадут развернуться. Мне нужен минимум год, чтобы разработать необходимое оборудование. Потом можно будет быстро построить такую технику, что с нами побоятся связываться.

– Боитесь утечек, – констатировал генерал, – и правильно делаете. Первые лица у нас сейчас более или менее нормальные, да и то не все, а в среднем звене столько дерьма… Так для чего вам парни?

– Хочу через подставных людей купить завод, довести его до ума и на нём проделать все работы. Это реально, учитывая нашу способность управлять людьми, но нужны большие деньги. А потом ваши парни помогут обеспечить охрану завода и отбор кадров.

– Хотите обогнать Запад за его же денежки? – развеселился генерал. – Между прочим, во времена Союза кое-кто выдвигал подобные планы пополнения секретных валютных счетов. Кажется, предлагали потрошить наркобаронов. Уж не знаю почему, но идею зарубили. У нас тогда было много… осторожных. С другой стороны, не было ничего подобного вашей магии, а там народ серьёзный. Видимо, побоялись, что не получится чисто сработать, и что-нибудь просочится. Сколько вам нужно человек?

– Я думаю, что не больше десяти, – неуверенно сказал Игорь. – В первую очередь нужен командир, которому мы дадим всё, о чём говорили, а уж он пусть сам набирает остальных. Мы можем всех вооружить и в считанные мгновения забросить в любую страну мира. Нужен только человек, который в ней был, чтобы посмотреть его воспоминания, хотя если есть фотография, можно идти по ней.

– Мечта грабителей всех времен и народов, – с завистью сказал старик. – Жаль, что вы не пришли ко мне на десять лет раньше, я с удовольствием взялся бы за это сам. Значит, так, молодые люди. Списка вы у меня сейчас не получите. Мне нужно созвониться и узнать, кто свободен и у кого какое настроение. Я со многими не поддерживаю связь, разве что звонят, если кто-то умрёт. Позвоните мне завтра в это же время, думаю, что успею. А я позвоню о вашем визите тем, кого отберу. Не все любят непрошеных визитёров.

– Тогда мы пойдём, – поднялся с дивана Скворцов. – Запрет я вам поставил, а остальное завтра сделает маг.

Простившись с генералом, вышли из дома и сели в машину.

– Ты долго будешь тянуть со свадьбой? – спросил Валентин, когда подъезжали к дому. – Ларка не обижается?

– Главная обида впереди, – ответил Игорь. – Она насмотрелась на свадьбы в кино и думает, что у нас всё будет не хуже. Я, конечно, объясню, что бракосочетание двух эльфов вряд ли пройдёт незамеченным. Мы там будем не одни, а отводить глаза не получится. В загсе свадебный конвейер и у многих свои фотографы. Кто-нибудь сделает фото, а потом оно пойдёт гулять по рукам. Партизаны не играют шумных свадеб, поэтому я не собираюсь вести её в зал торжественной регистрации. Подчиним кого-нибудь из работников, и нам по-быстрому всё оформят. Я и сам сбегал бы, если бы ей не нужно было расписываться.

– Вот так и убивают мечты, – сочувственно сказал друг. – Свадьба хоть будет, или и её зажмёшь?

– Соберёмся в большом коттедже, – ответил Игорь. – Ольга приготовит праздничный стол, а ты будешь в качестве гостя, так что свадьбу сыграем не хуже, чем у других.

– Кольца купил?

– А зачем их покупать? У невесты полная сумка украшений, поэтому всё давно отобрано.

– Ладно, приехали, выходи из машины. Завтра появлюсь в час, и поедем к генералу. И Даршу не забудь взять с собой. Обещания нужно выполнять.

Глава 18

Солнце уже опустилось к стоявшему стеной лесу, но было ещё светло. Посёлок выглядел безжизненным, и на дороге не увидели никаких следов.

– Что-нибудь чувствуешь? – опустив бинокль, спросил майор.

– Слишком далеко для магии, – ответила Лани. – Нужно подъехать ближе. Даже если в домах кто-то есть, нам они не навредят. Окон с этой стороны нет, а если полезут из дверей, парни вмиг перебьют. А когда подъедем ближе, я смогу пользоваться магией.

Они уже с полчаса находились в мире эльфов, но по-прежнему разговаривали по-русски.

– Едем все вместе, – решил майор. – Стрелять по команде или в случае враждебных действий. Даже если встретим дикарей и они не будут нападать, огня не открывать. Попробуем с ними поговорить.

Когда приблизились к первым домам, Лани сказала, что в посёлке никого нет и можно не осторожничать. Сразу после перехода в этот мир все из-за жары поспешили освободиться от курток, сейчас сняли и бронежилеты.

– Может, не будем задерживаться? – предложил Эмиль. – Мы всё осмотрели, когда ходили за оружием. Маги и егеря уходили без спешки и забрали с собой всё ценное. Наверное, после них побывали дикари или беженцы, потому что в домах почти ничего не осталось. Мы можем успеть до темноты добраться до второго посёлка, который находится западнее. Ехать по дороге, поэтому не потратим много времени. Уже от того посёлка придётся идти лесом, потому что дорога свернёт на север.

– Сколько сейчас времени, если перевести в наши часы? – спросил майор.

– Часов пять вечера, – посмотрев сначала на солнце, а потом на свои часы, ответил Эмиль. – Разница примерно в пять часов. Темно станет в девять, так что у нас есть четыре часа.

– Завтра в полдень переведём стрелки и определим продолжительность здешних суток, – сказал майор. – Ладно, вы правы, барон, не будем терять время. Пускайте вперёд охранение, остальные едут за ним с отрывом в сотню шагов.

По дороге ехали немногим больше трёх часов. Росший у первого посёлка лес был слишком густым для конных, но он постепенно редел, и к концу перехода сплошного леса уже не было. Через сосновое редколесье у дороги можно было даже провезти телегу.

– Здесь они и шли, – сказал майору вернувшийся боец охранения, имея в виду беженцев. – Очень много следов от колёс. Они давние, но рассмотреть можно. Посёлок за поворотом дороги, только вряд ли вы захотите в нём ночевать.

– И что нам помешает, Арман? – недовольно спросил майор. – Докладывай, не дожидаясь, пока я начну задавать вопросы.

– Извините, господин барон, – ответил боец. – Возле посёлка останки дикарей, которых перебили егеря. Прошло много времени, но они всё ещё смердят.

– Что-то здесь не так, – сказал Фёдору Эмиль. – Дикари не могли не пройти по посёлкам, а они не оставляют своих без погребения. С вашего разрешения я съезжу посмотреть.

Он пришпорил коня и вместе с поскакавшим следом Арманом скрылся за поворотом дороги. Отсутствовали они минут десять и вернулись бледные.

– Там не дикари, а эльфы, – сглотнув слюну, сказал Эмиль. – Сотни три мужчин, женщин и детей. Тела наполовину разложились и так смердят, что невозможно подойти. Мы не сможем их похоронить. В посёлке тоже воняет, хоть и не так сильно.

– Съезжаем в лес, – решил майор. – Двигаемся до тех пор, пока не встретим воду или не стемнеет, потом ставим палатки и ночуем. Перекусим всухомятку, а если и завтра не найдём воду, сходим за ней на Землю.

Подлеска не было, а нижние ветви сосен росли высоко. Мох здесь не рос, а выступавшие из земли корни были наполовину засыпаны опавшей хвоей и не сильно мешали лошадям. Очень скоро увидели ручей и принялись оборудовать лагерь. С собой взяли пять четырёхместных палаток, и двухместная была у майора. Все тренировались в посёлке, поэтому быстро собрали каркасы, а потом установили и сами палатки. Стало совсем темно, и пришлось воспользоваться фонарями. Когда майор закончил со своей палаткой и положил в неё рюкзак и спальник, то же самое сделала Лани.

– Я сплю с тобой, – сказала она. – Если прогонишь, завтра уйду. Вернусь в коттедж, а вы пойдёте без мага.

– Шантажистка, – с улыбкой ответил он, обнял замершую девушку и поцеловал в губы.

– Я тебя люблю, и хочу быть рядом, – ответила она и потянулась за вторым поцелуем.

– Тогда забирайся в палатку и жди, – сказал Фёдор. – Сейчас займёмся лошадьми и распределим дежурства, а ты пока приготовь ужин. Еду бери из моего рюкзака, там много вкусностей. Брал специально для тебя.

По их внутренним часам было рано для сна, поэтому все, кроме дежурных, забрались в палатки, поужинали и лёжа переговаривались, обсуждая своё возвращение. Майору было не до разговоров. В последний раз он занимался любовью с женой лет семь назад, потом было не до любви, а когда жена ушла, у него не возникло никакого желания искать ей замену. Игорь говорил, что ему сбросят десять лет, и не обманул. Пожалуй, сбросили даже больше. Опыта ему было не занимать, сил тоже хватило, а Лани оказалась такой страстной, что очень быстро завелась, заставив его потерять голову.

– Никому не отдам! – заявила она, когда они отдыхали, лёжа в обнимку. – Теперь ты только мой! Не подпущу к тебе ни одну юбку, а если на тебя поднимут руку мужчины, порву их в клочья!

– Я и сам за себя постою, – сказал он, довольный её горячностью, – нужно только потренироваться с мечом. Пока будем добираться до облюбованных беженцами мест, надо позвенеть мечами с Эмилем. Мастером не стану, но вряд ли мне будут сразу бросать вызовы.

– Я им брошу! – сердито сказала девушка. – В отличие от тебя, я мастер, к тому же женщина, поэтому имею право защищаться мечом и магией, в том числе и на поединках, а с накопителем продавлю любой защитный амулет! И выйти вместо тебя имею право, а вот тебе, как походному вождю, это делать непозволительно! Все наши поймут правильно, а на остальных можешь плевать! Эльфы ценят силу и помнят добро, а у тебя будут сила и возможность помочь! Говорю к тому, чтобы знал, если кому-то взбредёт в голову вызвать тебя на поединок из-за оружия. Тебе будет мало десяти тренировок. Для мастерства, даже с магией, нужно в десять раз больше времени, а без неё на это уйдут годы. Только я не дам вам махать боевым оружием. Воина учат не сдерживать, а наносить удар, а у вас нет защитных курток.

– Не беспокойся, – засмеялся Фёдор. – Я перед уходом купил пару деревянных мечей. Наденем бронежилеты, и на мне не останется даже синяков. Лани, я говорил о вашем западе с магами, но они плохо его знают. На границе служила только Сола Виджар, да и то недолго и это было давно, поэтому граница была совсем в другом месте. Они взяли у кого-то из памяти пограничный городок, а сами не были в этих местах. Может, вспомнишь что-нибудь полезное?

– Если ты после отдыха ещё раз… – лукаво улыбнулась Лани, – тогда вспомню.

– Куда я денусь! – ответил он. – Рассказывай, кого мы можем встретить.

– Маги и егеря после резни ушли в столицу, – начала рассказывать девушка. – Потом многих из них отправляли на помощь гарнизонам северной границы, и обратно никто не вернулся. Видимо, они давно мертвы. На западе не так уж много деревень и городков и только два больших города. На востоке жило больше эльфов из-за рудников и обилия рек. Там добывали металлы и выращивали почти весь скот и большую часть зерна.

– Значит, спасшихся будет немного?

– Я этого не говорила, – возразила Лани. – У сбежавших графов было двадцать тысяч воинов, да ещё родственники тех, кто им служил. На западе немало деревень, которые платили им аренду. Я думаю, что графы увели большую часть своих арендаторов, может быть, даже применив силу. Крестьяне глупы и недоверчивы, пока поверят в опасность и решат бросить хозяйство, им уже будут резать шеи. Глядя на них, наверняка побежали и из других деревень. В каждом крестьянском хозяйстве были лошади и воз, а то и два, поэтому они должны были уехать не с пустыми руками. Вот горожанам пришлось хуже. Самый большой город на западе – это Рождан. Фактически это наша вторая столица. Наместницей в ней была графиня Белла. Она маг и, по слухам, большая стерва, живущая уже третью сотню лет. Наверняка графы отправили ей гонца, поэтому у горожан было время уйти.

– А почему не стали защищаться на стенах?

– У нас в таких городах невысокие стены очень большой протяжённости. Чтобы защитить столицу, в неё собрали всех, кто умел сражаться, и то их не хватило, а в Рождане некому было драться. Дворян осталось мало, а из горожан хреновые защитники.

– Интересно, почему я не знаю в вашем языке ничего такого, что можно перевести как «хреновый»? – спросил он. – Вы из-за этого продолжаете говорить на русском?

– С вашей точки зрения, у нас нет ругательств, – засмеялась она. – Не считать же ругательством, когда тебя называют неполноценным. Но для нас это обидно. В вашем языке намного больше слов, чем у нас. Мы привыкли на нём разговаривать. Приедем к беженцам и заговорим на эльфийском, но и русский можно использовать. Удобно иметь возможность что-то сказать, чтобы не поняли другие.

– А не обидятся?

– Ты плохо нас изучил. Если эльф чего-то не знает, ему некого в этом винить, кроме самого себя. Ладно, продолжу по твоему вопросу. Наверняка Белла ушла со своей дружиной, а за ней потянулись горожане. Они умней крестьян и понимают, что если бежит правитель, то и им тоже нечего сидеть в своих домах и дожидаться смерти. Я думаю, что наместница постарается согнуть под себя графов и всех, кого получится. Она даже может объявить себя королевой. С графами у неё ничего не выйдет, но там и без них будет кого гнуть. И нам нежелательно сразу показывать норов, сначала нужно привлечь на свою сторону хотя бы сотню воинов. Если вооружить их нашим оружием, можно будет плевать и на графов, и на наместницу.

– Ты говорила о втором большом городе…

– Если Рождан был ремесленным городом, то Лардис жил торговлей. Он раза в два меньше Рождана и находится дальше от границы. Если дикари успели перекрыть идущие на запад дороги, оттуда никто не ушёл. Я затрудняюсь сказать, кого мы встретим. Вряд ли это будет одно поселение, скорее, два-три или даже больше. Я говорю о городских эльфах, крестьяне начнут строить деревни. Ты ещё не отдохнул?

– Какая ты красавица! – сказал он вспыхнувшей от радости девушке. – Твоим лицом можно любоваться без конца, а тело такое, что один только взгляд вызывает восторг и желание! А ведь я уже не мальчишка. Плохо, что я тебя не знаю.

– Вот и покажи своё желание! – прижавшись к нему, прошептала Лани. – Узнавай меня любовью, для остального будет день!

Дежурные, которых ночью меняли, спали недолго, но с первыми лучами солнца все были на ногах. Пока не встретили даже следов дикарей, но лучше было побыстрее уйти от границы. Завтрак готовили на кострах. Пока два эльфа кашеварили, остальные успели накормить и оседлать лошадей и собрать палатки. Когда поели, погасили костры и двинулись на запад, пустив вперёд несколько бойцов. Лес по-прежнему был редкий и не мешал движению, так что до обеда смогли проехать с полсотни километров. Воды не встретили, поэтому не останавливались и пообедали в сёдлах захваченными с Земли бутербродами.

– Надо будет поохотиться, – сказал майор Эмилю. – Можно взять продукты в коттедже, но свежее мясо лучше, особенно если найдём воду. Здесь есть дичь?

– Здесь её мало, – ответил барон. – Если встретим реку, возле неё должно быть много живности. Заметили, что лес ещё больше поредел?

– Это уже не столько лес, сколько степь, – сказал майор. – Ехать удобно, но жарко. Вечером придётся кого-нибудь послать в коттедж за водой. Нам её хватит, а лошадей поить нечем. Заодно сообщат, что у нас всё в порядке. Потренируете меня с мечом? Я взял с собой два деревянных, так что мы ничего не отрубим друг другу.

– Почту за честь, – поклонившись, ответил Эмиль. – Надо бы потренироваться и остальным. У вас ничем не занимались, только наедали животы, а для воинов это не дело. Винтовки – сильное оружие, но в рукопашной схватке не заменят меча.

Скоро действительно пошла степь, лишь изредка встречались лиственные деревья. Эмиль отъехал к жене, и теперь рядом с Фёдором ехала Лани. Такая езда – очень скучное занятие, поэтому девушка скрашивала её разговором, рассказывая любимому о себе и отвечая на его вопросы об эльфах. Майора готовили в спешке, поэтому у него не было, как у Игоря, времени на чтение захваченных Ларкой книг. До вечера не встретили даже ручья, поэтому Лани отправила за водой на Землю десять бойцов. Её заранее запасли в больших пластиковых баках по пятьдесят литров. Хватило четырёх таких ёмкостей. Всю воду выпили лошади, а эльфы только наполнили фляги и котелки. Несколько росших неподалёку деревьев лишились нижних ветвей, и через час был горячий ужин. Перед отправкой принц предлагал не возиться с готовкой и питаться на Земле, оставив кого-нибудь с лошадьми, но решили, что лучше всё делать самим. Это здесь никого нет, а скоро могут пойти обжитые места. Конечно, эльфы узнают о том, откуда пришёл отряд, хотя бы из-за чужого оружия и снаряжения, но будет лучше, если это случится не сразу. Вечером, как и собирались, устроили тренировочные поединки. Фёдор с Эмилем сражались деревянными мечами, а остальные – боевыми, поэтому надели бронежилеты. Обошлось без ранений, но на нескольких жилетах попортили ткань, и разрезы пришлось зашивать.

