КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591713 томов
Объем библиотеки - 897 Гб.
Всего авторов - 235470
Пользователей - 108192

Впечатления

Serg55 про Минин: Камень. Книга Девятая (Городское фэнтези)

понравилось, ГГ растет... Автору респект...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Бушков: Нежный взгляд волчицы. Мир без теней. (Героическая фантастика)

непонятно, одна и та же книга, а идет под разными номерами?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
pva2408 про Велтистов: Рэсси - неуловимый друг (Социальная фантастика)

Ох и нравилась мне серия про Электроника, когда детенышем мелким был. Несколько раз перечитывал.

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).
vovih1 про Бутырская: Сага о Кае Эрлингссоне. Трилогия (Самиздат, сетевая литература)

Будем ждать пока напишут 4 том, а может и более

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Кори: Падение Левиафана (Боевая фантастика)

Galina_cool, зачем заливать эти огрызки, на литрес есть полная версия. залейте ее

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Влад и мир про Шарапов: На той стороне (Приключения)

Сюжет в принципе мог быть интересным, но не раскрывается. ГГ движется по течению, ведёт себя очень глупо, особенно в бою. Автор во время остроты ситуации и когда мгновение решает всё, начинает описывать как ГГ требует оплаты, а потом автор только и пишет, там не успеваю, тут не успеваю. В общем глупость ГГ и хаос ситуаций. Например ГГ выгнали силой из города и долго преследовали, чуть не убив и после этого он на полном серьёзе собирается

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Берг: Танкистка (Попаданцы)

похоже на Поселягина произведение, почитаем продолжение про 14 год, когда автор напишет. А так, фантази оно и есть фантази...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Небесный Трон 10 [Юрий Лайтгер] (fb2) читать онлайн

- Небесный Трон 10 (а.с. Небесный Трон -10) 3.74 Мб, 673с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Юрий Лайтгер

Настройки текста:



Юрий Москаленко Небесный Трон 10

Пролог

— Фух… — тяжело выдохнула сильно уставшая девушка, присев на камень.

— Вы отлично поработали, госпожа Лилит, — поклонился распорядитель Умбертольда. — Уверен, Мастеру Кайзеру это понравится.

— Ага… вот только сюда он ещё не скоро сможет прийти, если настолько занят медитацией… Ладно, подними меня.

Дух кивнул, а затем, используя массивы Небесного Комплекса, стал подниматься вместе с Лилит в воздух. Спустя минуту они достигли наивысшей точки, откуда им открылся вид на всё Пространство Ускоренного Времени, освещённое искусственным небом. Ещё неделю назад, когда ремонт Умбертольда только завершился и он как Небесное Святилище повис над Кайзерс Арком, здесь не было ничего. Абсолютно пустая гигантская сфера.

Но Лилит и трём её Небесным Монархам, что тоже стали членами Храма, понадобилось всего семь дней, чтобы заполнить это место согласно плану Кая. И для этого могущественные воители переместили сюда из внешнего мира четыре крупных острова, предварительно выселив оттуда всех разумных жителей. Каждый из островов должен был стать тренировочным полигоном для представителей одной из четырёх ступеней Истинного Мастерства, для чего на этих островах разместили соответствующие массивы, по сути являющиеся частью Небесного Комплекса. Плюс добавили возможность сражаться с записанными образами как древних, так и ныне существующих воинов, включая самого Кая. В итоге получился полноценный мини-мир, полностью заточенный под развитие воинов и монстров. Да, последних тоже решили не обделять, раз уж их было предостаточно на Кайзерс Арке.

Кроме массивов на островах также была создана особая подводная локация-лабиринт, наполненная множеством искусственных аномалий, жутких стражей-големов, сокровищ и уникальных залов развития. Разделялась она на четыре уровня, каждый из которых, как можно догадаться, тоже предназначался для Мастеров определённой ступени. К сожалению, пока что удалось завершить только три уровня. Последний же, что должен был стать местом испытания для Небесных Монархов, всё ещё проектировался и дорабатывался. В конце концов, чтобы создать сложности и опасности для воинов такого уровня, требовались соответствующие ресурсы, которые было непросто достать.

К слову, подводный лабиринт был единственной зоной Пространства Ускоренного Времени, где на постоянной основе не действовали ограничения Инсулая (подобные места имели все серьёзные организации). Ради этого Каю пришлось немало потратиться, закупившись через Алтарь особыми артефактами, которых хватит всего на пять тысяч лет непрерывной работы. Конечно, и на самих островах были созданы зоны, где Священные Лорды с Небесными Монархами могли бы тренироваться в полную силу, но там её создавали артефакты временного действия, которые предварительно требовалось насытить Рунами.

— Думаю, на этом можем пока закончить. Для предварительного использования всё готово, — пробормотала, кивнув, Лилит. — Возвращаемся в Тренировочный Зал.

— Как прикажете, госпожа Иерарх.

Мгновение, и вот они уже в другой области Небесного Комплекса. Там их и встретили четверо Священных Лордов — Рагнар, Ньяко, Рон и Анатос. Увидев Лилит, все они коротко поклонились, следуя этикету Храма.

— Значит, уже всё готово? — спросила Ньяко.

— Да, ускорение времени можно запускать. Пространство достаточно обустроено, — ответила Лилит. — Первая волна поселенцев готова?

— Они все здесь, госпожа Иерарх, — сообщил Рон, продемонстрировав полупрозрачный голубоватый шар.

Внутри пространственного артефакта ныне находилось несколько тысяч представителей всех семи племен, которые должны были стать первыми жителями Пространства Ускоренного Времени. Согласно плану Кайзера, первая волна пробудет в Умбертольде месяц системного времени, для поселенцев же пройдет более сорока четырёх лет. За это время смертные должны будут сильно расплодиться и сформировать новые поколения воинов Храма. Увы, Пространство Ускоренного Времени не могло вместить более сотни тысяч душ смертных, так что Храм не мог послать туда сразу слишком большое количество людей. Вероятнее всего, часть членов первой волны, особенно наиболее талантливых, что станут Мастерами, даже придётся пораньше вернуть во внешний мир, чтобы не перегружать Небесный Комплекс.

Тем не менее Храму Вечного Пути как можно скорее требовалось увеличить свою мощь, основу которой в большинстве организаций Инсулая составляли именно Небесные Монархи. Вот почему Рагнар, Ньяко, Рон и Анатос тоже отправлялись в ПУВ. Приказ Суверена был прост и понятен: «Станьте Небесными Монархами и отточите мастерство до возможного максимума за это время».

Таким образом, четвёрка Священных Лордов получила от Кая не только Трансформы Идеального Фундамента, которые для Мастеров их уровня стоили в Алтаре аж по четырнадцать миллионов Рун, но ещё и тайное знание морозного тролля Габба по развитию старых пластов души.

Конечно, о негативном последствии любого ускорения времени, а именно — невозможности в будущем превзойти уровень Совершенствующего, воины были сразу предупреждены. Но, взвесив все плюсы и минусы, они всё же решились пожертвовать этим. В конечном счёте, они никогда и не надеялись достигнуть таких вершин.

Однако кое-кто всё же засомневался. Хиро Андо решил не идти с первой волной, о чём сразу сообщил Кайзеру. С одной стороны, прежде парень мечтал добраться максимум до начала уровня Совершенствующего. Но с другой — теперь он был Особым Учеником Храма Вечного Пути, где получил в разы больше возможностей, нежели имел в родном клане. Поэтому он и попросил у Кая время на размышления, в чём тот решил не отказывать парню.

Что же до остальных Истинных Мастеров Храма, то они пока оставались во внешнем мире. Вступившие недавно Заклинатели, Элементалисты и Шань У ещё не заслужили такой привилегии. Ну а души Небесных Монархов были банально слишком "тяжелы" для Пространства Ускоренного Времени, из-за чего пришлось бы выдворить всех остальных, включая смертных, чтобы там мог развиваться хоть один такой монстр. Поэтому очередь Лилит, трёх её старейшин и Ворона Шоу наступит ещё не скоро. Да и опасно в целом было отпускать столь важных и сильных членов организации, пока она не накопила достаточной мощи и не обрела возможности их кем-нибудь заменить. Всё же после запуска Пространство Ускоренного Времени станет практически полностью отрезанным от внешнего мира, и для установки связи придётся сперва нормализировать внутренний поток времени.

— Тогда начнём. Распорядитель, перенесите… — повернулась Лилит к духу, как вдруг в её голове зазвучал встревоженный "неживой" голос.

"Внимание! Обнаружено одиночное несанкционированное проникновение через барьер острова! Объявляю боевую тревогу!" — через татуировки оповестила Улу всех Истинных Мастеров Храма.

На миг взгляды пятерых воинов встретились, а затем все они вдруг очутились в башне — Земном Святилище. Их туда переместил дух-Хранитель Умбертольда, с которым Хранительница острова тоже связалась.

Не сговариваясь, Мастера тут же бросились наружу. Координаты места прорыва Улу им уже передала.


Несколько ранее…

Чудесная звёздная ночь. Тишина. Пустая улица внутреннего города.

— Стоять! — неожиданный громкий выкрик заставил юного воина остановиться и обернуться.

Из переулка к нему вышло более дюжины парней ступени Закалки Разума, которых вёл за собой боец уровня Открытия Акупунктурных Точек. Все они были определённо старше него: пятнадцать-шестнадцать лет.

— Ты же Рю Араки из шестой команды, я прав? — спросил воин Закалки Души.

— Ну да, и что? — нахмурился подросток.

— Повежливей, малой! — крикнул кто-то из группы. — Старший брат Ако, вообще-то, на ступень сильнее тебя!

— Это временно, — самоуверенно хмыкнул Рю.

Звук громкой пощёчины раскатом грома прокатился по пустой улице ночного города. Упавший на пятую точку Рю, чью щёку обожгла острая боль, ошарашенно уставился на того, кого назвали Ако. Послышались смешки.

— Ну и рожу он скорчил, ха-ха…

— Вы только гляньте на это лицо!

— Сейчас расплачется!

Насмешки заставили Рю сжать кулаки. Ярость стала медленно разгораться в его душе.

— Наш господин хочет с тобой поговорить, — невозмутимо произнёс Ако, никак не прокомментировав свой удар.

Взглянув на него, Рю резко поднялся, оскалился и оттопырил средний палец.

— А не пошёл бы ты со своим господином на хер?! Кто ты такой вообще, чтобы указывать мне?!

Высокомерно вздохнув, Ако взглянул на своих подопечных.

— Научите его боли, — сказал он, кивнув на Рю.

Секунду спустя тринадцать воинов Закалки Разума бросились на подростка. Завязалась драка. К счастью, уставом Храма энергию, оружие, ауру и законы было разрешено использовать только в особых местах (личных домах, аренах, Охотничьих Зонах, мастерских, Тренировочных Комплексах и так далее) или при разрешении одного из Служителей. Поэтому поначалу Рю даже удавалось отбиваться, поскольку среди противников только двое были на пике ступени, как и он. К тому же Рю определённо являлся более умелым бойцом. Но в конце концов численность перевесила навыки. Подростка удалось окружить, после чего началось банальное избиение.

Но внезапно в толпу воинов ворвался ещё кто-то. Не успели воины опомниться, как троих из них уже вырубили. Стоящий в стороне Ако поморщился, но помогать не стал.

— Что это за псина?

— Бейте его! Это его дружок!

— Навалились!

Увы, хаос продлился недолго, и в конечном счёте двое юношей были сильно избиты десятком парней.

— А теперь, — взглянул Ако на стонущих от боли подростков, неспособных пошевелиться, — финал.

К Рю и Градзу, который и был тем, кто ворвался в драку, подошли четверо парней. Приспустив штаны, они начали своё дело. Раздался звук льющейся жидкости. Распространился мерзкий запах. И всё это под громкий смех остальных Послушников.

— Рю Араки… и ты, Градз Контевильский, — заговорил Ако, когда действо закончилось. — Завтра до полудня чтобы пришли во второй учебный комплекс, что на севере города. Там найдёте кабинет девятой команды. Если не сделаете этого, то мы придём снова.

