КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 605645 томов
Объем библиотеки - 923 Гб.
Всего авторов - 239863
Пользователей - 109762

Последние комментарии


Впечатления

Stribog73 про Рыбаченко: Рождение ребенка который станет великой мессией! (Героическая фантастика)

Как и обещал - блокирую каждого пользователя, добавившего книгу Рыбаченко.
Не думайте, что я пошутил.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Соколов: Полька Соколова (Переложение С.В.Стребкова) (Самиздат, сетевая литература)

Можете ругать меня и мое переложение последними словами, но мое переложение гораздо ближе к оригиналу, нежели переложения Зырянова и Бобровского.

Еще раз пишу, поскольку старую версию файла удалил вместе с комментарием.
Это полька не гитариста Марка Соколовского. Это полька русского композитора 19 века Ильи А. Соколова.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Serg55 про Лебедева: Артефакт оборотней (СИ) (Эротика)

жаль без окончания...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Рыбаченко: Николай Второй и покорение Китая (Альтернативная история)

Предупреждаю пользователей!
Буду блокировать каждого, кто зальет хотя бы одну книгу Олега Павловича Рыбаченко.

Рейтинг: +10 ( 11 за, 1 против).
Сентябринка про Никогосян: Лучший подарок (Сказки для детей)

Чудесная сказка

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Ирина Коваленко про Риная: Лэри - рыжая заноза (СИ) (Фэнтези: прочее)

Спасибо за книгу! Наконец хоть что-то читаемое в этом жанре. Однотипные герои и однотипные ситуации у других авторов уже бесят иногда начнешь одну книгу читать и не понимаешь - это новое, или я ее читала уже. В этой книге герои не шаблонные, главная героиня не бесит, мир интересный, но не сильно прописанный. Грамматика не лучшая, но читабельно.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Планета рыцарей [Александр Романов] (fb2) читать онлайн

- Планета рыцарей (а.с. Фантасмагория -1) 385 Кб, 85с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Александр Анатольевич Романов

Настройки текста:



Александр Романов Планета рыцарей

Глава 1

По тёмно-синему небу быстро плыли белые перистые облака. Они периодически закрывали собой ярко-жёлтый диск Дабирса, небольшую звезду класса Г-3, в систему которой входили семь планет, в том числе и пятая по счёту — Атексия.

Эту идиллическую картину дополняло разнообразием своих форм и размеров множество летательных аппаратов — начиная с двухместных куттеров и заканчивая большими пассажирскими флаеробусами на пятьдесят мест. Все они на разных скоростях спешили по своим делам — одни в ближайшие города, а другие — к космопорту «Зет-Ревис», плавно опускаясь на посадочную площадку для местного транспорта. Последние встречали пассажиров звездолёта «Великий Маггелан», прибывших всего час назад с планеты Теллара из системы Бета Центавра.


Большая антигравитационная платформа не спеша плыла в полуметре над поверхностью железобетонного поля космодрома, перемещаясь в сторону стоянки летательных аппаратов. На платформе находилась последняя сотня пассажиров, представлявших в основном человеческую расу. Остальные были гуманоидами других видов. Большинство о чём-то негромко переговаривалось на межпланетном языке, который считался универсальным для всех представителей Союзных Миров.

— …Как ты уже знаешь, Вагр, планета Атексия похожа на Землю не только размерами, массой, цветом неба, флорой и фауной, но и многими другими признаками, — с благодушной улыбкой говорил высокий темноволосый мужчина лет тридцати, обращаясь к стоявшему рядом прандийцу. На секунду он отвлёкся, окинул взглядом кромку взлётного поля, с наслаждением вдохнул свежий прохладный воздух и размеренно продолжил:

— Если хочешь, я могу рассказать тебе кое-что из истории этой планеты и о том человеке, который её открыл. Ну, и, наконец, ты сможешь удовлетворить своё любопытство, узнав, почему Атексию называют планетой рыцарей, и зачем мы прилетели сюда в столь срочном порядке.

— Ты ещё спрашиваешь, Макс. Конечно, я просто сгораю от нетерпения! — настойчивым тоном произнёс в ответ Вагр, приглаживая четырёхпалой рукой пышные серые волосы на затылке и шее, похожие скорее на гриву. — Я уже давно не собирался в дорогу с такой скоростью! Ты буквально затащил меня в звездолёт без каких-либо объяснений. Я и вещи с собой толком взять не успел. А поскольку на протяжении всего нашего путешествия ты так и не потрудился ничего объяснить, я уже, грешным делом, начал думать, что на Телларе у тебя возникли проблемы, от которых следовало побыстрее улизнуть.

Признаюсь честно — только моя любовь к путешествиям и верность нашей давней дружбе заставила меня последовать за тобой на Атексию. А теперь выкладывай — зачем ты с таким упорством звал меня сюда?

— Что ж, мой нетерпеливый друг, давай тогда я проясню всё прямо сейчас, пока у нас есть немного времени, — с лёгкой иронией ответил Макс.

В ту же секунду антигравитационная платформа вздрогнула и зашаталась под ногами. Макс ловко ухватился рукой за поручень. Однако большинство пассажиров, как, впрочем, и Вагр, не могли похвастаться такой скоростью реакции. Их недовольные возгласы на мгновение слились в дружный хор. Некоторые даже упали на платформу, а зацепившийся за чью-то сумку Вагр чуть не растянулся во весь рост.

От падения его уберёг какой-то пожилой, но весьма крепкий человек с хитрым взглядом старого пирата, который поймал прандийца практически на лету. Вагр незамедлительно рассыпался в благодарностях, покраснел, а точнее, побурел и, тихо ругаясь по поводу собственной неуклюжести, отвернулся, чтобы поправить на себе коричневую кожаную куртку и штаны. Это была его любимая одежда, которую он носил во время путешествий.

Сам Вагр имел охристый цвет кожи, большие глаза с чёрными зрачками, маленький нос и узкий рот. На месте ушей были выпуклости с отверстиями слуховых каналов, прикрытые волосами.

— Похоже, ваша техника здесь давно устарела, — проворчал он, на всякий случай хватаясь обеими руками за поручень платформы.

— Не думаю, чтобы это действительно было так, — пожал плечами Макс. — Скорее всего, произошло короткое замыкание в цепи электрогенератора при подаче энергии на антигравитор.

Такое случается, когда платформа ползёт слишком медленно с большим грузом. Но это совершенно безопасно, если за что-нибудь держаться.

— Ладно, этому ты будешь учить своих детей, — с усмешкой произнёс Вагр, — а мне лучше расскажи об Атексии и обо всём остальном. Я тебя внимательно слушаю.

Макс, одетый почти так же, как его друг, не считая чёрного цвета куртки и высоких ботинок, согласно кивнул. Потом медленно заговорил, вспоминая то, что должен знать на память каждый житель Атексии.

— Начну с того, что триста лет назад на Земле жил великий человек и космоплаватель по имени Гарт Левин. Он являлся капитаном научно-разведывательного корабля «Пионер». В качестве вольнонаёмного поисковика и разведчика новых планет, пригодных для жизни людей, Левин ускорял и продвигал экспансию человечества вглубь нашего рукава галактики, за что был щедро вознаграждён.

Он посвятил этому почти всю свою жизнь, успев за время работы открыть и обследовать ровно пятнадцать планет, относившихся к первому, второму и третьему классу. Его последней первоклассной находкой стала вот эта планета. Гарт дал ей имя «Атексия».

Бытует несколько версий о происхождении данного названия. Современные историки полагают, что слово «атексия» позаимствовано из древнего языка ландриан и означает «далёкая сестра». Таким образом, по их мнению, первооткрыватель провёл параллель с Землёй, его родной планетой, на которую Атексия удивительно похожа. Однако объяснить, почему Гарт выбрал ландрианское, а не родное — земное слово, весьма трудно. По другой версии Левин сам придумал это красивое название, когда решил выкупить планету у правительства Земной Федерации в личное пользование.

Безусловно, даже очень богатому человеку было бы трудно заключить подобную сделку, тем более, учитывая класс планеты. Однако Правительство Земной Федерации, принимая во внимание все предыдущие заслуги Гарта, подписало с ним долгосрочное соглашение о выкупе Атексии, выставив при этом достаточно жёсткие условия.

Конечно, даже стоимости его корабля и всех заработанных за годы службы денег не хватило для оплаты сделки. Поэтому Гарт обязался в течение полувека переводить в счёт долговых выплат пятьдесят процентов дохода планеты от добычи полезных ископаемых, а в последующие двести лет — ещё по двадцать пять процентов. При этом Атексия навсегда оставалась колонией Земной Федерации, ведущей торговлю с другими планетами и в качестве гарантии общей безопасности находящейся под охраной космического флота Земли.

Левин был чрезвычайно предусмотрительным, поэтому подписывал соглашение со спокойной душой — он отчётливо понимал, что буквально в ходе первых десятилетий колонизации все его расходы окупятся с лихвой.

Однако и это было для него не столь существенным. Главное — Гарт мог исполнить свою мечту и стать королём Атексии, как древние земные правители, а это означало, что он и его потомки будут единоличными и полновластными хозяевами планеты, подчиняющимися только Правительству Земной Федерации.

У вас на Пранде, Вагр, это примерно то же самое, что верховный властелин.

Ещё около тысячи лет назад на Земле во главе многих государств стояли короли, у каждого из которых на службе обязательно было рыцарское войско.

Заметив в глазах Вагра некоторое замешательство, Макс добавил:

— В целом, чтобы не углубляться в детали, описание моё будет весьма схематичным. Рядовой рыцарь, а по сути воин, был облачён в тяжёлые металлические доспехи для собственной защиты и вооружён мечом, топором и копьём. В периоды междоусобиц рыцари воевали за своих королей, в остальное же время для развлечения знати и выявления лучшего из лучших устраивались рыцарские турниры. Времена были дикие, кровавые, поэтому бились насмерть…

Теперь глаза Вагра округлились, и Макс поспешил продолжить успокаивающим тоном:

— Но по мере развития цивилизации цена человеческой жизни росла, и турнирные бои с течением времени стали менее кровопролитными.

Гарт Левин с детства любил читать древние романы о подобных рыцарских турнирах. Поэтому после своей коронации на Атексии он решил восстановить некоторые старинные обычаи людей. В том числе и эти интересные соревнования. Правда, без всякой крови, и с максимальной безопасностью для участников турнира, которых он посвящал в рыцари.

За четверть века с момента открытия Атексии на планете появилось несколько крупных городов и около двух десятков графств — больших земельных владений, которые выкупались у короля Гарта I, как стал называть себя Левин, наиболее богатыми колонистами. А он, в свою очередь, по древним обычаям сам давал им дворянские титулы и принимал от них присягу на верность королю.

Примерно в тот же период Гарт I организовал на Атексии первый рыцарский турнир, в котором приняли участие всего десять посвящённых в рыцари человек. Историки пишут, что это полуспортивное соревнование было незабываемым зрелищем, хотя за время его проведения в ходе поединков, случались смешные и неприятные казусы, когда чей-нибудь конь вставал на дыбы и сбрасывал всадника на землю.

Участниками первого турнира были молодые графы, которых отобрал сам король. Но в дальнейшем, когда соревнования начали проводить ежегодно, в них могли принимать участие все желающие в возрасте от двадцати до семидесяти лет, за исключением женщин. Таково древнее правило, действующее и по сей день. Оно гласит: женщина не может быть рыцарем.

Однако и мужчина, прежде чем попасть на главный турнир, должен был сначала пройти предварительные отборочные соревнования, которые проводились в течение года по всей планете. И это были серьёзные испытания.

Впоследствии, когда на Атексии появилось около двухсот пятидесяти больших и малых городов, Тирэн I, сын Гарта I, поделил всю планету на сорок регионов, в каждом из которых стали проводиться отборочные соревнования. После этого победители региональных турниров отправлялись на главный королевский турнир планетарного значения. И даже простое участие в нём всегда считалось почётным для любого рыцаря.

Сто пятьдесят лет назад, после смерти Тирэна I, его сын Гарт II решил пойти дальше и организовать межпланетный турнир, который мог бы проводиться на Атексии раз в десять лет. По его замыслу, круг участников следовало расширить таким образом, чтобы в число рыцарей могли входить не только люди, но и гуманоиды различных рас. Для этого они должны хорошо держаться в седле, а также иметь опыт подобных турниров на родных планетах.

Предложение Гарта II нашло горячую поддержку в совете Союзных Миров. Как оказалось, на многих планетах уже многие столетия существовали схожие соревнования, но с некоторыми отличиями в правилах, что, в сущности, не меняло дела.

Мы с тобой прибыли на Атексию как раз перед началом одного из таких турниров, который состоится через три дня на главной арене королевского региона.

— Да, конечно, я об этом уже где-то слышал, — задумчиво кивнул Вагр, но тут же встрепенулся и удивлённо спросил: — Так неужели и ты, Макс, являешься одним из тех рыцарей, которые собираются участвовать в предстоящем турнире?

— Представь себе, да! И я хочу, чтобы ты был моим оруженосцем, то есть помощником. Ты мой лучший друг. Поэтому я взял тебя с собой, рассчитывая на твою поддержку, пока я буду бороться за звание звёздного рыцаря!

— Ну, разумеется. Я всегда рад помочь другу, а уж тем более такому важному, как ты. Но, подожди… Ведь перед участием в межпланетном турнире тебе необходимо было побеждать в других соревнованиях?

Ничего не понимаю… Вот так сюрприз! Почему же ты раньше никогда не рассказывал о своих победах и о том, что ты — настоящий рыцарь? К тому же, чтобы быть постоянно в хорошей физической форме, ты должен был периодически тренироваться. А я этого ни разу не наблюдал.

— Да, Вагр, ты прав. Но я всё-таки проводил тренировки в тайне от друзей и знакомых на Земле, Телларе и других планетах, где успел побывать за пять лет путешествия. А теперь я вернулся на родину и могу тебе всё рассказать.

Однако дальнейшие объяснения Макса прандиец выслушать не успел, так как в этот момент антигравитационная платформа остановилась перед стоянкой летательных аппаратов, после чего два друга взяли свой скромный багаж и вместе с остальными пассажирами спустились на посадочное поле. К ним тут же подошёл невысокий коренастый мужчина в серой широкополой шляпе и простой униформе охранника. На его поясе в кобуре висел парализатор.

— Здравствуйте, герцог. Я очень рад вас снова видеть, — произнёс он с улыбкой, обращаясь к Максу, и слегка ему поклонился.

— Я тоже рад с тобой встретиться, Сэм, — ответил Макс, хлопая его по широкому плечу. — Правда, я не думал, что ты по-прежнему работаешь у нас после моего отлёта с Атексии. Кстати, за пять лет ты совсем не изменился.

— Зато вы, герцог, ещё больше возмужали. Но вы не представили мне вашего спутника.

— Пардон, оплошал. Позволь представить тебе Вагра, с которым мы познакомились и подружились ещё три года назад на старушке Земле. А с этого дня я решил назначить его моим личным оруженосцем.

Когда Сэм с прандийцем поприветствовали друг друга, Макс быстро спросил:

— А где же мой любимый флитер? Надеюсь, ты на нём сюда прилетел.

— Само собой разумеется, герцог. Ваш любимый «Пульсар-77» стоит здесь неподалёку. Пойдёмте.

Сэм взял в руки две большие сумки из багажа и повёл Макса с Вагром через стоянку к красивому серебристо-чёрному флитеру спортивного типа с прозрачной крышей.

После того, как все устроились на его мягких сидениях, Сэм включил двигатель антигравитора и поднял летательный аппарат в воздух. Затем разогнал до предельно допустимой скорости и повернул на запад.

Быстрый полёт под тёплыми лучами Дабирса на высоте пятисот метров оказался очень приятным.


— Слушай, друг, я, кажется, не совсем понял, что означает слово «герцог», — в воцарившейся тишине неожиданно произнёс Вагр. — Это какое-то рыцарское звание? И куда мы вообще летим?

Макс усмехнулся, но видя, что будущий оруженосец несколько озадачен, тут же серьёзно ответил:

— Я всегда знал, что ты весьма щепетилен в подобных вопросах. Поэтому ни моё происхождение, ни род моих занятий, ни, тем более, моё положение в обществе на Атексии не были предметом наших бесед. Ты знал лишь о том, что я здесь родился. И я всегда был для тебя просто путешественником, а ты для меня — верным и надёжным другом, к тому же обладающим редким качеством — низкой степенью болтливости.

— О, вы мне льстите, герцог, — тут же съязвил Вагр.

Итак, вернёмся к заданному тобой вопросу, — не замечая колкости, продолжил Макс. — Герцог — это не рыцарское звание, а дворянский титул, причём наиболее весомый на Атексии, что обусловлено как обширными владениями и заслугами наших предков, так и прямыми родственными связями с правящей династией. Проще говоря, герцоги — вторые лица после короля в иерархии планеты.

Попробую объяснить на примере нашей семьи: моя прабабушка, царствие ей небесное, была родной сестрой короля Тирэна I, таким образом, я — дальний родственник нынешнего короля Алекса I. И после авиакатастрофы, которая лишила меня отца — единственный наследник регионального герцогства Палагор. Это фамилия моего рода, обосновавшегося здесь чуть позже Гарта Левина, и наши владения соседствуют с центральным королевским регионом.

Видя вновь округлившиеся глаза друга, Макс спешно свернул свой экскурс в историю и ободряюще произнёс:

— Проще говоря, я и моя матушка — одни из наиболее крупных и влиятельных землевладельцев Атексии. А сейчас мы направляемся в фамильный замок Палагор. Кх-м… М-да… Во всяком случае, именно так я привык называть наш дворец.

— Но, как же ты, такой великий и знатный человек, всё время был со мной на равных?! — изумлённо пробормотал Вагр, — ведь я думал, что ты…

— Именно поэтому я тебе ничего и не рассказывал, — стараясь быть предельно убедительным, чётко ис расстановкой ответил Макс. — Мне-то хорошо известны ваши прандийские обычаи, ведь у вас невозможны равные отношения между различными кастами и сословными группами. Но я с самого начала хотел быть просто твоим другом, без всяких условностей и лишнегополитеса. А то, что ты видел поклон Сэма, так это ещё ничего не значит. На Атексии существуют некоторые необязательные правила ещё со времен Гарта I, когда он заставлял всех соблюдать древний рыцарский этикет.

— Да, но ведь ты всё-таки герцог!..

— Прекрати, Вагр, — оборвал его Макс. — Не вздумай больше называть меня герцогом! Я предпочитаю и дальше оставаться твоим другом. Исключением могут быть только важные встречи в замке, ночные балы и дни рыцарских турниров. Тогда все правила этикета должны выполняться неукоснительно. И только тогда тебе следует называть меня герцогом, как всем остальным.

— Хорошо, как скажешь, — согласился прандиец и бросил взгляд вниз сквозь прозрачный пол флитера. Там простиралась широкая равнина, поросшая изумрудной травой и невысоким кустарником с крупными листьями. Кое-где мелькали небольшие извилистые речушки и участки густого леса с сочно-зелёной листвой.

Капитан Гарт не зря выбрал именно эту планету, которая так походила на Землю. На севере виднелись синие озёра, а ещё дальше зеленовато-коричневые сопки с несколькими дымящимися вулканами.

Глава 2

Вскоре «Пульсар-77» пролетел мимо первого небольшого города, где вовсю кипела жизнь обычных современных людей, практически не отличимая от жизни таких же людей на других хорошо развитых колонизированных планетах. Наблюдая за этим броуновским движением, догадаться о том, что Атексия — планета рыцарей, которой правит настоящий король, было невозможно.