Утром доели остатки ужина и поспешили продолжить путь, а к обеду добрались до реки.

– Я думаю, что мы не найдём мостов, – сказал майор, подъехав к самой воде. – Придётся переправляться вплавь.

– Это будет нетрудно, – сказал Эмиль. – Здесь плыть всего сотню шагов. Интересно, как переправляли возы. Брёвен для плотов здесь не найдёшь, и нигде не видно брошенных повозок.

– Следов колёс тоже не видно, – Фёдор соскочил с коня, который сразу же потянулся к воде. – Наверное, остальные шли северней. После ста тысяч беглецов должно было остаться много следов, а нам они не попались.

– Ваша правда, – отозвался Эмиль. – Наверное, там осталось что-то вроде леса и не так плохо с водой. Может, не будем спешить с переправой, а пойдём вдоль берега? Найдём место, где остались следы…

– Так и сделаем, – решил майор. – Берег не заболоченный, поэтому будет нетрудно ехать, и вода под боком. Вечером можно попробовать ловить рыбу, а сейчас приготовим нормальный обед.

Деревьев поблизости не было, но росли кусты, у которых обломали засохшие ветви. Они были плохой заменой поленьям и сгорали на глазах, поэтому вслед за засохшими ветвями в дело пошли зелёные. С трудом, но обед сварили.

– Надо попросить, чтобы приготовили какое-нибудь топливо, – сказал недовольный задержкой Фёдор. – Когда планировали поход, говорили о лесе, а не о степи.

– Я читала в книге, что здесь повсюду должны быть леса, – сказала обедавшая рядом с ним Лани, – а там, куда мы идём, они такие, что трудно пройти. Степи у нас на востоке.

Вдоль реки двигались три дня. В одном месте она расширилась, и берега густо заросли колючими кустами, поэтому пришлось сделать крюк, чтобы их объехать. К концу второго дня пути начали попадаться деревья, а на третий день они уже образовывали небольшие рощи. Возле одной из них наткнулись на свежие пни, а на берегу реки сохранились сглаженные временем, но пока заметные следы от колёс.

– Переправимся здесь, – сказал майор. – Потом поставим лагерь и сегодня уже никуда не уйдём. Можно попробовать поохотиться и опять наловить рыбы. Альнар, срубите десяток деревьев и принесите их к берегу. Сами переправимся с лошадьми без одежды, а все вещи перевезём на плоту.

– Сделаем, – отозвался один из двух его десятников и поспешил выполнить приказ.

Через полчаса на песчаной отмели уже сбивали плот, а один из бойцов переправился на другой берег вместе со своей лошадью. Река была шире, чем в том месте, куда они пришли три дня назад, но гораздо мельче, поэтому через неё не столько плыли, сколько шли вброд. Перед переправой сняли одежду, связали в узлы и вместе с остальными вещами сложили на плот. При этом полностью обнажившиеся эльфийки не стеснялись своих спутников. Позже Лани рассказала Фёдору, что у эльфов не принято при купании прикрывать тело. На другой стороне обсохли, а потом оделись и стали устраивать лагерь. В этот день хорошо отдохнули и дали отдохнуть лошадям. В дороге их четвероногому транспорту хватало травы, но несколько раз с Земли вместе с водой забирали овёс. Взяли его и сейчас.

– Скоро можем наткнуться на переселенцев, – сидя у костра, говорил Эмиль. – Десять дней пути до западных лесов, но необязательно, что побежали туда. Здесь уже безопасно.

Как выяснилось на следующий день, не так здесь оказалось безопасно, как представлялось барону. Когда утром свернули лагерь и двинулись на северо-запад, через час пути увидели поломанную изгородь и то, что осталось от сгоревшего дома.

– Сожгли месяц назад, – осмотрев пожарище, доложил Альнар, привыкший, как и остальные эльфы, пользоваться земным счётом времени. – Судя по костям, здесь сгорели двое взрослых и несколько детей. Похоже, что их кто-то убил, а потом сожгли дом.

– Спасались не только нормальные эльфы, но и всякая сволочь, – в ответ на вопросительный взгляд майора ответил Эмиль. – Бандитов и грабителей не посадишь на землю, ремесла они не знают и не станут работать. Будут вот так…

– Здесь больше деревьев, – сказал майор, – скоро будем двигаться по настоящему лесу. Если творятся такие дела, нужно удвоить осторожность. Можем налететь на какую-нибудь шваль, или нас самих примут за разбойников. Хорошо бы хоть с кем-нибудь поговорить, поэтому без необходимости не стреляйте, а если кто-нибудь нападёт, цельтесь в ноги. Женщин поставим в середину отряда.

В этот день никого не встретили, а на следующий увидели деревню. Это случилось, когда собирались остановиться для обеда.

– Господин барон, впереди деревня! – доложил один из бойцов охранения. – Небольшая, всего на полсотни дворов. Огорожена невысокой, но прочной изгородью, и весь лес сведён на сотню шагов. Если есть пашни, мы их отсюда не увидели.

– Выедем из леса и станем так, чтобы было видно, – сказал майор, – а потом пошлём разговаривать кого-то одного. Не думаю, что рискнут причинить ему вред, да ещё без причины, но оружие держать наготове!

Так и сделали и вскоре были гостями деревенских, с которыми удалось быстро договориться. В одну избу они не поместились, но не стали и разбредаться по деревне. Десять эльфов во главе с майором зашли в дом к старосте, а остальных Эмиль повёл в стоявший по соседству дом его сына. Их усадили за столы и вкусно накормили. Лани тайком от хозяев проверила пищу на яд и первая принялась есть, дав тем самым знак остальным, что нечего опасаться. После еды поблагодарили хозяина и сели на лавки у стен для разговора. Поначалу говорил сам староста.

– Здесь живёт мало народу, потому как очень многие подались вслед за наместницей и войском. А мы, стало быть, решили осесть на этом месте. Земля хорошая, и до воды копать неглубоко. Неподалёку от деревни есть небольшое озеро, где ловим рыбу. Птицу там можно бить, только её немного. Дома построили на скорую руку, но крепкие. Со временем будет не хуже, чем на старом месте. Сейчас корчуем пни, а потом будем пахать. Хоть к лету будет небольшой урожай и скотину сберегли, так что продержимся.

– И не страшно жить одним, уважаемый? – спросил Фёдор.

– После того страха, которого мы натерпелись, страшнее уже не будет! – убеждённо ответил староста. – Мы ведь, ваша милость, не с запада, а почитай из-под самого Лардиса! Если бы не мой сын, нас бы там и порешили! А он примчался из Рождана, загнав двух лошадей, и рассказал народу и о гибели столицы, и о том, что наместница сбежала со всем войском. Народ, говорит, валом прёт, дома и весь скарб побросали! Ну мы тоже и ушли.

– И многие спаслись из Лардиса? – спросил Фёдор.

– Не могу вам о том сказать, ваша милость, – смущённо сказал староста. – Мы не на других смотрели, а старались быстрее уйти. Едва не наскочили на дикарей и видели несколько вырезанных деревень. Я так думаю, что больше трети не убежало. А дальше не пошли из-за распри наместницы с графами. Они начали из-за чего-то собачиться, дело даже дошло до драки! Мало нам было дикарей, а тут ещё это. Ну мы и решили, что здесь будет спокойней, да и аренду не нужно платить. И не одни мы здесь живём: неподалёку есть ещё две деревни. Когда пришли лихие эльфы, мы объединились и их побили. Мимо нас многие бежали, и почти все без харчей, так они меняли на еду золото и оружие. Мы сначала менялись, пока не поняли, что скоро сами подохнем с голодухи. Разве ж всех накормишь! Но оружие теперь есть в каждой избе. А вы, извиняйте за любопытство, откуда взялись? Уже четыре декады с востока никто не идёт.

– Мы издалека, – ушёл от ответа майор. – Не скажете, уважаемый, есть поблизости хоть кто-нибудь из благородных? Я понял, что вы не знаете, чем закончилась распря, а они должны знать. Нам тоже неплохо это разведать, чтобы не влипнуть в неприятности.

– Даже не знаю, что вам сказать, – задумался он. – Говорили о каком-то бароне, но это в дне пути от нас, поэтому не могу сказать, то ли он взаправду есть, то ли просто брешут. Любителей болтать много!

«И ты один из них, – подумал Фёдор. – Ну хоть что-то узнали, а заодно пообедали».

Ещё раз поблагодарили хозяина за гостеприимство и пошли к лошадям. Свои вещи с них не сгружали и оставили под охраной крестьян. Эмиль был уверен в том, что никто из них и пальцем не тронет имущество гостей, так и вышло.

– Зря вы беспокоились, барон, – сказал он майору, когда выехали за ограду. – Крестьяне в этом честнее благородных. Вот тому барону, о котором нам рассказывали, я ничего не доверил бы. В прежней жизни можно было довериться друзьям и тем, с кем связывало кровное родство, но не сейчас. Как вы считаете, будем останавливаться в двух других деревнях?

– Думаю, что не стоит. Крестьяне общаются, поэтому всё, что известно в одной деревне, будут знать и в остальных. Нового они не расскажут и есть ещё рано, поэтому без всякого толку потеряем время.

– И не дадим возможности нашим хозяевам похвастаться, – рассмеялся барон. – Вы знаете, почему они впустили нас в деревню? Конечно, не хотели драться, но могли бы дать от ворот поворот. Оружия у них много, а изгородь крепкая. Дело в нашей одежде и оружии, ну и в крестьянском любопытстве. Они здесь живут в изоляции, поэтому гости редки, особенно такие, как мы, в которых для них всё необычно. Я отвечал на вопросы очень уклончиво, чем сильно их разочаровал. Теперь будут гадать, откуда мы такие взялись, да ещё похвастаются перед соседями.

– Жреца в деревнях нет, я узнавала, – сказала Фёдору Лани, как только отъехал Эмиль.

– Будут жрецы, – подбодрил он девушку. – У первого же проведём брачный ритуал. Сейчас попробуем найти барона, может, у него будет и жрец. Как вам всем не терпится охомутать нашего брата! Да шучу я, не надо обижаться. Я тебя так люблю, что и без жреца никуда не отпущу!

Барона искали два дня. Лес стал густым, а дорог не было, для них даже не рубили просеки. Через него можно было пробраться верхом или ведя коня в поводу, но не на телеге. Если крестьяне ехали на них дальше на запад, то не здесь, а в каком-то другом месте. На барона наскочили случайно, потому что всё его баронство располагалось на лесной поляне. Здесь ему построили большой одноэтажный бревенчатый дом, возле которого стояли несколько домов дружинников. Были ещё две небольшие деревни крестьян, которых он спас, согнав со старого места, а потом присматривал всю дорогу, чтобы не разбежались и не отстали. С них он теперь и кормился, защищая от всякого сброда и других благородных, которые убежали из королевства налегке.

– Знаете, сколько было желающих их забрать? – с жаром спросил он у Фёдора с Эмилем, когда понял, что бароны не собираются здесь задерживаться и его грабить, и пригласил их к столу. – А я помогал им сюда добираться двадцать дней, а потом отгонял желающих пограбить!

– Сочувствую вам, барон! – поддакнул Эмиль. – Таких хватает. Проще у кого-нибудь забрать, чем сберечь самому.

– Вот! Вы меня понимаете! – просиял барон. – Но сейчас стало легче. Всю шваль выбили, а благородные и горожане ушли на запад.

– Почему туда не ушли вы, я понял, – сказал Фёдор. – Скажите, вам хоть что-нибудь известно о тех, кто ушёл? Что они не поделили и чем всё кончилось? Кто спасся, кроме наместницы и графов?

– Чем закончилось и закончилось ли – этого я не знаю, – отпив из кубка что-то хмельное, ответил барон. – Чтобы об этом знать, нужно кого-нибудь туда посылать. У меня мало дружинников и не хочется о себе напоминать, поэтому никого никуда не посылаю. Спасшихся много, но они должны были обосноваться в разных местах. Графы Парк и Радос со своими воинами и крестьянами ушли куда-то к западным лесам. Здесь тоже лес, но он по сравнению с тем выглядит кустарником. Наместница с горожанами, среди которых много ремесленников, хотела построить город и объявить себя новой королевой. Крестьян с ними было много, но продовольствия – кот наплакал. Чтобы крестьянин кого-то кормил, ему нужно помочь и дать время, иначе сам помрёт. Помогать у неё было нечем, а как они будут ждать урожая без продовольствия? Они ведь больше поругались не из-за короны, хотя графы были против того, чтобы ими опять правила женщина, а из-за того, что она хотела забрать часть их запасов. Графы набрали много всего и, может быть, даже поделились бы, но наместница потребовала себе половину того, что у них было, вот они её и послали. Драки не было, это сплетни. Какая может быть драка, если у графов в три раза больше воинов? Кроме этих двух групп, было много горожан, крестьян и благородных. Прошло шесть декад с тех пор, как на запад ушли последние, и я вам не скажу, что там теперь. Будьте осторожней и хорошо подумайте, к кому примкнуть. Я предложил бы вам остаться здесь, но уж больно мало крестьян. Выживаем за счёт их огородов и скота. Выручает охота, но многих ею не накормишь, а урожай будет нескоро и небольшой, потому что очистили мало земли. Вот в следующем году…

– После такого угощения нужно готовить самим! – ругался Эмиль, когда поляна барона скрылась за деревьями. – Эту его брагу невозможно пить, а он как-то пьёт! Нас хоть чуть-чуть накормил, а остальным дали только это пойло.

– Не ругайтесь, – сказал ему майор. – Кое-что всё-таки узнали. Обстановка примерно такая, как мы и думали. Теперь нужно выйти туда, где живёт много эльфов, найти удобное место и начать собирать их вокруг себя. Главное – это с самого начала ни с кем не подраться, а потом осмотримся, станем сильнее и начнём устанавливать свои порядки.

Глава 19

– Это мои орлы, – представил Валерий Иванович шестерых мужчин. – Нравятся?

– Главное, чтобы они нравились вам, – с улыбкой ответил Скворцов. – Отвечать за дело будете вы, а не они. Не мало семи человек для группы?

– Воюют не числом, а умением, – тоже улыбнулся его главный спецназовец, – а если чисто сработаем, то не придётся воевать.

– Как к вам обращаться, господа или товарищи? – спросил Игорь. – Для вас я принц. Можете считать это прозвищем, но, вообще-то, это мой титул.

– Нам больше привычно «товарищи», – ответил один из них. – Если в вашей службе выбьемся в господа, обращение можно поменять.

– Что вы им сказали? – спросил Игорь у Игнатова.

– Как мы с вами и договаривались, – ответил Валерий Иванович. – Вы вылечите и сделаете молодыми, а они это отработают за границами нашей родины с дальнейшей перспективой работы по охране вашего бизнеса. Я поставил запрет на разглашение. Остальное говорите сами.

– Мне нужно современное предприятие с большим научным и производственным потенциалом, – сказал Игорь. – Я получил знания чужой цивилизации, которые могут позволить России вырваться в лидеры, причём не просто всех обогнать, а оставить далеко позади. Сами понимаете, как на это отреагируют те, кто считает себя хозяином нашего мира. Чтобы знания превратились в технологии и новую технику, нужно время. Если я обращусь со своим проектом в правительство, о нём очень быстро узнают, поэтому предварительную работу нужно выполнить самим. Для этого прежде всего нужны деньги. Если вы согласитесь на моё предложение, мы сделаем вас здоровыми, сбросим лет десять и дадим возможность управлять людьми.

– Можно вопрос? – спросил тот мужчина, который ответил на вопрос о господах. – Вы эльф или человек с изменённой внешностью?

– Второе. Только когда меня меняли, не ограничились внешностью, а дали способности, которые я называю магическими. Такие же получите и вы. Это не только позволит стать магами, но и сильно увеличит продолжительность жизни. Как видите, мы дадим достаточно много, не говоря уже о деньгах.

– А если мы сбежим с вашими подарками?

– Я похож на идиота? – спросил Игорь. – Сбежать вы не сможете, а если откажетесь работать, вернётесь в прежнее состояние и забудете обо всём, начиная с сегодняшнего дня. Здоровье останется. Если кто-то хочет уйти, пусть поднимет руку.

Ни одна рука не поднялась, поэтому он продолжил:

– Вы согласились и сейчас пройдёте магическую обработку. Для начала вас вылечат, омолодят и поделятся силой. Через неделю, когда закончатся все изменения, займётесь магией. Из мужчин получаются слабые маги, поэтому каждому из вас дадут уникальный амулет, уже заряженный чужой силой. Если вы сами сможете управлять только одним или двумя людьми, с ним это количество может увеличиться до нескольких десятков. Но для этого нужна большая практика, так что рассчитывайте пока только на свои способности.

– А зачем тогда амулет? – спросил сидевший ближе других мужчина.

– Вам дадут не только знание подчинения, но и других магических действий, – объяснил Игорь. – Без амулетов эта магия будет для вас бесполезной. К тому же, если растратите свои силы, сами восстановитесь только на следующий день. Когда закончим обучение, приступите к работе. Валерий Иванович, вы уже выбрали объект?