— Урод! — отплёвываясь, прохрипел Рю. — Скоро вас отчислят из-за штрафов!

— Даже не надейся, — хмыкнул Ако, словно зная что-то важное. — Ах да, если ты, Рю, завтра не придёшь, то мы наведаемся ещё и к твоей сестрёнке. Усёк? — приподнял он бровь, многозначно посмотрев на парня. — Уходим.

Послушники подчинились, оставив побитых Рю и Градза и дальше лежать в лужах мочи. Вскоре Рю с кряхтением стал подниматься.

— И зачем ты пришёл? — недовольно взглянул он на Градза.

— Услышал твой голос и их крики. Решил помочь.

— Ну и что, помог?! Из-за тебя они теперь ещё и сестре угрожают! Я не просил помощи! — гневно крикнул Рю.

— Что?! Ты охренел?! — взъярился тоже поднявшийся дорган. — Я помочь тебе пытался, а ты меня во всём винишь?! Да пошёл ты, придурок! — добавил он, толкнув Рю обратно в лужу. За нападение это, естественно, не считалось.

— Тупая псина! — не справившись с чувствами, крикнул ему в спину Рю, но ответа не последовало. — А-а-а-а-а-а! — яростно закричал он в небо, ударив со злости по стене, отчего кулак прострелило болью.

«За что это всё мне? — навернулись слёзы на глаза подростка. — За что?! Твари! Как они смеют так со мной поступать?! Я их всех перебью! Всех! Ненавижу!»

Тем временем за всем происходящим наблюдал невозмутимый мужчина, о присутствии которого Послушники Храма даже не подозревали.

«Как я и думал, сразу добиться ничего не выйдет, — мысленно кивнул Шестой. — При всём своём потенциале Рю Араки слишком горделив, вспыльчив и незрел, из-за чего не может раскрыться. В его жизни никогда не было серьёзных трудностей. А без этого ни ему, ни всей команде не измениться. Не стать Настоящими Воинами. Нужно надломить их, чтобы перековать, сделав более крепкими. Что ж, пока продолжу наблюдать и корректировать события. Нужно заставить его признать своё несовершенство и вынудить обратиться за помощью к команде. Это будет первый шаг…»

Неожиданно стало светлеть. Взглянув на небо, Шестой увидел разрастающуюся яркую вспышку.

«Что это?» — удивился он, пытаясь понять её природу.

Ну а несколько секунд спустя пространство неподалёку от него сильно исказилось, что заставило Шестого резко напрячься.

— Не подскажешь, где я могу найти братца Кайзера? — вдруг зазвучал за его спиной мелодичный женский голос.

Отскочив и обернувшись, готовый к бою мужчина вдруг замер. Его глазам предстала удивительной красоты сильфа с длинными белоснежными волосами. Шестой моментально узнал девушку. Это была не кто иная, как младшая дочь Дерека фон Эверштейна — Диана фон Эверштейн. Священный Лорд пятой ступени и Мастер Шести Малых Звёзд.

— Просто я хотела вступить в его Храм Вечного Пути, поэтому и пришла. Вот… — невинно улыбнулась она, медленно закрывая свой третий глаз.

«Плохо только, что папуля точно будет зол», — мысленно добавила она, вспоминая запрет отца.


А тем временем, пока по Мирам Испытаний расходилась информация о странных событиях в Авлэйме, в Гильдии Наёмников в Фероксе было размещено одно довольно дорогое задание. А звучало оно следующим образом:

«Разыскивается Шакс Эльдивайз. Только живым и невредимым. Награда: договорная, от двух миллионов Рун. Подробности у администрации Гильдии. За наградой обращаться в Гильдию или на континент Цвай (Ферокс). Город Мирай, юго-восточный квартал, Клан Яркой Луны. Глава клана, Сиэль Эльдивайз».

Глава 1. Сбор урожая

Не прошло и двух секунд, как Диана фон Эверштейн оказалась окружена. Наполненные энергией и частицами законов артефакты замерли, направленные на нее. В любое мгновение из них могли вырваться сильнейшие техники.

— Кто ты?!

— Госпожа Лилит, мы ведь с вами уже знакомы, — улыбнувшись, обернулась девушка. — Я Диана, дочь Дерека фон Эверштейна, главы Восьмого Отделения.

— Это ещё нужно будет подтвердить, — невозмутимо парировала Восходящая Звезда. — Как ты нашла это место и попала внутрь? А главное — зачем?

— Как нашла? — задумчиво наклонила она голову, притом полностью игнорируя направленное в её сторону оружие и давление аур. — Ну-у-у… проследила за перемещениями братца Кайзера. Это было долго, но несложно. Как и войти сюда, собственно. Ну а пришла я, чтобы поступить к вам.

— Абсурд! — воскликнула недовольная Ньяко. — Барьер над островом — это настоящий шедевр в мире массивов! Его невозможно найти и преодолеть так просто!

— Да?.. Ну, не заметила, прости, — пожала плечиками Диана. — У меня с ним сложностей не возникло, — снова улыбнулась она, намекая на свой особый глаз.

От такого ответа все присутствующие члены Храма помрачнели. Ибо Диана только что буквально прямо им заявила, что для клана Эверштейн вся их защита — сущий пустяк.

— Надевай, — бросила Лилит крупные артефактные наручники, призванные блокировать духовную и физическую силу воина. — Потом продолжим разговор.

— Только ничего не говорите отцу! — умоляюще сложив ладони, попросила Диана. — Хорошо? — подмигнула она левым глазом.

Однако ей никто так и не ответил. Шестеро воинов продолжали буравить её тяжелыми взглядами, и, в конце концов, вздохнув, девушка всё же надела наручники. Испускаемые ею, как и любым другим воином, колебания силы резко стихли.

— А теперь идём в тюрьму, — схватила Лилит цепь, прикреплённую к наручникам, заставив тело Дианы ненадолго задрожать. Вскоре сильфа оказалась почти в полной власти иерарха.

— Э-э-э? — удивлённо протянула она, не имея возможности сопротивляться. — За что? Я же просто хотела поступить к вам и познакомиться с братцем Кайзером!

— В суде это расскажешь.

— Что? В каком ещё суде?


Спустя три дня Кай в очередной раз вышел из медитации. Давление на его волю достигло предела, так что ему пришлось снова прервать работу практически всех клонов и заставить их заморозить себя. Парню срочно требовался отдых.

"С пробуждением, господин Наследник", — поприветствовала его Улу, что всё так же лежала у его ног.

Кайзер кивнул.

— Давай коротко о главном. Что произошло за эти дни?

"Да, господин Наследник, — поднялась собака. — Я продолжаю наблюдать за новыми Служителями из других фракций. Пока ничего особенного. Они всё ещё знакомятся с возможностями, что предоставляет им служба Храму. Думаю, уже скоро все они, включая Шань У, начнут предпринимать существенные шаги по зарабатыванию Очков Личного Вклада. Их восхищение технологиями империи Бельтейз, а также качеством и количеством информации о различных аспектах боевых искусств, что вы добавили в библиотеку Храма, стремительно растёт с каждым днем. Как вы и предсказывали, вероятно, уже скоро они начнут активно перетягивать ресурсы своих фракций в Храм, чтобы заработать больше Очков Вклада и расширить свои возможности".

Улыбнувшись, Кай довольно кивнул.

"Также происходит плавная адаптация Послушников к новым условиям, — продолжила дух-Хранитель. — Ваши клоны активно работают, чтобы воспитать из первого поколения Настоящий Воинов. Хватает и полностью испорченного материала, но в целом шансы на успех высоки. Прогнозирую, что первый промежуточный экзамен отсеет всего сорок процентов Послушников вместо семидесяти семи, ожидавшихся изначально".

Косвенно Кайзер и так это уже знал. Но, поскольку в медитации он не управлял, а всего-навсего поддерживал существование клонов, то подробности для него были нелишними.

— Полагаю, самое важное ты припасла под конец?

"Да, господин Наследник. Основной этап обустройства Пространства Ускоренного Времени завершён".

— Значит, Рагнар, Анатос, Ньяко и Рон уже там? — задал он риторический вопрос, но ему всё же ответили:

"Нет, господин Наследник".

— Почему? — удивился Кай.

"Всё из-за второй важной новости: три дня назад, спустя всего пару часов после вашего возвращения из Восьмого Отделения, на территорию острова был совершён прорыв…"

— Что? Как? — не дав Улу договорить, нахмурился Суверен Храма. — Кто на нас напал? И почему ты мне так поздно об этом сообщила?

"Вы не совсем правы, господин Наследник. Это не было нападением. И даже не шпионажем, — покачала Хранительница головой. — На остров проникла Диана фон Эверштейн. Это уже подтвердилось. Девушка сразу же была арестована и сейчас находится в темнице Земного Святилища. С её слов, она просто хотела поступить к нам и познакомиться с вами".

— Так, стоп, — прикрыв веки, потёр Кай переносицу. — Звучит как полный бред. Как она нашла Кайзерс Арк? Как пробралась внутрь? И зачем вообще сделала это, если могла просто обратиться в представительство Храма?

"Третий глаз Эверштейнов. Похоже, мы недооценили его. С большой вероятностью именно он помог ей найти нас и пройти сквозь барьер. Думаю, она проследила за вами, когда вы возвращались".

— Допустим, — согласился Кайзер. — Но зачем?

"Общаться с кем-либо, кроме вас, она наотрез отказалась сразу после заточения. Но если брать во внимание её более ранние слова, то, возможно, всё дело в её отце. Предполагается, что он против её вступления в наши ряды".

— М-да… Ладно, давай пообщаемся с ней, — поднялся Кай — и тут же телепортировался на один из подземных этажей башни.

Оказавшись в пространстве без стен, пола и потолка, что было заполнено сотнями огромных левитирующих стеклянных кубов, Кайзер прислушался к духовному восприятию и вновь переместился.

Появившись перед единственным не пустующим кубом, замерший в воздухе парень уставился на угрюмую красавицу с белоснежными волосами. Прикоснувшись кончиками пальцев к темнице и влив в неё немного энергии, он заставил куб зазвенеть. Диана тут же открыла глаза.

— Братец Кайзер! — подскочив к прозрачной стене, обрадованно воскликнула она.

— Диана фон Эверштейн, зачем вы здесь? — холодно спросил парень, сложив руки за спиной. — И почему вы так фамильярны со мной? Я не помню, чтобы мы настолько сближались.

Опешив, девушка открыла было рот, но в итоге ничего так и не сказала. Задумавшись, она скосила глаза вниз и приставила палец к подбородку.

— Да, вы правы, господин Кайзер. Я слишком поспешила, прошу меня простить.

К удивлению парня, воительница, что была на целую ступень выше него, спокойно поклонилась. Кивнув в ответ, он спросил:

— Итак. Выходит, вы проникли на мой остров, чтобы вступить в ряды членов Храма Вечного Пути, я нигде не ошибся?

— Да, братец… то есть господин Кайзер. Ну а ещё я просто хотела познакомиться с вами. Я была очень впечатлена вашим выступлением в тот вечер! — взволнованно, словно не многолетний Мастер, а юная девушка, произнесла Диана. В её глазах горело яркое пламя восхищения. — Никогда бы не подумала, что в одиночку можно победить стольких лидеров далеко не последних фракций менее чем за час. Вы просто невероятны!

Парень улыбнулся, однако следом холод почти сразу же вернулся в его взгляд.

— И всё же, почему вы, госпожа Диана, нормально не подали заявку на вступление в Храм через наши представительства?

— Ну-у-у… — потупила она взгляд.

— Пожалуйста, если хотите поскорее поправить своё положение, то говорите по существу.

— Мне не разрешили! — резко ответила сильфа.

— Господин Дерек? — уточнил Кай.

— Да, отец запретил, — кивнула она. — Вот я и решила действовать самостоятельно. Только не говорите ему!

— Госпожа Диана, вы понимаете, что это может подорвать отношения между Храмом Вечного Пути и кланом Эверштейн? Я закрою глаза на ваше незаконное вторжение на мою территорию, но не оповестить господина Дерека никак не могу.