— Нам ещё долго лететь до твоих владений и фамильного замка? — поинтересовался Вагр.

— Что касается замка, то примерно полчаса, — ответил Макс, — а над моими землями мы летим уже минут двадцать. Тот город, который недавно остался позади, входит в регион герцогства Палагор. Он один из трёх десятков подобных городов, расположенных на территории моих владений. Четверть крупнейших компаний и предприятий в этих городах принадлежат нашей семье. Кроме того, в герцогстве есть семь крупных графств, которые в какой-то мере находятся в моём подчинении. Правда, в последние годы всеми делами здесь заправляет моя мама. Но теперь я смогу ей помочь.

Всего на планете девять таких же герцогств, как наше, а остальные регионы просто разделены на графства или открытые городские сектора.

— Понятно, — коротко кивнул Вагр на прандийский манер, после чего серьёзно спросил: — А если я вдруг сам захочу стать графом где-нибудь в пределах твоих владений, к кому мне нужно обращаться? К тебе или к королю?

— В моём герцогстве, конечно, ко мне. Но даже если в знак нашей крепкой дружбы я подарю тебе этот титул вместе с домом и земельным наделом, ты всё равно останешься беднейшим графом по сравнению с другими.

— Тогда я лучше останусь простым бедным прандийцем, который зарабатывает себе на жизнь собственным трудом. Но от дома я бы, всё-таки, не отказался, — лукаво добавил Вагр.

— В таком случае, договорились, — весело рассмеявшись, ответил Макс, — хотя жить ты, скорее всего, будешь в моём замке. Поверь, места там достаточно. А что касается работы, то можешь считать, что я тебя уже взял на службу в качестве оруженосца и личного телохранителя. На пару с Сэмом.

— Что ж, благодарю тебя, герцог, за эту милость, — с усмешкой произнёс Вагр, и они оба громко рассмеялись каждый на свой манер.

Флитер быстро приближался к дворцу герцога Палагора, и Макс попросил Сэма облететь огромное здание по кругу, прежде чем опуститься на посадочную площадку во дворе. Ему не терпелось увидеть, какие внешние изменения претерпел особняк за время его пятилетнего отсутствия на Атексии. Однако кроме нового белого цвета, в который был выкрашен дворец и заново посеребрённой крыши, никакихперемен не наблюдалось.

Центральная часть здания имела пять этажей. К ней примыкали три трёхэтажных крыла, ориентированных по трём сторонам света так, что фасад смотрел на юг. Все окна в особняке имели зеркальные стёкла, а крышу центральной части заменял большой полупрозрачный купол с покрытием из алмазной светофильтрующей плёнки. Под ним располагались два зала, банкетный и бальный, разделённые стеклянной звуконепроницаемой стеной. В этих залах всегда проводились официальные и неофициальные приёмы для родственников, друзей и знати, приближённой к семейству Палагор.

Макс был уверен, что сегодня или завтра его дорогая матушка обязательно устроит в честь возвращения домой единственного сына подобное великосветское собрание. Раньше ему такие мероприятия не очень нравились, но теперь — почему бы и нет…

Дворец с трёх сторон утопал в пышной пенящейся зелени садов с фруктовыми деревьями, тенистыми аллеями и фонтанами. И вся эта территория вместе с внешним двором была окружена невысокой оградой из декоративного кустарника.

Наконец, когда флитер совершил мягкую посадку, Макс и Вагр вышли из него и направились к главному входу особняка. На ступенях портика с шестью колоннами их уже встречала очаровательная темноволосая женщина в бордовом платье из бархата. На вид ей нельзя было дать больше 35 лет.

— Макс, дорогой, как я рада тебя видеть, — улыбаясь, сказала она, подходя к герцогу. — Ты не представляешь, как я по тебе соскучилась.

— Здравствуй, мама, я тоже по тебе очень соскучился, — ответил он, обнимая герцогиню. — Позволь представить моего друга Вагра, о котором я тебе уже рассказывал в видеописьмах.

Прандиец, по примеру Сэма, вежливо поклонился герцогине Палагор, и она осталась этим довольна.

— Что ж, прошу, — произнесла герцогиня, гостеприимным жестом приглашая дорогих гостей во дворец.

В вестибюле они решили вместо лифта воспользоваться обычной лестницей. Не спеша поднявшись на второй этаж в главную гостиную, они сели в мягкие кресла вокруг одного из столиков. Затем герцогиня нажала на маленький алмаз в браслете на левой руке, и через несколько секунд в помещении появился худощавый пожилой дворецкий в чёрной ливрее.

Со сдержанной улыбкой он поклонился вернувшемуся господину и прандийскому гостю. Хозяйка дома тут же попросила его принести две бутылки голубого вина «Каннэ» местного производства и несколько видов закусок.

Как только дворецкий вышел, демонстрация применения новейших технологий в ювелирном деле продолжилась — герцогиня Палагор повернула на браслете небольшой рубин, и в гостиной зазвучала тихая приятная музыка.

— Надеюсь, Вагр, вы можете есть то же, что и мы? — поинтересовалась она и вопросительно посмотрела на инопланетного гостя. — Я слышала, что прандийцы очень разборчивы в еде.

— Да нет, мама, ты ошибаешься, — ответил за друга Макс. — Они совсем непривередливы, и даже, пожалуй, гораздо более всеядны, чем мы. Ведь у них двухкамерный желудок и очень концентрированный желудочный сок. Я даже помню, как однажды на Земле Вагр рискнул попробовать траву на вкус, подражая некоторым животным.

— Ты всё врёшь. Этого не было, — спокойно возразил прандиец. — На самом деле, я просто нагнулся к земле, чтобы почувствовать аромат красивых полевых цветов, которые ещё сохранились на вашей прародине. Мне не хотелось срывать их, как это делают некоторые люди.

— Ты смотри, выкрутился, — одобрительно усмехнулся Макс, — да ещё как…

— Ну ладно, это не столь важно, — продолжила герцогиня Палагор. — Главное то, что Вагр может без всяких затруднений присутствовать на банкете и балу, которые я решила устроить сегодня вечером. Между прочим, к нам обещал прилететь сам король…

— Король? — хором удивлённо переспросили два друга.

— Да, король! Причём не один, а со своими детьми, принцем Тирэном и принцессой Кетрин. Они уже взрослые и самостоятельные люди, так что вам будет интересно с ними пообщаться.

Неужели этот дом почтит своим присутствием сам верховный властелин Атексии, — продолжал изумляться Вагр. — Это же такая честь! По крайней мере, для меня.

— Это и для нас большая честь, — согласилась герцогиня, — но вам не стоит так удивляться, поскольку раньше королевская семья бывала в нашем дворце почти каждый год. А то и чаще. Лишь после смерти королевы, покинувшей наш бренный миртри года назад, они здесь ещё ни разу не появлялись. Но в прошлом году я сама летала в главный королевский дворец, где одновременно отмечался семидесятилетний юбилей Алекса и двадцатипятилетие Тирэна. Ты ведь знаешь, Макс, что они родились в один день.

— Да, конечно, знаю, — кивнул Макс, — а как там Кетрин? Сколько ей исполнилось в этом году? Я её помню девчонкой-подростком.

— Ну, теперь-то она уж точно не маленькая девочка. Ей сейчас двадцать один год. Кстати сказать, она стала прелестной девушкой, поэтому обязательно должна тебе понравиться.

Герцог Палагор задумчиво ухмыльнулся и вспомнил, что последний раз видел милашку Кет на похоронах своего отца. Но в то время он не обращал на принцессу особого внимания, так как она казалась ему слишком маленькой, чтобы воспринимать её всерьёз, а уж тем более в качестве потенциальной невесты. Вероятно, именно этого и желала его матушка.

— Ну и что жезанятногобыло на тех именинах, — поинтересовался он, когда дворецкий принёс в гостиную большой поднос с вином и закусками. — Какие устраивались развлечения?

Герцогиня Палагор поблагодарила и отпустила слугу, а затем быстро ответила:

— Самое главное то, что Его Величество перенёс последний королевский турнир с установленной даты в конце лета на дни празднования двух юбилеев. Таким образом, он не только сэкономил немалые деньги налогоплательщиков, но и сделал оба события ещё более торжественными. Между прочим, победителем этого турнира стал граф Марин. Но кроме ордена и звания почётного королевского рыцаря, он получил ещё и титул барона. Так что в его владение перешла одна пятая часть региона Таэр в дополнение к прежнему графству.

— Я рад за него, — сказал Макс, открывая первую бутылку «Каннэ» и наливая тёмно-голубое вино в бокалы. — Значит Марин теперь барон!.. Это интересная новость, нечасто такое бывает в нашем королевстве. Ты его тоже пригласила на сегодняшний бал?

— Естественно. Я пригласила всех королевских рыцарей, и ещё полсотни других знатных людей. Так что народу у нас сегодня будет много.

— И всё это только из-за моего приезда, — констатировал Макс. — Что ж, мне очень приятно. Однако, за моё возвращение мы можем выпить прямо сейчас, не дожидаясь гостей.

Мелодичным хрустальным перезвоном отозвались бокалы, когда собеседники чокнулись по старинному земному обычаю. Вино оказалось лёгким, полусладким, с ароматом каких-то незнакомых для Вагра фруктов. Оно немного кружило голову и настраивало на непринуждённый разговор, поэтому прандиец вдруг спросил:

— Послушай, Макс, а в скольких рыцарских турнирах ты сам участвовал? И могу ли я увидеть свидетельства твоих побед — ордена, кубки или что здесь полагается в соответствии с традициями?

— Конечно, ты сегодня всё увидишь, но позже, когда я надену их на бал. А что касается турниров, то здесь история такая.

Согласно современным правилам в них официально разрешено участвовать с двадцатипятилетнего возраста. Первые три года мне не удавалось выиграть ни одного соревнования. Но затем я четыре раза подряд становился победителем региональных турниров в нашем герцогстве. Благодаря этому я смог принять участие в четырёх королевских турнирах, и дважды их выигрывал. Так что всего у меня шесть орденов — четыре региональных и два королевских. А это как раз тот минимум наград, который необходим для участия в межпланетном соревновании. Теперь мне осталось завоевать самый главный рыцарский орден.

В процессе своего рассказа Макс оживился, и глаза его загорелись — было очевидно, насколько он увлечён, и как важен для него предстоящий турнир.

— Орден выглядит, как семиконечная звезда отлитая из сплава наиболее редких драгоценных металлов с вкраплениями бриллиантов. Она символизирует бесконечность вселенной. В центре звезды платиновый всадник с копьём наперевес. Под ним наносится гравировка года межпланетного турнира, а на обратной стороне — фамилия победителя, который становится звёздным рыцарем. Это является высшим достижением для любого участника подобных соревнований.

— Да, сын, если тебе удастся завоевать такой орден на предстоящем турнире, это будет просто чудесно, — сказала герцогиня Палагор, снова наполняя бокалы вином. — И король тоже будет доволен, если в этот раз победителем соревнований станет коренной житель Атексии, а не какой-нибудь иноземец.

— А кто же был победителем межпланетного турнира десять лет назад? — поинтересовался Вагр, ловко подцепив вилкой мясную закуску с большого блюда.

— Этим счастливчиком оказался рыцарь Зелам с планеты Эбилор, — задумчиво ответил Макс. — Я его хорошо запомнил. Он настоящий гигант ростом более двух метров. Думаю, что на этот раз он тоже попытается стать победителем. Но теперь я смогу с ним сразиться, и ещё неизвестно, чья возьмёт.

За полтора века существования межпланетного рыцарского турнира, его восемь раз выигрывали люди и шесть раз — инопланетяне-гуманоиды. Но никому из них не удавалось стать двукратным победителем соревнований.

Несмотря на то, что герцог Палагорсовершенно не устал, он знал, что вечер обещает быть долгим, а на балу необходимо иметь свежий вид. Поэтому, завершив беседу с матерью, Макс проводил Вагра на третий этаж среднего дворцового крыла, где гостю были отведены комнаты, предназначавшиеся специально для близких друзей герцога.

Пройдя чуть дальше, Макс вошёл в собственные покои, разделённые на три комнаты — просторный кабинет, роскошную спальню и уборную с душевой. Здесь всё оставалось на своих местах, как и до его отлёта с Атексии.

Изысканное сочетание резной мебели чёрного и белого дерева с коврами ручной работы и полотнами древних мастеров весьма неплохо скрывали электронные системы многофункциональной аппаратуры, которые располагались буквально повсюду в этом современном дворце.

Заглянув в спальню, Макс сразу увидел на круглом стеклянном столике большую хрустальную вазу с букетом дурман-цветов. Их крупные жёлто-зелёные бутоны на близком расстоянии источали сладковатый аромат, спасающий от бессонницы.

Макс благодушно улыбнулся, так как именно это ему сейчас было необходимо. Наклонившись к букету, он сделал глубокий вдох и тут же почувствовал лёгкое головокружение. Затем подошёл к своей широкой кровати и, не раздеваясь, с мальчишеским ликованием прыгнул на постель спиной, широко раскинув руки. Несколько мгновений спустя герцог Палагор забылся глубоким безмятежным сном.

Разбудил его мелодичный сигнал, звучавший из скрытых динамиков в потолке, так что Макс сразу встрепенулся и нажал кнопку интерфона на спинке кровати.

— Слушаю, — пробормотал он заспанным голосом и широко зевнул.

— Добрый вечер, господин герцог, — послышался в ответ голос дворецкого. — Простите, что разбудил вас, но меня об этом попросила ваша матушка. Через час наступят сумерки, и к нам начнут прибывать гости, приглашённые на бал. К этому времени герцогиня желает видеть вас и вашего спутника Вагра в холле у парадной лесницы, одетыми подобающим образом.

— Хорошо, мы скоро будем. А пока разбуди прандийца и попроси зайти в мой кабинет.

— Слушаюсь, господин, — ответил дворецкий и отключил связь.

Встав с кровати, Макс прошёл в ванную комнату, где с удовольствием принял контрастный душ. Выйдя из душевой в длинном атласном халате, он обнаружил Вагра, с любопытством оглядывающего герцогские покои. Он поменял свой дорожный костюм на одежду в прандийском стиле, однако с первого взгляда было понятно, что она не подходит для предстоящего мероприятия.

— Друг мой, а был ли ты в душе, или у тебя на родине это не принято? — поинтересовался Макс, задумчиво оглядывая прандийца с головы до ног и вертя в руках серебряный гребешок.

— Ну, конечно. Я только что оттуда вышел, — невозмутимо ответил Вагр.

— Так какого же чёрта ты натянул на себя эту старую одежду?

— Слушай, герцог, я не планировал посещать светские рауты, поэтому, как говорят у вас на Земле, чем богаты… — съехидничал в ответ прандиец.

— Ну, ладно-ладно, — миролюбиво усмехнулся Макс. — В таком случае позволь мне предложить тебе другой наряд. Абсолютно любой — на твой вкус. Прямо здесь, напротив моего кабинета огромная гардеробная. Там ты сможешь подобрать всё, что пожелаешь — от белья до запонок. Пойдём, полюбопытствуем.

Они вышли из кабинета и, пройдя через коридор, оказались во внушительных размеров помещении. Обилие шкафов, шифоньеров, вешалок, сундуков и многоярусность уходящих куда-то вдаль и ввысь стеллажей с самой разнообразной мужской и женской одеждой произвело на Вагра гипнотическое воздействие. Он замер на пороге и зачарованно уставился куда-то вверх. Главное, что всё было в идеальном порядке, и, если присмотреться, угадывалась даже некая система в хранении такого обилия вещей.

— Куда ты смотришь, (дружище)? Тебе приглянулся тот жёлтенький котелок? — вывел его из оцепенения Макс, — Боюсь, к нему трудно будет подобрать костюм.

Спустя полчаса с видом победителей они покинули гардеробную. Макс был облачён в чёрный камзол с красной отделкой, расшитый серебром. Вагру подобрали блестящий серый сюртук также с серебристой отделкой, белые брюки и туфли, как нетрудно догадаться, с пряжками из того же благородного металла. Это подчёркивало его непосредственное отношение к герцогу, поскольку цвет серебра был главным в роду Палагор.

— Ну, вот, теперь мы выглядим, как следует, — с достоинством произнёс Макс, разглядывая отражение в большом зеркале. — Сейчас я даже могу надеть ленту с рыцарскими орденами.

— Да, наконец-то я смогу их увидеть, — довольно сказал прандиец и вновь проследовал в кабинет друга.

Подойдя к одной из стен, Макс назвал три кодовых слова, одновременно отключая сигнализацию и отодвигая в сторону картину с изображением звездолёта, за которой находился встроенный в стену сейф. Затем приложил к нему ладонь и произнёс ещё несколько слов для идентификации личности по голосу. Через секунду дверца сейфа бесшумно открылась, и Макс вытащил из него широкую белую ленту с шестью орденами.

Нижние ордена являлись региональными наградами и были сделаны из золота в виде треугольного щита с закруглениями, лежащего поверх скрещенных мечей. В центре щита находилось выполненное серебром изображение рыцарского шлема в обрамлении венков. Таков был официальный герб герцогства Палагор.

Два верхних ордена являлись королевскими наградами. Они выглядели как платиновые четырёхконечные звёзды на скрещенных копьях. Звёздные лучи украшали четыре маленьких драгоценных камня — алмаз, сапфир, изумруд и рубин, обладавшие двойной символикой. Они были призваны обозначать четыре стороны света — север, юг, запад и восток, а также четыре стихии — воздух, воду, землю и огонь. Золотой круг в центре звезды с изображением рыцаря в доспехах, держащего в опущенных руках длинный меч, довершал композицию. Таков былгерб королевского рода и всей планеты Атексия.

— Какие великолепные ордена, — с восхищением произнёс Вагр. — Я тебе просто завидую. Мне самому хотелось бы иметь нечто подобное.

— Ты не одинок в своих желаниях, — спокойно ответил Макс, через голову надевая ленту на левое плечо, — но за эти награды мне пришлось хорошенько побороться на шести состязаниях. А теперь предстоит самое трудное испытание — завоевать главный орден межпланетного турнира.

— Я тебе обязательно помогу, Макс, — горячо заверил его прандиец, — хотя бы морально.

— Надеюсь, что мне это поможет. — Ладно, в праздничный вечер мысли о боях лучше оставить. Сейчас нам пора спускаться вниз. Не будем заставлять герцогиню ждать нас.

Глава 3

Выйдя из апартаментов герцога, друзья направились к лифту и спустились в вестибюль, где уже плавно прохаживалась хозяйка дома.

Для вечерних торжеств герцогиня облачилась в длинное пышное платье из белого шёлка с чёрной бархатной отделкой, расшитое серебром так же, как и камзол её сына. В руках она держала древний земной веер из слоновой кости, переходящий по наследству. Глубокое декольте наряда позволяло продемонстрировать ослепительное бриллиантовое колье. Несомненным доказательством тонкого вкуса герцогини была великолепная высокая прическа, которую венчала диадема, составлявшая гармоничный ансамбль с колье.

— Мама, ты, как всегда, превосходно выглядишь, — воскликнул Макс, подходя к ней ближе, — и с каждым днём становишься всё более юной, будто пьёшь сказочный эликсир молодости.

— Спасибо, милый. Но комплименты лучше оставь для принцессы Кетрин. Поверь мне, она их заслуживает!

Хочу отметить, что и ты выглядишь, как настоящий хозяин дворца «Палагор». Не хватает одной важной детали… — герцогиня протянула Максу массивный серебряный перстень с крупным жёлтым алмазом. — Это главная драгоценность нашего рода. Как ты знаешь, перстень принадлежал твоему отцу, а ещё раньше деду и прадеду. Надень его и стань законным правителем Герцогства Палагор.