– Да, принц, – ответил Игнатов. – Мне не хочется связываться с мексиканцами. Если хотите знать причины, я потом объясню. Лучший объект – это русская мафия в США. Она только называется русской, на самом деле в ней заправляют те евреи, которые оказались умнее других и не попёрлись в Израиль. Лохи есть не только в России, в Штатах их тоже хватает, а стандарты жизни смешно сравнивать. Конечно, чужаки нигде не нужны, тем более в криминальном бизнесе, но у них хватило ума, наглости и жестокости, чтобы заставить местных потесниться. Кое-кого из них мы знаем, и известны районы, в которых живут многие. Без магии я туда не полез бы, а с ней будет нетрудно пройти по цепочке до кого-нибудь из боссов и заставить его поделиться. Для всей этой братвы Россия является матерью, а матери положено помогать. Вот они и помогут.

– Будете стирать память?

– Нет, принц, – покачал головой Игнатов. – Тех, кто отдаст счета, придётся убрать. Амнезия вызовет слишком много вопросов. Если узнают о ваших способностях, будет нетрудно связать их с ограблением, а если останется тело, пусть гадают, куда ушли деньги. Нужно так сработать, чтобы не смогли отследить счета, а часть денег обналичим. Но на большую сумму не рассчитывайте: получить и вывезти много банкнот не получится, максимум – это пятьдесят миллионов. Если у вас не получится нас забрать, уйдём сначала в Мексику, а из неё морем в Европу. В этом случае вся операция займёт примерно месяц.

– Я вам доверяю, – сказал Игорь. – Ваши кадры будут готовы через две недели, а валюту и оружие я уже подготовил.

– Никакого оружия, – отказался Валерий Иванович. – Всё, что понадобится, купим на месте. Пока идёт подготовка, я использую старые связи и кое-что уточню по объекту. Думаю, что с такими орлами сработаем чисто.

Игорь простился с «орлами» и вместе с Игнатовым вышел из гостиной, отправив в неё няньку. Пока она работала с «великолепной семеркой», как он в шутку назвал свой спецназ, Валерий Иванович коротко рассказал о каждом из бойцов.

– Я ручаюсь за каждого, – заверил он напоследок. – Эти люди не предадут даже без магии. Подготовка у каждого не хуже асов ГРУ, физическая форма, конечно, не та, но с вашей помощью немного подтянем. Сейчас они освободятся, и я раздам ваш аванс.

На работу Дарша потратила минут десять, после чего они спустились к машине.

– Отвезёшь нас домой и на сегодня свободен, – сказал Игорь Олегу. – Ты хотел что-то спросить?

– Я хотел попросить, – замялся он. – Нельзя ли и меня сделать эльфом? Вы уже стольких сделали, а я всё-таки на вас работаю…

– Подрабатываешь, – уточнил Скворцов. – Разобрался?

– Что я тупой, что ли? – возмутился водитель. – Болтать вы запретили, но думать…

– А зачем это тебе? – спросил Игорь. – Парень ты красивый и при деньгах, вниманием девчонок не обижен, сам этим хвастал. Обычный выпендрёж?

– Зря вы так, Игорь Николаевич! – насупился Олег. – Я к вам со всей душой…

– Мы скоро отсюда уедем, – сказал ему Игорь. – Перед отъездом подправим тебе внешность. Сейчас это может привлечь к нам лишнее внимание.

Водителя расстроили слова об отъезде эльфов, и дальше ехали молча. Когда остановились у подъезда, вышедший первым Игорь помог Дарше.

– Приятно, когда ухаживает принц, – пошутила она. – Готовьтесь к тому, что жена сейчас спросит, почему вы открыли мне дверцу и даже протянули руку, а она выбирается из машины самостоятельно. Вы не заметили, а принцесса наблюдала за нами из окна кухни.

– Придётся теперь ухаживать и за ней, – отшутился он. – Открывайте дверь, а то мне кто-то звонит.

Звонил Валентин, который обещал, что сегодня приедет со снабженцем.

– Ты сейчас дома? – спросил друг. – Вот там и оставайся. Подъедем через десять минут. И не вздумай ставить угощение: мы только что из-за стола.

Снабженец оказался невысоким и полным мужчиной, очень живым и общительным.

– Заргар Абитян, – представился он и поцеловал руку Ларке.

– Вы не похожи на армянина, – сказал Игорь. – Я много их видел, а у вас другие черты лица и нет никакой смуглости.

– Армяне бывают разные, – рассмеялся он, – а в моей внешности виновата красота русских женщин. Три поколения моих предков брали в жёны исключительно их. Какая уж тут смуглость!

– Проходите в гостиную, – пригласил Игорь. – Хотели накрыть на стол, но Валентин сказал, что вы уже обедали. Садитесь, уважаемый Заргар, у меня к вам очень важный разговор.

– Ваш друг уже рассказал в общих чертах, что вам нужно, – сказал Абитян. – Доставать – это моё призвание! Дед был военным, но отец уже работал в снабжении, а я пошёл по его стопам. Если у вас есть большие деньги, то достать можно всё! Санкции или другие ограничения влияют только на то, сколько придётся платить: чем больше ограничений, тем выше цена.

– Вы говорили только о снабжении?

– Я поинтересовался мнением Заргара по поводу твоей идеи, – ответил Валентин.

– Вы, наверное, не были связаны с производством, – сказал снабженец. – Идея купить какое-нибудь дышащее на ладан предприятие представляется мне очень нерациональной. Как правило, такие предприятия построены очень давно. Сооружения нуждаются в ремонте, оборудование изношено или его нет вообще, а рабочие спились или разбежались. Инженеров для своего НТЦ тоже не найдёте, потому что все способные специалисты давно сбежали. Наличие коммуникаций это не достоинство, а недостаток, потому что их придётся все время ремонтировать. Государство может поднять такой завод, затратив большие средства и много времени, но вы-то хотите уложиться в год!

– И что вы можете посоветовать?

– Мне рассказали, что вам нужно и как вы можете влиять на людей, – сказал Абитян. – На меня господин Загребин так же влиял, поэтому я сразу поверил. На вашем месте я нашёл бы хорошее предприятие и начал строить рядом своё. Если подействовать на нужных людей, вас подключат к их инженерным коммуникациям и разрешат использовать производственные мощности. Тогда достаточно построить небольшой опытный цех и оснастить его универсальным оборудованием, а остальное за ваши деньги сделали бы соседи. К цеху нужно построить здание НТЦ и два-три жилых дома. Без них вы не найдёте себе нужное число рабочих и инженеров. Если дадите квартиры и хорошие зарплаты, персонал найдём.

– Долго, – недовольно сказал Игорь. – Строить с нуля…

– Вы ошибаетесь! – возразил Абитян. – Если в городе есть мощная строительная организация, а у вас много денег, сделают быстро. Бюрократические препоны вас не задержат, а на проектирование уйдёт немного времени. Воспользуетесь типовыми проектами… Часто построить с нуля легче, чем пытаться восстановить то, что уже начало разрушаться! Если хотите, я поищу для вас перспективный вариант.

– Поищите, – согласился Игорь. – Я вижу, что вы уже приняли моё предложение. Значит, сегодня вас обработает маг, а с завтрашнего дня займёмся обучением. Мне скоро понадобятся ваши услуги, поэтому лучше поспешим.

– И что нужно делать? Спрашиваю потому, что в снабжении лучше знать заранее, чем придётся заниматься. Тогда и за мной не будет задержки.

– Нужно арендовать какой-нибудь небольшой склад, на который можно завозить строительные материалы. Их будут забирать со склада в другой мир, где возникла необходимость в срочном строительстве домов, а под рукой нет ничего, кроме леса и песка. Мы ещё поговорим об этом подробно. Помимо этого склада, нужно большое и чистое помещение, в которое можно завозить продукты и такие товары, как одежда или палатки. Это тоже заберут прямо оттуда, поэтому вам нужно только купить и привезти.

Игорь отвёл снабженца на кухню, где им занялась Дарша, а сам вернулся к Валентину.

– Что-то ты зачастил в посёлок, – насмешливо сказал он другу. – Как дела на любовном фронте? Удалось задурить голову Дарке?

– Мы любим друг друга, – ответил Валентин. – Скажи, а нельзя сделать ей нормальные уши? Если на меня ещё раз наедут и обнаружат жену-эльфийку… Большие глаза пусть остаются, но уши нужно укоротить!

– И она на это согласится? – удивился Игорь. – Моя сказала, что скорее сдастся в ФСБ, чем позволит трогать уши. Значит, действительно влюбилась. Я интересовался у Дарши, поэтому могу ответить. Уменьшить уши и изменить их форму можно, но это займёт намного больше времени, чем их увеличение. Она думает, что нужно ждать месяц.

– А как ты посмотришь на то, что мы проведём этот месяц в группе Фёдора? Я хорошо стреляю и не буду там лишним. Понимаешь, она хочет выйти замуж по своим законам. Служители культов – народ ушлый, поэтому жрецы должны были уцелеть. Сделаете мне густые волосы и большие глаза, а уши я прикрою причёской. Возьму туда камеру и фотоаппарат. Представляешь, какую бомбу можно привезти? Не вечно же ты будешь таиться, а потом это можно опубликовать. И уши у неё за это время уменьшатся. Помощники у тебя появились, поэтому месяц обойдёшься без меня.

– Грохнут тебя там! – недовольно сказал Игорь. – Стреляешь ты хорошо и даже два года ходил на своё ушу, а меча в руках не держал! Ладно, вижу что ты так загорелся сбежать в чужой мир, что навеки обидишься, если не пущу. Только сначала маги подправят твою внешность и запишут в память фехтование, а Бар немного потренирует. Наверное, я сейчас съезжу туда вместе с тобой. Этого армянина далеко отвозить?

– Он на машине, поэтому уедет сам, – ответил Валентин. – А ты едешь по делу или вытирать мне сопли? Если второе, то я и сам со всеми объяснюсь.

– Нужно поговорить с Марлой и убедить её отказаться от права на трон. Точнее, буду убеждать короноваться, но так, чтобы она в ужасе отказалась. Хреново, что я обещал ей жениха и до сих пор ничего не сделал, поэтому сейчас будет трудно разговаривать.

– А зачем это тебе? – не понял Валентин.

– Младшая принцесса может раздавать только баронские титулы, – объяснил Игорь, – а мне нужно сделать Фёдора графом. Если Ларка станет наследницей, а Фёдор – графом, ему там будет гораздо легче. Скоро у эльфов начнётся голод и, возможно, мор, а уцелевшие сойдутся в драке за власть. После этого увлекательного занятия уцелевших будет так мало, что о них можно будет забыть: всё равно одичают.

– И ты хочешь объединить их вокруг Фёдора, приманивая продовольствием?

– Я хочу попытаться спасти и помочь устроить нормальную жизнь. Не уверен в том, что с Земли не придётся делать ноги, и лучше в таком случае жить среди эльфов, а не одному или с дикарями. Подожди, я сейчас приду.

Игорь встал с кресла и вошёл в спальню.

– Дорогая, – обратился он к сидевшей за компьютером жене, – дай мне любое украшение с алмазом. Валентин с Даркой решили пожениться и месяц пожить в вашем мире. Мало ли что может случиться, поэтому я хочу, чтобы у них был с собой амулет. Если там застрянут, смогут хотя бы иметь детей. Он сейчас едет в посёлок, заодно съезжу и я. Нужно решить несколько вопросов. Если хочешь, поедем вместе.

– И ты тоже будешь оказывать мне знаки внимания? – ненатурально удивилась она. – Дарше открывал дверцу и чуть ли не выносил на руках из машины, а родную жену…

– Мы сидим рядом, и первым выхожу я, поэтому для тебя дверца и так открыта. У неё преклонный возраст, поэтому я и подал руку, а ты молодая и сильная как тигрица! Неужели ревнуешь?

– Дурак, – ответила Ларка. – Я не ревную, когда ты оказываешь знаки внимания другим женщинам, мне обидно, что ты перестал оказывать их мне! Как вышла за тебя замуж, так всё внимание только в постели! Вечно занят своими делами, а мне остаётся часами просиживать за этим ящиком!

– Прости, я исправлюсь! – сказал он, опускаясь перед ней на колени. – Вот пристрою твою сестру, немного раскручусь с делами и начну исправляться!

– С одними раскрутишься, появятся другие, – вздохнула она. – Ладно, езжай сам, я сегодня не поеду.

– Появляются помощники, поэтому дальше будет проще, – сказал Игорь. – Хочешь куда-нибудь прогуляться? Евгений Дмитриевич объездил множество стран. Возьмём его, мага и ребят для охраны и смотаемся куда-нибудь на побережье, где сейчас тёплая водичка. Или можно посмотреть Ниагарский водопад. В общем, что-нибудь найдём.

– Я с удовольствием! – ответила Ларка. – Только нужно купить купальник. Не скажешь, для чего пришелец улучшал твои мозги, если они не работают, пока не устроишь скандал?

Когда Игорь появился в гостиной, в ней уже сидел обработанный Даршей снабженец. Вместе с ним спустились к машинам, где простились и выехали со двора.

– Хорошее приобретение, – сказал Валентин, имея в виду уехавшего армянина. – Он достанет всё, что потребуется, и поможет с кадрами. Пожалуй, в его варианте тебе не понадобится подставное лицо, но без толкового администратора не обойдёшься.

– Я поручу ему и строительство, – отозвался Игорь. – Дам способности мага, и пусть вкалывает. Надо будет только уточнить требования по оборудованию. Ты бы поаккуратней ехал! Чуть не столкнулись с тем придурком. Если гробанемся, убьёшь не только себя, но и будущее человечества.

– Ничего с нами не случится, – засмеялся друг. – Я теперь жених, поэтому себя берегу, ну и тебя заодно. Минут через десять приедем.

Как он и обещал, доехали без происшествий, остановили машину у большого коттеджа, а потом каждый занялся своими делами: Валентин побежал к своей Дарке, а Игорь отправился к Марле. Она опять лежала в кровати, но на этот раз хоть не было слёз.

– Пришёл меня развлечь? – спросила она. – Это у вас нельзя трогать мужа сестры, у нас с этим проще. Ты мне кое-кого обещал и ничего не сделал. Учти, что на мне накопитель, так что сейчас поработаешь за отсутствующего жениха. Тебя хватит на десятерых, поэтому сестра ничего не заметит!

– Мне нужно с тобой поговорить, – остановил он начавшую раздеваться женщину. – Немного раскрутился с делами и хотел завтра заняться тем, что тебе обещал, но возникла одна сложность. Тебя нужно срочно короновать и отправить в ваш мир.

– Это куда? – спросила вскочившая с кровати принцесса. – В захваченный дикарями Вест? Или в лес к беженцам?

– Спаслось очень много эльфов, – ответил Игорь, – и у них почти нет продовольствия. Они уже голодают, а вскоре начнут умирать! Я постарался бы помочь, но у них началась борьба за власть. Графиня Белла объявила себя королевой, а сбежавшие графы её не признали. Они вообще не хотят власти женщин. Ты теперь наследница и имеешь право на трон…

– Какой трон?! – закричала она. – Табуретка с нашей кухни? Хочешь от меня избавиться?!

– Нужна законная власть. Эльфы чтут традиции, а к тем, кто тебя не признает, применим силу. И дворец со временем построим, а пока поживёшь в палатке, они у нас хорошие. Твой долг…

– Пошёл ты с этим долгом в… – выругалась матом Марла. – Если такой дурак, то сам всех и спасай! Я отказываюсь от трона в пользу сестры, а она, я думаю, с радостью отдаст его тебе! Здесь есть бумага?

Через несколько минут было написано отречение, к которому злая принцесса приложила ладонь. Немного магии – и на бумаге появилась её личная печать. Она была не только изображением, которое трудно подделать, но и магической меткой. Подделать такую метку не смог бы ни один маг. По его просьбе, она составила ещё одну такую бумагу.

– Никто не хочет трудностей, – подпустив в голос грусти, сказал Игорь. – Ладно, не хочешь спасать свой народ, как-нибудь обойдёмся без тебя. А твоим женихом я, как и обещал, займусь завтра, во второй половине дня.

Выйдя от принцессы, он быстро определил, что Лорма находится в своей комнате.

– Заходите, принц, – сказала она, когда он постучал в дверь. – Вы по делу? Садитесь в это кресло. Не скажете, что за шум вы устроили наверху?

– Это не я, – с усмешкой ответил он. – Марла устроила скандал, когда ей предложили возглавить уцелевших эльфов, и отказалась от титула наследницы.

– Значит, теперь наследницей будет ваша жена. Не скажете, зачем вам это нужно?

– Если мы срочно не наведём там порядок и не поможем продовольствием, через месяц спасшиеся начнут умирать от голода, – ответил Игорь. – Может, кое-кто уже умирает. И к этому добавится драка за власть. С одной стороны графы, с другой – графиня, да ещё и наместница, а наш Фёдор всего лишь барон. Можно, конечно, наплевать и попробовать давить несогласных силой, но тогда число эльфов сократим мы.

– Хотите сделать Феда графом, – задумалась она. – Это может помочь, хотя лучше бы вам ненадолго появиться там самому. Не сейчас, а позже, когда прояснится обстановка. Равных вам по положению там не будет. А Феда можете объявить своим наместником. Если показать силу и дать пищу, за вами пойдут все. Интриговать, конечно, будут, но уже позже, когда немного обживутся и отступит угроза гибели.