— Ну пожалуйста! — протянула она, уставившись на Кайзера щенячьими глазками.

— Вы же не ребёнок, госпожа Диана, — сухо ответил Суверен Храма, никак не отреагировав. Каю было всего двадцать восемь, но благодаря не одному году жизни с Холодом Пустоты в душе он умел отлично контролировать свои эмоции. — Так дела не делаются. Что я отвечу господину Дереку, когда он узнает, что вы были здесь? А я уверен, что рано или поздно это обязательно произойдёт. И что тогда?

— Просто примите меня в Храм!

— И дальше что? Если господин Дерек попросит, то я вас сразу же изгоню. Поэтому и принимать смысла нет. До тех пор, пока вы член клана Эверштейн, моего потенциального союзника, я не могу относиться к вам как к обычному воину. Вы их подопечная. Публично докажите, что это не так, и тогда разговор станет уже другим. Вот только, даже если вы отречётесь от родного клана, это не гарантирует вам вступления в Храм Вечного Пути. У меня нет желания создавать на ровном месте конфликт с Эверштейнами.

— Значит, вы не примите меня?

— Только если ваш отец разрешит.

— Он не разрешит.

— Тогда о чём речь?

— Но… но… Если не примете меня, то очень скоро все узнают о местонахождении этого острова! — ухмыльнувшись, сильфа резко подняла голову и взглянула Кайзеру в глаза.

— Вы угрожаете мне, госпожа Диана? — улыбнулся парень в ответ.

— Нет, просто на всякий случай предупреждаю. Знаете, я ведь такая болтушка, а-ха-ха-ха… Никогда язык за зубами не держится.

— Ну тогда попросим вашего отца связать вас духовным контрактом, — пожал Кай плечами, не поведясь на слова девушки.

— Вряд ли это поможет. Просто… ой, кажется, я случайно забыла отключить пространственный маяк, оставленный снаружи на всякий случай. Ещё день, может быть, два, и он непременно сработает, оповестив об этом месте всех на планете. И вот беда-а… если, кроме меня, к нему ближе чем на километр приблизится кто-то или что-то, включая энергию и законы, то…

— Не проблема, — перебил её Кайзер. — Ничего страшного.

— А? — удивилась сильфа. — Вам всё равно раскрытие этого острова?

— Ага.

— Вы врёте!

— Ничуть, — хмыкнул Кай.

— Ну ладно, вы победили, — вздохнула девушка и села на пол. — Вызывайте отца, буду возвращаться домой.

«И всё? — задумался Кайзер. — Неужели она блефовала?»

Ничего не ответив, парень переместился обратно к ядру центрального массива.

— Ты всё слышала. Есть там что-то? — взглянул он на Улу.

"Сложно ответить, господин Наследник, — раздался в его голове голос Хранительницы. — Массивы не позволяют заглянуть слишком далеко за барьер. Нужно проверять лично".

— Ладно, тогда дай мне координаты, откуда она прорвалась.

Вскоре Кай покинул башню, а затем и Кайзерс Арк. Очутившись посреди багровеющего океана, за край которого медленно уходило солнце, он сразу же увидел повисшую в двух километрах над водой золотистую полупрозрачную сферу размером с автомобиль. Внутри барьера Истинный Мастер легко разглядел колечко. Определённо тот самый артефакт-маяк.

«Не обманула, — подумал Кай. — И что теперь? Если верить словам Дианы, то приближение энергии или законов тоже будет замечено. Воля? Нет, ею даже не дотянусь. Запустить неживой объект без энергии и законов? Так достану, но смогу ли пробить барьер? Вряд ли… Что остаётся? Божественные предметы и артефакты Божественного ранга. Можно было бы попробовать уничтожить его или изъять из пространства, но есть три проблемы. Артефакт может банально не успеть, и сигнал будет выпущен раньше. Ещё он может вовсе не сработать, но это уж совсем маловероятно. Ну и, в конце концов, нет желания тратить на это заряд артефактов подобного уровня. М-да уж…»

В итоге Кайзер решил вернуться на остров, а затем сразу же направился к темнице Дианы.

«Раскрывать местоположение Кайзрес Арка совершенно не хочется. Конечно, в крайнем случае его можно будет переместить массивами острова, вот только духовный гейзер придётся оставить. Его никак не взять с собой. А ведь Лилит его только-только расширила…» — подумал парень, глядя на сильфу за стеклом, что пока не видела ничего снаружи и ничего не могла ощутить.

Влив энергию в куб, он временно разблокировал связь. Девушка тут же встрепенулась.

— Уже что-то надумали, господин Кайзер? — поднявшись на ноги, ехидно улыбнулась она.

«Умна, всё просчитала…»

— Отключите пространственный маяк.

— Примите меня в Храм Вечного Пути! — ответила Диана требованием на требование.

— Я могу пообещать дать возможность пройти испытания, которым подвергаются все кандидаты на вступление. Дальше всё будет зависеть лишь от вас, госпожа Диана.

— Отлично! Я согласна! Выпускайте меня отсюда!

— Это ещё не всё, — покачал Кай головой. — Моя позиция остаётся прежней: если господин Дерек будет настаивать, мне придётся изгнать вас.

— Да, папа будет в ярости… — задумчиво покивала сильфа. — Но я что-нибудь придумаю.

— То есть вы согласны на такое условие?

— Да.

— Хорошо. И последнее: став Служителем Храма Вечного Пути, вы должны будете использовать свои знания и силы для улучшения безопасности острова. Чтобы даже Эверштейны больше не могли его обнаружить и проникнуть внутрь.

— Н-у-у… последнего обещать не могу, я ведь даже не старейшина и многого не умею, но я клянусь использовать все силы и знания, чтобы помочь вам в этом. Естественно, не считая тех, что ограничены уже имеющимися духовными контрактами и клятвами.

— И как много ограничено? — насторожился парень.

— Не беспокойтесь, господин Кайзер, — улыбнулась Диана. — Я могу показать достаточно, чтобы многократно улучшить барьер вокруг острова.

— Хорошо, — в конечном счёте кивнул он, после чего прикоснулся к стеклянному кубу. Тот моментально исчез.

Дальше дело оставалось за малым: избавиться от маяка, послать уведомление Дереку фон Эверштейну и позволить Диане пройти Этап Смерти.


Два с половиной месяца спустя Кайзер вновь пробудился. На сей раз окончательно.

Поднявшись, он осмотрелся. Толпы преклонивших колено клонов заполонили весь этаж. Здесь были абсолютно все двойники. Даже те, коих некогда он отправил на разведку в Синдикаты. Но, что самое главное, — все они сейчас не были заморожены. Клоны находились в активном состоянии, поскольку теперь создаваемая ими нагрузка отнимала не все сто процентов воли парня, а уже около девяноста. То есть теперь он мог одновременно поддерживать деятельность стольких двойников и находиться в сознании, пусть это и лишало его возможности использовать большую часть духовных сил.

У этих изменений было две причины. Первая: плодотворные тренировки наконец возвысили силу Воли Кая до уровня Семи Малых Звёзд. А вторая: воля каждого отдельного клона также усилилась благодаря регулярным испытаниям, что немного снизило их зависимость от оригинала. В конечном счёте двое из них — Первый и Шестой — даже обрели собственную Волю Мастера, что открывало перед ними возможность отправиться в Пространство Ускоренного Времени. Ибо теперь они могли самостоятельно реализовывать силу искусственной души, а не полагаться на духовную метку Кайзера, как ранее.

Но это были ещё не все достижения парня за минувший период. Сейчас он мог поддерживать клонов в активном состоянии уже без глубочайшей медитации, но для этого ему всё равно требовалось постоянное подключение к гигантским мозгам в колбах. Поэтому все два с половиной месяца Кайзер активно использовал крохи доступной воли, размышляя над усовершенствованием нервной системы двойников. И в конце концов он нашёл способ, чему сильно поспособствовало внезапное Просветление, которое только что закончилось.

Сделав глубокий вдох, Кай вытянул руки. Сконцентрировавшись, прикрыл веки. Мгновение спустя из его ладоней вырвались тысячи нитей плоти, что стали вонзаться в тела клонов. Вскоре связь была установлена со всей армией двойников, вслед за чем их мозг и в целом нервная система стали меняться. Используя полученные в Бельтейз знания о биологии множества рас, а также собственные эксперименты с клетками и различные наработки, Кайзер успешно модифицировал клонов, усиливая их ментальные способности.

Процесс продлился почти три часа, после чего Кай наконец смог устало выдохнуть.

Пробуйте! — громом раскатился его голос.

Вскоре результат стал понятен без каких-либо слов. Нагрузка на волю парня стремительно снижалась, так как клоны переносили все мыслительные процессы из искусственной души в усовершенствованный мозг.

«Превосходно, — широко улыбнулся Кай, довольный результатом. Теперь он мог поддерживать одномоментно более десяти тысяч клонов, при этом затрачивая на них всего семь процентов свой Воли. А даже если те начнут активно использовать свои силы, например, в тяжёлом бою, то нагрузка увеличится максимум вдвое. — Теперь бы ещё и все остальные системы человеческого организма улучшить, превратив клонов в настоящих уберменшей, — хмыкнул он. — Жаль только, что себя модифицировать я не смогу. Тело попросту вернётся к прежнему состоянию, посчитав изменения ранениями. У клонов же я могу волей закрепить модификации, раз уж я и так ею поддерживаю их существование. Но вот свои изменения вечно удерживать точно не получится. Разница в силе и потенциале регенерации совсем другая. Хм… — вдруг задумался он, — но как временное усиление это должно сработать».

— Подойдите, — велел Кайзер, и двое клонов тут же приблизились.

Вообще, он мог бы общаться с ними и ментально, однако это требовало гораздо больших сил, нежели банальное напряжение голосовых связок. Тем более что связь требовалось бы установить с каждым из более чем десяти тысяч двойников, тогда как звук и так долетал до их ушей. Таким образом, использовать голос — обычную речь — было в большинстве случаев попросту эффективнее. К слову, это же касалось и телепатии Священных Лордов.

— Первый, с сегодняшнего дня ты назначаешься ответственным за Пространство Ускоренного Времени, — заговорил Кайзер, устремив взгляд на клона справа. — В твои обязанности будет входить улучшение внутренних условий. Тренировочные массивы, Охотничьи Зоны, подводный лабиринт, аномалии и прочие структуры, необходимые для развития — всё это будет под твоим управлением. Сделай максимум возможного, чтобы Пространство Ускоренного Времени превратилось в настоящую кузницу гениев.

— Всенепременно, мой Повелитель, — склонился высокий и статный темноволосый мужчина с аккуратной бородой, идеальной осанкой и аристократическим лицом, которому на вид было далеко за сорок. Первый клон специально выбрал такую внешность, чтобы подчеркнуть свой статус среди собратьев.

— Шестой, — посмотрел парень на клона слева, — ты же назначаешься ответственным за всех поселенцев, Послушников, монстров и обычных Служителей в Пространстве Ускоренного Времени. Ты будешь отвечать за улучшение качества их жизни, воспитание и усовершенствование методик обучения. Под твоим надзором должны рождаться Настоящие Воины и достойные члены Храма Вечного Пути.

— Да, господин Суверен, — поклонился широкоплечий воин, грубое светлое лицо которого лишь отдалённо напоминало лицо оригинала. — Могу ли я по-прежнему руководить шестой командой?

— Хм… хорошо, разрешаю. Но менять устав я не собираюсь. Право на место в очереди в Пространство Ускоренного Времени могут получить только прошедшие первый промежуточный экзамен Послушники. Поэтому я даю тебе две недели отсрочки. Подготовь их к испытанию, и если твоя команда справится, то сможешь взять их с собой. Не справится — отправишься без нее. Твою группу передадут одному из освободившихся от учёбы клонов.

— Благодарю, господин Суверен.

— Также запомни: Старшие Служители и более высокопоставленные члены Храма — вне твоей юрисдикции… Что ж, подробности вы оба получите позже. В Пространстве Ускоренного Времени уже есть ответственные за ваши задачи лица, так что познакомитесь с ними, переймёте у них весь опыт и сделаете своими помощниками. Всё же там уже прошло немало времени. Опыт должен был накопиться.