С лёгким поклоном Макс принял перстень и надел его на указательный палец. К собственному удивлению он сразу почувствовал себя ещё более уверенным, чем прежде. И это было чертовски приятно.

Вскоре в гостеприимно распахнутых дверях особняка появились первые гости.

Одним из них оказался бывший граф, а ныне барон Серж Марин, крупный светловолосый мужчина лет сорока с добродушным выражением лица. Он шёл в сопровождениимолодой привлекательной женщины. Возможно, это была его очередная пассия или даже невеста, хотя сам он почему-то считался закоренелым холостяком.

Макс поприветствовал их и представил Вагра. Затем поздравил Сержа с прошлогодней победой на королевском турнире и заодно выразил надежду, что барон примет участие в предстоящем межзвёздном рыцарском турнире. Он надеялся, что на этот раз им удастся окончательно выяснить, кто из них сильнейший. Раньше они дважды встречались в личных поединках и по очереди побеждали друг друга.

— Буду рад с тобой сразиться, герцог Палагор, — спокойно произнёс в ответ Серж.

После этого он иронически ухмыльнулся и подошёл к герцогине, которая о чём-то разговаривала с его дамой Анитой.

В течение следующего часа гости прибывали одни за другими, и всем необходимо было уделить хоть немного внимания. В основном, это были знатные герцоги и графы из ближайших регионов, со своими женами, дочерьми и просто подругами. Большинство из них Макс знал лично или понаслышке, так что с ролью радушного хозяина он справлялся вполне успешно, постоянно общаясь с гостями, обмениваясь шутками и делая комплименты женщинам.

Стороннему наблюдателю могло показаться, что присутствующие собрались на костюмированный бал, поскольку все гости были облачены в старинные одежды эпохи земного Средневековья. Однако таковы были правила этикета, установленные ещё королём Гартом I для проведения подобных великосветских приёмов. И хотя любой историк мог бы указать на множество ошибок в нарядах гостей, так было даже интереснее.

Как и предполагалось, последним во дворец Палагор прибыл король со своими венценосными отпрысками.

Алекс и Тирэн, оба рыжеволосые и похожие друг на друга мужчины, были одеты в красивые камзолы, расшитые золотом. Этот цвет исконно принадлежал всем правящим династиям королей.

Затем внимание Макса переключилось на Кетрин. Герцогиня оказалась права — принцесса действительно стала очаровательной юной леди.

Сходство Кетрин с покойной королевой было поразительным — те же волнистые светло-русые волосы и голубые глаза, тот же изгиб тонких бровей и маленький прямой носик. Она была одета в длинное золотистое платье без рукавов, которое облегало фигуру и подчёркивало стройность девичьего стана. Немногочисленные, но хорошо подобранные украшения придавали ей скромный изящный вид.

Улыбаясь, она так же внимательно разглядывала герцога Палагора, который в этот момент под руку с матерью направлялся к королю.

— Приветствуем вас, ваше Величество. Для нас большая честь принимать королевскую семью в нашем доме, — медленно произнёс Макс, сопроводив свою речь лёгким поклоном.

Затем он поздоровался с Тирэном и поцеловал руку Кетрин.

— Я тоже доволен, что ты наконец-то вернулся из своего долгого путешествия, блудный сын Палагор, — с улыбкой ответил Алекс и похлопал Макса по плечу. — А, как ваше здоровье, дорогая? — обратился он к герцогине и отошёл с ней в сторону.

После короткой беседы с королём, хозяйка дома обернулась к гостям и пригласила всех подняться на пятый этаж, в банкетный зал, где под стеклянной крышей были накрыты столики к ужину, предварявшему бал.

Тирэн, бывший таким же весёлым и общительным, как его отец, быстро заметил среди людей единственное незнакомое инопланетное лицо, и Макс незамедлительно познакомил принца с Вагром.

Когда они, увлечённо беседуя, направились к одному из освободившихся лифтов, герцог Палагор галантно предложил принцессе руку и повёл к лестнице, по которой на пятый этаж поднималась большая часть гостей.

— Вы прекрасно выглядите, ваше Высочество, — наконец произнёс Макс, впервые за всё время обращаясь лично к ней. — Теперь вы стали настоящей принцессой, в отличие от того года, когда мы виделись последний раз. То есть… Я хотел сказать, поймите меня правильно…

— Ничего, герцог, я вас понимаю и рада, что сегодня смогла вам понравиться, — весело ответила Кетрин, заметив смущение Макса, и вспомнила, какой бесшабашной своенравной девчонкой она была шесть лет назад.

А ещё она вспомнила тот день, когда впервые увидела молодого герцога Палагора на королевском турнире.

Разумеется, Кетрин встречалась с ним и раньше, когда вместе с родителями и братом прилетала во дворец «Палагор». Однако на том соревновании, когда он завоевал свой первый орден почётного королевского рыцаря, она открыла Макса совершенно с новой стороны.

Похоже, именно тогда принцесса поняла, что молодой герцог ей небезразличен. А когда он улетел с Атексии, Кетрин долго скучала, просматривая видеозаписи турнирных поединков с его участием. Теперь же, находясь рядом с ним, она ощутила, как все прежние чувства возвращаются с новой силой. Проще говоря, принцесса былав него по уши влюблена! И хотя она старалась себе в этом не признаваться и, уж тем более, не думать о Максе слишком часто, теперь было очевидно — любовь с годами только окрепла.

Сейчас он казался ещё более привлекательным и мужественным. Ей нравилось в нём всё: высокий рост, широкие плечи, проницательные карие глаза и подбородок с ямочкой. А его улыбка просто завораживала.

Макса нельзя было назвать красавцем, но в нём чувствовалась какая-то притягательная сила, которая делала его неповторимым. Для неё он был лучшим мужчиной в галактике.

— Хотелось бы узнать, принцесса, как вы поживали в те годы, пока мы не виделись?

— Неплохо, герцог, — сдержанно ответила Кетрин. — По крайней мере, я успела закончить учёбу. Но если бы вы не улетали, было бы намного лучше. Мне очень нравилось смотреть, как вы побеждаете на турнирах.

— В таком случае, принцесса, я постараюсь обрадовать вас ещё несколько раз на предстоящем межпланетном рыцарском турнире.

— Очень хорошо, герцог. Я буду за вас болеть.

— О, несомненно, это большая честь для меня… Буду искренне рад, — утвердительно кивнул Макс, — но разве у вас нет поклонника, другого рыцаря, за которого вы могли бы переживать больше, чем за меня? Неужели нет более достойных претендентов на вашу прелестную улыбку?

— Конечно, нет, — тут же смущённо отпарировала Кетрин. — То есть я хотела сказать, что претендентов, в самом деле, достаточно, но, к сожалению, ни одного по-настоящему достойного среди них я не нашла.

Макс усмехнулся.

— В этом мы с вами схожи, так как и я до сих пор не смог найти себе подходящей… Э-э, как бы это выразиться… Ну, вы меня понимаете?..

Принцесса широко улыбнулась, думая, что таким образом герцог делает ей определённый намёк. Но в действительности никакого тайного смысла в свои слова он не вкладывал, а просто констатировал факт. Его мысли сейчас были заняты предстоящим турниром, до которого оставалось всего два дня.

Поднявшись на пятый этаж, Макс провёл Кетрин в банкетный зал к центральному столу, за которым уже сидели король с герцогиней Палагор и принц с Вагром. Они о чём-то оживлённо беседовали.

Макс был доволен, что его прандийский друг так быстро нашёл общий язык с правителями Атексии и чувствовал себя вполне раскованно, что на его родной планете было просто немыслимо.

Алекс, всегда серьёзный и сосредоточенный в делах, сейчас то и дело отпускал остроумные шутки, так что обстановка была веселой и непринуждённой.

Выдвинув из-за стола один из мягких стульев с высокой спинкой, Макс усадил принцессу между собой и герцогиней. Потом сел сам и осмотрел накрытый к ужину стол.

На белоснежной скатерти пестрели бутылки с различными сортами атексийского вина, а также горячие, только что приготовленные блюда и холодные закуски, разнообразные салаты и дичь. Отдельно на десертном столе возвышался торт в окружении выпечки и фруктов. В общем, никаких излишеств, вроде инопланетных деликатесов, герцог, к своему удовольствию, не обнаружил.

Остальные гости к этому времени уже сидели за другими столиками и приступали к еде, оживлённо переговариваясь между собой.

В огромном банкетном зале, стены которого были задрапированы тканью, звучала медленная негромкая музыка. Вместе с притушенным светом она располагала присутствующих людей к отдыху и неспешным беседам. Долгий вечер только начинался, а за ужином ещё последует бал в соседнем зале, который был виден через стеклянную стену.

Пока герцогиня Палагор раскладывала в тарелки салаты и закуски, Макс открыл несколько бутылок вина и разлил его по бокалам, предлагая гостям самим сделать выбор.

Когда-то в прошлом подобные действия входили в обязанности придворных слуг и официантов. Но сейчас в этом не было особой нужды, так как обслужить себя и поухаживать за знатными гостями совсем не стыдно. В данном случае официанты нужны были только для того, чтобы осуществлять перемену блюд и подносить бутылки с вином.

К полуночи, когда силами гостей дворцовым запасам съестного был нанесён существенный урон, стало очевидно, что пора давать сигнал к началу бала. По древним традициям эта честь принадлежала королю и его даме. Поскольку Алекс был вдовствующим правителем, он, не раздумывая, выбрал в качестве своей спутницы герцогиню Палагор. И грянул бал! А через минуту пары закружились в первом вальсе, слившись в пёстрый стремительный вихрь.

— Может быть, ваше высочество желает потанцевать? — деликатно поинтересовался Макс у принцессы, вставая из-за стола.

— Конечно, герцог, с удовольствием, — быстро ответила Кетрин, подавая руку, — но вы, если хотите, можете называть меня просто Кет. Мы ведь с вами друзья.

— Очень хорошо. Тогда и вы можете называть меня Максом. Но будет ещё лучше, если мы сразу перейдём на «ты», хотя бы в приватных беседах. Тогда нам действительно удастся стать хорошими друзьями. Ты согласна?

Улыбнувшись, принцесса кивнула и направилась под руку с герцогом в бальный зал, где вальс уже сменился старинной мазуркой.

Пройдя через стеклянные звуконепроницаемые двери, они оказались в зале с паркетным полом и стенами, задрапированными тёмно-синим бархатом. Здесь, как и в банкетном зале, через прозрачный купол потолка можно было видеть звёзды в ночном небе и бледно-жёлтый Виго — единственный спутник Атексии, который так напоминал Гарту I земную Луну.

Тирэн с Вагром остались сидеть за столом, поскольку одному уже наскучили подобные балы в королевском дворце, а другой просто не умел танцевать так, как это делали люди. Остальные гости весело кружились по залу и чудом избегали столкновений, ведь основным освещением тут была цветомузыка.

Когда Макс и Кетрин присоединились к танцующим, мазурка вновь сменилась вальсом, а в углах помещения включились лазерные голопроекторы, и все сразу погрузились в иллюзорное трёхмерное изображение лесной поляны под открытым небом. В центре появилась голограмма большого костра, вокруг которого продолжали кружить пары, не опасаясь обжечься.

Пока герцог Палагор с принцессой танцевали, он, по её просьбе, успел рассказать о своём долгом путешествии. О тех планетах, на которых побывал, о том, что видел и с какими инопланетянами встречался.

На Атексии гуманоиды и даже простые люди с других планет появлялись не часто. Обычно они прилетали сюда как туристы и торговцы, а также во время рыцарских турниров. Особенно много их бывало в период межпланетных соревнований, когда они могли поболеть за представителей своей расы или планеты.

В следующем старинном танце, под названием «танго», гости поменялись партнёрами, и тут же сменилось голографическое изображение в зале. Теперь все пары танцевали на чёрно-белом шахматном поле. При этом каждая пара находилась в двух квадратах по диагонали в окружении больших шахматных фигур-голограм.

На Атексии не знали более древних танцев, чем те, что были на балах в XIX–XX веках. Но и этих известных оказалось вполне достаточно.

По мере того, как менялась музыка и вид танца, менялись и партнёры в парах. А тот, кто уставал, уходил на отдых в банкетный зал.

Когда заиграла новая мелодия, Макс раскланялся с предыдущей партнершей, дочерью какого-то графа, и в очередной раз подошёл к принцессе, чтобы пригласить на танец.

Она с радостью согласилась, поскольку ей гораздо приятнее было находиться в обществе герцога, чем с другими мужчинами.

В медленном танце они поплыли по залу в новой голографической местности, на песчаном берегу моря. На фоне стены между двумя залами появилось изображение морских волн. С той же стороны слышался размеренный шум прибоя в такт звучащей музыки. Единственным освещением теперь были звёзды, Виго и бегущие по стенам разноцветные блики. В таком сумраке трудно было разглядеть соседние пары, поэтому все танцевали как бы наедине друг с другом. А это, в свою очередь, навевало романтическое настроение.

Придерживая Кетрин за талию, Макс украдкой, чтобы не нарушать приличий, и в то же время очень внимательно разглядывал девушку. В тусклом освещении зала голубые озёра её глаз загадочно светились, и сейчас она казалась ещё более красивой, чем в первый момент встречи в вестибюле.

Его матушка во всём была права. Принцесса действительно заметно похорошела, и нравилась ему всё больше. Однако это ещё ничего не значило, ведь и раньше он симпатизировал многим девушкам, но ни одна не смогла вызвать в нём по-настоящему серьёзных чувств. Он вообще сомневался в существовании любви. По крайней мере, прежде она была ему неизвестна.

Неожиданно принцесса посмотрела ему прямо в глаза и, словно прочитав тайные мысли, осторожно спросила:

— Как ты думаешь, Макс, какая девушка смогла бы завоевать твоё сердце, и что ей для этого необходимо сделать?

От такого прямого вопроса он немного смутился, не понимая, зачем ей это знать, а потому честно ответил:

— Я думаю, что смог бы влюбиться в девушку, которая, кроме известных всем лучших качеств, обладала бы ещё некой загадочностью… Которая смогла бы удивить, поразить или, как говорят, выбить меня из седла. Это и есть мой идеал.

Кетрин с трудом сдержала лукавую улыбку и отвела взгляд в сторону, чтобы герцог не смог догадаться о её мыслях. Что ж, если у него такие запросы насчёт идеала, то она постарается завоевать его любовь. И у неё для этого уже появилась неплохая идея.

— Хм-м… Интересно… Тогда Макс, я желаю тебе найти эту идеальную женщину на Атексии, — произнесла она ровным голосом, хотя в её душе сейчас творилось нечто невообразимое.

Бесед на подобную тему у них больше не было, и в дальнейшем они танцевали, обмениваясь лишь незначительными фразами, думая каждый о своём. Бал продолжался почти до рассвета, и за это время они встречались в паре не менее семи раз, периодически возвращаясь в банкетный зал, чтобы передохнуть и выпить прохладного вина.

Постепенно некоторые из гостей начали подходить к Максу и герцогине Палагор, чтобы выразить своё восхищение приёмом и попрощаться, после чего отправлялись в своих летательных аппаратах по домам. Наконец, то же самое решил сделать и правитель Атексии.

Герцог с матушкой и Вагром проводили королевскую семью к большому флаеру золотистого цвета, возле которого стояли несколько человек из охраны. Пожав на прощание руки Алексу и Тирэну, Макс подошёл к Кетрин и учтиво произнёс:

— Надеюсь, принцесса, мы с вами встретимся на межпланетном рыцарском турнире через два дня!..

— Обязательно встретимся, — пообещала она, и на этот раз не смогла сдержать лукавой улыбки. — Самое главное, герцог, чтобы вы завоевали орден звёздного рыцаря.

— Будь уверена, Кет, я это сделаю, — тихо ответил Макс и прикоснулся губами к её руке, которая начала замерзать в прохладном ночном воздухе.

Он не стал больше задерживать юную леди и помог сесть в тёплый салон флаера, где король с принцем уже заняли свои места.

Спустя пару минут летательный аппарат поднялся в воздух и в сопровождении трёх флитеров охраны направился на юг в центральный регион.

Вскоре после отбытия Алекса, дворец «Палагор» покинули остальные гости. Правда, перед этим Максу пришлось выдержать беседу с несколькими назойливыми графинями, прибывшими на бал с дочерьми. Они так красноречиво расписывали достоинства своих красавиц, что только укрепили герцога в его нежелании жениться в ближайшее время. Продемонстрировав изрядную долю выдержки, Макс, наконец, выпроводил сводниц — спать хотелось неимоверно.

Он действительно сильно устал за прошедший день, плавно и закономерно перетекший в ночь. Поэтому вместе с Вагром пожелал приятных снов герцогине Палагор и отправился в свои покои.

На этот раз Максу не пришлось вдыхать сладковатый аромат дурман-цветов. Он заснул сразу же, как только голова его коснулась подушки.

Глава 4

В эту ночь герцогу приснилась принцесса Кетрин.

Она скакала верхом на лошади белой масти и была одета в белоснежноеплатье, похожее на свадебное. Распущенные волосы развевались на ветру и отливали золотом в лучах Дабирса.

Девушка смеялась, подгоняя лошадь, а Макс никак не мог догнать её на своём любимом кибер-коне.

Когда герцог проснулся, сон быстро испарился, и он даже не пытался вспомнить подробности.

Протерев глаза, он взглянул на большие настенные часы, которые показывали ровно полдень. Затем встал с кровати, принял освежающий душ и прошёл в гардеробную.

Здесь Макс нашёл новый тренировочный костюм, состоящий из коричневых кожаных штанов, куртки и сапог. Некоторые детали этой одежды имели серебристую вышивку. Быстро одевшись, он выбрал нечто подобное для Вагра, после чего направился в его апартаменты.

Пройдя через кабинет в спальню прандийца, герцог увидел, что новоявленный оруженосец ещё крепко спит. Поэтому он громко крикнул:

— Тридцать пятое звено к бою! Нас атакуют!

Макс знал, что прандиец участвовал в последнем военном конфликте своего народа с враждебно настроенной расой кубаров из соседней звёздной системы. Поэтому боевая тревога лучше всего могла разбудить спящего гуманоида.

— Что?.. Где?.. — тут же встрепенулся Вагр, недоумённо мотая головой.

— Да всё в порядке. Я пошутил, — рассмеялся Макс и протянул оруженосцу выбранную одежду. — Давай собирайся, а то уже полдень, и у меня осталось совсем немного времени для тренировок перед началом турнира.

Пока Вагр совершал утренний туалет, герцог Палагор вызвал по интерфону дворецкого, который сообщил ему, что герцогиня уже проснулась и заказала в столовую завтрак.

— Хорошо, — сказал Макс, — передай моей матушке, что мы сейчас спустимся. А ещё скажи Сэму, чтобы он отправлялся на тренировочное поле и всё там подготовил к моему прилёту, как он это делал в прошлые годы.

Получив утвердительный ответ, Макс отключил связь и оглядел Вагра с ног до головы. Сейчас его друг выглядел как настоящий оруженосец.

Когда они вошли в столовую, герцогиня Палагор, одетая в новое изумрудно-зелёное атласное платье, была уже там и смотрела новости Атексии по головизору, занимавшему половину дальней стены помещения.

Как раз в этот момент телеведущий объявлял о прибытии ещё нескольких участников межпланетного турнира, которые станут бороться за звание звёздного рыцаря. Одним из этих претендентов был победитель прошлых соревнований — Зелам с планеты Эбилор, которого на Атексии встречали, как самого почётного гостя.

В столовой появились двое слуг-официантов, везущих перед собой сервировочные столики с едой и напитками, так что хозяевам дворца пришлось отвлечься от просмотра новостей.