– Наверное, так и сделаю, – согласился он. – Когда появится кто-нибудь из отряда, позвоните, что у них там. И вот ещё что… Я попрошу вас заняться нашей парочкой. Дарке нужно уменьшить уши, а Валентину увеличить глаза и отрастить волосы. Мы отправим их на месяц в отряд, поэтому Валентина нужно срочно научить обращению с мечом. Мастера вы из него не сделаете, но хоть эльфы не будут смеяться. В отряде его потом подтянут. И отдайте магам это кольцо, чтобы сделали для Дарки амулет.

– Алмаз, и немаленький, – сказала эльфийка, взяв в руки кольцо. Этому кольцу больше двух тысяч лет! Щедрый подарок! Неужели вам его не жалко?

– Мне ничего не жалко для друзей. Так получилось, что их у меня почти нет. Были два парня в школе, но потом они уехали, а по новым адресам никто и не ответил. Позже подружился с Валентином, а теперь с вами. Для меня алмаз – это просто красивый камень, а денег у нас скоро должно быть столько, что не сможем потратить на себя до конца жизни. Жалеют или жадины, или те, у кого самим всего не хватает.

– Хорошо, что вы не жадина, – улыбнулась Лорма. – Скажите, что вы собираетесь делать с Марлой? Она держится из последних сил и в любой миг может сделать какую-нибудь глупость.

– Завтра буду искать подходы к тому парню, за которого думаю выдать её замуж. Я ей об этом сказал, но вы на всякий случай проследите. Я думаю, что дня через три мы от неё избавимся.

Закончив этот разговор, Игорь собрался уезжать и решил найти Валентина. Друг был в комнате у невесты, но туда нельзя было идти. Чтобы не терять время, он позвонил насчёт завтрашней встречи:

– Евгений Дмитриевич, вас беспокоит Игорь. Помнится, вы обещали раньше уйти с работы и кое с кем познакомить. Сможете сделать это завтра?

– Я помню свои обещания, – ответил дипломат. – Всё сделаю при условии, что интересующее вас лицо в конце рабочего дня будет в министерстве. Давайте я вам позвоню в половине четвертого. Успеете подъехать до четырёх? Мы заканчиваем позже, но он иной раз тоже отпрашивается, поэтому лучше приехать пораньше.

Закончив разговор, он позвонил Валентину и поторопил его с отъездом.

– Я бы тебе не мешал и вызвал Олега, но в планах не было никаких поездок, поэтому отпустил его на весь день.

– Ничего страшного, – ответил друг. – Дарку я повидал и магией успели обработать, так что можно уезжать. Какие у тебя планы на завтра в отношении меня?

– Никаких. Будет выезд, но поеду с Олегом, а ты отдыхай. На завтра не запланировано ничего, кроме этой поездки, поэтому если у Фёдора всё будет в порядке, то я тоже отдохну.

Вечером ему позвонила Лорма и сообщила, что из отряда приходил один эльф. У них всё без изменений. Идут лесом, никого не встретили и пока ни в чём не нуждаются.

– Передайте, баронесса, чтобы завтра обязательно кого-нибудь прислали, – попросил Игорь. – Я отправлю с Олегом конверт, который надо передать в отряд. В нём графский титул. Они вот-вот должны выйти в заселённые места, и Фёдору нежелательно представляться бароном.

После разговора он взял один экземпляр отречения и пошёл в спальню разговаривать с женой.

– Дорогая, оторвись от своего фильма, – попросил он увлечённо смотревшую сериал девушку. – Я хочу, чтобы ты ознакомилась с этой бумагой.

– Что это? – с недоумением спросила Ларка. – Марла отреклась от короны? Я понимаю, что это формальность, но на неё не похоже. И для чего ты это показываешь? Какое значение имеет теперь эта бумага?

– Большее, чем ты думаешь. Теперь ты наследница и можешь возводить любого в графское достоинство. Я думаю, что ты не откажешь в этом барону Феду. Там, куда он должен выйти, верховодят графы с графинями, которым будет трудно признать ровней какого-то барона. А нужно чтобы не только признали, но и подчинились! Тебе придётся объявить себя королевой. Не злись: ты не будешь править. Назначишь графа Феда своим наместником, пусть он вкалывает, а мы будем помогать.

– Сейчас составлю, – согласилась она, встала из-за компьютера и пошла писать бумаги. Как и Марла, тоже скрепила написанное магической печатью.

– А для чего целых три? – не понял Игорь. – Это твоё заявление на королевский титул, это графская грамота…

– Читай, читай, – с усмешкой сказала жена. – Сам это затеял, сам и занимайся! Надо составить тебе печать, а пока пусть будет так! Ты отправишь один экземпляр Фёдору? Тогда я позже напишу ещё раз. Ты уже не принц-консорт, а первый за две с лишним тысячи лет король нашего клана! А теперь не мешай: я хочу досмотреть фильм.

Забрав у неё бумаги, Игорь вернулся в гостиную, где на диване с книгой в руках лежала Дарша.

– Можете поздравить меня с повышением, – сказал он няньке и в ответ на её вопросительный взгляд отдал бумаги, кроме графской грамоты Фёдора.

К удивлению Игоря, как только она прочитала, тут же вскочила с дивана и опустилась на колени.

– Прекратите немедленно! – смущённо приказал он, обнял женщину за плечи и насильно поднял на ноги.

– Извините, ваше величество! – сказала она. – Я осмелилась лежать в вашем присутствии…

– Вот что, Дарша! – сердито оборвал Игорь её извинения. – Ещё раз услышу, что назовете величеством, смертельно обижусь и отправлю в посёлок, а сюда возьму кого-нибудь из магов! Уж вы-то должны понимать цену этому титулу. Король я не для вас, а для тех эльфов, которые скоро начнут умирать от голода и резать друг другу глотки из-за борьбы ваших графов за власть. Но сам я там покажусь только один раз, а править будет Фёдор, которого сделали графом и сделаем наместником. И перестаньте вы кланяться! Каким я был, таким я и остался, а это всего лишь бумага!

Глава 20

– Он вышел, – сказал Евгений Дмитриевич. – Молодой, который идёт справа.

– А кто с ним? – спросил Игорь.

– Это Рожков. Он не представляет для вас интереса.

Игорь оставил дипломата у его машины и поспешил к вышедшим из министерства мужчинам. Пришлось пробежаться, потому что они уже садились в стального цвета «ауди». Подчинив обоих, он открыл дверцу и сел на заднее сидение.

– Куда собрались, Александр? – обратился он к сидевшему за рулём мужчине. – Спрашиваю потому, что у меня к вам важное дело. Вам очень нужен Рожков, или он может пройтись пешком?

– А вы кто? – спросил обернувшийся Плицкер.

– Я ваш самый лучший друг, – объяснил Игорь. – Ради меня вы обязаны вывернуться наизнанку!

– Тогда, конечно, – согласился он и обратился к Рожкову: – Сергей, сегодня ничего не получится. Давай перенесём твоё дело на завтра.

– Как скажешь, – послушно ответил тот и вышел из машины.

– Куда едем? – спросил Александр. – Или ваше дело можно решить здесь? Сядьте вперёд, чтобы мне не вертеться, а заодно скажите своё имя.

– Можете звать Владимиром, – пересев, ответил Игорь. – А дело… Скажите, в каких вы отношениях с Киршнерами.

– Вам нужен дядя? В таком случае обратились не по адресу. Я расшибусь для вас в лепёшку, только всё равно не получится свести с дядей. Эта старая сволочь и меня к себе редко подпускает, а с кем-то незнакомым…

– Меня интересует Михаил. Какие у вас отношения?

– Зачем вам брат? – удивился он. – Совершенно никчемная личность, и у него нет больших денег. Пьянки и бабы – это всё, чем он занимается. Старик с трудом терпит, хотя вынужден тратиться.

– Он мне нужен! – нажал Игорь. – Можете познакомить?

– Могу, – ответил Александр, – но не прямо сейчас. Мне нужно созвониться и договориться о встрече. Он редко приглашает к себе, чаще к кому-нибудь из приятелей. Из-за баб и вообще… К тому же его квартиру охраняют люди отца.

– Позвоните сейчас! – приказал Игорь. – Я не могу долго ждать.

– Как хотите, – пожав плечами, ответил Плицкер и достал телефон.

Несколько попыток позвонить окончились безрезультатно.

– Он отключил мобильник, – сказал Александр. – Почти наверняка напился или кувыркается с очередной подружкой. Я же говорил, что ничего не выйдет.

– Едем к нему домой, – сказал Игорь. – Кто охраняет квартиру?

– Квартира охраняется автоматикой, а за Михаилом присматривает кто-нибудь из службы безопасности его отца. Если брат трудится в спальне с девчонкой, нас не пустит к нему телохранитель, не пропустит даже охрана на входе в подъезд.

– Тогда сейчас не поедем. Сначала договоритесь, а потом позвоните мне по этому номеру. Номер никому не показывайте, а после звонка уничтожьте бумагу и сотрите его в памяти телефона.

Игорь пересел из машины Плицкера в стоявший рядом с министерской парковкой «форд» Олега и приказал водителю ехать домой:

– Отвезёшь меня и съездишь в посёлок. Отдашь этот пакет Лорме, и свободен.

Когда он появился в квартире, жена сразу отреагировала на неудачу.

– Что ты такой хмурый? – спросила она, едва муж вошёл в гостиную. – Не получилось с олигархом?

– Опять задержка, – недовольно ответил он, – а твоя сестра бесится и может выкинуть какой-нибудь фортель. В лучшем случае попытается использовать меня, а о худшем не хочется думать. У меня появилось время заняться её делами, а через несколько дней его может не быть. Эльфов мы отправили, но не развязали себе руки, наоборот. Скоро Фёдор столкнётся с графами или этой сволочью Беллой, и закончится это может чем угодно! Я хотел избавиться от твоей сестры, а теперь приходится ждать!

– Она заявила на тебя права? – с тревогой спросила Ларка.

– Какие у неё могут быть права? – удивился Игорь. – Марла бесится без мужиков и один раз попробовала меня подчинить, но ей не хватило сил. После этого твоя сестра постоянно носит накопитель, поэтому я стараюсь меньше с ней общаться. Она ведёт совершенно ненормальный образ жизни: ни с кем не общается и выходит из своих комнат только в туалет. Лорма не видит её целыми днями, и даже еду Ольга носит к ней в комнату. Каждый раз, когда захожу к Марле, вижу её на кровати. Удивляюсь, как она не растолстела от такой жизни и не свихнулась!

– Есть права, – вздохнула жена. – Это старый обычай, ты можешь о нём не знать. Старшая из принцесс может воспользоваться мужем младшей сестры, если нет своего. Не постоянно и с разными ограничениями вроде запрета на зачатие. У нас не было мужей, а у Ольги был Марел, поэтому в нашей семье этот обычай не использовали.

– Ни фига себе! – удивился он. – Я вам что, вещь? Ваш обычай не учитывает желание самого принца?

– В королевской семье главными были женщины, – напомнила Ларка, – а старшинство идёт по возрасту. К тому же вряд ли кто-нибудь из эльфийских принцев отказался бы развлечь сестру жены. Это ты у меня однолюб, эльфы относятся к таким связям по-другому. Сходный обычай есть у дворян, вот у простолюдинов ничего такого нет.

– Значит, мне нельзя к ней заходить, – сказал Игорь и снял с пояса зазвонивший телефон.

– Где ваши бумаги, принц? – услышал он голос Лормы. – Сегодня посланец прибыл раньше обычного. Они вышли к небольшому городу, но пока в него не заходили и прячутся в лесу. Барон решил на всякий случай передать нам его образ, чтобы мы могли сами…

– К вам вот-вот должен подъехать Олег, – ответил Игорь. – Не думал, что они так рано потребуются, иначе послал бы его ещё утром.


– Приказали передать вам, господин барон, – сказал Ольгар, протягивая Фёдору конверт. – Маги запомнили образ этого городка.

– Помощи они нам не окажут, – сказал он, рассматривая бумаги, – поэтому нужно самим… Ого!

– Что случилось? – спросила стоявшая рядом с ним Лани. – В них что-то важное?

– Мы с тобой быстро растём! – обняв невесту, сказал майор. – Я уже граф, а ты скоро станешь графиней. Марла отказалась от короны, а её сестра короновалась и передала мужу право на трон. Так что теперь у вас есть король с королевой, а меня они хотят сделать наместником. Парни, нечего на меня так таращиться! Есть сомнения в том, что я вам сказал?

– Извините… граф, – сказал ему Эмиль. – Просто это неожиданно, тем более ваши слова о короле. У нас их не было несколько тысяч лет. Вы позволите посмотреть бумаги?

– Возьмите, барон, – протянул ему грамоты Фёдор.

– Всё верно, – внимательно их прочитав, сказал Эмиль и почтительно вернул грамоты. – Ваш новый титул, граф, может сильно помочь. Теперь вы равны тем, кто здесь претендует на власть. Вы уже решили, что будем делать?

– Не хочется мне соваться в этот… город, – сказал майор, бросив взгляд на выглядывающие из-за изгороди неказистые постройки. – Населения в нём может быть несколько тысяч, и, судя по страже в воротах, кто-то следит за порядком. Я бы на его месте не церемонился с непонятными чужаками и отобрал лошадей и провиант. Грамоты – это хорошо, но во время бедствий многие склонны плевать на законы. Могут вообще не выпустить, а защищаться на улицах… Перебьют, и не помогут винтовки.

– Да, я тоже считаю, что лучше общаться по эту сторону ограды, – согласился барон. – Давайте проедем вырубку и станем лагерем недалеко от ворот. К нам обязательно кого-нибудь направят, вот и поговорим. Даже если ни о чём не договоримся, узнаем новости. Барон нам почти ничего не сказал.

– Едем! – решил Фёдор. – И не торопитесь: пни здесь никто не корчевал. Станем шагов за двести от ворот, чтобы не могли прицельно стрелять из-за изгороди.

Они выехали из леса и направились в сторону ворот. Видимо, стоявшие в карауле стражники не слишком усердствовали в несении службы, потому что увидели чужих, когда отряд уже добрался до места. Эльфы спешились и привязали лошадей к вбитым в землю колышкам от палаток. Сами расположились на пнях, достали мясо с хлебом и принялись подкрепляться.

– Они не торопятся, – заметил присевший рядом с майором Эмиль. – Мы уже поели, а из города так никто и не вышел, наоборот, попрятались даже стражники.

– Нам некуда спешить, – ответил Фёдор. – Если через полчаса ничего не изменится, поедем по дороге. Рядом с городом должны быть деревни. Не захотят говорить горожане, поговорим с крестьянами. Что-нибудь да узнаем.

Долго ждать не пришлось: через несколько минут из ворот начали выходить эльфы, которые построились в колонну и зашагали в сторону отряда. Впереди шёл юноша, почти мальчишка, одетый богаче других. На вырубке из-за пней строй превратился в толпу.

– Живописное зрелище! – прокомментировал их внешний вид барон. – У большинства не одежда, а рваньё! И оружие… У вон того, по-моему, не копьё, а палка с примотанным к ней ножом. Но шагают очень решительно. И арбалеты у них есть, так что не будем недооценивать опасность.

– Ружья к бою! – скомандовал майор и, оставив своё Эмилю, сделал несколько шагов навстречу по-прежнему идущему впереди эльфов юнцу.

– Всем стоять! – крикнул он. – Вы, юноша, можете подойти: мы не причиним вам вреда.

– Это мы можем его причинить! – заносчиво ответил тот. – Нас в три раза больше! Отвечайте, кто вы такие и для чего появились в пределах славного города Марда!

– Вас не учили правилам вежливости? – спросил Фёдор. – Если вы что-то требуете, вначале должны представиться.

– Я наследник владельца этого города графа Бегбера! – гордо сказал юнец. – Вам необязательно знать моё имя.

– Ну а я граф Фед Мальком. Едем мы по своим делам, о которых я никому не обязан давать отчёт, а ваш город нам и даром не нужен. Можете не бояться: не будем мы в нём останавливаться.

– Нет таких графов! – закричал юнец. – Вы самозванец!

– Не надо орать, тем более такие слова, – спокойно сказал майор. – Слышали о принце Игаре?

– Конечно, – удивился он вопросу. – Принц погиб вместе с остальной королевской семьёй.

– Он спасся со своей женой и принцессой Марлой, – объяснил Фёдор. – Спасались так же, как и граф Радос. Принцесса Марла отказалась от короны, а её младшая сестра короновалась и теперь является вашей королевой. Своим указом она разделила власть с мужем, так что у вас теперь есть не только королева, но и король! Я их представитель и требую вашего подчинения. Читать умеете? Тогда читайте грамоты.

Юнец прочитал грамоты и вернул их майору со словами:

– С этим пусть разбираются старшие, а у меня есть приказ! Вы можете следовать дальше, но лошадей придётся оставить нам!

– А чем вызван этот грабёж? – поинтересовался Фёдор. – Объясните мне, как граф графу.

– Это не грабёж! – насупился молодой Бегбер. – У нас в городе двадцать тысяч эльфов, и нет запасов продовольствия, а крестьяне дают только овощи, да и то немного. Мы выживаем охотой, но всю дичь поблизости уже выбили, а издалека её нужно на чём-то везти.

– Сочувствую вам, юноша, но ничем не могу помочь, – ответил ему майор. – Точнее, могу, но только если вы признаете власть короля и будете оказывать мне содействие. Тогда вам щедро помогут с продовольствием. А наших коней мы вам не отдадим. И не советую хвататься за меч или тем более направлять в нашу сторону арбалеты.