Клоны кивнули, а затем вдруг переглянулись.

— Прошу прощения за глупый вопрос, мой Повелитель, но кому из нас вы соблаговолили даровать более высокие полномочия? — как и прежде используя высокопарную речь, спросил Первый, заставив Шестого недовольно прищуриться. Тот тоже хотел спросить об этом.

— Никому, — ответил Кай. — У вас разные области задач. Твоя — глобальная. Ты должен присматривать за массивами четырёх островов и лабиринта, а также размышлять над тем, что можно улучшить или добавить. У Шестого задача более локальная. Он обязан наблюдать за большей частью жителей и работать над методиками взращивания и воспитания Воинов. Вы не пересекаетесь, если только не случится что-то неординарное. В таких случаях либо принимайте решение вместе, либо обращайтесь к главе отдела обучения. Сейчас я выполняю его обязанности, но в будущем это однозначно изменится. Вопросы?

— Почему такие важные задачи вы решили доверить именно нам, господин Суверен? — обратился Шестой.

— Допустим, пройдёт пятьдесят лет. Не слишком много, правильно? Но в Пространстве Ускоренного Времени в итоге пролетит двадцать шесть с половиной тысяч лет. Даже Священные Лорды столько не живут. Да и какой воин вообще согласится провести столько времени в запертом пространстве? Считай, почти всю жизнь пробыть в клетке. Но вы другие. Пока я жив — вы бессмертны. Ваша душа никогда не постареет, так что вы ничего не потеряете, постоянно находясь в ПУВе. Жалкая тысяча лет здесь — но почти полмиллиона там! Даже Полубоги столько не проживут. Ну а держать на подобных должностях, конечно же, лучше кого-то одного. Без вас пришлось бы часто менять таких Служителей. Вдобавок вы мои наиболее верные слуги, так что эту ответственную миссию я могу поручить только вам…

— Впрочем, есть ещё одна причина, — продолжил Кай после небольшой паузы. — Находясь на этих должностях, вы получите возможность в пятьсот тридцать раз быстрее развивать своё боевое мастерство и интеллект, а также совершать больше исследований в различных областях, чем здесь. Именно поэтому я намерен со временем отправить всех клонов в ПУВ. Так я в итоге получу не только армию искусных мастеров, но ещё и весь ваш огромный боевой опыт после объединения сознаний.

— Послужить вам — неимоверная честь для меня, мой Повелитель, — склонился Первый.

— Благодарю за доверие, господин Суверен, — одновременно с собратом сказал Шестой, согнув спину.

— Что ж, приступим ко второму делу, — сел Кайзер в позу для медитаци. Клоны повторили за создателем.

Следующие шесть часов, объединившись разумом с двойниками, он впитывал новые знания и их боевой опыт, структурировал его, а затем уже в собранном воедино виде распределял обратно между клонами. В конечном счёте, благодаря их тренировкам уровень реализации физических и духовных сил, а также боевой интеллект парня увеличились где-то на одну пятую размерности Звёзд Мастерства. Кроме того, все они сегодня стали Грандмастерами Искусства Массивов, Кузнечного Дела и Артефакторики.


После завершения дел с клонами Кай потратил ещё пару часов на отдых и только затем покинул зал Ядра Центрального Массива. Первым делом он отправился к Лилит.

Переместившись в зависший над Кайзерс Арком гигантский меч, парень сразу же обнаружил девушку. Лилит находилась в Тренировочном Зале Небесного Комплекса и сейчас вела поединок против одного из воплощений древних мастеров. К сожалению, бой уже близился к концу, так что понаблюдать за способностями Восходящей Звезды Суверену не удалось. К тому же, заметив его, выдохшаяся девушка почти сразу сдалась. Как ни странно, но в этом поединке она серьёзно уступала оппоненту. Всё-таки им был не кто иной, как сам Эварио вас Дрион — создатель этого Умбертольда.

Поклонившись исчезнувшему воплощению, словно это был живой противник, Лилит кивнула распорядителю. Тот понял намёк и отключил артефакт. Монструозная сила срединного Небесного Монарха тут же исчезла, вновь оказавшись под оковами Правил мира Инсулай. До этого же Восходящая Звезда сражалась в области без ограничений.

— Какой это уже бой? — кивнул Кай шагающей к нему воительнице.

— Шестнадцатый, — ответила та.

— И как успехи?

— Никак. Он чудовище, — недовольно пробубнила Лилит. — А у тебя как? — неформально обратилась она, раз они всё равно были не на публике. Кай же, в свою очередь, от девушки преклонения вообще не требовал.

— Это был последний сеанс медитации. Теперь клоны существуют с минимальной поддержкой моей воли.

— Значит, ты стал ещё сильнее, — хмыкнула она.

Пожав плечами, Кай сменил тему:

— Через неделю я планирую навестить оставшиеся скитающиеся острова, как и предупреждал.

— Понятно. Хочешь взять меня с собой?

— Ага. Острова кто-то охраняет. Возможно, культисты. И хотя у меня будет существенное преимущество, лучше перестраховаться.

— Понятно. А почему через татуировку не сообщил?

— Решил наконец-то выбраться оттуда. Всё же надо и лично встречаться с подчинёнными. А то ведь и в затворника можно превратиться, раз есть возможность решать большую часть задач Храма через Улу.

— Вот как… — кивнула Лилит. — Шоу, кстати, нет. Твои клоны как закончили лечение его Астрального Тела, так он сразу же и свалил. Похоже, закрылся где-то здесь, в одном из пространств Тренировочного Зала, и безвылазно сидит там вот уже полмесяца.

— О, понятно, — усмехнулся Кай, узнав то, о чём клоны не ведали, а значит, и не могли ему сообщить. С Улу же он пока не переговаривался.

— Мастер Кайзер, желаете отправиться к господину Шоу? — спросил дух-Хранитель. В отличие от Лилит, которая имела равный с Шоу ранг в Храме, Кая он мог привести к Ворону.

— Потом, — покачал парень головой. — Хотя всё-таки передай ему, что через семь дней мы отправимся на задание.

— Как прикажете.

— Прогуляемся? — обратился Кай к Лилит.

— Разве у тебя не полно дел?

— Я ещё отдыхаю.

— Ну ладно, я не против, — пожала плечами девушка.

Каю даже не пришлось обращаться к распорядителю. Умбертольд восстановился, так что его власть над ним теперь была максимальной. Он сам активировал массивы и перенёс себя с Лилит.

Очутившись за городом, они ощутили резко изменившуюся температуру. В Инсулай пришла зима, не обойдя стороной и Кайзерс Арк. Но если город ещё прикрывал дополнительный барьер, то остальная территория острова была полностью засыпана снегом. Конечно, можно было и основной барьер настроить на поддержание комфортных условий, однако это сразу бы сломало местную экосистему. В конце концов, здесь тысячелетиями не было защиты от зимы и различных погодных явлений, а потому вся живность на острове уже давно привыкла к такому. Да и в целом не было никакого смысла корректировать погоду. Конечно, смертным будет неудобно, но их никто и не заставляет выходить за пределы города. А так Кай экономил немало энергии.

— Красиво здесь, — глядя на замёрзшее озеро, искренне произнесла Лилит.

Кай взглянул на темноволосую девушку, что всё так же напоминала ему его мать. С самого первого дня их встречи парня необъяснимым образом тянуло к Лилит. Однако это была отнюдь не романтическая или сексуальная тяга. Нет, здесь было нечто более глубокое. Кайзер словно видел в ней родственную душу, но при этом никак не мог понять почему. Они были знакомы совсем немного и мало что знали друг о друге, вот только у него отчего-то складывалось впечатление, словно он встретил старого и очень близкого друга.

— Что-то не так? — заправив волосы за ухо, спросила заметившая пристальный взгляд Кая Лилит.

— Ты знаешь, что такое коньки? — вдруг спросил он.

— Конь… ки? — наклонила она голову. — Нет.

Кай усмехнулся. Взмахнув рукой, он выпустил в сторону озера две слабые волны частиц: голубоватую — Холода Пустоты и преломляющую свет — Пространства. Первая укрепила лёд, а вторая разгладила его поверхность и очистила от снега.

Опустив взгляд, он присмотрелся к ногам Лилит, а затем спустя секунду сформировал две пары коньков изо льда. Даже с первого взгляда можно было понять, что одна из них идеально подходит девушке по размеру.

— Используй на себе блокирующие браслеты и активируй их на максимум. Если подавишь сопротивляющееся подсознание, то должно сработать.

— Но зачем? — удивилась девушка.

— Чтобы скучно не было, — хмыкнул Кайзер, сам сделав озвученное. Параметры его тела мгновенно уменьшились до уровня воина Закалки Лёгких, а духовные силы почти полностью исчезли. Конечно, он даже без Ключа мог легко преодолеть воздействие артефакта, но сознательно не стал ему сопротивляться и даже подсобил, впустив поглубже в душу.

— Надевай, — кивнул он на коньки, — и пошли.

Оставив девушку позади, Кай ступил на заледеневшее озеро, натянув свои коньки. К счастью, собственное творение ослабшего парня заморозить не грозило. К тому же он, как и Лилит, был защищён одеждой члена Храма Вечного Пути.

— Может, сперва стоило их надеть, а потом уже снижать силы? — недовольно спросила девушка, присев на камень у берега в попытке натянуть второй конёк.

— Неужели у великой Восходящей Звезды вызывает трудности такая мелочь? — улыбнулся Кай.

— Ага, конечно… — вздохнула Лилит, наконец справившись с задачей. — Ну, и что дальше?

Кай слегка дёрнул плечами.

— Катайся, — сказал он, а затем развернулся и умело заскользил по льду.

Минуту спустя парень остановился. Обернувшись, он взглянул на застывшую у края озера Лилит.

— Боишься? — спросил он.

— Пытаешься поддеть меня? — невозмутимо ответила она, скептически посмотрев на Кайзера.

Поиграв в гляделки несколько секунд, Лилит всё же отвела взгляд, а затем начала движение.

— У тебя отлично получается, — похвалил её Кай. — Словно уже не первый раз занимаешься.

— Кто я, по-твоему, такая? — самодовольно хмыкнула она. — Даже с ограничителем здесь для меня не будет сложности. Но всё-таки признаю… это довольно… м-м-м… — задумалась Изумрудное Пламя, — довольно интересно. Ты прав, в теле Небесного Монарха было бы скучно.

Разогнавшись, Кай вдруг полетел прямо на Лилит.

— Ты чего? — удивилась воительница, не успевая уйти в сторону.

К счастью, в самый последний момент Кай резко затормозил, осыпав Лилит снопом льдинок.

— Ты ребёнок? — приподняв бровь, снисходительно взглянула на парня отряхнувшаяся девушка. — Что за баловство?

— Что ты думаешь о поступке Дианы фон Эверштейн? — вдруг спросил Кайзер.

— Ты ради этого меня сюда позвал? — начав движение, удивилась Лилит.

— Не только. Просто вдруг решил узнать твоё мнение.

— Ну… это было странно. Мне кажется, ее могли подослать Эверштейны. Эдакий наблюдатель за тобой и Храмом.

— А как же та история про запрет отца?

— Может быть всего лишь частью плана. За два с половиной месяца, что она вернулась домой, мы так и не получили просьбы Дерека исключить её, и это заставляет задуматься.

— А духовный контракт служителя Храма?

— Предположу, что у Эверштейнов достаточно ресурсов, чтобы снять его или временно отключить. Возможно, у них есть даже какое-то средство, что способно развеять системную клятву, как это сделал Зазримму. А может, Диане такое и вовсе не нужно, если задача действительно просто наблюдать. Ты же сам разрешил сохранять принадлежность к первоначальной фракции. Вообще, я бы ей не доверяла и постаралась поскорее изгнать из Храма.

— И всё же я пока понаблюдаю.

— Зачем тогда спрашивал?

— Просто интересно…

После этого разговор перешёл к более незначительным темам. Досуг двух могущественных Мастеров продолжался ещё с четверть часа, пока к ним не наведалась в гости стая монстров Титанической ступени.