После завтрака, прошедшего в обсуждении ночного бала, герцог с прандийцем вышли во двор на посадочную площадку, где стояли различные летательные аппараты. В качестве средства передвиженияМакс выбрал «Пульсар-77», который ему подарили на совершеннолетие.

Тренировочное поле, окружённое со всех сторон высоким кустарником, находилось за восточными садами дворца. На поле имелись две парные дорожки, разделённые невысоким барьером. Они предназначались для двух видов тренировок, развивающих меткость и силу рыцаря. В дальнем конце располагались небольшие каменные сооружения. Одно из них Макс называл конюшней, поскольку там находилось несколько кибер-коней, а второе — оружейным складом.

Куттер Сэма стоял возле тех же сооружений. Сам он в этот момент выводил из первой постройки чёрного кибер-коня, на котором сидел такой же искусственный всадник в белых доспехах с чёрным щитом и длинным копьём. Заметив приближающийся флитер, Сэм приветственно помахал рукой.

Макс лихо приземлился рядом с куттером, выпрыгнул из кабины и помог выбраться прандийцу.

— Доброе утро, герцог! Привет, Вагр, — поздоровался Сэм, когда они подошли. — Я тут как раз заканчиваю подготовку кибер-всадника. Осталось только подвести его к дорожке для поединков и включить программу. А кольца на шестах я уже развесил, так что можете начинать тренировку с разминки.

— Очень хорошо, — кивнул Макс, — я прямо сейчас и начну. А ты, Вагр, будешь мне помогать. Надеюсь, ты сможешь удержаться в седле одного из кибер-коней. В принципе, это не так уж трудно.

— Я попробую, — ответил прандиец, — но сперва мне бы хотелось познакомиться с этим животным поближе. И сейчас мне абсолютно не важно, что это лишь кибернетическая копия.

— Как пожелаешь, Вагр. Сэм найдёт какой-нибудь старый экземпляр, чтобы тебе было легче его объезжать, а я пока облачусь в доспехи.

Макс прошёл в небольшое помещение оружейного склада, где повсюду на стенах висели копья, мечи, щиты, топоры и доспехи. Но всё это снаряжение было только внешне похоже на ту рыцарскуюамуницию, которая использовалась в древности на Земле. Во времена Гарта I она была максимально усовершенствована техниками для удобства и безопасности поединков. Современные доспехи изготавливались из специального материала, имитирующего металл, но при этом были значительно легче, чем те железные душегубки, в которых ходили древние рыцари.

Из нескольких экземпляров, висевших на ближайшей стене, Макс выбрал чёрные доспехи, чтобы контрастировать с кибер-противником. Застегнув все крепления и зажимы, он поднял забрало шлема и взял чёрное копьё с датчиком определения силы удара и белый щит треугольной формы. Пройдя через внутреннюю дверь в конюшню, герцог окинул взглядом стойла в поисках своего лучшего кибер-коня, которого звали Гордым. На Атексии было не принято давать имена искусственным созданиям, но у Макса, как всегда, имелся свой взгляд на условности, поэтому для своего скакуна он сделал исключение.

Металло-силикатный корпус кибер-коня был обтянутэластичнойпсевдо-кожей тёмно-коричневого цвета, а его чёрная грива и хвост сделаны из натуральных волос одного из животных, обитавших на планете.

На Гордом Макс участвовал в турнирах с двадцати пяти лет, и соответственно тренироваться предпочитал тоже на нём.

Он погладил кибер-коня по белой звёздочке на лбу, а затем надавил пальцем на левый глаз, который сразу же заблестел. Через секунду Гордый вздрогнул, зафыркал, и встряхнув головой, началпереминаться с ноги на ногу и бить копытом по бетонному полу стойла, как настоящее животное.

— Всё в порядке, малыш, это я, — успокаивающе произнёс Макс, ласково похлопывая его по шее. — Ты меня узнал?

Кибер-конь действительно быстро успокоился, услышав знакомый голос. Его электронный мозг был запрограммирован так, чтобы он подчинялся только герцогу Палагору.

— А теперь пойдём, — сказал Макс, выводя Гордого из конюшни.

Вагр, тем временем, с помощью Сэма учился ездить на пегом экземпляре, и у него это неплохо получалось. Однако прандиец ещё недостаточно уверенно держался в седле, чтобы скакать хотя бы рысью.

Что же касается кибер-противника, то он уже стоял на позиции в конце второй парной дорожки и ждал сигнала к началу поединка. Окинув взглядом поле, герцог Палагор решил для началапроверить себя в меткости с помощью металлических колец, которые свисали с шестов, установленных через каждые десять метров. Диаметр колец постепенно уменьшался от десяти до пяти сантиметров. Они висели на тонких бечёвкахпо обеим сторонам шестов вдоль барьера первой парной дорожки. Задача всадника состояла в том, чтобы на полном скаку надеть их на копьё в порядке очерёдности. Это был такой же древний способ испытания рыцарей, как и сами поединки, но в современных турнирах он использовался только как развлечение для зрителей или как разминка.

Опираясь на копьё, Макс продел ногу в стремя, ловко вскочил в седло Гордого и направил кибер-коня на позицию. Некоторое время герцог постоял в начале хорошо утрамбованной грунтовой дорожки, вспоминая прошлые тренировки, примерился к копью и взял его наперевес. Крепко сжимая уздечку левой рукой, на которой висел щит, он коснулся контактными шпорами боков Гордого, и кибер-конь тут же рванулся вперед, набирая скорость галопа.

Макс прицелился копьём в первое наиболее широкое кольцо и, промчавшись двадцать метров, удачно сорвал его. Потом сделал то же самое ещё с семью мишенями. Однако последние два кольца так и остались висеть на шестах. Развернув Гордого в дальнем конце дорожки, герцог понёсся в обратную сторону и на этот раз надел на копьё девять колец.

Да, недостаток регулярных тренировок несколько подпортил его спортивную форму, но Макс не отчаивался. Впереди было целых два дня, чтобы наверстать упущенное.

Немного передохнув и восстановив дыхание, герцог Палагор снова выехал на первую позицию и поскакал к мишеням. На сей раз он сорвал с шестов все кольца с обеих сторон, что оказалось не так уж и трудно.

— Браво, герцог, вы делаете успехи, — похвалил его Сэм менторским тоном. — Всё, как в прошлые времена, но это только начало.

— Вот именно, — согласился Макс, подъезжая к оруженосцам. — Вагр, теперь твоя очередь работать. Ты должен снова развесить все кольца на шестах, пока я буду сражаться с кибер-противником. А ты, Сэм, доставай сигнальный рожок и готовься протрубить привычный зов к началу поединка.

Скинув с копья блестящие металлические кольца, герцог направился к другой парной дорожке, где остановил Гордого и глубоко вздохнул, сосредотачиваясь. Он неожиданно вспомнил об отце. Тот всегда учил его, что нельзя недооценивать даже кибер-всадников с их запрограммированными мозгами. Тогда будет легче противостоять живым противникам на турнире. Отец сам неоднократно участвовал в соревнованиях различного уровня, и ему даже удалось завоевать тот самый орден звёздного рыцаря, к которому сейчас стремился молодой герцог.

Серебряный рожок Сэма издал тонкий переливистый звук — это был сигнал боевой готовности. Оба всадника взяли копья наперевес. Затем раздался более громкий трубный звук, — и противники сорвались с мест навстречу друг другу, пришпоривая кибер-коней.

За несколько секунд до столкновения Макс снова вспомнил наставления отца — удар следует наносить с максимальной силой и направлять в такую точку щита, чтобы копьё не соскальзывало. Этот приём даёт шанс сразу выбить противника из седла. Если же подобная тактика не дала желаемого результата, то в действие вступает стандартная система оценки победителя по набранным баллам. В зависимости от силы удара наконечник копья вспыхивает белым, жёлтым или красным цветом. Каждому цвету соответствует определённое количество очков, идущее в зачёт рыцарю.

Герцог пригнулся в седле и ещё сильнее сжал пальцами древко копья, глядя через прозрачное забрало на приближающегося кибер-всадника, словно он был живым человеком или гуманоидом.

Когда расстояние между ними сократилось до минимума, «противник» неожиданно ускорил бег своего кибер-коня, и в тот же момент их копья с громким стуком ударили в щиты. Макс почувствовал мощный удар, и его отбросило назад в правую сторону. Еле удержавшись в седле, герцог Палагор с досадой отметил, что копьё противника окрасилось красным цветом, в то время как его собственное — тускло-белым, поскольку он успел задеть лишь край щита кибер-всадника.

— «М-да, тренироваться придётся с тройным усердием, теряю форму», — подумал Макс, подъезжая к противоположной стороне дорожки, чтобы занять позицию.

Кроме того, герцог про себя отметил, что раньше за кибер-всадником трюков с внезапным ускорением не замечалось. Впрочем, хитрый Сэм мог заложить в него новую программу поединка. Поэтому Макс решил взять на заметку приёмы искусственного рыцаря, чтобы бить врага его же оружием.

В принципе, за последние сто с лишним лет никаких новых, по-настоящему оригинальных тактик поединка придумано не было, так что победителем, обычно, становился тот всадник, который в нужный момент применял наиболее подходящий приём. Главное, вовремя понять, что задумал противник.

Герцог остановил кибер-коня, перевёл дух и по сигналу рожка рванул вперёд с максимальной скоростью. Его соперник действовал аналогичным образом. Когда до столкновения оставались считанные мгновения, Макс вонзил шпоры в бока Гордого и нанёс точный удар копьём в центр щита кибер-всадника, тот не остался в долгу, и в свою очередь, повторив предыдущий манёвр, нанёс удар равной силы. Наконечники копий вспыхнули красным цветом.

Макс почувствовал прилив уверенности. Ему удалось не только сравнять счёт, но и удержаться в седле, практически не пошатнувшись.

Выехав на позицию в третьем раунде, он приветственно помахал копьём двум помощникам, а затем вновь взял оружие наперевес. Это был решающий бой, в котором герцогу предстояло выбить искусственного рыцаря из седла. А точнее, откинуть его в сторону, поскольку всадник составлял одно целое с конём. Других вариантов не существовало — ничья Максу была не нужна, а поражение — просто недопустимо, даже невзирая на то, что это лишь тренировка.

Прозвучал очередной сигнал к бою, и герцог вновь пришпорил своего скакуна, догадываясь, что противник тоже способен резко изменить тактику. За мгновение до удара он вдруг резко снизил скорость Гордого, чтобы кибер-всадник мог сам налететь на его копьё, и слегка наклонился влево.

Несмотря на то, что удар противника пришёлся точно в центр щита Макса, копьё псевдо-рыцаря вспыхнуло лишь белым цветом. Зато сам герцог Палагор нанёс мощный удар в верхнюю часть щита, которая прикрывала плечо кибер-всадника, от чего тот резко откинулся вправо. В ту же секунду копьё Макса вспыхнуло красным цветом, что означало победу. И если бы сейчас на месте искусственного противника был живой человек, он бы уже валялся на земле.

— Готов кибер! — радостно воскликнул Макс, потрясая обеими руками.

Взяв Гордого за уздечку, он замедлил его бег и, перепрыгнув через разделительный барьер, направился к помощникам. Сэм в это время уже отстегнул от пояса флягу с водой и протянул Максу. Затем похвально произнёс:

— Так держать, герцог! Вы быстро вспоминаете старые уроки. Но я уверен, что на других планетах вы не могли тренироваться также хорошо, как здесь.

— Да, — согласился Макс, делая большой глоток воды, — но у меня есть ещё полтора дня, чтобы как следует подготовиться к турниру. И вы мне в этом поможете. А для меня главное — не расслабляться. Кстати, Сэм, если ты поработал над программой кибер-всадника, то я буду рад увидеть в его исполнении другие тактические приёмы.

Затем он взглянул на первую парную дорожку с шестами и добавил:

— Вижу, Вагр, ты уже справился с задачей оруженосца. Кольца висят на своих местах. Молодец!

— Я старался, герцог, — с улыбкой ответил прандиец. — Уверен, что теперь тебе удастся (нанизать?) их на копьё с первого раза.

Тренировки Макса в этот день продолжались с небольшими перерывами до самого вечера, пока не стемнело. Ни разу кибер-противник так и не смог выбить его из седла, хотя ничьих было немало. Но побед герцога Палагора было всё же гораздо больше, особенно по сумме набранных очков. А, что касается колец, то здесь он действительно не допустил ни одной осечки, по очереди срывая их со всех шестов.

На следующий день тренировки продолжились с подавляющим преимуществом Макса. Он уже не доводил поединки до ничейных результатов, и через каждые два-три раза сбивал кибер-всадника на бок.

Вечером, перед отлётом во дворец, герцог Палагор завёл Гордого в грузовой флаер, где уже стоял новый кибер-конь оруженосца Вагра. На рассвете Сэм должен будет отвезти их в центральный королевский регион до начала межпланетного турнира.

Макс нажал пальцем на правый глаз Гордого, тем самым отключив его, а затем прошёл в оружейный склад и снял с себя доспехи. Вместе с прандийцем им предстояло вернуться во дворец Палагор, где их с нетерпением дожидалась герцогиня.

— Послушай, Макс, я обязательно полечу завтра с тобой на турнир, — произнесла она, садясь за накрытый к ужину стол. — Я непременно должна увидеть твои победы, а заодно ещё раз встретиться с королём. У меня к нему важный разговор.

— Конечно, мама, ты полетишь с нами. Разве я могу тебе запретить?..

— Но, милый, ты ведь знаешь, что твой отец не любил брать меня на те соревнования, в которых он участвовал. Я всегда сильно за него переживала, и ему это мешало.

— Ничего, мама, — спокойно ответил Макс, — я ведь всё-таки не отец. К тому же, ты не раз присутствовала на турнирах, в которых я одерживал победы. Так что, скорее, будешь моим талисманом.

— Спасибо, сын. Мне большего и не надо. А теперь давайте выпьем за то, чтобы ты непременно завоевал орден звёздного рыцаря.

— Вот именно, — с готовностью подтвердил Вагр и взял со стола бутылку голубого вина «Каннэ», которое за последние дни ему очень понравилось. — Уверен, что за это дело я смогу выпить больше, чем вы оба. Спорим?..

Макс с герцогиней Палагор переглянулись, весело рассмеялись и отрицательно покачали головами, хорошо зная, что прандийцы почти не пьянеют.

Глава 5

Макс проснулся рано утром и оделся подобающим герцогу Палагору образом, не забыв про ленту с орденами. Затем вместе с Вагром поднялся на четвёртый этаж в оружейную палату, где находились фамильные доспехи и оружие.

(Искусственная) отделка стен, пола и потолка помещения имитировала грубоватую каменную кладку серо-зелёного оттенка, чтобы даже в мелочах следовать духу древности. Вагр заметил фальшь-окна с витражами, за которыми располагались проходы с настоящими окнами, выходящими во двор. Но, несмотря на это, света в комнате было недостаточно, так что в тёмных углах дополнительно имелись канделябры с электросвечами.

На трёх стенах висели большие портреты предков Макса, которые были рыцарями и участвовали в турнирах, начиная с его прадеда. Став мужем сестры Тирэна I, он получил герцогский титул. Под всеми портретами весели наградные ленты с орденами, и больше всего их было у отца Макса.

Тусклым стальным блеском отливало висевшее на противоположной от входа стене разнообразное оружие, инкрустированное драгоценными камнями. Мечи и алебарды, секиры и пики, гербовые штандарты и флаги, но главным среди этого были посеребрённые доспехи. Именно в них герцогу Палагору предстояло выступать на межпланетном турнире.

С помощью оруженосца Вагра Макс вынес из помещения всё, что ему могло понадобиться на соревнованиях. Затем погрузил выбранное снаряжение в багажник большого флаера серебристого цвета с гербом рода Палагор.

В это утро пришлось отказаться от традиционного завтрака с герцогиней. Друзья довольствовались кофе с пончиками, поскольку Макс знал, что во дворце их ждёт великолепный обед. Это было старой доброй традицией — после торжественного представления рыцарей, прибывших на межпланетный турнир, королю Алексу устраивался большой приём. А уж там всегда есть, чем полакомиться.

Закончив приготовления к отлёту, Герцог усадил матушку и прандийца на задние сиденья флаера. Потом сам устроился на месте пилота и спустя минуту поднял летательный аппарат в воздух.

Это было самым удобным средством передвижения на средние расстояния. Скорость флаера позволяла за четверть часа долететь до центрального королевского региона, куда в прошлом часто наведывались Палагоры.

Макс разогнал флаер до оптимальной скорости, чтобы прибыть ко дворцу короля за полчаса до начала торжественного открытия межпланетного турнира и встречи рыцарей из других миров. За время полёта Макс с герцогиней рассказали Вагру о климате, флоре и фауне Атексии, а также об экономической и общественно-политической ситуации в (колонии). Эти вопросы очень интересовали прандийца на всех планетах, где он бывал.

На Атексии, как в едином государстве, существовала только одна форма правления — конституционная монархия. Палата лордов-сенаторов обладала законодательными полномочиями, а исполнительный орган был представлен различными министерствами, которые подчинялись непосредственно верховному правителю. Министров король назначал по собственной воле, но только после одобрения палаты лордов-сенаторов.

Всемирные выборы в законодательный орган из числа графов и герцогов проходили на планете раз в пятнадцать лет, а выдвигать свою кандидатуру можно было лишь по достижении сорокапятилетнего возраста. Так что у Макса впереди оставалось ещё немало времени до начала собственной политической карьеры.

В общем, на Атексии всё было так же, как и на большинстве других колоний Земной Федерации за исключением того, что там правили Федеральные губернаторы, а здесь — король.

С экономикой Атексии тоже было всё понятно. Большинство жителей планеты работали на себя или на своих работодателей — владельцев различных компаний или предприятий. При этом все исправно выплачивали небольшие налоги в казну региона, а она в свою очередь отдавала определённую часть в королевскую казну. Кроме того, Атексия экспортировала на другие планеты различное сырьё и готовые товары, которые производились только здесь.

Региональное герцогство Палагор по праву считалось одним из богатейших на Атексии, благодаря доходам от добычи полезных ископаемых и внедрению на планете новых технологий.

Слушая герцога и герцогиню, Вагр молча кивал, но под конец всё-таки не выдержал и удивлённо поинтересовался:

— Подождите! Если вы действительно так богаты, как следует из вашего рассказа, то где же тогда ваши личные космолёты? Хотя бы один! И почему, Макс, ты не воспользовался им для своего пятилетнего путешествия?

— Хм… Ну, понимаешь, друг, — нахмурился герцог, — просто я не хотел привлекать к себе внимание журналистов и властей на тех планетах, где я был один или вместе с тобой. К тому же, летать с простым народом в пассажирских звездолётах намного интереснее, чем самому. Что же касается личных космолётов, то они, конечно, у нас есть и находятся на частном космодроме в ближайшем городе от дворца Палагор. У нас имеется большая космическая яхта, на которой мы раньше всегда летали отдыхать на разные экзотические и курортные планеты. Ещё есть два маленьких катера, которые используются для полётов на другие планеты системы Дабирса, где у нас расположены крупные предприятия по добыче полезных ископаемых. Вот так мы и живём, если тебе угодно знать.

— Неплохо, — задумчиво признался прандиец и усмехнулся, представив, какая же в реальности чистая прибыль может быть у его друга герцога Палагора.