Естественно, его никто не стал слушать и все пять стоявших впереди толпы арбалетчиков направили оружие на чужаков. Фёдор выхватил из расстёгнутой кобуры пистолет и прострелил каждому из них плечо. Такую же рану получил замахнувшийся на него мечом юнец. Этого оказалось достаточно. Раненые упали на землю, а остальные с испуганными криками побежали в сторону города. При этом многие, чтобы быстрее бежать, бросали мешавшее им оружие.

– Перевяжите раненых, а то, пока за ними вернутся, могут истечь кровью, – приказал майор. – Горожане слышали мои слова, пусть теперь думают, что для них лучше: подчиняться графу и голодать или присягнуть королю и получить помощь. Смерть кого-нибудь из этих идиотов может плохо повлиять на их выбор.

Никто не стал смотреть, есть в ранах пули, или они сквозные: раненым наложили тугие повязки, к которым Лани добавила лечебную магию.

– Не ожидал, что такие ранения свалят с ног взрослых мужчин, да ещё всех, – с недоумением сказал Фёдор. – Специально стрелял так, чтобы не задеть кости. Они, конечно, истощены, но не настолько же! И это массовое бегство при первых же выстрелах… Среди них не было солдат?

– Это горожане, – презрительно ответил Эмиль. – Хотя из-за сильной боли любой эльф может потерять сознание. Какая боль от этих ран?

– Для нас она терпимая, а для вас, по-видимому, нет, – сказал Фёдор. – Хотя и люди терпят боль по-разному. Кто-то может потерять сознание, а другой с такой же раной продолжит сражаться. Так, они начинают приходить в себя. Сейчас кого-нибудь допросим. Эй, хватит стонать! Отвечай, если не хочешь, чтобы тебе сделали больней!

– Я всё скажу, только не бейте! – закричал тот, кого майор легко пнул сапогом.

– Рассказывай, какие у вас города, где находятся и кто в них заправляет! – приказал Эмиль. – Заодно упомяни, в каких отношениях правители.

– Я мало знаю, – предупредил раненый. – Лучше бы вам, господа, расспросить графа.

– Мне пнуть ещё раз? – припугнул его Фёдор. – Слышал вопросы? Вот и отвечай!

– Сильнее всех у нас графы Парк и Радос, – перемежая свой рассказ охами, начал говорить арбалетчик. – Они привели много воинов и крестьян. У каждого из графов свой город, но они выступают сообща против остальных, поэтому к ним никто не лезет. Чтобы до них добраться, нужно ехать на север. Это примерно два дня пути. Я не знаю, как называются их города. Самый западный город основали беженцы из Лардиса. Среди них было много купцов, которым повезло уйти не с пустыми руками. У них, как и у графов, пока есть продовольствие. Южнее обосновалась графиня Белла, которая объявила себя королевой. Её никто не признал, кроме нескольких баронов. Воинов у неё немного и так же, как у нас, нечего есть. В городе, который Белла назвала Рожданом, много бежавших с ней ремесленников, а крестьян на юг ушло совсем мало. Кроме этих городов, есть ещё несколько таких, как наш Мард, и поселения баронов. Ближний город Сартис графа Варшога находится недалеко от нас. Эта дорога ведёт к нему, но её пока не доделали до конца, поэтому придётся немного ехать лесом.

– А говорил, что ничего не знаешь, – довольно сказал Фёдор. – Обошлись без твоего графа. Мы сейчас уедем, а ты возьмёшь мальчишку и отнесёшь его в город. И не нужно строить такую жалобную рожу. Нести будешь не один, а с приятелями, которые изображают мёртвых. У вас на пятерых пять здоровых рук, так что справитесь. Граф вас потом поощрит.

– Скорее, сдерёт шкуры, – проворчал другой раненый, который после слов майора открыл глаза. – Не уберегли сына и позволили себя ранить. А кто знал, что у вас было оружие!

– Дружинник? – спросил Эмиль.

– Служил городским стражником, потому и назначили старшим. Дружинников у графа нет, есть только несколько дворян, охотники и ополчение горожан. Было несколько, но они сбежали на север. Прежде чем прибиться к графу, я побывал в разных местах, поэтому о здешних делах знаю больше горожан и могу быть вам полезным. Лишние лошади у вас есть, а на мне всё быстро заживает, поэтому обузой не буду.

– А семья? – спросил барон.

– Нет у меня семьи, – вздохнув, ответил он. – Все родные погибли.

– Если поклянёшься в верности и не побоишься закрепить клятву магом, тогда возьму, – сказал Фёдор. – Иначе тебе не будет веры. Как звать-то?

– Зовите Суром. А клятву я принесу и мага не побоюсь. Пусть боятся те, кто могут предать, а я не из таких. Я не клялся графу Бегберу, а то не предлагал бы вам услуг.

– Мерзавец! – простонал очнувшийся юнец. – Шкуру бы с тебя спустить!

– Его шкура ещё пригодится, – сказал ему майор, – а вы должны не ругаться, а благодарить Зауру и нас за то, что остались живы. Развейте моё недоумение, граф. Почему ваш отец послал в эту вылазку наследника, а теперь не предпринимает никаких шагов по его спасению? У него так много сыновей?

– Отца нет дома, – не глядя на майора, ответил юноша. – Он уехал в соседний Сартис.

– Ладно, мы тоже уезжаем, – сказал Фёдор. – Освободите от тюков одну лошадь для Сура. Сможешь сам взобраться?

– Вроде полегчало, – ответил бывший стражник. – Заберусь, господин граф. А клятва?

– Принесёшь в дороге. Мы успеем добраться до Сартиса до темноты?

– Должны успеть, – посмотрев на небо, ответил Сур, – но нужно ехать быстро. Мы доделали свою половину дороги, а граф Варшог не спешит с работой, поэтому часть пути нужно ехать лесом.

Быстро собрались и по вырубке доехали до дороги. От неё было близко до изгороди, поэтому поторопились уйти от города рысью, а потом опять перевели коней на шаг.

– Графы Варшоги родственники королевской семьи, – просветил Фёдора ехавший рядом Эмиль. – Они жили в столице, но как-то умудрились спастись. Или не стали ждать осады и удрали, или просто повезло в это время уехать в имение. Оно было у них где-то на западе. Надо попробовать с ними договориться. У них сейчас отец подстреленного вами юнца. Я никогда не встречался ни с кем из графов Бегберов, только читал об их роде. Если отец не такой спесивый, как его сын, можно попробовать найти с ним общий язык. В любом случае будет лучше, если он обо всём узнает от нас, а не от сына.

– Приблизься, Сур! – крикнул Фёдор ехавшему сзади стражнику. – Не беспокоит рана?

– Благодарю вас, ваше сиятельство, она почти не болит, – почтительно ответил тот.

– Тогда приноси клятву, а потом кое-что расскажешь.

Стражник слово в слово повторил сказанные майором слова клятвы, а ехавшая рядом с женихом Лани скрепила её магией.

– Расскажи, в каких отношениях находятся здешние графы, – приказал Фёдор. – Ещё меня интересует, сколько спаслось магов и уцелели ли жрецы.

– Этих отношений почти нет, – почтительно сказал Сур. – Наместница попыталась всех под себя подмять, но для этого у неё мало сил. Графы Парк и Радос прогнали её дружинников, а от остальных она отстала сама. Подданным нужно помогать, а ей нечем это делать. И графы никого не трогают по этой же причине. У них есть продовольствие, но только для своих. Вот о купцах ничего не скажу, потому что до их города так и не добрался. Ходят слухи, что у них правят выборные и не так плохо с едой, как у других, но точно никто не знает. Такие графы, как наш Бегбер или соседский Варшог, пытаются как-то выжить, но до урожая ждать слишком долго. Вы говорили о присяге и помощи. Если это получится, может быть, обойдёмся без мора, а если нет, он скоро начнётся. Такую прорву народа не накормишь охотой. Маги спаслись, и жрецы уцелели. В последний раз я видел их, когда уезжал из Вагоса. Это город графа Парка.

– А почему там не остался? – спросил Фёдор. – Там же кормят.

– Кормят, – кивнул Сур, – только я и сам себя прокормлю, а шею гнуть не стану! Графы обращаются со всеми, кроме своих дружинников, как со скотом! Никогда у нас такого не было! Если вы начнёте кормить, от них все сбегут.

– А что за эльф граф Бегбер? – спросил Эмиль. – С ним можно будет говорить после выходки сына?

– Я думаю, можно, – ответил Сур. – Конечно, он будет недоволен его ранением, но сила на вашей стороне, а он умный эльф. Лучше принести клятву королю и получить помощь и защиту, чем всё потерять. Он понимает, что всё равно придётся перед кем-нибудь преклонить голову. Как только соберут первый урожай, так и начнут выяснять, кто самый главный. Долго эта вольница не продлится. Если бы вы не пришли, всех подмяли бы под себя наши великие графы. Только ведь и они не будут вечно держаться друг за дружку и в конце концов передерутся.

– Какая семья у графа Варшога? – спросил Фёдор.

– Жена и два сына, – ответил вместо Сура Эмиль. – Старшему то ли шестнадцать, то ли уже семнадцать, а второй сын на два года младше. Оба большие шалопаи. Сам граф мне понравился: умён и в меру наделён честолюбием. Вы с ним чем-то похожи, к тому же он родственник королевы, поэтому договориться будет нетрудно. Если это получится, можно никуда не ездить и строить базу в его городе.

– Рядом с городом, – внёс поправку майор. – Не стоит так уж полагаться на здравомыслие и родственные связи. В его городе у нас будут связаны руки, а если построим дворец за городом и вокруг него начнём строить свой, владения графа в конце концов в нём растворятся. И ему поможем, поэтому не должно быть обид. Кажется, кто-то скачет. Командуйте, барон.

– Стойте! – закричал эльфам Эмиль. – Отъедем в сторону от дороги и приготовим оружие. Вряд ли здесь часто ездят, да ещё отрядами, так что наверняка это возвращается граф Бегбер. Только не нужно больше геройствовать, граф. Там были горожане, но с Бегбером наверняка будут дворяне.

Конский топот быстро приближался, и вскоре из-за поворота дороги показалась небольшая кавалькада в семь всадников. Увидев отряд Фёдора, они поспешили остановить лошадей.

– Господа, вы можете не опасаться! – крикнул Эмиль. – Если желаете, поговорим, а если торопитесь, то проезжайте, мы вам не мешаем.

– Даже если бы я спешил, то не упустил бы возможности поговорить с такой странной компанией, – ответил ему ехавший впереди высокий эльф, который отличался от остальных только властным выражением лица. – Кого я имею честь видеть?

Он пустил коня шагом и бесстрашно приблизился к отряду. Следом за предводителем двинулись его спутники.

– Это граф Фед Мальком, – представил Эмиль своего вождя, – а я барон Эмиль Семан.

– Странно! – нахмурился эльф. – О баронах Семан я, кажется, слышал, а вот такого графа, как Мальком, не припомню.

– Я стал графом на днях, – объяснил Фёдор. – Вы граф Бегбер?

– Да, я граф Лар Бегбер, – ответил он. – Не скажете, кто мог произвести вас в графы? А то я, право, теряюсь в догадках.

Терялся в догадках не один Бегбер, дворяне его свиты тоже в недоумении смотрели на майора.

– Ознакомьтесь с этими бумагами, граф, – сказал Фёдор, передавая ему грамоты. – Среди вас нет мага, но могу поклясться, что печати подлинные и имеют нужные метки.

– Неожиданное известие, – задумчиво сказал граф, возвращая грамоты. – У нас есть не только королева, но и король! Вот только многие ли теперь их признают?

– Я думаю, что все, – усмехнулся Фёдор. – Понимаете, граф, наши король и королева сейчас временно находятся в мире Игара, откуда они могут оказать своим подданным очень существенную помощь, ну а тем, кто их не признает, не достанется ничего.

– Это сильно меняет дело, – согласился Бегбер, – особенно если помощь будет, как вы сказали, существенной. Многие бежали вообще без ничего, и мы не можем их даже накормить. Пока очистим землю для посева и получим первый урожай, некоторые из тех, кто спасся, умрут от голода. Охота, ловля рыбы и огороды крестьян не могут прокормить столько эльфов! Но у некоторых продовольствие есть, и они сами готовы драться за власть. Вряд ли вы соблазните их своей помощью.

– А я не собираюсь никого соблазнять, – сказал Фёдор. – Просто предложу продовольствие, одежду, инструменты и помощь в строительстве нормальных домов вместо тех хибар, которые я видел в вашем городе. Один пожар – и его не будет! Желающие это получить найдутся. А тем, кто захочет защитить себя и других от честолюбцев, я дам в руки очень сильное оружие. Не понеся больших потерь, они уничтожат дружины великих графов и наместницы, если она сделает глупость к ним присоединиться. Сур, расскажи графу о том, как я с вами разделался.

– Ты? – удивился Бегбер, увидев бывшего стражника. – Что ты здесь делаешь?

– Я больше не служу вам, граф, – ответил тот. – Благодарите за это своего сына!

– Что сделал Март? – с тревогой спросил граф. – Говори быстрее!

– Он вывел нас из города, – начал рассказывать Сур, – выслушал господина графа и посмотрел те же грамоты, которые показали вам, а потом приказал отобрать у этих господ лошадей. Вместе со мной были остальные ваши арбалетчики. Когда мы попытались использовать оружие, граф из той штуки, которая у него на поясе, в одно мгновение прострелил нам плечи, а вашему сыну – руку. Остальные горожане тут же разбежались, а нам оказали помощь. Забинтовали раны и применили магию. Я свою рану почти не чувствую, а когда мы уезжали, остальные сами шли в город.

– Спасибо за то, что никого не убили, – хмуро сказал Бегбер майору. – Сын молод, а молодость ищет простые пути. К тому же нужда гнёт даже сильных, не только мальчишек. Вы ещё не раз с этим столкнётесь. Сейчас многие считают нормальным такое, о чём прежде не могли даже думать. Если у вас будет возможность оказать действенную помощь моему городу, я присягну одним из первых.

– У вас есть золото? – спросил Эмиль.

– Зачем вам оно? – удивился граф. – Сейчас за деньги ничего не купишь.

– Это здесь, – ответил барон, – а в мире короля Игара можно купить многое! Мы и так окажем помощь, но тем, кто сможет заплатить, помощь будет большей. Королю ничего не достаётся даром. Провиант он купит за своё золото, но, если поможете, получите многое из того, в чём имеете нужду.

– Я этим займусь, – пообещал граф. – Не скажете, куда вы сейчас направляетесь? Где вас искать?

– Едем в Сартис к графу Варшогу, – ответил Фёдор. – Он родственник королевы, поэтому для нас будет естественно на него опереться.

– Из него, как и из меня, сейчас плохая опора, – вздохнул Бегбер.

– Будут нужны только эльфы, – пояснил майор, – всё остальное у нас есть. За помощь расплатимся продовольствием. И вам скоро подкинем еду, не дожидаясь присяги.

– С вами поедет барон Мартош, – решил граф. – Вы справитесь и сами, но с ним выйдет быстрее. Горт частый гость у графов Варшог, поэтому в компании с ним вам придётся объясняться только с самим графом, а не с охраной города.

Глава 21

Со стороны дороги Сартис ничем не отличался от «славного города Марда»: такая же ограда и такие же неказистые деревянные постройки. Охранявшие ворота стражники увидели вооружённых всадников и поспешили их закрыть. Пришлось вмешаться барону Мартошу. Он спешился и принялся бить в створки ногой, а потом минут пять переругивался со стражниками. Наконец ворота приоткрыли и впустили в город сначала барона, а потом и остальных. К этому времени к стражникам прибыло подкрепление в виде трёх конных дворян, которые и сопровождали отряд до «дворца» графа. «Дворцом» было такое же одноэтажное деревянное сооружение, как и остальные постройки, только раза в три больше их.

– Всех не пустим! – категорично заявил не представившийся им дворянин. – Достаточно будет двоих. Эта женщина – маг? Тогда ей лучше остаться здесь.

С ним не стали спорить, и к графу пошли только Фёдор с Эмилем. Внутри дом был украшен коврами, дорогими светильниками и обставлен простой, но добротной мебелью, поэтому производил более благоприятное впечатление. Они прошли вслед за своим провожатым через две комнаты в третью, где на выполненном на манер трона стуле ждал граф. Лицо у Варшога было приятное, но усталое, а одежда не отличалась роскошью. По земным меркам ему можно было дать лет сорок.

– Вас я видел в столице, – сказал граф Эмилю. – Если не ошибаюсь, вы один из сыновей барона Семана?

– Эмиль Семан, – представился барон. – Рад, что вы уцелели, ваше сиятельство.

– Я тоже этому рад, – улыбнулся граф. – Повезло оказаться в имении. А теперь познакомимся с вами, незнакомец. Я граф Даль Варшог, а вот кто вы? Мне сообщили о каком-то графе Мальком…

– Ознакомьтесь с этими бумагами, – сказал Фёдор, отдавая ему грамоты. – Потом я отвечу на ваши вопросы.

– Неожиданное, но радостное известие! – прочитав бумаги, сказал Варшог. – Значит, принцессам удалось уцелеть. Не знаете, почему Марла отказалась от трона? На неё это не похоже.