На следующий день, завершив стандартную тренировку, состоящую из медитации созерцания, медитации над техниками и модификацией тел клонов, а также нескольких поединков с воплощениями образов в Умбертольде, Кай решил наконец приступить к важным делам.

Прежде всего он отправился к Алтарю. С момента захвата региона Кайзер уже успел провести достаточно боёв, чтобы достигнуть в рейтинге Инсулая титула "Легенды" второго ранга. Выше был только первый, но для его получения рейтинга глав фракций Авлэйма уже попросту не хватало. Требовалось сразиться с кем-то очень важным в других регионах.

Но и так перед парнем открылось немало возможностей. Он легко прошёл все промежуточные испытания между титулами, целью которых было отсеять обманщиков, купивших победы, для чего их заставляли столкнуться в бою с неподкупными големами. Естественно, для Кая это проблемой не стало.

Теперь же он мог приобрести не только великие скопления частиц концепций, которые видел ранее, но и многое другое, включая Божественные Дары, божественные частицы, особые Руны, пропуск в специальные тренировочные зоны Инсулая (аномалии), Пропуски Испытаний, лучшие высококлассные ресурсы и предметы, семитомные техники, Квинтэссенции линии крови, а также одну Частицу Стихийного Тела и одну Частицу Стихийной Души.

К сожалению, цены на многое из этого списка сильно кусались. Если Кай сейчас купит великие скопления частиц всех концепций, то в итоге останется у него чуть более четырёх миллионов Рун. Вот почему он собирался в ближайшее время отправиться к скитающимся островам, несмотря на предупреждение, что их защищают некие личности. Всё-таки уж слишком много пришлось потратить Кайзеру для обустройства Храма. Девяносто миллионов ушли на гору ресурсов и семьдесят на завершение ремонта Небесного Комплекса. А ведь были ещё траты на наёмников, аренду зала в Восьмом Отделении, покупку Трансформ Идеального Фундамента для его последователей и многое другое.

Для примера, любой из десятка доступных в магазине Божественных Даров, который Кай, к слову, мог купить для кого угодно, а не только для себя, стоил не меньше двухсот пятидесяти миллионов Рун. Что же касалось Квинтэссенций линий крови, позволяющих сделать воина Ложным Потомком, то цены на них варьировались от пятидесяти трёх до трёхсот шести миллионов Рун. Отличались же Ложные Потомки от Истинных (как Кай) не только силой, но и тем, что их линия крови происходила не от родителя (Истинного Потомка) или Первоисточника, как, например, останки Девятиглавой Небесной Гидры, а из плоти умирающего Священного Лорда или Небесного Монарха (тоже Истинного Потомка).

Это могло бы даже показаться какой-то методикой тёмных искусств, если бы не тот факт, что Квинтэссенцию должен был создать сам воин. То есть ему предварительно требовалось десятки лет поддерживать особую технику, накапливая силу линии крови в сердце или любом другом ключевом органе, а затем незадолго до смерти резко сжать всю накопленную мощь. Подчинить гордых и свободолюбивых Мастеров, чтобы сделать что-то настолько аккуратное, могли разве что божества, из-за чего метод и не считался "тёмным" — базирующимся на похищении чужой силы. Его нередко использовали обычные воины с линиями крови, желая оставить семье или ещё кому-то хоть какую-то ценность. К сожалению, сформировать Квинтэссенцию, которая гарантированно бы наделила воина линией крови, удавалось крайне редко, из-за чего они и были столь ценны. Зачастую такие создавались Мастерами, медленно умирающими от ран, болезней или старости, у которых было время всё подготовить и причина убить себя в нужный момент.

Что же касалось Первоисточников линии крови, то они могли появиться только из чего-то настолько могущественного, как тела божеств или Полубогов, и в Мирах Испытаний не продавались. Как минимум через Алтарь.

Ещё из важного Кай мог купить Пропуски Испытаний. Не считая единственного Финального Испытания, в каждом из миров можно было пройти по три однотипных Испытания.

Испытание Силы — обычное сражение. Простейшее из трёх существующих.

Испытание Духа — проверка силы воли. Гораздо более трудное.

Испытание Хитрости — решение некой головоломки. Сложнейшее.

Каждое из них могло привести воина к одному из трёх исходов. Первый подразумевал набор минимального проходного количества баллов. В таком случае Испытание засчитывалось как пройденное. Второй исход (самый частый) — воин не набирал нужного количества баллов. Испытание объявлялось проваленным, после чего Миры Испытаний уничтожали смельчака. Именно поэтому никто не спешил начинать Испытания, и даже тот же Зазримму решился на третье, будучи уже далеко не молодым. Он очень долго готовился.

Третий исход считался наиболее желанным, но при этом был наименее достижимым. Для него воину требовалось показать на Испытании идеальный результат, что давало ему уникальную награду. Собственно, так Кай и получил возможность покупать Руны Обновления, пройдя Испытание Силы в Фероксе на максимальную оценку.

Испытания каждого из миров можно было пройти только единожды, хоть и в любом порядке. Завершив все три, воин получал некое сокровище, а также право официально перейти в следующий мир (или приступить к Финальному Испытанию, если речь шла о Беллуме). От перехода можно было отказаться, но право при этом сохранялось за воином в виде товара в Алтаре, что стоил десять тысяч Рун. Также в магазин добавлялось "Право Исхода", благодаря которому можно было взять в следующий мир (не на тридцать дней в году, как обычно, а навсегда) любое число живых существ. Право Исхода давалось лишь единожды — сроком всего на минуту. Оно продавалось за ноль Рун, однако забирало их в момент активации: по десять тысяч за каждую находящуюся рядом Искру.

К счастью, сами Пропуски Испытаний стоили не так много — всего по пять тысяч Рун. Поэтому Кай без промедления купил сразу все пять доступных. Сами по себе Пропуски были идентичны, и уже только после их активации воином выбиралось само Испытание и мир. К слову, не нужно было спускаться в Инсулай или Ферокс, чтобы пройти их Испытания. Но не наоборот! Для участия в Испытаниях вышестоящих миров требовалось обязательно подняться в них. Либо родиться там, либо прибыть в него изначально. То есть пока что Кайзер не мог проходить Испытания Ферокса, пусть уже и завершил одно. Сперва он должен был совершить в него Исход, раз стал жителем Инсулая. Вот почему гении Беллума и Ферокса так редко спускались сюда. Они банально не желали создавать ненужные ограничения. И лишь единицы знали, что прохождение Испытаний в соответствующих мирах могло дать чуть более ценные награды за идеальную оценку.

Следующими важными потенциальными покупками для Кая были Частицы Стихийного Тела и Стихийной Души. Вот что парню как Легенде о них теперь писалось в магазине:

Особое:

Частица Стихийного Тела

▬ Описание: сила, коей самим мирозданием с рождения наделены Небесные Чуда — гениальнейшие воины Ойкумены. Одна Частица серьёзно усилит ваши рефлексы и способность владения телом. Две Частицы наделят вас определённым уровнем сопротивляемости к законам любых основных элементов. Три частицы даруют вам Стихийное Тело, что наделит вашу плоть отголосками силы всех стихий, навсегда увеличив все её параметры в три раза (но не более чем на 10 000 единиц).

▬ Продавец: Пагода Небесного Возвышения.

▬ Стоимость: 1 000 000 000 Рун.

▬ Особенность: мгновенное внедрение в тело купившего.

▬ Ограничение: только для титула "Легенда" 3 ранга и выше.

▬ Ограничение: не более одной покупки в одном мире.

Частица Стихийной Души

Описание: сила, коей самим мирозданием с рождения наделены Небесные Чуда — гениальнейшие воины Ойкумены. Одна Частица существенно увеличит вашу скорость мышления. Две Частицы расширят ваши способности контроля энергии. Три Частицы наделят вашу душу отголосками силы всех стихий, увеличив вашу близость с законами мироздания, даровав или усилив особенность "Любимец Законов".

▬ Продавец: Пагода Небесного Возвышения.

▬ Стоимость: 1 000 000 000 Рун.

▬ Особенность: мгновенное внедрение в тело купившего.

▬ Ограничение: только для титула "Легенда" 2 ранга и выше.

▬ Ограничение: не более одной покупки в одном мире.

К сожалению, ни сейчас, ни даже после очистки оставшихся скитающихся островов Кай не мог позволить себе эти Частицы. А потому ему оставались только три вещи: заняться освоением Сияния Пустоты, великое скопление которого он только что приобрёл; сделать что-нибудь с пилюлей тёмной алхимии, приготовленной Зазримму, которую Кайзер ещё тогда заморозил Холодом Пустоты, продлив срок её существования; и пройти хоть одно из Испытаний Инсулая. Вдобавок было бы неплохо заняться духовным деревом, что в итоге стало огромным цветком, а также попрактиковаться в недавно обретённых навыках искусства массивов, кузнечного дела и артефакторики.

Определившись с задачами, Кайзер мысленно кивнул. Он уже собирался телепортироваться, воззвав к массивам башни, как вдруг неподалёку кто-то появился. Ну а поскольку доступ к Алтарю был у немногих, то Кай решил не спешить. Обернувшись, он увидел огромного мускулистого воина с голым торсом.

— Глава, сколько лет, сколько зим! — приблизился к нему здоровяк, приобняв за плечи. — Целых восемьдесят восемь лет тебя не видел! Я считал!

Характер и внешность Рагнара, казалось, ничуть не изменились. Но даже если это действительно было так, то насчёт его силы подобного никак нельзя было сказать. Всё-таки теперь ас находился уже не на девятом уровне ступени Священного Лорда, а на начальной стадии ступени Небесного Монарха. Притом был не абы каким, а…

Мастером Семи Малых Звёзд.

Глава 2. Сбор урожая 2

«Осколок Алтаря» — так назывался особый артефакт Миров Испытаний, позволяющий удалённо пользоваться своим Алтарём. У него было всего три ограничения: Осколков какого-то конкретного Алтаря могло существовать максимум двести; их можно было использовать только в мире, где находится сам Алтарь; за каждые десять минут использования Осколка приходилось платить по сто Рун. Собственно, как раз из-за последнего ограничения что Кай, что Рагнар лично спустились к Алтарю, а не занялись покупками удалённо из своих покоев.

Обычно, согласно уставу Храма Вечного Пути, Осколками, как и прямым доступом к Алтарю, могли владеть только Иерархи и Храмовники, но никак не Старшие Служители. Однако Рагнар попадал под исключение: все Последователи Кайзера (не путать со служителями Храма) имели право тоже получить по одному Осколку. Кроме того, они имели немало и других преференций, из-за чего в Храме считались едва ли не отдельной кастой. Всё же, несмотря на уровень развития, ранг и статус, они были напрямую связаны с самим Сувереном. К слову, в число Последователей входил не только Рагнар, но и Ньяко, Хиро Андо, Рон, Анатос, Ворон Шоу, а также вся армия клонов. Лишь Лилит не было в этом списке, поскольку девушка всё же не клялась следовать лично за Кайзером, да и в целом присоединилась к Храму только из-за условий Поединка.

— Как давно ты вернулся? — улыбнувшись, спросил Кай.

— Пару недель назад, — ответил ас, отпустив Суверена. — Меня автоматически выкинуло оттуда, как только я завершил прорыв на ступень Небесного Монарха. Потом я занял одно из измерений Тренировочного Зала в Небесном Святилище, чтобы более-менее освоиться с новой силой, и вот только сегодня вышел. А разве тебе, глава, не доложили?

— Нет. Я и сам только вчера вечером закончил медитацию, а Улу, похоже, полностью погрузилась в работу над барьером острова, — пожал плечами Кай. — Хотя странно, что Лилит ничего об этом не сказала…

— Понятно, — кивнул Рагнар. — Ну и ладно! Это неважно. Важно другое! Глава, — оскалившись, уставился он на Кайзера, — сразись со мной!

Скрестив руки на груди, парень взглянул асу в глаза. На его лице появилась лёгкая улыбка.