Время за разговорами пролетело незаметно, и вскоре на горизонте показались золотые шпили башен королевского дворца, который был построен в стиле земного средневековья, но отличался большими размерами и некоторыми важными усовершенствованиями. Вокруг него тянулась позолочённая металлическая ограда с наблюдательными башенками, которые нужны были скорее для красоты, нежели для охраны, так как королевской семье ничто не угрожало. Ещё вокруг дворца располагались фруктовые сады, цветочные аллеи и бассейны с фонтанами.

Помимо внутренней посадочной площадки для королевского транспорта, за оградой была (ещё одна стоянка) для всех прибывающих гостей. Именно с неё сейчас то и дело взлетали различные летательные аппараты, направляясь на запад к турнирной арене. Туда же по широкой дороге в полной экипировке двигались рыцари на кибер-конях. Их сопровождали оруженосцы, державшие в руках красочные гербовые штандарты и флаги.

Макс увидел внизу посадочный квадрат с большой надписью «Палагор», где уже находился его флаер-фургон, возле которого стоял Сэм, призывно размахивая шляпой.

Мягко приземлившись на свободное место железобетонной площадки, герцог отключил двигатели и вместе с Вагром вышел из салона летательного аппарата. Потом они перенесли из багажника всё снаряжение в фургон, где стояли их кибер-кони. Сэм, тем временем, вновь поднял пассажирский флаер в воздух, чтобы доставить герцогиню на трибуны турнирной арены.

Это огромное сооружение на сто пятьдесят тысяч зрительских мест можно было увидеть даже с посадочной площадки, поскольку расстояние от дворца до арены составляло не более трёх километров.

Далее друзья действовали по отработанному на тренировках алгоритму: облачение в фамильные рыцарские доспехи, подготовка кибер-коней и торжественный выезд в сторону дворца. Держа в руках все необходимые опознавательные принадлежности, они средним ходом двинулись по дороге в сторону арены, вслед за другими рыцарями и их оруженосцами, половина из которых были инопланетянами-гуманоидами. Если бы не полупрозрачное забрало шлема герцога Палагора, его тоже можно было заподозрить в инопланетном происхождении, ведь его собственный оруженосец являлся прандийцем. Впрочем, жёстких правил на этот счёт никогда не существовало.

По мере приближения к турнирной арене завораживающий гул, напоминающий о древних земных турнирах, нарастал всё сильнее. Шум зрительских трибун, звуки труб, барабанов, флейт и литавр сливались в единый мощный хор.

Вскоре по обеим сторонам дороги показались огромные посадочные площадки, предназначенные специально для летательных аппаратов прибывающих инопланетных гостей и местных жителей. Дальше, за большими золотистыми воротами, вдоль поля с дорожками для поединков тянулись две длинные и широкие трибуны, поднимавшиеся в высоту на три десятка метров. И все они уже были заняты зрителями. При этом многие из них держали флаги, штандарты и плакаты с надписями в поддержку тех рыцарей, за кого они собирались болеть.

В промежутках между музыкальными приветствиями, герольд-комментатор объявлял в микрофон на межзвёздном языке имена и происхождение участников турнира, которые выстроились в длинную цепочку по направлению к главной королевской трибуне. Алекс с Тирэном и Кетрин приветствовали всех рыцарей, и цепочка, к которой Макс вовремя присоединился постепенно продвигалась дальше. Вагр держался чуть позади и был рад, что на него обращают внимание. Хотя многие зрители всё же удивлялись, что человек взял себе в оруженосцы гуманоида, такого раньше почти не случалось.

Три больших голографических экрана с двухсторонним изображением, висевшие над ареной, показывали каждого рыцаря крупным планом, чтобы все видели его с близкого расстояния и могли потом узнать в лицо.

Всего на соревнование прибыло около шестидесяти участников-гуманоидов, в основном, представленных теми расами, которые уже бывали на этом турнире. Порядка двадцати рыцарей принадлежали к человеческой расе, и добрую половину из них составляли местные атексийские рыцари. В их числе был и барон Серж Марин.

Как только герольд объявил имя Сержа Марина, трибуны взорвались бурными аплодисментами и приветствиями, поскольку большинство зрителей помнили его великолепную победуна королевском турнире. Однако не менее активно приветствовали и гуманоида Зелама, который был действующим чемпионом — обладателем титула звёздного рыцаря предыдущих межпланетных соревнований. На нынешнем турнире он считался одним из фаворитов.

Наконец, подошла очередь Макса. Подъезжая к королевской ложе, он протянул герольду специальную визитку, как это делали все участники, во избежание ошибок при объявлении рыцарей. Через секунду над трибунами зазвучал голос комментатора соревнований:

— Герцог Макс Палагор из регионального герцогства Палагор с планеты Атексия и его оруженосец Вагр с планеты Пранд. Приветствуем их!..

Несмотря на чаяния Макса, трибуны отреагировали не особенно горячо. Видимо, зрители уже забыли о победах герцога Палагора на королевских турнирах шести- и семилетней давности. А после этого о нём почти ничего не было слышно. Однако, приветственная музыка труб и барабанов прозвучала так же громко, как и для других участников турнира.

Макс и Вагр проехали дальше к большой трибуне с навесом из прозрачного стеклоплаза и задрапированной задней стенкой. В трёх высоких креслах королевской ложи сидели Алекс с Тирэном в новых золочёных одеждах и Кетрин в тёмно-красном платье из гранвелюра с золотой вышивкой в виде трандорского узора с множеством треугольников.

Длинные волосы принцессы были убраны в высокую причёску наподобие короны, которую держали золотые заколки с драгоценными камнями. Как и в прошлый раз, она была прелестна. Кетрин обворожительно улыбалась и одаривала проезжающих рыцарей лёгким кивком головы.

— Приветствую вас, ваше Величество, принц и принцесса, — после некоторой заминки, произнёс Макс, поднимая забрало шлема.

— Прими и наше приветствие, герцог Палагор, — ответил за всех Алекс и поправил на голове золотую корону, щедро усыпанную алмазами, рубинами, изумрудами и сапфирами. — Надеемся, что ты победишь в этом межпланетном турнире, как когда-то твой отец.

— Я сделаю для этого всё возможное, ваше Величество, — заверил его Макс и, слегка поклонившись королевской семье, проехал дальше.

Позади него было ещё более десятка рыцарей, а остальные уже выстроились по краям турнирного поля вдоль двух трибун. Они ждали, когда закончится встреча всех участников и начнётся торжественное открытие пятнадцатого межпланетного турнира.

Герцог Палагор с оруженосцем Вагром остановили кибер-коней возле ехавших впереди всадников и развернулись лицом к центру поля. Затем прандиец, исполняя роль помощника, поправил серебристый плащ Макса и накинул его на круп Гордого. В руках Вагр держал гербовый штандарт Палагоров с изображением рыцарского шлема.

Встреча и приветствие оставшихся участников продолжались ещё около получаса. Постепенно шум стихал, пока не настала тишина, нарушаемая лишь беспокойными звенящими звуками позднего лета, — все приготовились слушать речь короля.

Когда Алекс взял в руку микрофон и прокашлялся, на головизорах появился его крупный план.

— Здравствуйте, дорогие друзья, — негромко, но чётко произнёс он на межзвёздном языке. — Я приветствую всех прибывших на соревнования — вас, рыцари, готовые биться на этой арене, и вас, зрители, сидящие на трибунах!

Сегодня начинается пятнадцатый межпланетный турнир, победитель которого получит звание и орден звёздного рыцаря, а также премию — один миллион кредитов в золотом эквиваленте!

Соревнования продлятся три дня. Как и в прошлые годы правила и условия неизменны. Главное из них — честность любого поединка.

Я, король Алекс, правитель планеты Атексия, рад присутствовать на этих полуспортивных соревнованиях, и обещаю провести их на высшем уровне, который вы сами сможете оценить по достоинству.

Наследники моего престола, принц Тирэн и принцесса Кетрин, а также независимые эксперты — техники и судьи — будут являться гарантом справедливости данного турнира.

Всем рыцарям, их оруженосцам и ближайшему сопровождению я предоставляю для проживания королевский дворец, а почётным гостям номера лучших отелей в столице Атексии — Руале. Надеюсь, что остальные зрители и болельщики с других планет уже разместились в гостиницах ближайших городов.

В этот момент раздалась барабанная дробь и протяжный трубный звук. Король обвёл взглядом арену и трибуны, и торжественно продолжил:

— А теперь от лица всего атексийского народа я объявляю пятнадцатый межпланетный рыцарский турнир за звание звёздного рыцаря открытым! Ура!..

Фанфары, усиленные дополнительными динамиками, плавно трансформировались в гимн соревнований, а зрители на трибунах ещё громче зашумели и зааплодировали.

Дальше гостей ожидали двухчасовые показательные выступления рыцарей, входящих в личную королевскую гвардию. Импредстояло на скаку срывать кольца с шестов, сражаться в конных и пеших поединках на мечах и боевых топорах, что было вполне безопасно благодаря особой защите доспехов.

Для самих участников турнира всё начнётся лишь после обеда. А сейчас они объезжали арену вдоль трибун и направлялись через ворота обратно к королевскому дворцу.

Вернувшись на стоянку летательных аппаратов к грузовому флаеру, герцог Палагор снял фамильные доспехи, ещё раз внимательным взглядом окинул снаряжение, а затем в сопровождении матушки и прандийца направился во дворец.

Огромные дубовые двери были гостеприимно распахнуты. Гвардейцы, вооружённые грозными алебардами, на входе отсалютовали герцогу и его спутникам, приглашая их пройти внутрь.

Они поднялись по парадной лестнице на второй этаж, где в огромной гостиной уже собралось большинство участников турнира в сопровождении своих свит. Обстановка была умиротворённой. Среди неторопливо переговаривающихся гостей скользили официанты с подносами, на которых стояли тонкие фужеры с разноцветными винами.

Разнообразие горячительных напитков ободряюще подействовало на Вагра. Провожая официанта долгим взглядом, он предложил Максу взять живительной влаги. Герцог с энтузиазмом отнёсся к инициативе прандийца, но матушка проявила удивительную настойчивость и убедила друзей обойтись привычным «Каннэ» — вином, содержащим минимальный процент алкоголя. В ожидании королевской семьи, которая вскоре должна была прибыть на торжественный обед в честь открытия турнира, маленькая делегация Палагоров заняла диванчик в углу гостиной.

Инопланетные гости вели себя по-разному в соответствии с собственным темпераментом и нормами поведения расы. Для большинства прибывших гуманоидов атексийский воздух был безвреден, однако здесь находились и те, кто был вынужден надевать дыхательные маски. На этот случай во дворце также предусматривались специальные герметичные покои, где полностью воссоздавалась атмосфера родных планет, а в банкетном зале размещались устроенные по тому же принципу отдельные кабины. Всё это обговаривалось заранее, и за сто пятьдесят лет никто не жаловался на подобные условия проживания.

Через несколько минут в гостиной появился мажордом и пригласил всех отобедать с королевской семьёй. Вместе с остальными гостями герцог и его скромная свита последовали за ним.

Помещение, которое открылось их взору, было раза в два больше, чем банкетный зал во дворце Палагор. Вагр издал странный звук — то ли присвистнул, то ли прихрюкнул, по всей видимости, выражая таким образом своё удивление и восхищение. Впрочем, повод для этого был — в гигантском зале всё было продумано до мелочей: множество идеально сервированных столиков манили таким разнообразием блюд, что даже у завсегдатая такого рода приёмов захватило бы дух. Забота о гостях сказывалась во всём — некоторые из гуманоидов не могли есть человеческую пищу, поэтому их ждали блюда, приготовленные из продуктов с родных планет обитания. Кроме того, столы визуально не перегружали зал, оставляя место для свободного перемещения и создавая ощущение открытого, полного воздуха, пространства.

За самым большим столом у дальней стены зала сидела королевская семья, но Макс даже не думал туда идти. Он не хотел, чтобы кому-то показалось, будто король отдает ему предпочтение, как атексийскому рыцарю. Это могли счесть за проявление неуважения по отношению к другим участникам турнира. Поэтому герцог Палагор со своими спутниками сел за отдельный столик, куда их проводил один из официантов.

На часах было чуть больше полудня. Обед оказался ранним, но в свете того, что многим из присутствующих не удалось позавтракать утром, гости приступили к трапезе с завидным рвением.

Глава 6

До начала первых турнирных боёв оставалось ещё полтора часа. Физическая и психологическая нагрузка предстояла нешуточная, поэтому многие участники предпочли отдохнуть перед стартом. Макс с герцогиней Палагор и Вагром покинули дворец через боковые двери и направились в глубину сада к цветочным аллеям с музыкальными фонтанами и мраморными скульптурами.

Неожиданно их догнала запыхавшаяся Кетрин.

— Постойте, герцог, — окликнула она его, придерживая обеими руками подол платья, — можно мне с вами поговорить?..

— Конечно, ваше Высочество, — немного удивившись, ответил Макс и отошёл с принцессой к одному из фонтанов.

— Что случилось, Кет? — тихо спросил он. — Зачем я тебе вдруг понадобился, когда повсюду так много моих потенциальных соперников? Им наша встреча может не понравиться!

— Извини, но я подумала, что тебе будет интересно узнать, кем окажется твой первый противник. Причём, не потенциальный, а вполне реальный…

— И откуда же тебе это известно? Насколько я знаю, компьютерной жеребьёвки ещё не было. Она состоится на арене перед началом поединков.

— Это не совсем так, — спокойно ответила Кетрин. — На самом деле предварительный выбор уже состоялся, но об этом никто не знает, кроме короля и ещё нескольких человек, включая меня и Тирэна. Однако на арене будет проводиться официальная жеребьёвка для зрителей и участников, как это было на всех межпланетных турнирах.

— Но зачем такие сложности, — недоумённо поинтересовался Макс, — и нет ли здесь какого-нибудь подвоха или сговора?

— Разумеется, нет! Всё абсолютно честно. Просто проверочную жеребьёвку проводил другой компьютер по стандартной программе случайного отбора. Как известно, у неё есть одна дополнительная функция, чтобы в первый день соревнований все пары противников состояли из рыцарей разного происхождения. То есть, чтобы человек не сражался с другим человеком, а гуманоиды одной расы не соперничали между собой. Таким образом, у представителей всех планет появляется больше шансов выйти в финал турнира. А это, в свою очередь, придаёт соревнованиям большую зрелищность, азарт и интерес.

Так вот, в резервную программу были внесены данные всех участников межпланетного турнира, и теперь я знаю, кто с кем сразится. Если, конечно, исходные параметры отбора не будут изменены судьями перед началом жеребьёвки.

— Понятно, — задумчиво кивнул Макс. — Выходит, ты и впрямь знаешь, кто из участников выпадет мне в противники?..

— Да! Я же говорю, — громко воскликнула Кетрин, но тут же вновь понизила голос до шёпота. — Им будет Сарпо Зон с планеты Ланг. Я слышала, что там он одержал пять мировых побед, так что будь с ним повнимательней.

— Хорошо, Кет, я постараюсь. И благодарю тебя за секретную информацию. Но, думаю, будет лучше, если ты больше не станешь мне ничего такого рассказывать, ведь узнай об этом король…

— Но ты ведь меня не выдашь! Правда?

— Я — нет. Но на нас смотрят многие рыцари и их помощники. А у некоторых гуманоидов очень хороший слух, а некоторые из них даже знают человеческий язык.

Кетрин огляделась по сторонам и заметила, что на них действительно с подозрением смотрят несколько инопланетян, гуляющих неподалеку по той же алее.

Улыбка принцессы мгновенно сменилась бесстрастным выражением лица, и она нарочито громким голосом холодно произнесла:

— Что ж, герцог, мне пора идти. Простите за беспокойство!

Макс молча поклонился, и Кетрин поспешно удалилась обратно во дворец. Он же вернулся к своим спутникам, стоявшим в отдалении.

Время тянулось очень медленно. Поэтому, когда над окрестностями королевского дворца протрубил сигнальный рог, сообщавший всем участникам о начале межпланетного турнира, герцог Палагор с оруженосцем Вагром были уже полностью собраны. За полчаса до этого им надоело гулять по саду, и они оставили герцогиню с одной из придворных дам, решив заранее подготовиться к поединкам сегодняшнего дня.

Пока Макс проверял основное копьё и сбрую Гордого, прандиец приторочил к седлу своего кибер-коня запасное оружие и взял гербовый штандарт. Затем они выехали на дорогу, ведущую к арене. Впереди они заметили летящий в том же направлении золотой королевский флаер — правитель Атексии через несколько минут должен будет объявить о начале жеребьёвки.

Болельщики, которые с самого утра заняли места на арене, во время показательных выступлений королевских рыцарей могли отправиться в сувенирные магазины или в рестораны, находящиеся под трибунами. Сейчас публика вновь заполняла зрительские сектора и бурно приветствовала подъезжающих участников турнира.

На арене появился король Алекс, поднял руку, призывая всех к тишине, и, не спеша, произнёс:

— Через несколько минут я приступлю к жеребьёвке, чтобы выбрать рыцарей, которые встретятся в поединках между собой. Но прежде наш герольд ещё раз сообщит правила проведения первого дня турнира для тех, кто этого не знает или забыл. Прошу, Влад…

Комментатор широко улыбнулся, и его молодое открытое лицо показали крупным планом на всех голографических экранах.

— Итак, эти правила очень просты, — быстро заговорил он, энергично жестикулируя. — Каждый поединок продолжается около десяти минут и состоит из трёх раундов. Если один из противников оказывается выбитым из седла, он автоматически выбывает из турнира. В других случаях победа присуждается по количеству набранных баллов в зависимости от изменения цвета копья. Цвет наконечника определяет силу нанесённого удара. Если же оба противника оказываются на земле и набирают равное количество очков, они продолжают сражаться на мечах или боевых топорах для окончательного определения победителя.

Перед началом поединков группа независимых экспертов тщательно проверит всю экипировку рыцарей — оружие, доспехи, щиты, — на предмет наличия антимагнитов, отклоняющих удар копья, или хитроумных наконечников, при любой силе удара показывающих только красный цвет. Мы должны гарантировать честность и открытость наших соревнований. За выявленные нарушения виновные подлежат немедленной дисквалификации. Выражаем надежду, что в этом году ничего подобного не произойдёт. А теперь приступим к долгожданной жеребьёвке, и пусть случай поможет нам выбрать пары противников, достойных друг друга.

Король раскрыл в руках тонкий планшет компьютера и развернул в воздухе голографический экран, на котором появились имена всех рыцарей. Тот же список моментально отобразился на больших головизорах.

Немного помедлив, Алекс запустил программу случайного отбора противников, и через секунду на экранах возникли два первых имени.

Влад громко огласил их:

— Дэн Карнел с планеты Земля против Яну Эрбах Лама с планеты Астэл! Приветствуем доблестных рыцарей!..

Трибуны немедленно отозвались радостными зрительскими криками и аплодисментами.

Далее король продолжил процесс жеребьёвки, и на головизорах стали одна за другой появляться следующие пары соперников.

Макс слышал имена барона Марина и Зелама с Эбилора, а ближе к завершению компьютерного отбора герольд-комментатор назвал и его.

— Герцог Макс Палагор с планеты Атексия против Сарпо Зона с планеты Ланг. Это пара противников номер двадцать пять.

Когда жеребьёвка завершилась, первые двое рыцарей уже прошли проверку у техников на наличие запрещённых приспособлений, а затем направились в центральную зону турнирного поля. Остановившись на соответствующих позициях в противоположных концах парной дорожки, оба противника, подчиняясь протяжному зову сигнального рога, взяли копья наперевес и приготовились к первому раунду поединка.