– Если бы не было исхода, Марла не уступила бы место королевы, – ответил майор. – Она не захотела с вами возиться. Принцесса неплохо устроена в мире нашего короля и не имеет желания сюда возвращаться.

– А когда вернутся король с королевой? – спросил Варшог. – Или у них тоже нет желания с нами возиться?

– А куда им сейчас возвращаться? – задал встречный вопрос Фёдор. – Сначала я должен всё подготовить для их возвращения. К тому же их подданным нужна помощь, которую король может оказать только из своего мира.

– Их подданным? – сказал Варшог, сделав акцент на первом слове.

– А с какой стати они будут тратиться на тех, кто не присягнул? – изобразил удивление майор. – Помощь будет продовольствием и одеждой. Можно будет получить очень хорошие палатки, в которых удобно жить. Понятно, что эльфам нужны нормальные дома, но сразу их не построишь. Строить будут сами, но мы можем оказать помощь инструментами и строительными материалами. И учтите, что всё это достаётся королю не просто так. Он вынужден расплачиваться золотом, поэтому в основном будет помогать продовольствием. Найдёте золото – получите многое из того, что вам нужно.

– Естественно, я поддержу короля с королевой, – довольно сказал Варшог. – Думаю, что те графы и бароны, которые ни к кому не примкнули, сделают то же самое. Может, их признает графиня Белла, у которой положение хуже, чем у нас, а вот великие графы…

– Если не станут вмешиваться в дела остальных, пусть живут как хотят, – перебил его Фёдор, – а если вмешаются, потеряют всё, что смогли сохранить, возможно, вместе с жизнью. Силы для этого будут.

– И какая от нас нужна помощь? Вас нужно где-то разместить?

– Пока этого не нужно, – ответил Фёдор. – Мы поставим лагерь рядом с вашим городом и будем строить королевский дворец, казармы для стражи и склады для товаров и продовольствия. Будут и другие постройки, в том числе и жилые. Я думаю, что со временем все жители вашего города построят нормальные дома, а эти времянки снесём. Вам тоже поможем построить дворец. Через несколько дней будут нужны эльфы, которые хоть немного смыслят в строительстве, а со временем потребуются стражники. Их используем для охраны не только королевского дворца, но и тех грузов, которые будем отправлять нуждающимся. Дадим серьёзное оружие из мира короля, поэтому клясться будут с магией. Можете не присылать тех, кого это не устроит.

Простившись с графом, вернулись к отряду и уже знакомой дорогой доехали до ворот.

– Есть поблизости от города что-нибудь вроде луга? – спросил стражников Фёдор. – Нужно ровное место для лагеря.

– Я ничего такого не знаю, – почесав затылок, ответил старший в карауле. – Вырубок много, но на них повсюду пни, а у реки всё поросло лесом. Если есть удобные поляны, вам придётся искать их самим.

Долго не искали и далеко от города не ушли. Лес свели на сотни шагов от изгороди, но пни были не везде. Нашли место, которое раньше было поляной, на нём и установили палатки. Мужчины взяли пилы и топоры и ушли в лес. Вскоре в лагере было достаточно топлива для костров, а на свободном месте начали огораживать загон для лошадей. Пока подчинённые занимались лагерем, Фёдор взял планшетку и сел на один из пней писать письмо королю. Через полчаса оно было готово и с одним из бойцов отправлено на Землю, а ещё через час попало к адресату.

– Что ты ругаешься? – спросила Ларка читавшего письмо Игоря. – У Фёдора неприятности?

– По-моему, я не ругался вслух, – ответил он, – только про себя. Ты уже и это слышишь? У Фёдора всё в порядке, неприятности у меня. Ему до фига всего нужно и намного раньше, чем я планировал. Деньги от продажи золота есть, но надолго их не хватит, а другие получим не раньше чем через две-три недели. И дело не только в деньгах. Нужно столько покупать, что один Абитян это не потянет.

– И что нужно майору? – полюбопытствовала она. – Лесопилка?

– Как ты догадалась? – удивился Игорь. – Пока просит бензопилы и горючее, но ставит вопрос о лесопилке. Нужно столько досок, что проще их изготавливать на месте, чем передавать отсюда.

– С Земли тоже можно много передать, – не согласилась девушка. – Забыл о том, как легко отправлять неживой груз? Сложил штабель досок и отправил. На будущее можно сделать и лесопилку, а пока будем отправлять отсюда. Что ещё нужно?

– В первую очередь продовольствие, а чтобы оно не намокло и не растащили, надо дать тенты и колючую проволоку. Я думаю отправлять в основном муку, крупы и сахар.

– Отдай эту бумагу Заргару, он всё сделает, – пожав плечами, сказала Ларка. – Не королевское это дело – заниматься мукой.

– И взрывчатку достанет? – язвительно спросил Игорь. – Тут столько всего написано…

– А то ты не знал, что так будет, – ответила она. – Пускай Заргар делает то, что сможет, а для остального наберёшь других людей. Валентин пока не сбежал, вот пусть и подскажет кандидатуры. Или спроси у своего Игнатова, пока он не ушёл в Америку. Я думаю, что насчёт взрывчатки он тебе что-нибудь посоветует. Что им там взрывать, пни?

– Умная мне досталась жена, – сказал он, обняв девушку. – Всё я знал, и эти вопросы решаются, просто пока всего мало. Мало людей, мало времени и мало денег. Если сейчас позвонит племянник олигарха, придётся подключать к работе тебя, а то я зашьюсь.

К счастью, Плицкер позвонил только на следующий день.

– Привет, Владимир, – сказал он Игорю. – Я договорился с Михаилом о встрече. У одного из его приятелей вечеринка, так что мы приглашены. Начало в семь вечера, но можно приехать и позже. Ты будешь?

– Привет, Александр, – поздоровался парень. – Мог бы и не спрашивать. Тебе далеко ехать до министерства?

– Минут десять. Хочешь там встретиться?

– Это будет удобно. Я там буду на своей машине в районе семи.

Закончив разговор с «лучшим другом», Игорь позвонил Олегу и приказал приехать.

– Поедешь к сестре? – спросила слышавшая его переговоры жена.

– За сестрой, – поправил он. – Не вижу смысла в каких-то сложных комбинациях. Сведу их вместе, а дальше пусть действует сама. Она и без магии затянет любого в постель, а с магией у этого Александра нет никаких шансов.

Вскоре подъехал Олег, и одетый по-летнему Игорь спустился к машине. В дороге водитель отвлекал своей болтовней, поэтому пришлось прибегнуть к магии. Пока доехали, он успел обдумать, что сказать Марле, и своё поведение на вечеринке. Разговора с принцессой не получилось. Едва открыл дверь в её комнату, как потерял над собой контроль и начал поспешно раздеваться.

– Давно бы так! – сказала Марла час спустя, когда он уже полностью выложился. – Завидую сестре, у меня не было таких любовников. Можешь одеваться, я сняла контроль. Ну как, ощутил разницу? Кто из нас искусней в любви?

– От тебя больше удовольствия, – согласился Игорь, – но люблю я её. Быстро одевайся, сейчас поедем знакомиться с женихом. Я для этого сюда и приехал. Сведу вас, а дальше действуй сама. Окрутишь, а потом можешь о себе рассказать, только перед этим обработай магией, чтобы не болтал.

– Вы же хотели обработать меня, – с недоумением сказала Марла. – Передумали?

– Сегодня ты наверняка заночуешь у него, а завтра он повезёт тебя за вещами. Заодно захватишь золото. Здесь вас маги и обработают.

– А золото зачем? – не поняла она. – Ты же говорил, что он очень богат. Я думала всё оставить тебе.

– Очень богат его отец, – ответил Игорь, – а твой будущий жених – бабник и пьяница, поэтому отец не даёт ему больших денег. Я думаю, что тебе нетрудно превратить его в нормального человека. Изменится Михаил, изменится и отношение отца. А золото я отдам не всё. Только смотри, чтобы им не вздумал заниматься жених, а то можете погореть. Отдашь его отцу, а он выдаст денежный эквивалент.

– Вы хоть потом снимите запрет, – попросила Марла. – Не хочу вас забывать на всю жизнь. Может, ещё помогу чем-то по-родственному.

– Снимем, когда это будет безопасно. Марла, двигайся быстрей. Мы и так из-за тебя опаздываем.

– Мне после такой любви не хочется двигаться, – призналась она, натягивая на себя платье. – Хоть напоследок, но я тебя попробовала! Скажешь сестре?

– У меня не получается что-нибудь скрыть. Не успею открыть рот, а она уже знает, что я хотел сказать или подумал. Наверное, это из-за родства душ. Так что придётся мне по твоей милости биться головой об пол и просить прощения.

– Можно подумать, что ты мог сопротивляться, – засмеялась Марла. – Я, мой дорогой, намного сильнее тебя, и сестра это знает. Так что побереги голову. Я готова, вот только причёска…

– У тебя замечательные волосы! – успокоил парень. – Не трогай куртку: на улице уже тепло. Дай руку, а то загремишь с лестницы на таких каблуках.

– Был бы ты мой, – вздохнула она, держась за его руку. – Я больше никого к себе не подпустила бы!

Когда садились в машину, никогда не видевший Марлы Олег был сражён наповал и без магии молчал до конца поездки. Ещё до выхода из коттеджа Игорь позвонил Плицкеру и предупредил, что приедет только через сорок минут. В дороге нигде не задержались и встретились с Александром, как и договаривались, на площади, рядом со зданием МИДа. Олег пристроил свой «форд» за его машиной и после долгой езды остановился у нужного дома.

– Подожди меня здесь, – сказал ему Игорь, помогая принцессе выйти из салона. – Я только провожу эту даму и сразу вернусь.

– Так ты не один! – воскликнул Александр, с восхищением глядя на Марлу. – Учти, что Михаил отобьёт у тебя это чудо!

– Это чудо зовут Марией. Пойдём быстрее, мы и так сильно опоздали.

Он собирался перед уходом заставить забыть о себе участников вечеринки, поэтому не церемонился с уже ненужным ему Плицкером и подтолкнул его магией. Всё произошло так, как и планировал, даже лучше. На вечеринке были четверо мужчин и столько же женщин. Александр представил своих спутников и назвал имена. Об Игоре сразу забыли, покорённые красотой Марлы. Принцесса применила магию только к женщинам, потому что для мужчин хватило её внешности. Михаил – высокий и симпатичный парень – сразу завладел гостьей, оставив Плицкеру свою даму – красивую изящную брюнетку. В квартирном домофоне была камера, но запись не велась, поэтому Игорь ограничился тем, что обработал всех, кроме Марлы, махнул ей на прощание рукой и ушёл. Спустившись по лестнице, вышел из подъезда и сел в машину. До дома ехали с полчаса, поэтому у него было время подумать о том, что говорить Ларке.

– Что у тебя не так на этот раз? – спросила она, увидев вошедшего в спальню мужа. – Виноватый вид, и глаза отводишь, но в глубине души доволен. Всё ясно! Сестра не выдержала и устроила тебе сексуальный марафон. Ты хоть её пристроил?

– Сегодня такой же марафон будет у сына олигарха, – ответил Игорь. – Завтра приедут за её вещами и золотом, заодно обоим промоют мозги. Считай, что Марлу мы сбагрили. Она действительно меня использовала, но не с моими силами было сопротивляться.

– Ладно, забудь, – вздохнув, сказала Ларка. – Твоей вины в этом нет. Вот золото ты зря хочешь отдать. Эльфы – это и её народ, почему мы должны им помогать, а она нет?

– Успокойся, я отдам только десятую часть того, что у неё было, а золото твоей матери останется у нас. У нас его много, жаль, что не получится быстро продать. А где Дарша?

– Приезжал Заргар и попросил помочь, – ответила девушка. – Склады он арендовал, а продовольственный забил битком. Нянька вчера ездила в посёлок и запомнила образ лагеря, поэтому сейчас всё туда отправит, а потом наш снабженец её привезёт.

– Нужна машина в посёлке, – сказал Игорь, – и нужно нанять охранника. Маги уже неплохо освоились в нашей жизни и могли бы работать сами. Один раз показать, что нужно делать, а потом только позвонить.

– Вернутся твои вояки с деньгами, тогда и займёшься, – предложила Ларка. – Если Заргар не говорит о помощниках, значит, справляется. Ты и так уже многое сделал, сделаешь и остальное.

– Мне не терпится взяться за работу с полученными знаниями, – сказал он, – а быстро это сделать не получится. Единственное, что я пока могу, – это перенести на бумагу новый метод анализа. Без этой математики те, кто будет работать в НТЦ, просто не поймут, чего я от них хочу. Мыслей много, но всё нужно проверять, а раньше зимы не получится. Надо будет поговорить об этом с Абитяном, когда привезёт няньку.

Такой разговор состоялся через час, причём по инициативе снабженца. Он привёз Даршу в десятом часу, поэтому Игорь решил отложить разговоры на завтра.

– Я не отниму у вас много времени, – сказал Заргар. – Прежде всего отчитаюсь в том, что сделано. Продуктов отправили много, и завтра их должны привезти ещё больше. На второй склад доставили тенты и проволоку. Это тоже отправили, поэтому и задержались. Я хочу сказать, Игорь Николаевич, что мне не нравится такая работа. У вас огромные потребности в стройматериалах и продовольствии, а я не смогу тащить эти товары в арендованные склады. Там много соседей, которые очень скоро зададутся вопросом, куда всё это девается. Есть и другие сложности.

– И что вы предлагаете? – спросил Игорь.

– Пока я расплачиваюсь наличными, – сказал снабженец. – Так будет и дальше? Спрашиваю потому, что часто намного удобней расплачиваться со счёта.

– Через несколько недель будет много наличной валюты и валютные счета.

– Тогда для чего покупать в России? – спросил Абитян. – Маги могут отправлять грузы из-за границы?

– Предлагаете покупать там? – задумался Игорь. – Мы легко сможем отправить своих людей в любую страну, а грузы можно отправлять из любого места.

– Так это замечательно! – воодушевился Заргар. – Есть много стран, где можно купить всё, что вам нужно, причём в любых количествах, были бы деньги! И никто не спросит, откуда они у вас взялись и для чего вам столько продовольствия или палаток. Выбор товаров там больше, и многое можно купить дешевле. В России будет сложнее работать, а в Аргентине я вам и взрывчатку куплю. Там её много в фирмах, которые занимаются дорожным строительством. Только такие покупки нужно делать с магом, иначе со мной никто не станет разговаривать. Если будет много валюты, я вам и оборудование для предприятия куплю, скажете только, что нужно. Многие станки не так просто купить. Их изготавливают под заказ, а нам ещё не всё продают. Но с большими деньгами и вашими возможностями действовать на людей и без транспортировки забрать товар, сделаем в лучшем виде! Сегодня я узнал у уважаемой Дарши, что она за один раз может передать в десять раз больше груза, чем мы отправили, а на складах его было пять тонн! И, по её словам, она самый слабый из ваших магов. Поэтому проблемы будут только с деньгами. С помощью магов всё купим и отправим и обработаем головы продавцам. Кстати, я подобрал предприятие, к которому можно притулиться. Вы надолго планируете свои работы?

– На два-три года. А почему вы спрашиваете?

– Потому что в выбранном месте зимой холодновато, – объяснил Абитян. – Это приборостроительный завод «Ротор» на Алтае. Довольно мощное предприятие, которое располагается в лесу, рядом с Барнаулом. На нём большой и разнообразный парк станков, так что вам их не так уж много покупать. Нашёл я и директора. Это бывший главный инженер одного из уральских заводов. Он уже на пенсии, но здоров и сохранил ясную голову. Немного обработаете магией, и он будет с удовольствием на вас работать. Квартира у него в Екатеринбурге, но живёт в Москве с семьей сына. Я его знаю, потому что когда-то часто приходилось сталкиваться по работе. Умница и прекрасный руководитель.

– Что бы я без вас делал! – искренне сказал Игорь, вызвав довольную улыбку Абитяна. – Всё это замечательно, но займёмся, когда достанем деньги. Что с инструментами?

– Будут завтра, хоть и не все сразу, – ответил снабженец. – Завтра же отправим ещё одну партию продовольствия.


– Останови возле этих ворот! – приказала Марла шофёру, и чёрный «мерседес» жениха остановился возле коттеджа. – Пойдём, дорогой, я покажу тебе, где жила, заодно поможешь с вещами. Вы сидите здесь!

Дёрнувшийся выйти телохранитель послушно остался в салоне, а принцесса открыла калитку и первой пошла к дому. Следом за ней поспешил Михаил. В доме поднялись на второй этаж и, никого не встретив, через гостиную прошли в спальню Марлы. В ней на полу уже стояли две сумки с золотом и саквояж с вещами.

– Мило, – сказала принцесса. – Мне уже всё собрали. Бери эти сумки, а я возьму саквояж. Не бойся, в нём одна одежда, так что я не надорвусь. Тебе будет тяжелее.

– Что в них? – удивлённо спросил Михаил, с трудом подняв сумки. – По объёму небольшие, а весят килограммов по тридцать!

– Меньше, – ответила Марла. – Это моё приданое. Пошли быстрее, а то тебе тяжело их держать.

В гостиной им пришлось задержаться.

– Стоять! – приказала встретившая их Лорма. – Положите всё на пол.