— Можно, — решил не отказываться Кай. — Пусть это станет твоим испытанием на ранг Храмовника. Первого в Храме Вечного Пути.

— Отлично! — хрустнув пальцами, воскликнул Рагнар. — Тогда…

— Но не сейчас, — не дал ему договорить Суверен Храма, продолжив спокойным тоном: — Эту неделю я буду занят, поэтому пока готовься. Кстати, через шесть дней я, Лилит и Шоу отправимся на одно задание. И раз уж ты вернулся, то пойдёшь с нами.

— Я понял. Без проблем, — не огорчившись, серьёзно кивнул мужчина.

— Ну и хорошо, — кивнул в ответ Кай. — Увидимся, — добавил он напоследок, после чего исчез.

Переместившись в Умбертольд, парень очутился в бескрайнем белоснежном пространстве. Вокруг не было ничего, а свет, казалось, исходил сразу отовсюду. Это место было личным измерением Кайзера.

Вообще, Небесный Комплекс и так был целиком его собственностью, но с тех пор, как он стал частью Храма Вечного Пути, к нему открылся доступ ещё и для Иерархов, Храмовников, Особых Учеников Храма, Последователей Кая и его потенциальных личных учеников. Умбертольд в разы превосходил башню (Земное Святилище) в плане возможностей для развития, отчего и стал Небесным Святилищем. Однако и доступ к нему оказался лишь у высших лиц Храма. И это была не просто прихоть Кая или банальный показатель статуса, а всё же необходимость. Данный Умбертольд был создан божеством ступени Безграничного, потому функционирующие здесь массивы находились на соответствующем уровне. О подобном месте для культивации можно было только мечтать, но имелся у Небесного Комплекса один существенный недостаток: для полного, а не урезанного, функционирования всех его систем требовалась не только энергия, но и…

Божественные частицы.

Очень много божественных частиц.

К счастью, у Кая была возможность покупать их в Алтаре, вот только стоили они немало. По семь тысяч Рун за штуку. Именно это и ограничивало возможное число пользователей Небесным Комплексом.

Но, так или иначе, у каждого зарегистрировавшегося в Умбертольде воина было собственное измерение. Именно оттуда они получали доступ к Тренировочному Залу, Залу Славы с образами воплощений, Саду и Мастерской, при этом никак не пересекаясь с другими Мастерами и не мешая им. Вдобавок личное измерение давало им ограниченный (в зависимости от статуса) доступ к архиву, где хранилась огромная коллекция техник, в том числе и созданных Каем, алхимических рецептов, знаний о таинствах пути развития, информации по другим ремёслам и просто важных записей. Ну и, в конце концов, личное измерение было попросту перенасыщено энергией и обладало целительными свойствами, что делало его лучшим местом для медитаций и восстановления души или тела. Просто находясь внутри личного измерения, воин сразу же ощущал гармонию и умиротворение, а его сознание и разум получали возможность достичь наивысшей точки концентрации. Чем бы он ни занимался, здесь он всегда мог получить наилучшие результаты. Такова была сила Небесного Комплекса.

Собственно, ради последнего Кай и переместился сюда. Сейчас ему требовалось уединение.

Прикрыв глаза, он сел на материализовавшуюся под ним платформу. Это личное измерение откликнулось на его волю, сформировав тёплую и удобную металлическую поверхность.

Затем перед Кайзером появился крупный светящийся шар — великое скопление частиц Сияния Пустоты.

Созерцание началось. Пришла пора освоить последнюю из существующих концепций.


Вырвав окровавленный клинок из тела последнего поверженного врага, Кай сделал несколько неуклюжих шагов, сплюнул кровь и обернулся. Длинный, уходящий куда-то во тьму гигантский коридор был полностью завален трупами, что постепенно исчезали.

Испытание Силы мира Инсулай пройдено!

Ваша оценка: 1000 из 1000.

Награда за идеальный результат определена. Для её получения пройдите дальше!

Увидев ожидаемые строчки системных сообщений, Кайзер наконец убрал оружие в только что разблокировавшееся Хранилище, взамен достав пиковый настой Императорского ранга собственного приготовления. На ходу откупорив его, он жадно присосался к горлышку. Алхимическая жидкость приятно согрела горло и тяжестью осела в желудке парня, где начала быстро растворяться, насыщая его тело и душу силой. В бою из-за активного использования духовных сил столь мощные препараты использовать было невозможно, но вот сейчас…

Спрятав опустевший фиал обратно в Хранилище (не пропадать же добру, способному удержать силу настоя Императорского ранга?), Кай поплёлся вперёд. Собственно, этот коридор и был местом проведения Испытания Силы, которое по своей сути являлось банальной мясорубкой. Чтобы завершить его, требовалось попросту дойти до конца коридора, в котором расположилась ровно тысяча отделённых друг от друга барьерами монстров, духов и воинов уровня пикового Элементалиста или его аналогов. Естественно, все они были проекциями.

Способов завершить Испытание Силы существовало множество, включая те, где можно было совсем не вступать в сражение. Но Кай, как обычный универсальный боец — Мастер Меча, — попёр напролом. И он не прогадал. Ибо только уничтожив всю тысячу противников, можно было получить идеальный результат.

К слову, хоть Кайзер и порядком вымотался, ему всё же не пришлось применять способности своего центрального ядра — Ледяное Отражение и Заимствующие Пламя. И, хотя на время Испытания любые его Руны и даже Хранилище (за исключением ограниченного доступа к клинкам) были заблокированы, что не позволяло реализовать тактику множественных самоубийств и возрождений, обе эти способности всё-таки даже при единичном использовании давали немалое усиление.

Коридор закончился голубоватой аркой портала. Замерев на секунду, Кай всё же продолжил движение. И с каждым шагом всё сильнее ощущал, как уменьшается плотность энергии вокруг. В конце концов он прошёл сквозь завесу, оказавшись в огромном зале со множеством высоченных колонн, и… тут же скривился, зажмурился и рефлекторно прикрыл лицо рукой. Пол, потолок, стены и даже колонны — всё это было цельным светящимся кристаллом молочного цвета, напоминающего рунный туман. По крайней мере, таким бы его увидели все остальные, однако Кайзер…

Мгновенно ослеп.

Духовное восприятие молчало. В помещении не было ни капли энергии. Более того — Каю даже казалось, что нечто пытается вытянуть её из него. И, вероятно, этим "нечто" являлся как раз странный кристаллический материал, из которого тут всё было сделано, поскольку в энергетическом спектре он сиял настолько ярко, что моментально выжег сетчатку парня. В итоге Каю пришлось подавить активное по умолчанию энергетическое зрение — и только после этого регенерировать глаза.

И всё же он до сих пор не понимал, как работает его способность. Человеческое ухо позволяло уловить распространяющиеся в определённой среде волны. Глаза — видимую часть спектра электромагнитного излучения. Духовное восприятие — колебания энергии в окружающем пространстве, порождаемые чьими-то манипуляциями с нею. Например, техники, которые активно излучали энергию, вдобавок пропитанную силой частиц законов. Это порождало колебания праны, которые и могли издалека ощутить души воинов.

Изначально Кай считал, что его энергетическое зрение работает по тому же принципу, но в итоге понял, что это совершенно не так. Ибо в пространстве без энергии или при блокировке излучения духовное восприятие становилось бесполезным, и это прекрасно подтверждалось его Зоной Полутвёрдой Энергии, с помощью которой он и мог становиться абсолютно невидимым.

Но для энергетического зрения это не являлось помехой. Оно позволяло Кайзеру легко видеть свои же техники, излучение Ки которых полностью блокировалось, или "свет" вот этих колонн, которые в действительности не излучали ни капли энергии.

«Если проводить аналогии со звуком и светом, тогда возможно ли, что та сила, которую мы называем энергией — это некая духовная материя, имеющая, в свою очередь, собственное излучение? — проморгавшись, подумал Кай. — И если это материя, то из неё можно что-то "слепить". А это, в свою очередь, наводит на мысли о техниках, создающих что-то, и о таких нематериальных вещах, как душа и астральное тело. Хм… — задумался парень, а затем вдруг покачал головой. — Ладно, сейчас не время и не место для этих размышлений. Как-нибудь потом…»

Зрение восстановилось, и Кай продолжил путь. Теперь его взгляд был целиком сосредоточен на единственном объекте в зале — громадной, созданной словно для кузнецов-великанов угольно-чёрной наковальне. Приблизившись, юноша наконец заметил на её поверхности две выемки, идеально повторяющие очертания его мечей.

— Так вот какова награда, — хмыкнул Кайзер, явив Клинки Кошмаров. — Сперва Руны Обновления, так идеально подходящие для способностей моего ядра, а теперь ещё и улучшение оружия? Это явно не случайность. Похоже, Миры Испытаний знают, чем нужно награждать.

Немного поколебавшись, он всё же положил свои мечи на наковальню. Следующие несколько секунд с лёгким напряжением смотрел на них, но ничего так и не произошло. А затем внезапно появились сообщения:

Награда получена!

Перемещение к точке входа в Пагоду Небесного Возвышения произойдёт через: 5 секунд…

«Какого?.. — удивился парень. — Неужели всё?»

Спохватившись, он тут же забрал Клинки Кошмаров. Из-за отключённого энергетического зрения он не видел, что с ними произошло, хотя и ожидал, что произойдёт нечто крайне эффектное. Однако реальность оказалась совсем иной.

Обратный отсчёт продолжался.

4 секунды…

3 секунды…

2 секунды…

1 секунда…

Зал исчез. Парень мгновенно вернулся в личное измерение в Умбертольде, откуда шестнадцать с половиной часов назад отправился на Испытание Силы с помощью активированного Пропуска, что перенёс своего владельца в Пагоду Небесного Возвышения.

К слову, Пагода Небесного Возвышения являлась ключевым механизмом Миров Испытаний, который и обеспечивал работу Правил, Испытаний, Рун, Алтарей и всего прочего. Именно Пагода позволяла Претендентам попадать в Миры Испытаний из любой точки Ойкумены, а также формировала защиту вокруг всех трёх планет, закрывая их от любых божеств. Пагода Небесного Возвышения считалась поистине легендарным местом и главным сокровищем Высшего, что полтора миллиарда лет назад создал Миры Испытаний. Оттого, вероятно, Культ Небесного Возвышения и взял такое название, что лишь добавляло негатива по отношению к ним среди других фракций.

Вынув пять Пропусков Испытаний, которые выглядели как зелёные, жёлтые и красные (в зависимости от мира) прямоугольные карточки размером с ладонь, Кай сразу заметил, что одна из них посерела и выцвела. Не успело пройти и секунды, как она и вовсе рассыпалась пеплом. Что же касалось остальных, то в их системное описание добавилась ещё одна общая строчка:

Активация для текущего держателя будет возможна через: [364] дня [23] часа [56] минут [6] секунд…

Да, увы, но начать новое Испытание можно было лишь минимум через год. Никто точно не знал, зачем это сделано, но основная версия гласила, что это своеобразная защита для воинов. Испытания разнились по сложности, но если успешно пройти одно (особенно с идеальным результатом), то существовал немалый шанс, что Мастер почти сразу же отправится на следующее, где и погибнет. А так у него хотя бы будет год на подготовку. Впрочем, имели место быть и другие гипотезы, некоторые из которых связывали данное ограничение с особенностями работы Пагоды Небесного Возвышения.

Но Кайзера это ничуть не беспокоило.

Вынув клинки, он с интересом изучил их изменившееся описание, улыбнулся, а затем покинул личное измерение.

Более пяти дней назад он погрузился в медитацию созерцания. Изначально парень предполагал, что на познание Сияния Пустоты уйдёт далеко не одна неделя, однако, к его изумлению, для достижение максимального понимания понадобилось всего четыре дня. Причиной тому были концепции Холода и Жара Пустоты, что внезапно начали способствовать душе Кая в познании "своей сестры". Таким образом, он наконец стал пользователем всех существующих в мироздании концепций.