Пока Макс ждал очереди на техническую проверку, он видел, как землянин Карнел со второй попытки выбил астэльца Яну из седла, и тот с грохотом свалился на зелёную траву рядом с дорожкой. Трибуны незамедлительно отреагировали на эту победу громкими криками и продолжительными овациями в честь победителя. Впрочем, реакция зрителей, наверняка, была бы такой же, если бы на земле оказался не гуманоид, а человек. Самое главное для них — зрелищность боя, а не расовая принадлежность победителя.

Тем не менее, Макс знал, что все три землянина, прибывшие на пятнадцатый межпланетный турнир, очень сильные и опытные воины. И они будут стремиться к полной победе в финале соревнований, словно от этого зависит их собственная жизнь. Недаром Земля является прародиной современных рыцарских турниров.

Во втором сражении между двумя гуманоидами один из противников победил другого только за счёт большего количества набранных очков.

Прошло около четырёх часов, прежде чем очередь дошла до герцога Палагора и Сарпо Зона. К этому времени на турнирном поле число рыцарей изрядно сократилось, поскольку все, кто уже участвовал в первом круге соревнований — как победители, так и побеждённые, — могли возвращаться во дворец. Но зрители продолжали терпеливо сидеть на трибунах, дожидаясь последнего боя.

Перед (началом поединка с лангийцем) к Максу и Вагру подошли двое техников с многофункциональными сканерами. Один из них стал проверять копьё и щит, а второй занялся осмотром седла Гордого и доспехов герцога. Затем они прощупали приборами кибер-коня, но, не обнаружив ничего подозрительного, извинились и поблагодарили Макса за содействие в проверке.

Через несколько минутгерольд попросил противников из двадцать пятой пары занять позиции для поединка. Герцог Палагор, облачённый в серебристые латы, и Сарпо Зон в чёрно-зелёных доспехах выехали на арену и замерли на разных концах дорожки в ожидании сигнала.

Спустя несколько мгновений прозвучал сигнал готовности, и Макс, взяв копьё наперевес, полностью сосредоточился. А когда прозвучал второй сигнал золотого рога, он со всей силы ударил контактными шпорами в бока Гордого. Тот рванулся вперёд, набирая скорость, и его копыта загрохотали по грунтовой дорожке.

Сближение противников заняло буквально секунды, но за это время Макс успел хорошо разглядеть сквозь прозрачное забрало шлема лицо противника. Это был гуманоид с тёмно-серой кожей, раскосыми жёлтыми глазами и широким тонкогубым ртом. Нос представлял собой три маленьких отверстия на выпуклости поверх рта. Зато его уши почти не отличались от человеческих. Конечно, он неоднократно видел этого инопланетянина во дворце, но особо к нему не приглядывался, поскольку не считал, что лангиец такой опасный, как об этом говорила принцесса Кетрин. Впрочем, первое впечатление часто бывает обманчивым.

— Внимание! — надрывался в это время герольд-комментатор, — оба всадника скачут навстречу друг другу со скоростью урагана. До столкновения остаются считанные секунды! Рыцари настроены более, чем серьёзно. Их копья готовы поразить соперника!

Макс нанёс мощный удар в щит Сарпо Зона и одновременно ощутил не менее сильный толчок со стороны гуманоида, но в седле удержался довольно легко. Наконечники копий мгновенно вспыхнули красным цветом, а всадники по инерции проскакали дальше, постепенно замедляя бег кибер-коней.

— …Браво, рыцари! — продолжал восторженно кричать Влад. — За первый раунд вы получаете равное количество баллов, но это только начало. У вас есть ещё две попытки, чтобы одержать победу!

Макс быстро подъехал к Вагру, и тот протянул ему флягу с водой. Сделав несколько больших глотков, он вернул её оруженосцу и развернул Гордого на позицию готовности.

— А может, ты попробуешь один из приёмов своего кибер-всадника, — предложил вдруг прандиец. — То есть разгон на последних метрах перед столкновением.

— Да, я уже подумал над этим, — спокойно ответил Макс, — но, как видишь, лангиец тоже не слабак. Он ведь пятикратный победитель своего мира.

— Вообще-то здесь все неоднократные победители. Так что держись, герцог! — со вздохом произнёс Вагр и направился к другому концу дорожки.

Ещё через полминуты, после двойного сигнала Макс вновь понёсся навстречу противнику, немного придерживая Гордого. Затем, напротив, ускорил его галоп и со всей силы ударил в щит лангийца. Наконечник копья с металлическим треском врезался в него и вспыхнул красным цветом. Сарпо Зон, похоже, не ожидал изменения тактики, поэтому успел лишь задеть щит герцога Палагора, после чего неловко взмахнул руками и рухнул на землю. Кибер-конь, оставшись без всадника, начал самостоятельно замедлять бег, а к поверженному рыцарю уже скакал его оруженосец.

Трибуны разразились криками и шумными овациями, приветствуя герцога Палагора, в то время, как медики выносили с поля побеждённого гуманоида. Впрочем, за лангийца можно было не беспокоиться — усовершенствованная конструкция доспехов и мягкая подкладка надёжно защищали их обладателя от увечий. Серьёзных травм уже давно никто не получал, если конечно не ухитрялся на полном ходу воткнуться головой в гравий.

Радостно потрясая копьём, Макс направил Гордого к Вагру, чтобы промочить пересохшее горло.

— Браво! Браво, герцог Палагор, — не менее радостно кричал герольд, силясь перекрыть звонким голосом музыку победного марша, которую играли трубы и барабаны. — Итак, уважаемые зрители и болельщики, герцог Макс Палагор с планеты Атексия переходит во второй круг пятнадцатого межпланетного турнира. Давайте ещё раз поздравим его и встретим следующую пару противников…

Когда Макс прогарцевал мимо королевской ложи, направляясь к выезду из арены, он подмигнул принцессе, но Кетрин не стала выдавать радостных эмоций и продолжала скромно улыбаться. Зато король с принцем в знак одобрения помахали ему рукой. Затем он вместе с Вагром выехал через позолочённые ворота на дорогу.

Как и ожидалось, там их уже встречала герцогиня Палагор с помощником Сэмом.

— Боже мой! Я так рада за тебя, — взволнованно воскликнулаона, обнимая Макса, когда он спешился.

— Успокойся, мама. Это всего лишь первый выигранный поединок, — ответил он, снимая шлем, — а впереди ещё долгая и упорная борьба за путёвку в финал.

— Ну, конечно, вы пройдёте, герцог! — горячо заверил его Сэм. — Мы в этом даже не сомневаемся.

— Хорошо бы. Но сейчас мне хочется поскорее вернуться к грузовому флаеру, снять доспехи и отдохнуть во дворце.

Макс вновь забрался в седло Гордого, и они с прандийцем двинулись дальше к стоянке летательных аппаратов.

Прошло ещё более часа, прежде чем закончились поединки первого дня соревнований. А когда стало темнеть, и Дабирс полностью скрылся за горизонтом, все гости, прибывшие во дворец, отправились на праздничный ужин, после которого намечался бал. Так было заведено на всех турнирах, но в период межпланетных соревнований, гуманоиды различных рас, в основном, демонстрировали искусство народных танцев под музыку своих миров.

За весь вечер, пока продолжался бал, Макс несколько раз пытался потанцевать или хотя бы просто поговорить с принцессой Кетрин. Но она его почему-то избегала. По крайней мере, ему так казалось. А что случилось на самом деле, он мог только догадываться. Возможно, принцесса обиделась, когда он попросил не называть имена будущих противников. Но, скорее всего, Кетрин не хотела, чтобы кто-то из инопланетных участников турнира заподозрил их в тесной дружбе, а тем более в сговоре. Поэтому большую часть времени, пока звучала знакомая музыка, Максу приходилось танцевать с другими девушками и женщинами, которые входили в сопровождение атексийских рыцарей. Среди них была и Анита — подруга барона Марина. Но она, танцуя с герцогом Палагором, почти не поддерживала беседу и не отрывала взгляда от своего Сержа, что было вполне объяснимо.

После полуночи, когда силы окончательно покинули делегацию Палагора, они спустились на пятый этаж дворца, где им выделили большие апартаменты с тремя спальнями.

Глава 7

Поединки второго круга начались на следующий день вскоре после завтрака, когда король Алекс провёл новую компьютерную жеребьёвку между тридцатью оставшимися рыцарями, составляя из них пары противников.

На этот раз Максу выпал человек по имени Гельмут Лейдер с планеты Бритор — еще одной колонии Земной Федерации. Он был не самым приятным противником из-за своей скандальной репутации. Поговаривали, что большинство побед он одержал не с помощью силы и опыта, а за счёт подлости и коварства. Однако никто не располагал реальными доказательствами его вины. Королевская семьябыла осведомлена об этих слухах, но поскольку Гельмут являлся двукратным победителем бриторских соревнований, никто не имел права запретить ему принимать участие в межпланетном турнире.

Когда герольд-комментатор огласил имена Макса и Гельмута, герцог Палагор взглянул на принцессу Кетрин. Но та даже не улыбнулась, в ответ лишь пожав плечами, очевидно, намекая на то, что таков жребий, и его сделал не кто-нибудь, а беспристрастный компьютер.

Максу оставалось лишь смириться с этим, поскольку он в любом случае намеревался победить всех своих противников, в том числе и бриторца Лейдера. Он (утешался) тем, что никаких подстроенных подлостей в отношении себя пока не заметил. Да и как можно проникнуть в закрытый фургон грузового флаера со снаряжением, особенно, когда в кабине всю ночь дежурит Сэм?

Решив, что все разговоры о Лейдере — не более, чем досужие домыслы, герцог с оруженосцем отъехали подальше от дорожки для поединков, где уже готовились к сражению первые противники. Сам он оказался в паре номер семь, так что ждать оставалось недолго.

Поединки второго турнирного дня состояли из четырёх раундов. Это давало участникам больше шансов победить друг друга, как напрямую, так и по очкам.

Из десяти атексийских рыцарей, принимавших участие в турнире, во второй круг вышли только четверо, и один из них с самого начала должен был противостоять Зеламу с планеты Эбилор.

Как и ожидало подавляющее большинство зрителей, гуманоиду удалось выбить человека из седла, но лишь в третьем раунде, хотя по виду эбилорца можно было подумать, что он собирается сделать это с первой же попытки. Возможно, он рассчитывал завоевать второй орден звёздного рыцаря так же легко, как и в прошлый раз. Но Макс хорошо понимал, что в финале Зеламу придётся встретиться с лучшими рыцарями Союза Миров. Причём половина из них — совершенно незнакомые для эбилорца противники. За десятилетие, прошедшее с момента проведения последнего межпланетного турнира, состав участников изменился коренным образом. Нынешние рыцари могли похвастать большим опытом и лучшей подготовкой, так что Зеламу придётся нелегко.

Занятый этими размышлениями, Макс взглянул на небо. С севера приближались плотные серые облака, сулившие дождь. Впрочем, центр управления погодой осадков не обещал — будет пасмурно, возможно даже несколько часов, но не более того.

Герцог Палагор взглянул на «поле боя» и отметил, что дело, наконец, дошло и до пеших поединков. Пара гуманоидов, набравшая равное количество очков и измучившая друг друга, билась на мечах. Вчера такого не было, так что зрители с восторгом ожидали исхода сражения. Наконец, один из них нанёс противнику сокрушительный удар в смертельную зону. Тут же сработала система защиты доспехов. Оружие отскочило, но побеждённый упал на землю, потеряв сознание на несколько секунд. Трибуны вновь взорвались бурными аплодисментами в честь победителя.

В воздухе царило безветрие, но тучи продолжали наплывать, гонимые неведомой силой. И в тот момент, когда пришло время поединка герцога Палагора с Гельмутом Лейдером, они вдруг закрыли жёлтый диск Дабирса. Максу отчего-то стало тревожно и неуютно в собственных доспехах.

Пройдя проверку у техников, которые не обнаружили ничего подозрительного, оба противника выехали на позиции.

После второго сигнала золотого рога, Макс погнал Гордого на всей скорости, рассчитывая при столкновении узнать, на что способен скандально известный бриторец. Но когда его копьё с грохотом ударило в щит противника, оно к немалому удивлению герцога и болельщиков вспыхнуло всего лишь белым цветом. Конечно, со стороны трудно было определить силу удара, но Макс точно знал, что это должен быть красный или, хотя бы, жёлтый цвет. Всё это казалось, по меньшей мере, странным, однако герцог не спешил делать преждевременные выводы о Лейдере и его подлостях.

Думая о том, что это может быть случайное замыкание ударного датчика в копье, Макс подъехал к Вагру, но ничего не сказал. Прандиец тоже молчал, и по его лицу нетрудно было догадаться, что он удивлён произошедшим не меньше, чем все остальные. Однако, простое удивление Вагра сменилось настоящим недоумением, когда во втором раунде ситуация повторилась, и копьё Макса вновь вспыхнуло предательским белым цветом, несмотря на всю мощь его удара. Теперь не приходилось сомневаться, что это дело рук Гельмута Лейдера.

— И что ты теперь будешь делать? — наконец поинтересовался оруженосец после некоторой паузы, пока они наблюдали за торжествующим бриторцем.

Макс пожал плечами и медленно ответил:

— Сначала попытаюсь в оставшихся раундах выбить эту сволочь из седла, чего бы мне это не стоило, а дальше будет видно. Но, если я вдруг проиграю, то мне вряд ли удастся доказать вину Лейдера, ведь большинство судей подумают, что моё копьё было неисправно с самого начала. В этом случае техническое поражение мне гарантировано.

— А если потребовать повтора поединка с другим копьём?!.

— Я могу поменять его прямо сейчас, — хмуро ответил Макс, беря из рук Вагра запасное копьё, — но где гарантия, что у этого экземпляра нет тех же недостатков, что и у первого?.. Они ведь все находились в одном месте. Кроме того, Лейдер может обвинить меня в обычном разгильдяйстве, после чего я в глазах окружающих превращусь в рыцаря, который не умеет следить за своим оружием.

— Но ведь все слышали о его подлостях, и будет несправедливо…

— К сожалению, на этот счет нет никаких доказательств, — со вздохом перебил друга Макс, — даже, если мы знаем правду.

— Тогда выбей бриторца из седла! — напористо воскликнул Вагр, — и докажи всем, кто из вас сильнее!

В третьем раунде герцог рванулся с места, решив снова использовать тактику, неоднократно испытанную на тренировках. Однако, после столкновения ни один из рыцарей так и не был выбитиз седла. Зато теперь копьё Макса приобрело красный цвет.

Получалось, что Гельмут Лейдер смог повредить датчик только в одном копье. Но как? Кроме того, не исключено, что на датчик, определяющий силу удара, каким-то образом дистанционно воздействовал оруженосец Лейдера.

Теперь у Макса оставалась последняя попытка, чтобы победить бриторца, который набрал максимальное количество баллов за три раунда. Хотя, возможно, и красные вспышки копья Лейдера были подстроены, ведь герцог Палагор старался уходить от ударов, и у него это неплохо получалось.

В четвёртый раз выехав на позицию в начале дорожки, он взглянул на принцессу Кетрин, и неожиданно по его спине прошёл холодок… Интересно, откуда вообще бриторец мог узнать, что Макс будет его противником, если об этом не знал никто, кроме нескольких посвящённых?.. Разумеется, если датчиком дистанционно управляет оруженосец Гельмута, то здесь нет ничего удивительного. Но если он был повреждён в фургоне, то значит, кто-то из окружения короля сообщил Лейдеру имя будущего противника.

Кетрин? Исключено. У неё нет для этого серьёзных причин, даже с учётом того, что в последнее время она с некоторым безразличием относится к Максу. Всегда следует помнить о непостоянстве женского нрава, тем более принцесса так юна, и её поведение может меняться так же легко, как и настроение. Что же касается короля и принца, то они ни за что не допустили бы утечки секретной информации из собственных уст.

— Ладно, Гельмут Лейдер, чёрт с тобой и твоими сообщниками, — тихо пробормотал герцог Палагор и, как только услышал второй сигнал рога, галопом помчался вперёд.

Сближаясь с бриторцем, Макс видел на его лице злорадную ухмылку. С удивлением герцог поймал себя на кровожадном желании пробить прозрачное забрало Лейдера и стереть эту саркастическую усмешку, вонзив копьё между глаз противника. Но вместо этого он притормозил Гордого, прижал ноги к его бокам, чтобы не упасть, и со всей силы нанёс удар в щит бриторца.

Раздался звонкий треск. Перед Максом, как в замедленной съёмке, проплыло искренне опешившее лицо Лейдера. Рыцарь буквально взлетел над крупом своего кибер-коня, совершил неловкий кувырок и с грохотом рухнул на грунтовую дорожку, громко вскрикнув от боли.

Наградой герцогу Палагору был оглушающий рёв трибун, выведший его из оцепенения.

Макс направил Гордого через разделительный барьер и подъехал к поверженному противнику, после чего негромко произнёс:

— Слушай, Лейдер, если вдруг моя победа кажется тебе неубедительной, я готов сразиться с тобой на мечах. Что скажешь?

— Обойдёшься, — скрипя зубами и с ненавистью глядя на герцога, прорычал бриторец и закрыл глаза, дожидаясь медиков с антигравитационными носилками.

Макс больше ничего не стал спрашивать, а лишь победно поднял вверх копьё, благодаря зрителей за поддержку. Трибуны отреагировали повторными овациями и криками. А ещё он краем глаза заметил, как улыбается принцесса Кетрин. И для него сейчас это была лучшая похвала.

Как только герцог Палагор с оруженосцем двинулись к выходу из арены, герольд сообщил, что на этом первая часть сегодняшних соревнований завершена и продолжение состоится после обеда. Поэтому все рыцари, одержавшие победу на втором этапе, тоже отправились во дворец.

Вернувшись на стоянку летательных аппаратов, Макс принял поздравления от матушки и Сэма, а затем отвёл кибер-коней в фургон. Он не стал выяснять у охранника, видел ли тот кого-нибудь подозрительного возле грузового флаера вчера вечером или ночью. Если бы Сэм что-то заметил — ни за что не стал бы молчать. Поэтому герцог решил взять в личные дворцовые апартаменты все запасные копья, дабы впредь избежать сюрпризов. подобных сегодняшнему.

Сняв с себя латные доспехи, он поднял с пола одно из копий и несколько раз ударил им в металлическую стенку фургона. Всё было в порядке — датчики реагировали идеально, в зависимости от силы удара вспыхивая нужным цветом.

Глядя на эти эксперименты, Вагр вдруг спросил:

— Слушай, Макс, а тебе не кажется, что датчик твоего первого копья всё-таки был исправен?

Герцог задумчиво хмыкнул.

— К сожалению, в технических тонкостях я не силён, поэтому утверждать ничего не могу. Тут нужна оценка специалиста. Однако если на датчик моего копья воздействовали дистанционно, то здесь попахивает крупным мошенничеством. А за него предусмотрена пожизненная дисквалификация при наличии прямых доказательств вины.

— А где гарантии, что бриторец не будет тебе мстить завтра?

— Гарантий, конечно, нет. Но если у меня возникнет малейшее подозрение, то я уже не стану молчать, как сегодня, и потребую расследования. Впрочем, это стоит сделать в любом случае. Ведь многим рыцарям ещё предстоят встречи с Лейдером в других турнирах.

В подтверждение этих слов Макс ещё раз со всей силы ударил копьём в стенку флаера, так что оно вспыхнуло красным цветом.

Спустя полчаса в обеденном зале дворца к нему подошёл барон Марин и удовлетворённым тоном произнёс:

— Поздравляю тебя, герцог Палагор, с тем, что вышиб из седла этого напыщенного бриторца Гельмута Лейдера. Я видел, как врёт датчик твоего копья, и сразу понял, что тут дело не чисто. Этот прохвост — мастер подстраивать разные пакости другим рыцарям. Но ты его хорошо проучил, ведь при падении он сломал себе ногу. Я только сейчас об этом узнал.