На Михаила она потратила минуту, а с принцессой возилась дольше. Когда закончила, сняла у неё с шеи накопитель и приказала взять в руки вещи и золото. К машине подошли втроём. Пока принцесса с женихом садились на заднее сидение, Лорма обработала телохранителя и шофёра.

– Почему стоим? – спросила Марла, когда через несколько минут после ухода мага прошло оцепенение. – Милый, куда едем?

– Я утром звонил отцу насчёт нашей свадьбы, – ответил тоже оживший Михаил, – и он приказал привезти тебя к нему, так что если ты не против, прямо сейчас и съездим. Только хочу тебя предупредить, что у предка тяжёлый характер. Постарайся не обижаться.

– Ты не говорил ему, кто я?

– Ты же мне запретила, – ответил жених, – сказала, что сделаешь это сама.

Больше они не разговаривали до конца поездки. Оба пытались вспомнить что-то важное, но так и не смогли. На возвращение в Москву и поездку к резиденции старшего Киршнера потратили час. Саквояж оставили в машине, а сумки Марла приказала Михаилу взять с собой. Их содержимое хотели проверить охранники на входе, но сразу забыли о своём желании. То же произошло и с охраной на шестом этаже. Один из двух телохранителей остался в прихожей, а второй проводил их в большую даже по меркам принцессы гостиную. В стоявшем у одного из двух окон кресле сидел ещё нестарый мужчина с резкими чертами лица, умными глазами и вьющимися побелевшими волосами. Одет он был в тёплый малиновый халат.

– Покажитесь! – не здороваясь, приказал он Марле. – Красивый экземпляр. Вы кто?

– Эльфийка, – ответила она, убирая волосы и показывая ему уши. – Я не из тех, кому мы подправили внешность, а действительно из другого мира. Я принцесса, так что вашему сыну повезло вдвойне.

– Его везение – спорный вопрос, – ответил олигарх. – Скажите, у вас есть какие-нибудь способности действовать на других?

– Есть, – ответила она, – но на вас не действовала и не собираюсь.

– Это хорошо, – кивнул он, – а на сына?

– Опусти сумки, а то руки отвалятся, – обратилась Марла к Михаилу и, когда жених опустил на пол звякнувшее золото и застыл, сказала его отцу: – Я не хочу, чтобы Миша слышал наш разговор, поэтому не пугайтесь его неподвижности. На него я подействовала, но только в одном. Ваш сын спивался, а теперь терпеть не может спиртное. Вы должны знать, что мы очень редко это используем. И потому что неприятно вертеть другими, и потому что в нашем мире у многих были амулеты. Если хотите, могу сделать такой для вас.

– Что в сумках? – спросил он. – Золото?

– Килограммов сорок золота в наших монетах. Вы не сильно балуете Михаила деньгами, поэтому я решила, что золото будет нелишним. Обменяете?

– Давайте поговорим об эльфах, – не ответив на вопрос, сказал олигарх. – Сколько вас?

– На Земле тринадцать, а в моём мире спаслись от бойни тысяч сто или двести. Мне предлагали стать их королевой, но я отказалась в пользу младшей сестры. Её муж всем у нас заправлял, вот пусть и дальше командует.

– У вас нет честолюбия? – прищурился олигарх.

– У меня есть голова на плечах! – отрезала она. – Зачем мне двести тысяч загнанных в леса подданных, которые скоро начнут умирать от голода? Король сможет им помочь, а какая помощь от меня? Я лучше устрою свою жизнь здесь. Вы что-нибудь имеете против?

– Пожалуй, нет, – задумчиво сказал он. – Что вы умеете ещё, кроме управления людьми?

– Могу вылечить любую болезнь, – ответила Марла. – Могу сделать вас лет на десять моложе. Могу легко выучить любой язык или научить ему другого. У магии много возможностей, просто у меня мало сил.

– Вы ценное приобретение для семьи, – сделал он вывод. – От вашего брака будут дети?

– Если я захочу, – ответила она. – Мы несовместимы, но мне сделали амулет. Чтобы получить зачатие, я должна его активировать.

– Ответьте ещё на один вопрос, – сказал олигарх. – Вы можете свести меня с вашим королём? Такая встреча могла бы принести пользу и мне, и ему.

– Так вот что я забыла! – хлопнула себя рукой по лбу Марла. – Не смогу я вас свести. Мне заблокировали память, и не получается вспомнить ни лиц, ни имён, ни того места, где я жила. Наверняка и с теми, кто со мной туда ездил, сделали то же самое. Король говорил, что блокировку снимут, когда это станет безопасным.

– Жаль! – сказал он. – Ладно, считайте, что я доволен выбором сына, даже если выбирал не он, а вы. Размораживайте его, и будем говорить о вашей свадьбе. У вас есть какие-нибудь документы?


– Вы будете старшими в тройках, – сказал Игнатов. – Как себя чувствуете?

– В последний раз я так себя чувствовал лет двадцать назад, – ответил Андреев. – Валера, всё, что нам говорили, правда?

– Я думаю, что да, – ответил он. – Принц ни в чём мне не соврал. И зачем ему врать, если мы не можем предать или проболтаться? Можем только отказаться от его работы и лишиться части памяти и возможностей мага. Здоровье у вас, как он и говорил, никто не заберёт.

– У тебя уже есть эти способности? – спросил Никитин.

– Да, Сергей. Я могу подчинить двух-трёх противников, замедлить пять-шесть человек и быстро залечить рану себе или другому, но главное – это то, что проживу теперь лет на сорок больше и без болезней. Для меня немаловажно, что принц собирается вывести нашу страну в лидеры и я буду в этом участвовать. Ну и интересная жизнь с кучей денег – это тоже приятно. Больше нет вопросов? Тогда слушайте. Через два дня вами займутся маги. Мне обещали, что они закончат за пять дней. Может, дадут не всё, но для задания хватит, а остальное получите после возвращения. Принцу срочно нужны деньги, поэтому приходится спешить.

– Ты что-нибудь узнал? – спросил Андреев.

– Узнал, – кивнул Игнатов. – Дали наводку, но сказали, что с моей идеей не будет больших денег и лучше заняться американцами. Уйдём в Нью-Йорк. Маги не могут перебросить нас прямо отсюда, поэтому придётся идти через их мир. Я не хотел брать оружие, но принц убедил. В мире эльфов есть опасность столкнуться с их врагами, которые похожи на помесь человека и обезьяны. Наша крутизна им до лампочки: без оружия порубят мечами или расстреляют из арбалетов. Да и в Нью-Йорк пойдём ночью не в самый благополучный район. Так что берём стволы, а потом их можно заменить. Нетрудно убедить любого водителя отдать своё удостоверение и об этом забыть, а с магией вам продадут ствол, даже если на пластике будет женская фотография. И никто не вспомнит о полицейском разрешении. Можно обойтись одной магией, но и удостоверения не будут лишними. У меня намечены две цели, поэтому разделимся. Нужно всё выполнить чисто и как можно быстрей. Принц хочет иметь больше наличных денег, но с ними будут проблемы. Не с транспортировкой, потому что из Нью-Йорка должны забрать маги…

– А если случится накладка, и не получится встретиться? – спросил Андреев.

– Будет два контрольных места в Нью-Йорке и одно – в Истоне. В самом хреновом случае придётся выбираться самим через Мексику. С деньгами и магией это не трудно, только долго.

– И сколько ты думаешь заработать? – спросил Никитин.

– Чем больше, тем лучше. Я думаю, что наберём два-три миллиарда. Будут проблемы с переводом счетов, но удалось найти тех, кто сделает это в лучшем виде. Хрен эти деньги потом кто-нибудь отследит. Если чисто сработаем, можем уложиться в неделю.

Глава 22

– Глаза вполне эльфийские, – сказал Игорь, осматривая друга, – и шевелюру ты отпустил такую, что ушей не видно. Не передумал? Можно ведь просидеть месяц здесь.

– Не хочу я здесь сидеть, – ответил Валентин, – да и нельзя. Я ещё не рассказывал… Вчера меня взял в оборот один тип из разведки Германии. Наши давно не следят, поэтому я расслабился и уже с месяц не занимался проверками, так что немцам удалось кое-что узнать, в частности, об этих домиках. Держи список.

– Какой список? – спросил взволнованный Игорь.

– Фамилии и адреса тех, кто нами занимался. Я заставил немца поверить в то, что всё собранное – это туфта и не имеет отношения к эльфам. Теперь нужно наведаться к его помощникам и проделать с ними то же самое, иначе на вас могут выйти. Пауль – это его имя – сказал, что нас ищут его коллеги из самых разных стран. Это в СМИ интерес к эльфам упал, разведки просто так не отстанут. Удивительно, что за всё время ко мне пришёл только он один.

– Почему не позвонил? – спросил Игорь, забирая бумагу.

– Эти разборки были поздно, поэтому не захотел портить тебе сон. Возьми записку. Здесь те, кто может пригодиться. Ты два дня назад спрашивал…

– Спасибо. Знал бы ты, как мне не хочется тебя отпускать!

– Я вижу, – засмеялся друг и спросил вошедшую в гостиную Лорму: – Куда вы, баронесса, дели мою невесту?

– Пошла за вещами, – ответила она. – Я вижу, что вы уже собрались. Неужели уходите только с одним рюкзаком?

– У меня с собой саквояж и винтовка, – сказал Валентин. – Они в соседней комнате, сейчас принесу.

Пока он ходил за вещами, в гостиную с рюкзаком за спиной вошла Дарка Сенди. В руках девушка держала набитую вещами сумку, а на поясе, как и у жениха, была кобура с пистолетом.

– Как настроение, амазонка? – с улыбкой спросил Игорь.

– Очень хочется быстрее вернуться в свой мир, – ответила она. – Здесь хорошо и интересно, но всё чужое. Спасибо вам, ваше величество!

Вернулся уже вооружённый Валентин и встал рядом с невестой. Миг – и они исчезли.

– Раньше в этом доме было не протолкнуться от жильцов, – сказал Игорь Лорме, – а теперь вы остались в нём одна. Не скучно? Может, переселить сюда кого-нибудь из семейных?

– Я давно разучилась скучать, – ответила она. – Когда за спиной сотни лет жизни, есть что вспоминать и о чём думать. И вы наверняка будете подбрасывать работу. А семьи Солея и Бара сдружились, не стоит их разделять даже нашей галереей, лучше поменять дома. Им будет удобней здесь, а для меня и их коттедж слишком большой.

– Распоряжайтесь сами, как считаете нужным, – разрешил он. – Вы правы: скоро для магов будет много работы. Закреплю за каждой из вас охрану и транспорт, и будете мне помогать. Пока с работой справляется Дарша, но через полмесяца привлеку и вас.

– Марта спрашивала, когда будет материал для амулетов, – сказала Лорма. – Их очень долго делать, а детей много.

– Если честно, мне пока не до детей, – ответил Игорь. – И не нужно хмуриться, я ничего не отменяю. Просто сейчас будет более срочная работа, да и денег на алмазы нет. Появятся, но позже. Детей переселили в новый дом и обеспечили всем необходимым, а вступать в брак будут не скоро, даже самые старшие. Никто не позволит нарушать местные законы.

– Можно вместо алмазов использовать мелкие рубины, – возразила Лорма. – Их хватит лет на двадцать. Никто из нас не отказывается помогать вашему величеству, но у нас будет свободное время, а амулеты действительно долго делать. Мы вчетвером обеспечим ими детей, если будем работать целый год, не отрываясь ни на что другое.

– Значит, займусь, как только появятся деньги. Будете делать амулеты и пока хранить здесь. Детям отдадим, когда выйдем на правительство, слишком уж плотно их опекают. Ладно, здесь у меня больше нет дел, а дома скоро появятся.

Он простился с баронессой и поспешил сесть в машину. Как только отъехали, зазвонил телефон. Звонил Абитян, который должен был привести к нему своих знакомых.

– Игорь Николаевич, вы скоро подъедете? Все собрались у меня, и я хотел…

– Примерно через полчаса. Дома жена и Дарша, поэтому можете ехать. Если немного задержусь, вас напоят кофе. Вы их обработали?

– Всё сделал, – довольно сказал снабженец. – Не беспокойтесь: никто не станет болтать.

Гостей, которые прибыли раньше Игоря, было трое, не считая Абитяна. Ларка усадила их в гостиной пить кофе и поставила на стол вазу с пирожными.

– Знакомьтесь, – сказал снабженец вошедшему хозяину. – Это ваш будущий директор Олег Николаевич Славин. Я о нём уже рассказывал.

– Очень приятно, – сказал Скворцов невысокому крепкому мужчине лет шестидесяти. – Заргар Суренович говорил о вас много хорошего.

– А это ваш будущий финансист Марк Альбертович Ласкин, – продолжил знакомство Абитян. – О нём не было разговора, поэтому скажу сейчас, что если вы поручите Марку финансы, то будете за ним как за каменной стеной.

Финансист лицом напомнил Игорю Винокура и, как и остальные гости, выглядел растерянным и смущённым.

– Последним представляю вашего юрисконсульта Александра Леонидовича Панова. Он самый грамотный и изворотливый юрист из всех, с кем я сталкивался.

– А я король эльфов, – с улыбкой сказал мужчинам Игорь. – Пока только де-юре, но с вашей помощью могу стать и де-факто.

– Вообще-то, меня сюда приглашали для другого, – сказал Славин.

– Послушайте, что я вам скажу, – обратился к ним Скворцов. – Мне нужно от вас небольшое предприятие, на котором можно организовать единичное производство сложного оборудования и осуществлять сборку транспортных средств, работающих на неизвестных современной науке принципах. Его построим с нуля рядом с мощным приборостроительным заводом. Вам будут даны большие деньги и способность управлять людьми. Этой способностью нужно пользоваться осторожно и только тогда, когда это оправдано. Расположите к себе руководство завода, чтобы нам разрешили подключиться к их инженерным коммуникациям и использовать оборудование и рабочих. Я никогда не занимался производством, поэтому целиком положусь на вас. Нужно построить научно-технический центр, опытное производство и несколько жилых домов. Скоро должны поступить деньги, а до этого мы поработаем с вами. Станете полностью здоровыми людьми, сбросите лет пятнадцать и приобретёте силу и знания. Эта сила, помимо управления людьми, позволит прожить лет на пятьдесят дольше отпущенного вам срока. О такой мелочи, как деньги, я не говорю, их у вас будет достаточно.

– А если я захочу уйти? – спросил Ласкин.

– Ради бога, Марк Альбертович, – пожав плечами, ответил Игорь. – Если вы так решите сейчас, то просто забудете наш разговор и то, что вам до него говорил господин Абитян. Если вы захотите уйти позже, лишитесь силы и знаний мага и той прибавки к жизни, о которой я сказал. Здоровье останется.

– А наши родственники? – спросил Славин. – Мне не хотелось бы хоронить своих детей.

– Насчёт родственников могу гарантировать здоровье и силу. Возможности мага будем давать только после личного знакомства и только в том случае, если поступят ко мне на службу и принесут клятву верности.

– Поступление на службу – обязательное условие? – спросил Ласкин. – Мой зять работает в Следственном комитете…

– Буду решать после личной встречи, – повторил Игорь. – Ваш зять может помогать и без отрыва от своей основной работы. Как я уже говорил, мы можем дать силу и не давать знания. Магами не будут, но проживут долго.

– Расскажите нам об эльфах, – попросил Славин. – Должны же мы знать тех, на кого будем работать.

– О них расскажет моя жена, а мы с Заргаром Суреновичем поговорим о своих делах.

Они ушли на кухню, где снабженец рассказал о планах на сегодняшний день.

– Продовольствие уже привезли, а во второй склад через два часа доставят бензопилы. Горючее к ним будем отправлять прямо со склада ГСМ. Со склада стройматериалов отправим доски и брусья. Там работают всего пять человек, так что Дарше будет нетрудно внушить им, что всё это забрали машинами. Сегодня будут завозить небольшие партии самых разных товаров. Завтра, кроме продуктов, будут только цемент и плёнка, а послезавтра должны доставить измельчители пней. Пока заказал два ручных, а если отпадёт нужда в экономии, возьмём самоходный на гусеничном шасси. Тогда Фёдору не понадобится столько взрывчатки. Многое будет зависеть от того, как на работу нашей техники отреагируют эльфы. Если строить без техники, одними руками, строительство затянется надолго. У нас города из камня строили руками несколько поколений.

– Там тепло и не бывает холодных зим, – сказал Игорь. – Многое можно строить из дерева.

– Только отдельные деревянные постройки, – возразил Абитян, – иначе у вас всё выгорит. Чтобы в деревянном городе не было сплошных пожаров, нужно строить дома не впритык один к другому, а на порядочном расстоянии. Получится не город, а что-то вроде садового кооператива. Если у вас в нём тысяча жителей – это терпимо, а если в десять раз больше?

– Посмотрим, точнее, смотреть будет Фёдор: ему на месте виднее. Я думаю, что из-за нашей техники не произойдёт ничего страшного. Эльфы не такие уж дикари и со временем привыкнут.


Граф Парк открыл дверь и вошёл в небольшую комнату. В ней не было окон, но магический светильник давал достаточно света, чтобы можно было читать, не портя себе глаза. Именно этим занимался сидевший за столом реплей. Граф подошёл к нему и сел на свободный стул.

– Мне нужен твой совет, Дарк, – сказал он оторвавшемуся от чтения слуге.