Следующие сутки парень потратил на поглощение половины великого скопления частиц Сияния Пустоты. Как он прекрасно знал, мощь концепций можно было повысить не только прорывом на необходимый уровень, но и поглощением большого числа её наиболее могущественных частиц. Потому если первые четыре дня Кай просто "наблюдал" за скоплением, что в итоге дало ему силу Сияния Пустоты низкого качества Королевского ранга, то следующие сутки он уже внедрял отдельные куски скопления прямо в душу, что в конце концов повысило мощь Сияния Пустоты до высокого качества Императорского ранга, на котором находились и все остальные его элементы. Выше же подняться, притом в любом из них, Кай пока не мог. Область его оболочки души, отвечающая за хранение "информации" о законах, оказалась до конца заполнена. Всё этого говорило лишь об одном: Кайзер полностью реализовал все пласты души — достиг Семи Великих Звёзд в оценке познания законов. И хотя этот неофициальный термин не использовался в Испытании Мастерских Звёзд, да и вообще в Системе, его числовое значение всё же учитывалось ею, а значит, влияло и на средний результат.

Теперь же, чтобы хоть как-нибудь продвинуться в плане силы своих элементов, Каю требовались новые пласты души, которые появлялись лишь во время прорывов. То есть он буквально упёрся в потолок, коим стал уровень полных Сфер. Прорваться же сквозь эту преграду означало стать неполноценным Мастером Восьми Звёзд.

Вознёсшимся в аспекте стихий.

Увы, как совершить это, Кайзер не знал, потому и собирался прекратить любые медитации созерцания вплоть до становления Священным Лордом. Сейчас они ему ничего не могли дать.

Максимум, что оставалось сделать, — создать Крайд для Сияния Пустоты, дабы заиметь и такую Сферу, а также освоиться с новой концепцией. И вот как раз последним Кай и занимался на Испытании Силы, практикуясь с Сиянием Пустоты. К счастью, в архиве Умбертольда, созданного аж в Центральном мире, нашлось достаточно техник на основе этого элемента, включая семитомные. Их-то Кайзер и тренировал.

Сияние Пустоты было урезанной и искажённой версией Высшего Закона Обращения Вспять, поэтому обладало пусть и не всеми, но всё же схожими свойствами. Эта концепция идеально подходила для врачевания, специфического воздействия на объекты, экономии физических и духовных сил, а также, как ни странно, защиты.

Что же касалось остальных элементов Кая, то они у него выполняли следующие функции.

Холод Пустоты позволял эффективно сковывать и ослаблять врагов, а также был превосходен в плане обороны и творения объектов.

Элемент Пространства идеально подходил для скоростного передвижения, а также был незаменим во многих не связанных со сражениями областях. Например, хранение объектов, путешествие на дальние расстояния, поиск и отслеживание целей. К сожалению, в других задачах — разрушение или защита — Пространство было менее эффективно, поскольку требовало слишком больших затрат энергии. Так что в большинстве смешанных техник Кая оно выполняло лишь вспомогательную роль, а не основную.

Жар Пустоты и концепция Инь были главными источниками урона в арсенале Кайзера. Первая концепция стремилась к разрушению, тогда как вторая — к полному уничтожению, стиранию из реальности. В конце концов, если по отдельности у каждой из них могли быть свои слабости, то вот вместе они становились практически непреодолимой силой, противостоять которой при равных мощностях мало кто мог.

Как и Пространство, концепция Ян в большинстве своём являлась вспомогательной. У неё было три свойства: укрепление, преобразование и упорядочивание, а посему в первую очередь Кай использовал её для усиления всех остальных техник. Упорядочивая и укрепляя другие элементы в них, он делал техники значительно сильнее или расширял их возможности. Любые ледяные щиты становились только крепче, атаки Сияющим Хладом подвергали материю преобразованию, делая её более хрупкой, а в Технике Пришествия Владыки Войны концепция Ян усиливала Частичную Трансформацию и в целом линию крови Кайзера, что позволяло ему реализовывать каждую единицу параметров, что в обычных условиях было попросту невозможно. Вдобавок особое плетение Ян могло в любой момент сделать кровь Кая крайне мощным целебным препаратом.

Но в итоге, пожалуй, главную пользу Ян приносила всё же не в сражениях, а в ремёслах. Создаваемая Кайзером и его клонами алхимия всегда получалась более сильной и эффективной, нежели у тех, кто не обладал данной концепцией. Это в перспективе было применимо и к другим искусствам, включая даже травничество: Ян являлась отличным удобрением для духовных растений. Поэтому, когда начнётся массовое производство артефактов и массивов, спрос на продукцию Храма Вечного Пути будет однозначно огромным. Ремесленники, владеющие этой концепцией, всегда были в почёте. Выбирая между обычным артефактом и тем, чей материал и энергетическая структура улучшены Ян, воины всегда предпочитали второе. Вот только пользователи концепций были очень редки, а ещё меньше было тех, кто вдобавок занимался ремесленной деятельностью. В итоге улучшенный при помощи Ян товар являлся редкостью на рынке. В одиночку нельзя было многого сделать, но, к счастью, у Кая имелась далеко не одна тысяча лишних рук…

Ну и, в конечном счёте, Меч — первый и основополагающий элемент Кая.

Сила законов Пути Меча уступала в разрушительности Жару Пустоты и Инь, не могла похвастаться такой же эффективностью в защите или подавлении противника, как Холод Пустоты, была малопригодна для ускорения движений, в отличие от Пространства, и не применялась в ремёслах, как Ян. Он был универсален, однако в отдельных категориях полностью проигрывал иным стихиям. Но тем не менее Меч всё равно оставался главным элементом Кая. Ибо именно он объединял и направлял все остальные. Меч, как и другие виды оружия, в первую очередь был формой, которой банально не имели любые другие элементы. Вот почему он являлся таким важным. Без Пути Меча Кай был бы на порядок слабее, тогда как отсутствие прочих элементов не настолько существенно сказалось бы на его силе.

На этом Кай пока завершил с законами. Пришла пора заняться следующей задачей — Пилюлей Нечестивого Вознесения.

Оставшийся у парня после битвы с Зазримму алхимический препарат уже практически был на грани распада. От изначальных сорока двух дней осталось всего десять, поскольку даже поверхностная заморозка Холодом Пустоты не смогла остановить процесс разрушения пилюли. Её мощь была огромна, отчего требовалась соответствующая сила для полной заморозки, а это, в свою очередь, могло навредить внутренней структуре препарата. Что же касалось Пространственных Колец, где отсутствовало течение времени, то, как было всем известно, они не могли содержать в себе живых существ (обладающих Искрами) и их подобия: Теней, искусственных духов и так далее. И, как оказалось, Пилюля Нечестивого Вознесения — тоже в какой-то мере живое существо. Она состояла из жизненной силы тысяч Истинных Мастеров, а также содержала всю их предсмертную волю. Именно поэтому, когда Кай попытался поместить её в закрытое пространство без времени, оно моментально разрушилось. Лишь мгновенная реакция парня и наличие Сферы Пространства позволили ему вернуть пилюлю из небытия прежде, чем её успели пожрать обитающие там Порождения Пустоты. В итоге ему пришлось на протяжении всего этого времени поддерживать препарат в частично замороженном состоянии, время от времени обновляя силу Холода Пустоты. Но больше тянуть он не собирался. Пора было что-то делать с трофеем.

— Был бы тут Рун’Тан… — с теплотой улыбнувшись, вздохнул Кайзер, а затем вздрогнул. — Кто такой Рун’Тан? Откуда мне известно это имя и даже сам факт, что это чьё-то имя?..

Так и не найдя ответа, нахмурившийся парень решил позже разобраться с этим. Если его воспоминания начали восстанавливаться, то требовалось поскорее выяснить, как и откуда. Но откладывать работу с пилюлей он всё же не собирался, раз уже начал.

После ухода из личного измерения Кай переместился в отдельное пространство Алхимической Мастерской Умбертольда. С помощью имеющихся тут божественных инструментов он намеревался для начала подробно изучить структуру пилюли, на что потратил шесть часов беспрерывной работы. В отличие от тех шестнадцати часов утомительных боёв, такой вид деятельности практически никак не нагружал пикового Элементалиста, а потому отдых ему не требовался. Он сразу подключился к архиву, решив поискать информацию ещё и там.

В конце концов изыскания дали ему две вещи: понимание принципов работы пилюли и понимание сути методик адептов. Библиотека создателя Небесного Комплекса была поистине обширна…

Настоящее название тёмных искусств — Путь Поглощения. И существовал он задолго до Пути Боевых Искусств.

Любая Искра обладала возможностью эволюционировать, вне зависимости от законов мироздания. Это непреложная истина. Но чем сильнее она ставилась, тем более могущественная оболочка ей требовалась. Именно поэтому реальность стремилась соответствовать, давая существам возможность развиваться.

Суть Пути Поглощения была проста: убивай и пожирай. Это был лёгкий, но довольно грубый и примитивный способ заполучить больше сил. Он давал чистую мощь, но минимум гибкости и вариативности. Вот только, так или иначе, в эпоху Первых им пользовались все. Особенно духи и создания Первых.

Только незадолго до исхода за Грань тот, кого ныне называют Создателем Боевых Искусств, полностью познал и подчинил себе Высший Закон Искры. Так он и сумел переписать этот аспект мироздания, сформировав существующий до сих пор Путь Развития: ступени, способы их достижения, особенности оболочки души, ядра элементов, покров, зарождение Астрального Тела и многое другое.

Однако Путь Поглощения никуда не исчез. Духи продолжали его использовать. Их способ развития не то чтобы кардинально изменился, как у всех, а скорее просто дополнился боевыми искусствами. То же самое касалось и зверей. Они ведь до сих пор развивались посредством поедания плоти сильных существ и духовных растений, и никакими духовными практиками или медитациями не занимались. Лишь пройдя первую Священную Кару Небес, они окончательно теряли возможность усиливаться подобным образом, обретая взамен полноценный интеллект. Кроме того, Путь Поглощения во многом буквально стал фундаментом для более разнообразного Пути Боевых Искусств.

И всё же, за исключением духов, Полубогов, вампиров и зверей до ступени Тирана, существа Ойкумены полностью подчинялись новому способу развития. Их души уже не были приспособлены к тому, чтобы забирать чужую силу. Как же тогда работали тёмные искусства? Ответ прост: всё в мироздании взаимосвязано. Если нельзя напрямую воззвать к какой-то части информационной реальности, как это обычно делают с помощью энергетических плетений (техник), то нужно попытаться зайти со стороны.

Кровь и Душа — вот наиболее близкие к Высшему Закону Искры элементы. Первое олицетворяет материальную оболочку Искры, а второе — духовную. А если они могут связаться с Путём Боевых Искусств, то и до скрытого поглубже Пути Поглощения способны дотянуться. Нужно лишь подходящее плетение и много — очень много — силы.

Собственно, так и работала Пилюля Нечестивого Вознесения. Она состояла из двух частей: внешней и внутренней. Первая содержала в себе максимум мощи кровавой эссенции и, после активации через зов к Пути Поглощения, воздействовала на плоть существа, заставляя её впитать эту силу. Что же касалось внутренней части пилюли, то она в момент активации должна была особым образом оплести оболочку души и совершить обращение к Пути Поглощения, дабы начать преждевременную и ускоренную эволюцию Искры, которая спровоцировала бы и сам прорыв (изменение оболочки души).

Но сильнее всего удивили Кая следующие строчки:

«…Таким способом пользовались многие разумные во времена эпохи Расселения — сразу после ухода Первых. Особенно это касалось тех существ, что были лично созданы Первыми, а не рождены кем-то. Привыкшие к старым порядкам, они быстро разобрались в новом для них Пути Боевых Искусств и его связи с Путём Поглощения, после чего выработали эффективные методики имитации прежних способов развития. Конечно, с изменившимися оболочками души и мирозданием им стало сложнее забирать чужую силу, но всё же этот способ оставался проще культивации. И в те времена практики похищения чужой силы были гораздо более качественными. Адептам не требовались тысячи невинных жертв, потому что они могли отбирать силу напрямую у честно поверженных в бою противников, как делали это до ухода Первых. Однако в конце третьей эпохи произошло нечто необычное — Система на всю Ойкумену объявила о запрете использования Пути Поглощения тем, кому это не положено, назвав подобное тёмными искусствами. Так начались гонения на адептов и их массовое истребление, из-за чего методики получения чужой силы стали исчезать или деградировать. Это сильно задело представителей Старших Рас, некоторые из которых вскоре полностью вымерли. Причины такого решения Системы до сих пор неизвестны. Но ключевых последствий стало всего два. Первое: после запрета методик обращения к Пути Поглощения они действительно стали "тёмными" искусствами. За все три эпохи с момента ухода Первых адепты никогда не приносили Ойкумене столько страданий, как после объявления Системы. Второе: со времён запрета не появилось ни одного тёмного божества…»

Закончив чтение огромного трактата за пару минут, задумавшийся Кай вернулся в личное измерение.