— Что ж, он получил по заслугам, — довольно хмыкнул Макс, — а тебе, барон, я обещаю, что со мной таких проблем не будет, если мы встретимся в поединке.

— Благодарю, Макс. Я тоже надеюсь, что наш поединок будет самым честным, и мы не станем сердиться друг на друга в случае поражения. Наша дружба должна быть выше этого!

— Конечно, Серж, — кивнул герцог Палагор, и они обменялись рукопожатием, скрепляя тем самым устный договор.

Оставшуюся часть дня, пока шли другие поединки, Макс вместе с матушкой, Вагром и Сэмом провёл на трибунах в качестве зрителя. Они стали свидетелями поединка прошлогоднего победителя королевского турнира барона Марина с желтокожим гуманоидом из отдалённого сектора галактики. Серж убедительно сокрушил противника в дополнительном сражении на секирах. Наблюдая за этим боем с самого начала, Макс подумал, что его встреча с Марином в финале может быть не только честной, но и крайне упорной. Однако следовало учитывать ещё эбилорца Зелама и землянина Карнела, которые так же очень сильны. А в том, что они сегодня победят своих противников, он не сомневался.

Вечером король Алекс вновь устроил бал, на котором из рыцарей-людей не присутствовал лишь Гельмут Лейдер. Пресс-служба королевского двора распространила официальное сообщение, в котором говорилось, что Лейдер решил вернуться на Бритор в связи с серьёзной травмой ноги.

И вновь Максу в этот день не удалось встретиться с принцессой Кетрин. Он уже начинал скучать по её звонкому голосу и тем немного странным разговорам, которые она затевала во дворце «Палагор». Он никак не мог понять, чего она добивается? Сперва — радость после его возвращения на Атексию, а теперь — непонятная отстранённость. При этом Кетрин спокойно танцует и беседует с другими рыцарями, не опасаясь навлечь на них подозрения других участников турнира.

А может он слишком многого от неё требует, ведь она ему ничем не обязана. Однако раньше герцогу казалось, что принцесса испытывает к нему большую симпатию. И не только дружескую. Но, возможно, он ошибался…

Тяжело вздохнув от такого неутешительного вывода, Макс направился к стоявшей неподалёку знакомой девушке, чтобы пригласить её на очередной медленный танец.


Последний день межпланетного турнира, как и сулила метеослужба, был в меру тёплым и ясным. Зрители на трибунах и у головизоров замерли в ожидании — бои финального дня обещали быть самыми упорными и интересными.

Когда король Алекс предоставил слово герольду, тот громко объявил:

— Многие, наверно, уже знают, что правила третьего дня нынешнего турнира отличаются от правил двух предыдущих дней, и этому есть одна причина. Дело в том, что в финал вышли пятнадцать рыцарей, а это нечётное количество участников. Таким образом, они не смогут составить пары противников, как раньше, — в процессе жеребьёвки.

Чтобы один из участников не остался без пары, все пятнадцать вышедших в финал рыцарей будут сражаться между собой по кругу до первого вылета из седла. Допустить к участию в финале кого-либо из выбывших в предыдущих турах мы не можем — таковы правила, установленные королём Гартом I. Кроме того, сегодня все поединки будут состоять из пяти раундов, что даст нашим участникам больше шансов отыграться и победить.

Абсолютным чемпионом пятнадцатого межпланетного турнира станет единственный рыцарь, который одолеет большее число противников. Пожелаем им удачи, и пусть победит сильнейший!

А теперь король Алекс запустит программу компьютерной жеребьёвки, и мы узнаем имена тех рыцарей, которые будут сражаться в первой паре.

После короткой паузы, когда на всех экранах появился результат случайного отбора, король спокойно сказал:

— Мне всегда было интересно знать, в чью пользу может закончиться поединок лучших атексийских рыцарей. В данном случае, это герцог Макс Палагор и барон Серж Марин. Они уже дважды сражались между собой, и на счету у каждогопо одной победе. Кто же из них окажется сильнее?!.

— Мы вызываем этих участников на ристалище и просим занять позиции на дорожке для поединков, — продолжил комментатор.

Зрители радостно зааплодировали, предвкушая захватывающий бой.

Макс и Серж, стоявшие рядом, были немного удивлены таким неожиданным выбором компьютера. Поэтому они снисходительно улыбнулись друг другу и разъехались в разные концы парной дорожки. Никто из них не собирался уступать победу в борьбе, поскольку этот поединок был скорее личностным, нежели турнирным.

Глава 8

Герцог Палагор ждал повторного сигнала золотого рога и лихорадочно пытался мысленно избрать тактику ведения боя. Безусловно, победа над бароном Мариным была ему необходима. Однако выбивать Сержа из седла не хотелось, поскольку в этом случае продолжить участие в турнире он не сможет.

Что ж, нужно стремиться к победе по очкам, вкладывая всю силу в удары копьём и уклоняясь от встречных атак.

В первых трёх столкновениях оба рыцаря набрали максимальное количество баллов, так что его план действовал нормально. Но уже в четвёртом раунде Серж разгадал замысел герцога, и они оба уклонились от прямых ударов. При этом барону повезло больше. Наконечник его копья вспыхнул жёлтым цветом, а Макса — всего лишь белым. Чтобы победить Сержа, ему теперь требовалось выбить максимальное количество очков в последней попытке или, в крайнем случае, довести дело до ничьей, а затем сразиться с противником на мечах.

Пока они готовились к пятому раунду, зрители громко шумели на трибунах арены, призывая участников поединка к самым решительным действиям. Некоторые из болельщиков даже делали ставки на победителя. Подобный тотализатор был обычным явлением на всех турнирах, поскольку это повышалонакал страстей.

Звуки труб и барабанов, давшие рыцарям минутную передышку, стихли, и в динамиках вновь зазвучал голос герольда.

— Итак, кто же, кто же из этих двух атексийских рыцарей окажется сильнейшим, — вопрошал Влад на высоких экстатических нотах, будто обращался к самому Господу Богу. — Лично я этого даже не представляю, но всё решится в последнем раунде. Итак, если противники готовы, я прошу дать сигнал золотого рога!

В этот момент Макс ещё не решил, как ему лучше одолеть барона Марина. И когда Гордый понёсся вперёд по дорожке, он не стал изобретать ничего особого, чтобы не перехитрить самого себя. Лучше всего было выбрать старый испытанный способ.

Ускорив бег Гордого до предела на последних метрах перед столкновением, Макс неожиданно пригнулся к шее кибер-коня и нанёс точный удар в центр щита противника в тот момент, когда Серж пытался уклониться от такой стремительной атаки. Именно поэтому он сам не смог попасть в щит герцога Палагора, и с трудом удержался в седле. Копьё Макса, напротив, засветилось красным цветом, что означало победу.

— Ну, вот мы и узнали, кто из двух почётных королевских рыцарей сильнее, — продолжал кричать комментатор. — Это герцог Макс Палагор! Поздравим его и пожелаем завоевать главную награду нынешнего соревнования — орден звёздного рыцаря. Поздравим также и барона Марина, который сможет продолжить состязания в турнире с другими участниками.

Под овации зрительских трибун, Макс не спеша подъехал к оруженосцу Вагру и надолго прильнул губами к фляге с водой, не обращая внимания на всеобщие поздравления. Это была лишь первая победа из числа других, которые ещё предстоялоодержать.

Теперь герцогу оставалось ждать, пока между собой сразятся оставшиеся шесть пар. Пятнадцатый рыцарь, (оставшийся не удел) при жеребьёвке, станет его противником. А дальше всё пойдёт по новому кругу…

Соперник определился ближе к обеду. Им оказался один из землян, и он был очень силён. Но в пятом раунде герцог Палагор всё-таки выбил его из седла при равенстве набранных баллов.

На этом поединки первого финального круга завершились. В результате из турнира выбыли ещё четверо участников.

Вскоре после обеда, когда Макс победил по очкам ещё одного инопланетного противника, в сёдлах кибер-коней оставались всего лишь семь участников финального дня турнира. И все они упорно стремились к титулу звёздного рыцаря. Постепенно число главных конкурентов герцога сократилось до двух. Как он и ожидал, это были Ден Карнел и Зелам. Сначала им предстояла схватка между собой за выход в финал, победитель которой сразится с Максом Палагором в последнем поединке.

Поначалу битва между землянином и эбилорцем шла на равных. Всё могло решиться в последнем раунде или в дополнительном ближнем бою.

В перерыве между раундами Макс вновь посмотрел на королевскую ложу. Тирэна с Кетрин там по-прежнему не было. После обеда Алекс сообщил всем, что принцессе нездоровится, и она решила на некоторое время остаться во дворце, а принцу необходимо было срочно отправиться в столицу Атексии по какому-то неотложному делу. Но король пообещал, что они обязательно появятся на арене к моменту награждения абсолютного победителя пятнадцатого межпланетного турнира.

Было немного странно, что они оба отсутствуют на главной трибуне во время решающих поединков. К тому же, на обеде герцог видел принцессу Кетрин. Она казалась вполне здоровой — никаких признаков недомогания.

Эти раздумья отвлекли Макса от сражения двух противников. А когда он снова взглянул в их сторону, Ден Карнел уже лежал на земле, выбитый из седла эбилорцем. Вероятно, удар Зелама был довольно сильным и точным, но как всё произошло, герцог Палагор не заметил, а повторна голографических экранах пропустил.

Таким образом, землянин Карнел тоже выбывал из финального соревнования, хотя ему и удалось занять почётное третье место на этом рыцарском турнире, благодаря отсутствию поражений по очкам.

Зрители на трибунах громкими криками и долгими аплодисментами поздравляли эбилорца, несмотря на то, что он был представителем чужой расы, а подавляющее число болельщиков являлись людьми.

Теперь, если инопланетянину Зеламу в завершающем поединке удастся одолеть Макса, то он станет первым двукратным победителем межпланетного турнира. Но герцог не собирался этого допускать. Победа вместе с орденом звёздного рыцаря ему нужны были гораздо больше.

— Внимание! Наступает момент истины, — вновь принялся поражать красноречием герольд-комментатор. — Через несколько минут начнётся решающее сражение нашего турнира. Нам предстоит наблюдать битву титанов, не побоюсь этого слова, ведь оба рыцаря покане потерпели ни одного поражения! Это герцог Палагор с Атексии и Зелам с Эбилора.

Однако, у нас есть маленькая неувязочка. Дело в том, что после окончательных подсчётов всех побед, в активе Зелама на одну чистую победу больше, чем у его противника. А это значит, что герцогу Палагору для завоевания абсолютного чемпионства нужно непременно выбить Зелама из седла! Если оба соперника удержатся на кибер-конях и наберут равное количество баллов, победа достанется нашему инопланетному гостю. Однако если герцог Палагор всё же одолеет его по очкам, то за титул звёздного рыцаря наши доблестные воины будут биться в дополнительном пешем поединке на мечах или боевых топорах. А сейчас давайте поддержим этих славныхрыцарей, и пусть победит сильнейший!

Макс не обращал особого внимания на болтовню Влада, поскольку и сам всё отлично понимал. Ему необходима была только чистая победа над этим высоким широкоплечим гуманоидом с большими изумрудно-зелёными глазами, крупными заострёнными ушами и роговыми пластинами на голове. Кожа его имела песочный оттенок и неестественный металлический блеск. Сражаться с таким исполином в ближнем бою было так же бесполезно, как и с мифическим земным героем Гераклом, который не знал поражений.

Минут через десять, после кратковременного отдыха, Зелам снова появился на дорожке для поединков. Герцог Палагор выехал с другой стороны, почти физически ощущая, как стихает шум на трибунах и в воздухе повисает напряжённое ожидание. Его нервы были натянуты до предела, так что на ум невольно приходила аналогия со струной. Все чувства и реакции приобрели какую-то животную остроту.

Неоднократно за время соревнований его победа зависела от единственного удачного манёвра. Так было вчера в поединке с Гельмутом Лейдером и сегодня, когда он сражался с бароном Мариным и другими противниками. А теперь ещё этот эбилорец Зелам. Как повернётся колесо Фортуны на этот раз? Вопрос был далеко не риторическим.

После первого сигнала золотого рога, противники опустили забрала и взяли копья наперевес, а ещё через минуту, разогнавшись на кибер-конях, столкнулись посреди парной дорожки. Однако удары получились довольно слабыми, так как оба они успели чуть отклониться в стороны.

Три следующих раунда показали, что силы равны, поскольку соперники набрали максимальное количество очков. Однако это совершенно не устраивало герцога — для победы оставалась лишь одна попытка, а эбилорец будто прирос к седлу и даже не думал с него падать. Теперь Максу можно было лишь молиться Богу, чтобы тот помог сбросить противника на землю. А иначе…

Произошедшее в последнем раунде Макс воспринимал, как это уже бывало с ним в экстремальных ситуациях, в замедленном темпе. По мере приближения Зелама, сознание герцога работало всё быстрее, в диком ритме обрабатывая поступающую внешнюю информацию. Бешеный галоп противника превратился в странные затяжные прыжки, а шум, крики и возгласы на трибунах слились в далёкий фоновый гул, доносящийся будто сквозь толщу воды.

Чётко, словно через увеличительную линзу, герцог видел, как медленно поднимается и опускается наконечник копья эбилорца, нацеленный в щит Макса и готовый выбить его из седла. С удивлением отметив собственную отстранённость, он не спеша прижал колени к бокам Гордого и максимально ускорил его бег одним движением шпор, в последнюю секунду успев немного развернуться в седле. Только благодаря этому удар противника прошёл вскользь, а копьё Макса поразило верхнюю часть щита Зелама, как это бывало на тренировках с кибер-всадником. В момент столкновения герцог ещё больше наклонился вперёд, желая собственной массой вытолкнуть эбилорца из седла.

Какие-то доли секунды Зелам ещё балансировал на крупе своего кибер-коня, но тут же неловко взмахнул руками, ноги его выскочили из стремян, и он полетел на землю, запутавшись в плаще.

Вместе с глухим звуком падения противника окружающий мир ворвался в сознание герцога, окатив мощной волной, в которой слилось всё: крики и ликование трибун, звуки фанфар и бой барабанов.

— Невероятно! Это просто фантастика, — надрывался в микрофон герольд, с трудом перекрывая всеобщий шум на арене. — Герцогу Палагору всё-таки удалось одержать чистую победу над могучим противником с планеты Эбилор в пятом раунде! Нет, мне до сих пор в это не верится. Это просто потрясающе!.. Взгляните на повтор. Каков был удар! Он оказался настолько стремительным и мощным, что разобрать всё произошедшее можно только в замедленном просмотре. Это поистине феерическая победа. Таким образом, звание и орден звёздного рыцаря по праву достаются герцогу Максу Палагору с Атексии!

Пока Влад говорил, а зрители шумно аплодировали, Макс никак не мог до конца осознать произошедшее. Лишь когда над ареной раздались первые трубные звуки победного марша, он, наконец, понял, что его мечта сбылась!

— Внимание! Прошу внимания, — просипел сорвавший голос комментатор. — Как сообщил мне только что король Алекс, награждение герцога Макса Палагора из регионального герцогства Палагор планеты Атексия, победителя пятнадцатого межпланетного турнира состоится через полчаса, когда на арену прибудут принц Тирэн с принцессой Кетрин. Подождём их и порадуемся за нашего атексийского героя!

Одновременно давайте поблагодарим всех рыцарей — участников турнира, которые прибыли на нашу планету, чтобы показать своё мастерство в поединках, ведь многие из них тоже добилисьзаметныхпобед. На этом турнире Зелам с Эбилора занял почётное второе место, а Ден Карнел с Земли — третье, и они тоже получат достойные награды.

— Браво, Макс! — радостно кричал ему оруженосец, размахивая гербовым штандартом, — ты был великолепен! Победить Зелама и выиграть турнир — это невообразимо!

Герцог Палагор молча улыбался, поскольку слова были бы тут лишними. Он просто радовался своей победе вместе с прандийцем, и в течение пяти минут они кружили на кибер-конях по полю вдоль зрительских трибун.

Взглянув на королевскую ложу, Макс увидел, как благодушно улыбается Алекс, довольный тем, что победителем соревнований стал его подданный.

В это время к герольду подошёл какой-то человек итихо сказал ему пару фраз, после чего Влад пошептался с королём и тут же громко произнес:

— Внимание, уважаемые зрители! Прошу тишины! У меня есть сенсационная новость, которая всех, несомненно, заинтригует.

Я получил сообщение о том, что на турнир прибыл ещё один неофициальный участник. Это таинственный белый рыцарь. Откуда он и какого происхождения — неизвестно. Единственное его желание — сразиться в поединке с нашим чемпионом — герцогом Палагором. На звание и орден звёздного рыцаря незнакомец не претендует.

Через минуту он появится на поле арены. А что скажет по этому поводу победитель пятнадцатого межпланетного турнира? Согласен ли он ещё на один поединок?

Безусловно, герцог Палагор может отказаться. Однако мы надеемся, что он этого не сделает, поскольку у него появляется дополнительная возможность доказать свою силу и рыцарскую доблесть. Выбор за ним!

Прежде чем ответить, Макс посмотрел на открытые ворота арены. Как раз в этот момент там появился всадник, гордо восседающий в белоснежных доспехах и плаще на белом скакуне. В левой руке он держал штандарт с изображением белого единорога.

Это необычное зрелище напоминало ожившую сказку. И, тем не менее, это была реальность. Более того, знающие люди, в том числе и герцог Палагор, заметили, что таинственный незнакомец сидит не на кибер-коне, а на самой настоящей живой лошади, которая на Атексии могла принадлежать только королевской семье.

Макс знал, что неподалеку от дворца находится большая конюшня, в которой, кроме искусственных экземпляров, есть около десятка настоящих земных лошадей, чьи предки были завезены на Атексию ещё Гартом I. Он доставил сюда полсотни отборных скакунов разных пород, чтобы они и их потомство могли участвовать в рыцарских турнирах. Но почти сразу выяснилась вся невыгодность такого предприятия из-за некоторых важных обстоятельств.

Во-первых, оказалось, что все травоядные животные земного происхождения не могут постоянно питаться местной растительностью, а земные растения и травы приживались здесь ненадолго. Корм приходилось завозить с Земли, что вскоре стало обременительно. Во-вторых, рождаемость лошадей, коров, овец и коз снизилась до минимального уровня, а взрослые особи жили здесь не больше пяти-семи лет. И, в-третьих, на Атексии лошадей часто поражала странная неизлечимая болезнь, похожая на бешенство, после чего они в течение суток умирали, или их приходилось усыплять. Учёные довольно быстро нашли способ лечения животных, но сейчас сути дела это не меняло.

После того, как для рыцарских турниров были созданы кибер-кони, живых лошадей стали использовать только для прогулок. А когда Земля подняла их экспортную стоимость до огромных сумм, конюшня с настоящими животными стала привилегией правящей династии Атексии.

Разумеется, Макс тоже мог позволить себе купить нескольких породистых скакунов, но он не видел в этом особого смысла. К тому же кибер-конь был намного долговечней. И большинство рыцарей рассуждали аналогичным образом. Что же касается Алекса, то он просто поддерживал древнюю земную традицию образцовых королевских конюшен.

Герцог Палагор не смог разглядеть лицо белого рыцаря, закрытое настоящим забралом с горизонтальными прорезями, но его принадлежность к королевской семье была для Макса очевидной.