Такие слова вызвали бы изумление у всех эльфов, кроме членов его семьи. Эльфы не презирали реплеев, они просто не замечали их, как не замечают привычную домашнюю утварь. Когда спасались бегством, слуг бросили на милость новых хозяев королевства. Дарк во всех смыслах был исключением. Больше ста лет назад ему повезло спасти графского сына. Малыша заинтересовала неизвестно как попавшая в парк ядовитая гия. Нянька испугалась изготовившейся к броску гадины, не испугался работающий в саду реплей. Он разрубил её тяпкой и спас Борису наследника. В благодарность граф пожизненно освободил его от работы и обещал выполнить любое желание. К его удивлению, Дарк не захотел возвращаться в родной мир. Молодой реплей попросил научить его читать и позволить пользоваться графской библиотекой. Удивлённый и заинтересованный Борис разрешил, а потом за делами забыл о странном реплее и его необычной просьбе. Прошло тридцать лет, и для Дарка в графской библиотеке не осталось ни одной непрочитанной книги. Когда Борис натолкнулся в саду на бездельничавшего слугу, тот напомнил о себе и спросил, нельзя ли пополнить библиотеку.

– Там больше пяти тысяч книг, – ответил удивлённый его наглостью и своим терпением граф. – Ты и их никогда не прочитаешь!

– Я давно прочитал их, ваше сиятельство, – учтиво ответил слуга. – Некоторые читал дважды. Конечно, книги дорого стоят…

Тогда Борис ушёл, ничего не сказав реплею, но вспомнил о нём, когда нужно было узнать кое-какие подробности о медных рудниках восточных провинций. Секретарь был в отъезде, а ему не хотелось самому искать книгу. Вызванный реплей рассказал нужное, и с тех пор граф больше не появлялся в библиотеке и по всем вопросам справлялся у слуги. Он уже не помнил, как получилось, что к Дарку стали обращаться не только по поводу книг. Острый ум и огромные знания реплея были оценены по достоинству. Для него выделили просторные комнаты и покупали новые книги, ему даже отдельно готовили любимые блюда. И когда уходили из столицы, мудрый слуга не был забыт.

– Я слушаю, ваше сиятельство, – отозвался Дарк. – Что-то случилось?

– Только что вернулся Солин. Я посылал его кое к кому из графов посмотреть их положение и осторожно выяснить, как они поступят, если мы начнём присоединять к своим владениям земли на западе. Я не интересовался Варшогом, но Солин заехал в его Сартис и узнал удивительные вещи. Королевская семья погибла не вся. В столице осталась королева с наследницей и принцем Марелом, а остальным удалось бежать в родной мир принца Игара. Марла отказалась от трона, а Ларка короновалась и разделила свою власть с мужем.

– И много у них власти? – спросил реплей. – Где они обосновались?

– Король с королевой по-прежнему в другом мире, а сюда прислали какого-то новоиспечённого графа, который должен подготовить всё к их возвращению. Видимо, принцу Игару удалось захватить с собой много золота и он пользуется большой поддержкой в родном мире, потому что сейчас отправляет сюда много продовольствия и других товаров. Варшог их поддержал и уже получил помощь. Такую же помощь получат те, кто их признает.

– Значит, признают многие, – сказал Дарк. – Под вопросом только вы с графом Радосом, графиня Белла и купцы.

– Белла тоже признает, – мрачно сказал Борис. – Может, не сразу, но ей придётся это сделать.

– И что вас не устраивает? – спросил слуга. – Вы ведь сами хотели сделать его королём.

– Зачем задаешь вопрос, на который знаешь ответ? – сердито сказал граф. – Что было, то прошло!

– Власть, как и любимая женщина, не делится на двоих, – ответил Дарк. – Кому-то из вас придётся уступить или умереть. Может, граф Радос будет держать слово, пока вы живы, но вам уже больше трёхсот лет. Стоит ли подвергать опасности наследника? Ваши силы примерно равны, поэтому любое выяснение отношений силой будет для эльфов губительно.

– Предлагаешь признать короля?

– Предлагаю, – подтвердил слуга. – Эльфов слишком мало для полноценной цивилизации. Вы лишились городов с их библиотеками и мастерскими и неминуемо погрузитесь в дикость. Когда-нибудь дашты пойдут по следам сбежавших эльфов и покончат с ними навсегда! Если же остатки вашего клана получат помощь, пусть даже это будет помощь других разумных…

– Каких других? – удивился Борис. – О чём ты болтаешь?

– Я думаю, что ваш новый король не эльф, – объяснил Дарк. – Он ведёт себя не так, как вёл бы эльфийский принц, и отличается от вас внешностью. Я слышал, что графиня говорила о его глазах. Когда-то в наш мир приходили похожие на него существа. Я читал о них книги, в которых были рисунки…

– У вас были книги? – удивился граф.

– Странно, правда? – насмешливо сказал реплей. – Книги у дикарей! Вы ничего не знаете о нашем народе, ваше сиятельство. Нас ловят для использования в качестве слуг, а в остальном мы вам неинтересны. А вот пришельцев мы заинтересовали. Они спустились с неба на огромных стальных кораблях. Мы не проявили к ним враждебности, и они отплатили нам тем же. Им не нужен был чужой мир и его богатства, превыше всего этого они ценили знания, даже собранные моим народом. Мы ведь без магии уничтожили все болезни, вывели нужные нам растения и животных и навсегда победили голод! А в ваших книгах почему-то написано о нашей дикости.

– Значит, ты считаешь, что он может быть не эльфом, – задумчиво сказал Борис.

– А какая для вас разница, эльф или не эльф, если почти нет отличий? – спросил Дарк. – Немного магии – и можно подправить внешность и иметь общее потомство. С помощью другого мира можно неплохо устроиться здесь, а можно попытаться избавиться от дикарей. Я советую поговорить с графом Радосом и отправить кого-нибудь к посланцу короля. Пусть ваш посланник узнает больше Солина, тогда можно будет принять правильное решение.


– Ваше величество, к вам прибыл посланник от графа Сорма, – поклонившись, доложил её капитан. – Впускать или вы примите его позже?

– Впускайте, Галис, – велела провозгласившая себя королевой графиня Белла, – Ленор не станет гонять ко мне своих эльфов по пустякам. Кто приехал?

– Один из его дворян, – ответил капитан. – Вы его знаете. Это Старг Таллард.

Он поспешно вышел и через несколько минут вернулся вместе с крепким молодым эльфом. Прибывший дворянин почтительно приветствовал графиню и замер в ожидании разрешения говорить.

– В чём причина того, что вас отправили в такой путь? – спросила она. – У графа неприятности?

Сорм был единственным из графов, кто признал её правление. Она даже как-то оказала ему помощь.

– У меня не очень приятные известия, ваше величество, – ответил Старг. – Уцелела принцесса Ларка, которая объявила себя королевой, а своего мужа – королём! Они пока в другом мире, откуда заваливают продовольствием тех графов и баронов, которые им присягнули. Число тех, кто их признал, растёт с каждым днём. Возле города графа Варшога начато строительство королевского дворца и построек для королевских эльфов, там же хранится много продовольствия и других товаров. Дорог мало, а по лесу это трудно вывезти. Король через своего представителя обещает не только еду, но и одежду, и помощь в строительстве домов.

– Какие же это плохие новости, Старг, – сказала Белла. – Законная власть – это прекрасно, как и та помощь, которую нам обещают. Я взяла высшую власть только потому, что была уверена в гибели королевской семьи. Безвластие или борьба за власть – это страшно, особенно в нашем положении. Если всё, что вы сказали, подтвердится, я откажусь от трона и освобожу от клятвы графа Сорма. Благодарю вас за услугу. Капитан, позаботьтесь о нашем госте!

Когда мужчины вышли, можно было больше не сдерживаться. С её лица исчезла улыбка, и оно сразу постарело и стало неприятным. Ларка своим появлением свела на нет всё, чем графиня жила последние полгода. С этим ещё можно было как-то смириться, но она отдала власть своему мужу! Две тысячи лет мужчин не допускали к высшей власти, и теперь этому пришёл конец!

– Ненавижу! – прошептала графиня. – Помогайте, я приму вашу помощь, но не предательство клану! Придёт время, и я отомщу!


– У меня важные новости! – сказал отцу Лар.

– Сейчас ко мне должен подойти Хамш, тогда мы тебя послушаем, – сказал глава городского собрания Нового Лардиса Вальх Гимер, – а пока расскажи, как доехал. Разбойники не беспокоили?

– Ты дал такую охрану, что с ней я сам мог побеспокоить любую ватагу, – ответил сын. – Надо было мне всё же сначала поговорить с тобой, а потом решили бы, что стоит говорить Хамшу.

– Хозяин, к вам пришёл славный купец Олин Хамш, – доложил вошедший слуга.

– Проводи его сюда, Герт, – недовольно сказал Вальх. – Я же тебя об этом предупреждал!

– Стал главой и зазнался! – насмешливо сказал вошедший следом за слугой купец. – Смотри, как выбрали, так и уберём! Будешь таким же простым славным купцом, как я.

– Садись за стол, – пригласил его хозяин. – Поставить угощение?

– Ничего не нужно, – отказался Олин. – Я не так давно из-за стола. Твой сын не рассказывал о поездке? Если ты не против, я тоже послушаю, а потом мы поговорим о моём деле.

– Начинай, – сказал Вальх сыну. – Рассказывай, что тебя заставило так рано вернуться. Наверное, это что-то важное.

– Судите сами, – сказал купцам Лар. – У нас теперь есть королева. Я имею в виду не самозванку Беллу, а младшую дочь Альны. Принцесса Ларка короновалась и отдала власть мужу, так что теперь есть и король.

– Неприятное известие, – высказался Олин. – Я думал, что с династией Альдомар покончено. Хотя вряд ли их признают многие. Этот Игар – король без родни и возможностей…

– У него намного больше возможностей, чем у нас! – зло перебил старшего Лар, вызвав удивление у купцов. – Не верите? Мы с вами обчистили города запада, а он черпает товары в родном мире. Его уже признали многие, а скоро признают все! Упёрлась бы Белла, но у неё нет такой возможности. Последними признавшими, видимо, будут великие графы. Радости им в таком признании немного, но против силы не попрёшь! Теперь планы пойдут прахом! Кто будет брать у нас продовольствие в долг, если король раздаёт его даром?

– А что с другими товарами? – спросил отец. – Многие эльфы пришли вообще без ничего.

– Есть у него и другие товары, – буркнул сын. – В том месте, где начали строить королевский дворец, их горы. Одежду тоже дают бесплатно, а остальное – за золото, но цены просто смехотворные! Мы брали бы раз в пять дороже. Короля пока сдерживает отсутствие дорог, но это ненадолго. В городах много эльфов, которые ничем не заняты. Так вот, он даёт им инструменты и отправляет прокладывать дороги, а работу оплатит товарами или материалами для постройки домов.

– А качество товаров? – спросил Олин.

– Одежда и обувь выглядят лучше тех, которые делают в нашем мире. Шатры – это вообще сказка, с ними не нужно и домов. А много такого, чего я раньше не видел. Грузы заворачивают вот в это – Лар положил на стол кусок полиэтиленовой плёнки.

– Странная ткань, – сказал отец, помяв плёнку в руках. – Просвечивается лучше тонкого шёлка, но плотная. Наверное, она не пропускает воду.

– Это ерунда! – махнул рукой сын. – Видели бы вы те штуки, которыми они крошат пни! Рычат и плюются дымом, но очень быстро превращают пень в опилки. Если таких навезут много, то дороги построят быстро! А после этого о разобщённости городов придётся забыть.

– Я не понял, где сейчас король с королевой, – сказал Олин. – Дворец им только строят или уже построили?

– Они пока в мире Игара, откуда шлют товары. Всем распоряжается граф Фед Мальком со своими эльфами. Это какой-то барон, которого Игар сделал графом. Эльфов у него только два десятка, но каждый день многие приходят работать из Сартиса. Это город графа Варшога. Он родственник королевы, поэтому с охотой оказывает ей помощь.

– Только двадцать эльфов и куча товаров, – задумчиво сказал Вальх. – Как вы думаете, у нас остались разбойники?

– Хорошая мысль, глава! – поддержал его Олин. – Только лучше отправить своих эльфов. Если уцелели разбойники, их придётся долго искать. У меня есть опытные караванщики, которые прекрасно изобразят ватагу. Дадим им сильных магов…


– Мы закончили, ваше величество, – сказала Марта Игорю. – Лечить может только Валерий, а всё остальное они знают. На изучение лечения нужно ещё три дня.

– Я считаю, что в этой вылазке не понадобится лечение, – сказал Игорь Игнатову. – У вас не будет на него времени. Магия ускорит заживление ран, но нужно где-то отлежаться дня два. Если вы думаете иначе, проведём полную подготовку, если согласны, то завтра уйдёте.

– Постараемся не подставиться, – ответил Валерий Иванович. – У кого-нибудь есть возражения?

Семь спецназовцев Игоря сидели в гостиной на втором этаже большого коттеджа. Здесь же присутствовали маги и баронесса.

– Идём не на войну, – за всех ответил Никитин. – Вряд ли нам там попортят шкуры, а если даже и так, то командир знает, что делать. Когда вернёмся, без спешки научите остальному.

– Идёте завтра, – решил Игорь. – Отправление в двенадцать дня. Учитывая разницу во времени и ваши хождения, в Нью-Йорке будете около пяти утра. Проводит вас Ори с двумя охранниками. На случай встречи с дикарями возьмёте винтовки. Выйдете у посёлка и, если никого не встретите, спрячете оружие в каком-нибудь приметном месте. С собой заберёте хотя бы те пистолеты, которые остались. Знаю, что дерьмо, но если встретите шпану, то пригодятся, а потом выбросите. Каждый день будем проверять все три места встречи пять раз по вашей таблице времени. Через три дня начнём проверять и место в Мехико. Вы люди опытные, и не мне вам что-то советовать, скажу только одно. Если не будет получаться или риск станет слишком велик, бросайте всё к чёртовой матери и возвращайтесь. Жизнь у вас одна и теперь долгая, а мерзавцев, которых можно пограбить, много! Не получится с мафией, найдём что-нибудь другое. Деньги вы получили, а стволы возьмёте здесь, когда будете уходить. Сюда доберётесь самостоятельно. Если кто-нибудь хочет здесь заночевать, это можно устроить. Вопросы есть?

– Никак нет, принц, – с улыбкой ответил Игнатов. – У матросов нет вопросов.

– Тогда, матросы, шагом марш на выход, – сказал Скворцов. – Олег отвезёт четверых, а остальные уедут с командиром. Валерий Иванович, возьмёте с собой короля?

Через полчаса он вошёл в свою квартиру.

– Даршу опять увёз твой армянин, – сказала заглянувшая в прихожую жена. – Надеюсь, что ты хоть сегодня больше никуда не уедешь. Я немного иначе представляла свою жизнь после свадьбы.

– Скоро всё изменится, – пообещал Игорь. – Я буду постоянно оказывать тебе знаки внимания и проводить с тобой время в самых экзотических уголках планеты. С нашими возможностями…

– Обещать ты умеешь, – вздохнула Ларка. – Пользуешься моей молодостью и наивностью и вешаешь лапшу на уши. Кто-то уже давно обещал мне вылазку к водопаду. Это, случайно, был не ты?

– Сейчас начинается самое главное, – сказал он. – Если у ребят всё получится и у нас появятся большие деньги, остальное сделают без меня, а я до самой зимы буду свободен. Слава богу, теперь много помощников. А нам с тобой, возможно, придётся сходить в ваш мир. Должны же наши подданные хоть раз увидеть тех, кому присягнули!

Глава 23

– Вот этот кажется подходящим, – предложил Никитин.

– Темнокожий, – с сомнением сказал Андреев, – и мне не нравится его рожа.

– В нашем деле такое лицо только плюс, – засмеялся Сергей и окликнул обсуждаемого мужчину: – Эй, мистер, притормозите, вы нам нужны.

Они прохаживались по берегу озера в Центральном парке и рассматривали отдыхающих. Выбранный мужчина имел представительный вид и не был чистокровным негром. Этот господин с недовольным видом гулял по берегу и морщился от доносившихся из прогулочной лодки детских криков. Получив магическое внушение, он поспешил его выполнить.

– Кто вы, и что здесь делаете? – спросил Никитин. – Отвечайте коротко.

– Майкл Букер, – неприязненно посмотрев на Сергея, ответил он, – один из помощников заместителя мэра по правовым вопросам. Здесь я жду… одну женщину.

– Скажите номер вашего счёта и банк, – потребовал Андреев. – Вам переведут на него крупную сумму. Ваша задача – превратить её в наличные деньги. Через десять дней вас навестят, поэтому говорите заодно свой адрес и номера телефонов.

– Какую сумму переведёте? – спросил Майкл, вызвав удивлённые взгляды мужчин. – Спрашиваю потому, что счета работников администрации могут контролироваться, и мне будет трудно объяснить происхождение ваших денег.

– Пять миллионов, – ответил Никитин. – Вы обязаны нам помочь.

– Ладно, – со вздохом сказал Майкл. – Есть счёт, который не свяжут со мной. Записывайте.

– Говорите, мы запомним, – поторопил Андреев.

Выслушав Букера, его отпустили, а сами позвонили Игнатову и отправились к месту сбора. Остальные уже закончили работу, поэтому Валерий приня