Принц Тирэн? Возможно — ведь рядом с Алексом до сих пор не было ни дочери, ни сына. Или другой человек, гораздо опытнее и сильнее Тирэна, которому помогали принц и принцесса. В этом случае их отсутствие на арене легко объяснимо.

Кроме того, герцог знал, что правители Атексии со времён Гарта I содержали и обучали специальных рыцарей, которые потом становились таинственными участниками королевских турниров. Они периодически завоёвывали главные награды, не разглашая того, что являются наёмниками, но чаще всего создавали главную интригу соревнований. Впрочем, с тех пор, как королём стал Алекс, ничего подобного не происходило. Быть может, он решил возобновить традицию — но зачем!?

Макс не допускал даже мысли о том, что незнакомец в белых доспехах может выбить его из седла. Поэтому он поднял вверх копьё и громко крикнул:

— Я согласен встретиться с белым рыцарем, кем бы он ни был!

— Браво! — широко улыбаясь, восхищённо воскликнул герольд-комментатор. — Итак, герцог Палагор, победитель пятнадцатого межпланетного турнира готов встретиться в поединке с таинственным незнакомцем. Поприветствуем их и вызовем на ристалище!

Когда противники выехали на позиции, рядом с Максом за разделительным барьером парной дорожки на чёрном кибер-коне остановился оруженосец белого рыцаря. Это был тот же незнакомый человек, который прежде подходил к Владу. Сейчас он держал в руке штандарт с белым единорогом, прикрывая им лицо с тёмнойбородкой и усами.

Глава 9

Дважды прозвучал сигнальный рог И (всадники бросились в бой).

С первого до последнего раунда герцог Палагор использовал в поединках свои лучшие тактики, чтобы выбить таинственного незнакомца из седла, но к большому удивлению зрителей это ему не помогло. Противник будто знал наперёд все его потенциальные манёвры.

Пять столкновений, пять мощнейших ударов и — равный счёт. Незнакомец был неуязвим!

Белый рыцарь так же, как и остальные, проходил перед боем проверку у техников-экспертов, так что подвоха быть не должно. Однако, выиграл же Лейдер каким-то образом у Макса два раунда вчистую! Ситуация вполне могла повториться. Но, если следовать предположению герцога о том, что незнакомец — наёмник короля, сомневаться в честности ведения поединка не приходилось. Алекс был в высшей степени порядочным человеком, не способным на подлые уловки. Кроме того, лицо правителя Атексии в ходе боя выражало крайнюю степень недоумения. Было похоже, что он вообще не имеет отношения к белому рыцарю.

«В чём же дело? — лихорадочно думал Макс. — Может быть, я слишком расслабился после сражения с эбилорцем… Безумие какое-то, чёрт возьми!»

— Итак, что же это значит? — вновь завопил набравшийся сил Влад, будто подслушав мысли герцога. — В поединке на копьях вышла чудесная ничья. Оба противника набрали равное количество баллов. А что же будет дальше?

Белый рыцарь ответил на вопрос красивым жестом — подъехал к своему оруженосцу, взял у него меч и указал им на Макса, вызывая его на дополнительный бой. Герцог Палагор мотнул головой и решительно выхватил у Вагра собственный двуручный меч, усыпанный драгоценными камнями.

Бой на мечах был долгим и напряжённым. После второго сигнала золотого рога первым нанёс удар незнакомец. Макс хитрым финтом легко отразил его и тут же совершил ответный выпад. Однако и белый рыцарь обладал отменной реакцией и завидной лёгкостью движений, на секунду показавшейся Максу странной. Он ловко ушёл от атаки, изящно парировав удар герцога. Этот своеобразный обмен любезностями затягивался, выматывая обоих рыцарей, поэтому Макс усилил натиск, стремясь скорее завершить бой. К его удивлению, рыцарь слабел на глазах и теперь мог лишь обороняться.

Герцог искренне не понимал, почему при полном отсутствии выносливости этот странный незнакомец вообще решился вызвать его на бой. Пора было заканчивать навязанный ему спектакль, и Макс со всей силы рубанул по мечу противника, выбивая оружие из его рук, одновременно нисходящим движением нанося удар по правому бедру белого рыцаря. Тут же сработала защита доспехов, и соперник упал наземь, временно парализованный электронной системой, которая не давала возможности продолжать бой.

Макс внимательно посмотрел на поверженного незнакомца, затем поднял вверх серебристый меч, потрясая им, и медленно повернулся вокруг себя. Он благодарил трибуны за поддержку, зрители ликовали.

Тут же оживился герольд-комментатор:

— И вновь герцог Палагор подтвердил звание звёздного рыцаря! Самого непобедимого рыцаря в галактике на сегодняшний день. Ура!..

Прежде чем к поверженному противнику успел подбежать оруженосец и медики с антигравитационными носилками, Макс вдруг ощутил острое желание поднятьегозабрало и, наконец, увидеть чьё лицо за ним скрывается.

Герцог сделал два шага вперёд и уже потянулся к незнакомцу, но приглушённый голос белого рыцаря его остановил:

— Терпение, герцог, терпение… Не стоит так спешить.

Макс замер от неожиданности, а белый рыцарь продолжил глухим, искажённым голосом со странно знакомыми интонациями:

— Неужели вы до сих пор не узнали меня? Наверное, сгораете от любопытства, что же за выскочка скрывается за этим забралом.

В голосе соперника послышалась ирония и удивительное в данной ситуации превосходство.

— Н-нет… то есть, да, — ответил Макс, слегка оторопев. — Тьфу. Зачем ты, вообще, выступил против меня?

— Так было нужно, герцог Палагор. Но вы, похоже, несколько обескуражены. Так сказать, выбиты из седла, уж простите великодушно за этот каламбур.

— Ну-у-у… Скажем прямо, я не ожидал появления столь сильного противника. Так что всё это значит?

— Попробуйте догадаться сами, герцог. Вы ведь наверняка очень проницательны, — спокойно ответил незнакомец и, увидев полное недоумение на лице Макса, тихо рассмеялся. — В любом случае, нам сегодня предстоит ещё, как минимум, одна встреча.

Герцог Палагор хотел потребовать объяснений у наглеца прямо сейчас, но подошедшие оруженосцы и медики вынудилиеговернуться к Гордому.

Время торжественного награждения победителя уже наступило, а принца и принцессы на арене по-прежнему не было, что доставляло королю явное беспокойство.

Макс не спеша направился к главной трибуне, размышляя над тем, кто же на самом деле белый рыцарь, и что значили его последние слова? Казалось, во всём этом нет никакого смысла, но любопытство было сильнее, и герцог надеялся, получить хоть какие-то объяснения от короля. Хотя бы по секрету. Однако, после единственного заданного вопроса насчёт таинственного незнакомца, Алекс лишь пожал плечами. И, судя по выражению серо-зелёных глаз, ему можно было верить. Максвновь оказался в тупике.

Потом воспрявший герольд радостно объявил, что минуту назад из дворца вылетел флаер с принцем и принцессой, так что они вот-вот появятся в королевской ложе.

Ожидание не затянулось, и вскоре кресла по обеим сторонам от Алекса заняли Тирэн и Кетрин, вошедшие через задрапированную дверь в задней стене ложи.

Принцесса, как всегда была прекрасна, хотя и выглядела немного усталой, несмотря на очаровательную улыбку. И Макс подумал, что ей сегодня, в самом деле, могло нездоровиться. Она была одета в пышное белое платье с короткими кружевными рукавами и редкой золотой вышивкой. Изящество рук подчёркивали белые сетчатые перчатки. Шею украшало брильянтовое колье, а волосы, собранные на затылке в пучок, были сцеплены брильянтовой заколкой. Можно было подумать, что сейчас она состоит из чистого снега и льда, если бы не тёплый взгляд больших голубых глаз, которые смотрели на Макса с особым вниманием и каким-то ожиданием. В Тирэне, напротив, чувствовалась бодрость духа и весёлое настроение.

— Итак, королевская семья в сборе, — снова затрещал Влад, — и теперь мы можем начать награждение абсолютного чемпиона пятнадцатого межпланетного рыцарского турнира — герцога Макса Палагора. Ленту с орденом звёздного рыцаря наденет на победителя наш король. Ему слово…

Поднявшись с кресла, Алекс, не спеша, произнёс:

— В первую очередь, я хочу ещё раз лично поблагодарить всех рыцарей, которые принимали участие в этом турнире, а также всех зрителей, горячо болевших за них.

Кульминационный момент настал — мы знаем имя победителя! И теперь я прошу вынести орден звёздного рыцаря для награждения герцога Палагора и почётный знак для его оруженосца Вагра.

Пока Макс и ошарашенный таким вниманием к своей скромной персоне прандиец подъезжали к королю, из-за драпировки на трибуну вышел слуга с небольшой бархатной подушечкой, на которой лежала лента с орденом и круглый значок, усыпанные драгоценными камнями.

Тут же зазвучала барабанная дробь, а трубы заиграли торжественный марш. Зрители на трибунах притихли в ожидании момента награждения.

— Я, король Алекс, правитель планеты Атексия, поздравляю тебя, герцог Макс Палагор, с абсолютной победой на пятнадцатом межпланетном рыцарском турнире и награждаю орденом звёздного рыцаря.

Говоря это, верховный правитель Атексии надел белую ленту через левое плечо Макса, так что орден оказалсяв центре груди на фоне серебристых доспехов.

— Уверен, что ты сможешь оправдать это почётное звание, так как отныне и до конца жизни будешь носить титул звёздного рыцаря. И это большая честь для всех нас!

— Ура звёздному рыцарю Палагору! — добавил герольд, и сто пятьдесят тысяч зрителей на трибунах вновь огласили арену криками ликования.

Затем король поздравил и наградил почётным знаком Вагра. Прандиец приколол платиновый кружок с изображением золотого оруженосца со штандартом на лацкан камзола и горделиво улыбнулся. Теперь он понял смысл слов Макса, когда тот говорил, что оруженосцы победителей тоже кое-что получают.

После этого Алекс поднял вверх руку, вновь призывая зрителей к временной тишине, и размеренно произнёс:

— Что же касается золотой премии, эквивалентной одному миллиону кредитов, то звёздный рыцарь Палагор сможет получить её немного позже, когда у него будут свободны обе руки.

— Могу ли я сделать заявление? — неожиданно спросил Макс.

Мысль о дополнительной премии у герцога даже не возникала. Всё, что ему было действительно необходимо, он уже получил.

Как только Влад прицепил к наградной ленте миниатюрный микрофон, герцог громко заявил:

— Я благодарю нашего короля Алекса за безграничную щедрость, но мне бы хотелось передать честно завоёванную премию в благотворительный фонд Атексии, чтобы это золото послужило хорошим целям. Такова воля победителя.

— Ты лишний раз позволил нам убедиться в твоём благородстве, — произнёс в ответ король, — да будет так!

— Великолепно! Какое великодушие! — поддержал его герольд, — такое на Атексии происходит впервые. Браво, герцог Палагор. Браво, звёздный рыцарь!..

— А напоследок, перед награждением призами Зелама с планеты Эбилор и Дена Карнела с планеты Земля, которые заняли, соответственно, второе и третье места, я прошу нашего победителя совершить кругпочёта вдоль зрительских трибун.

Пока шло награждение эбилорца и землянина, Макс в сопровождении Вагра двинулся вдоль турнирного поля, под несмолкаемые крики и овации многочисленных зрителей. Трубы и барабаны снова заиграли марш звёздного рыцаря. А ещё минут через десять, после заключительной речи Алекса, зазвучал гимн межпланетного турнира, возвещая о его закрытии.

Когда герцог Палагор вернулся к королевской ложе, принцесса уже покинула её. Вслед за ней собирались и король с сыном.

Неожиданно Тирэн перегнулся через борт трибуны и жестом подозвал к себе Макса, после чего тихо произнёс:

— Слушай, звёздный рыцарь, Кетрин хочет с тобой встретиться и поговорить о чём-то важном. Она будет ждать тебя в трёх километрах к северу от дворца у опушки леса. Поезжай туда на своём кибер-коне, да поскорее. Медлить нельзя. Ты и так уже перед ней провинился…

— Но что я такого сделал?..

— Успокойся. Пока ничего непоправимого. Но, если хорошенько не поразмыслишь, то можешь совершить большую глупость.

— И как же это понимать? — снова удивился Макс.

— Я не могу тебе ничего объяснить, потому что обещал Кетрин молчать, — спокойно ответил Тирэн. — Поезжай к моей сестре. Без свидетелей. И поговори с ней по душам. И ещё, Макс, если вы с Кетрин договоритесь до чего-нибудь хорошего, то не задерживайтесь на природе слишком долго. Через два часа состоится торжественный ужин по случаю твоей победы и закрытия межпланетного турнира. Вперёд, звёздный рыцарь!..

Принц усмехнулся и подмигнул герцогу, а затем вместе с королём исчез за драпировкой ложи.

Макс был по-настоящему озадачен таким поворотом событий. Ясно одно — дальнейшее стояние на месте с глупым видом ответов на накопившиеся вопросы не даст. Теряясь в догадках, он вскочил на Гордого и понёсся навстречу судьбе.

Промчавшись галопом по дороге мимо стоянок летательных аппаратов, он свернул на северо-восток и направился по заросшему высокой травой полю к месту встречи с её Высочеством.

Дабирс уже клонился к горизонту, но до заката оставалось ещё больше часа, поэтому герцог хорошо видел приближающуюся опушку леса с зелёными кронами деревьев. Однако разглядеть белое пятнышко платья Кетрин он пока не мог.

Нахлынули давние воспоминания — в далёком детстве принцесса отличалась буйным мальчишеским нравом и обожала устраивать родственникам и друзьям различные розыгрыши. Теперь Макс даже не мог представить, на что она способна в двадцать лет.

Повеяло сырой прохладой — теперь до леса было рукой подать. Герцог вздрогнул от неожиданности — лёгкое движение впереди, и словно из ниоткуда появилась Кетрин. Она сидела на белом скакуне, до боли похожим на лошадь таинственного рыцаря.

— «Вот только давай без параноидальных подозрений» — одёрнул Макс самого себя.

Так же, как и в королевской ложе, на губах принцессы играла лёгкая улыбка. И лишь в глазах появилось что-то новое.

— Здравствуй, Кет, — мягко сказал Макс, подъезжая ещё ближе. — Тирэн передал мне, чтоты хочешь видеть меня. Я к твоим услугам. Что случилось?

— Пока ничего, — тихо ответила Кетрин.

— Но ведь с тобой в последние дни действительно что-то происходит. Ты сама на себя не похожа. Или мне это только кажется?

Принцесса пристально взглянула на герцогаи покачала головой.

— М-да, проницательность, всё-таки, не главное твоё качество. Честно признаться, я думала, что ты уже обо всём догадался. В том числе и о том, что произошло на турнирном поле арены. Взгляни ещё раз на эту белую лошадь. Ты её узнаёшь?

— Ну, разумеется, — кивнул Макс, демонстрируя чудеса наблюдательности, — я сразу понял, что это та самая лошадь, на которой выступал против меня таинственный белый рыцарь.

— И-и?..

— И я подумал, что такое великолепное животное может быть только из королевских конюшен… — неуверенно продолжил Макс, силясь угадать, что же от него ожидают услышать.

— Да, ты всё правильно понял, — устало ответила принцесса, — но тебе неизвестна одна маленькая деталь. Эта лошадь, которую назвали Виго в честь спутника Атексии, принадлежит лично мне. И только я имею право на ней ездить.

Конечно, ты не мог этого знать, поскольку Виго появилась в королевской конюшне всего год назад. Отец подарил мне её на совершеннолетие. Но лошадь — это лишь подсказка.

Принцесса сделала паузу, будто готовилась совершить затяжной прыжок, и, глядя исподлобья на Макса, промолвила:

— К тому же, если ты помнишь, тебе сегодня была обещана вторая встреча с таинственным рыцарем.

— Бог ты мой, какой же я дурак! Просто идиот! — неожиданно выдохнул Макс и сокрушённо схватился за голову, изумившись собственной догадке, которую раньше усиленно гнал от себя. — Значит, это была ты. Ты белый рыцарь?!

— Да, это была я, — с некоторым облегчением ответила Кетрин, — вижу, ты этого совсем не ожидал. Я надеялась, что ты догадаешься обо всём намного быстрее, и мне не придётся тратить время на подсказки и намёки.

— Да, как же я мог догадаться, что ты вдруг решишь выступать на турнире против меня в обличие таинственного рыцаря? Это же просто не мыслимо!

Женщины не могут участвовать в рыцарских турнирах.

Принцесса торжествующе рассмеялась:

— То есть, ты хочешь сказать, что ты удивлён, поражён, потерял почву под ногами и выбит из седла?

— Не то слово, Кет. Я просто убит. Фигурально выражаясь, — с улыбкой ответил Макс, заражаясь её весельем. — Но кто тебя научил так хорошо сражаться на копьях и мечах?

— Если честно, то в этом деле в течение трёх лет мне помогал Тирэн и ещё несколько дворцовых рыцарей. Но о моих тренировках не знал даже отец, поскольку ему бы это не очень понравилось. Наблюдая за турнирными поединками, я тоже решила чему-нибудь научиться.

Я всегда с интересом смотрела, как ты сражаешься на копьях, и по видеозаписям выучила твою прошлую и нынешнюю тактику поединков. Поэтомуя смогла удержаться в седле. А в бою на мечах ты естественно был сильнее, ведь ты мужчина.

Сегодня после обеда мы с братом не появились на арене только потому, что готовились к поединку с тобой… — голос принцессы смягчился, в нём появились нежные нотки. — И я бы вызвала тебя на бой даже в том случае, если бы ты не стал абсолютным победителем турнира. Однако, я в это верила.

Моим оруженосцем был сам Тирэн, но в парике, с бородой и усами, чтобы его никто не узнал.

— Но зачем?! Ради чего ты всё это устроила?

Кетрин многозначительно помолчала, в упор глядя на Макса, а затем с расстановкой ответила:

— А ты забывчив, герцог. Что ж, позволь напомнить тебе один наш разговор на балу во дворце Палагор. Когда я спросила тебя, что должна сделать девушка, чтобы завоевать твоё сердце и твою любовь, ты мне сказал, что она должна сделать что-то необычное, из ряда вон выходящее, — принцесса лукаво посмотрела на Макса и подытожила, — вот я и решила тебя удивить.

Герцог Палагор почувствовал, как ему становится жарко, что было редкостью даже на турнире, поэтому он снял шлем и приторочил его к седлу.

— Так значит, ты всё-таки меня любишь? — озадаченно пробормотал он.

— Да, люблю. Но, похоже, тебя это мало интересует, — чуть слышно ответила Кетрин, и тронула свою лошадь, чтобы уехать.

— Подожди, Кет, — торопливо сказал Макс. — Мы всё не так поняли… Оба… И совсем запутались…

Он обезоруживающе улыбнулся и сбивчиво заговорил:

— Возможно, я не обращал на тебя внимания, пока ты была девчонкой, но ты мне сразу понравилась, когда мы встретились во дворце «Палагор». Я замечал повышенные знаки внимания к моей персоне, но не думал, что ты испытываешь столь глубокие чувства. Я же не переставал думать о тебе ещё до того, как узнал правду о белом рыцаре. Я действительно люблю тебя, Кетрин, и моё сердце принадлежит тебе по праву!..

Принцесса радостно улыбнулась, и герцог несмело потянулся к ней, чтобы поцеловать. Но Кетрин неожиданно ударила рукой по крупу Виго и, заливаясь звонким смехом, поскакала вперёд с развивающимися на ветру волосами.

Хмыкнув, Макс пришпорил Гордого и так же весело рванул вдогонку за своей любовью, хорошо зная, что его кибер-конь никогда не устанет.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9