«Шесть дней прошло, — по привычке хрустнул он шеей. — Интересно, успею ли я закончить за оставшиеся сутки, или придётся отложить вылазку к скитающимся островам?.. Ладно, как минимум предположительный рецепт пилюли я разгадал. С ним я бы даже мог попытаться закончить её, вот только проносить в жертву сотни Истинных Мастеров не в моём стиле. Я же не адепт. Концепцией Ян тоже завершить не выйдет. Она хоть и может стать чем угодно, но для воссоздания необходимого количества кровавой эссенции мне и десятилетия не хватит. Слишком много там сил нужно… И что же тогда делать с ней?»

Оказавшись в личном измерении, Кай сел на вновь сформировавшуюся платформу и убрал из пилюли весь Холод Пустоты, дабы тот не мешал ему. Прикрыв глаза и переместившись в мир души, он стал погружаться в медитацию.

Первым делом требовалось ответить на вопрос: «Что вообще делать с пилюлей?». Выбросить? Точно нет. Кай сразу отверг этот вариант. Каким бы ни был источник сокровища, так просто отказываться от него он не собирался. Определившись с этим, парень задумался над следующим: «А что он вообще может с ней сделать?».

В голову Кайзеру сразу же пришли мысли о концепции Ян. Что, если попробовать укрепить ею пилюлю, чтобы попытаться остановить распад?

Решив не тратить время, он тут же приступил к эксперименту. Как и ожидалось, Ян подействовала. Она не только отсрочила момент распада, увеличив крайний срок с десяти до восемнадцати дней, но и усилила пилюлю. Однако для этого Каю пришлось потратить почти половину имеющихся духовных сил.

Следом ему пришла ещё одна отличная идея, которую он тут же принялся воплощать. Первым делом Кайзер покинул Умбертольд и с помощью массивов Кайзерс Арка стал телепортироваться по всему острову. Полностью сосредоточившись на духовном восприятии, он довольно быстро нашёл желаемое.

— Свежий, — кивнул парень, приблизившись к телу монстра Титанической ступени.

Его сразил другой зверь, который, судя по всему, тоже оказался сильно ранен, а потому просто сбежал. Он ограничился лишь тем, что вырвал из трупа кристалл энергии, не став полностью поедать противника и подставляться, ведь сюда уже направлялось немало других чудищ, учуявших запах крови. Впрочем, Кай с лёгкостью разогнал их всех, раскрыв свою ауру.

Тело двухметрового ящера, похожего на динозавра, было ещё тёплым. Он умер, от силы, минут десять назад, так что его оболочка души, лишившаяся Искры, ещё не успела полностью распасться. Это Кайзер подтвердил уже через несколько минут вглядывания с усиленным до предела энергетическим зрением.

Обнаружив желаемое, он Полем Превосходства вырвал кусок плоти из брюха ящера, где у подавляющего большинства животных и людей располагалась душа. Следом Кай заморозил это кровавое месиво, включая распадающуюся оболочку души, и забросил его в Хранилище. Мгновение спустя он исчез.

Так прошло ещё три часа, на протяжении которых Кайзер собирал осколки душ погибших сильных монстров. Минимум ступени Закалки Души. В итоге он накопил достаточно материала, чтобы наконец приступить ко второй части плана.

Новой точкой перемещения стало одно из семи подземных убежищ. Оказавшись в нём, Кай не ощутил ни одной души в радиусе многих километров. Все племена действительно полностью перебрались на поверхность.

Приблизившись к вратам, парень мысленно связался с центральным массивом, который открыл их. Так юноша попал в подземелье. Кроме тоннеля, ведущего наружу, тут было ещё несколько. Одни вели к другим убежищам, а ещё парочка — к шахтам. Туда-то Кай и направился.

Вскоре он добрался до территории Кристаллических Червей и прочих подземных тварей, облюбовавших область вокруг главного потока духовного гейзера, то есть прямо под городом. К счастью, выбраться отсюда монстры никак не могли. Анатос с Ньяко в своё время посетили и это место, превратив его в охотничью зону жёлтого уровня, обладающую высоким потенциалом стать зоной красного. Всё же не так давно Лилит своим артефактом усилила духовный гейзер, что определённо в дальнейшем скажется на развитии монстров.

Подобрав подходящее место на окраине подземного лабиринта, Кай разразился силой. Его руки покрылись белыми и чёрными узорами, а следом на десятки метров раскрылись Сферы Инь, Жара Пустоты и Меча. Мощь, сравнимая с псевдо-Божественным рангом, оказалась столь велика, что ужас испытали практически все обитатели подземелья.

Кайзер повёл плечами, а затем призвал Клинки Кошмаров. Сила парня хлынула в оружие и, повинуясь его воле, сформировала в энергетическом пространстве артефактов по одному-единственному плетению. Следом потоки энергии в них разделились на множество сближенных нитей, которые резко начали напитываться тоннами частиц законов и Ки. Так менее чем за мгновение в клинках образовалось по два десятка техник.

Активация — и вот лезвия мечей покрылись тонким и едва ощутимым в духовном плане слоем Пламени Погибели. Огонь был таким блеклым и незначительным, что мог показаться техникой Земного ранга, созданной каким-нибудь смертным. Так могли бы подумать многие… глупцы. Поскольку, в отличие от своего жалкого вида и слабого давления, сила этого пламени на самом деле была безумной. И лишь благодаря Стилю Небесного Смертного техника Кая могла ввести противников в такое заблуждение, что стало бы для них роковой ошибкой.

Совершив неуловимый взмах клинком, Кай выпустил тонкую и едва заметную полосу тёмно-зелёного пламени. Техника врезалась в стену подземного тоннеля, оставив на её поверхности тонюсенькую вертикальную расщелину глубиной в дюжину метров. Однако на этом действие атаки не завершилось. Не прошло и секунды, как трещина начала стремительно расширяться. Пламя Погибели жадно пожирало породу, заставляя три элемента действовать в полной гармонии. Меч рассекал камень, Жар Пустоты разрушал эти куски, а затем Инь полностью уничтожала всё оставшееся.

Спустя несколько секунд сформировался широкий проход. Кай, довольный результатом, кивнул, после чего продолжил. Пламя вновь сорвалось с его клинков, но теперь в гораздо большем объёме. Полностью повинуясь парню, благодаря тому же Стилю Небесного Смертного оно стало выгрызать в камне огромные пустоты. Особенно этому способствовало несметное количество частиц концепции Инь, которых в соответствующем Сосредоточии было так много благодаря Сердцу Демона. Именно для такого активного использования Сосредоточия Инь и понадобилось активировать татуировку.

Кай закончил через полтора часа. Потратив треть от максимального запаса сил, он всё же создал громадную сеть запутанных пещер, разделённую на три уровня. Впрочем, пещерами всё-таки их было грубо называть. Кай управлял Пламенем Погибели столь филигранно и точно, что в конечном счёте создал полноценные залы и коридоры.

Однако это был ещё не конец. Кайзер убрал мечи и свернул три Сферы, вместо них раскрыв Сферу Ян. Татуировка продолжала действовать.

Для начала он до предела укрепил пол, стены и своды созданных пещер и тоннелей. Затем на несколько часов вернулся в личное измерение Небесного Комплекса, где восстановил силы и снова отправился под землю. Там его встретил восьмиметровый Кристаллический Червь Титанической ступени, решивший посмотреть, а что тут такое происходит.

Зыркнув на него и чуть раскрыв ауру, Кайзер вынудил монстра задрожать и возжелать поскорее убраться из этого места. Вот только сделать это червь решил не через уже имеющийся проход, а путём создания нового. Каково же, наверное, оказалось удивление монстра, когда его голова, напоминающая бур, так и не смогла пробить стену подземного зала.

— Кыш отсюда, — цыкнул Кай, взмахнув ладонью.

Червь, увлекаемый силой парня, тут же исчез, переместившись куда-то за пределы постройки.

— Нехорошо, — покачал тот головой, заметив трещины на стене, через которую попробовал пробиться монстр.

В итоге Кайзер провёл ещё несколько сеансов укрепления пещер концепцией Ян, пока они наконец не стали способны выдерживать до пяти последовательных точечных атак пиковыми техниками Императорского ранга.

Следующим этапом стало частичное отделение всего пространства пещер от внешнего мира, создание ловушек телепортации и массива переноса в город в последней пещере. Когда же и с этим было покончено, Кай покрыл всё вокруг льдом и в целом насытил пространство частицами Холода Пустоты. Температура внутри опустилась как минимум до минус пятидесяти.

Финальным же штрихом стало создание массивных, разукрашенных ликами чудищ ледяных врат, отделяющих охотничью зону от только что созданной системы подземных залов. Проход Кайзер дополнительно тоже укрепил концепций Ян, а также при помощи Пути Пространства сделал непроницаемым для телепортации. То есть внутрь теперь можно было попасть только через этот вход, для которого требовался особый ключ-артефакт. Естественно, это не относилось к тем, кто был достаточно силён, чтобы преодолеть такую блокировку. Например, Лилит или Шоу.

«Что ж, вроде бы всё, — закрыв за собой врата, подумал Кай. — Тогда приступим к очищению…»

Переместившись в центральный зал, он вывалил из Хранилища кучу плоти животных и призвал пилюлю.

Насколько парню удалось узнать из записей архива, где всё же нашлась некоторая информация о тёмных искусствах, предсмертная воля жертв ритуала кровавой эссенции была абсолютно не нужна в Пилюле Нечестивого Вознесения. Поэтому, приготовив, Зазримму однозначно планировал очистить её. Если верить трактатам из библиотеки Умбертольда, то для этого ему понадобилось бы покрыть пилюлю особой субстанцией, которая на время заблокировала бы возможность активации пилюли, после чего скормить её достаточно сильному воину — как минимум начальному Небесному Монарху. Так пилюля не активировалась бы, но заключённая в ней воля погибших учуяла бы душу проглотившего и направилась бы к ней.

Дальше могло быть четыре результата: воин отлично справлялся с испытанием и становился сильнее; воин отчасти справлялся, из-за чего его воля слабела, а психическое состояние серьёзно ухудшалось; воин плохо справлялся и мощь его силы воли падала, а душа повреждалась; воин не справлялся и умирал. Но, вне зависимости от исхода, всегда происходило главное — пилюля очищалась от предсмертной воли жертв ритуала. После этого её можно было просто вынуть из Небесного Монарха и спокойно использовать.

Конечно же, поступать аналогичным образом Кай не собирался и даже себя подвергать такому испытанию не желал, уж слишком велика была мощь заключённой в пилюле воли. Вероятно, даже Лилит (без ограничений) не выдержала бы такое столкновение.

Вот почему Кайзер решил поступить по-другому, для чего и совершил все предыдущие шаги. Теперь у него появилось подходящее место и множество осколков душ монстров. Пришла пора приступить к очищению.

Аккуратно вытянув из кусков перенесённой плоти все замороженные фрагменты душ, Кай сблизил их, укрепил частицами Ян, а затем и вовсе влил в это месиво большое количество только что созданной энергии души. Продолжая удерживать данную "конструкцию", он вынул Осколок Алтаря и обналичил около миллиона Рун, что мгновенно заполнили часть зала.

Секунду спустя вся эта гора оказалась под полным контролем Кая, после чего буквально стала таять. В Рунах тоже была нейтральная энергия, так что подчинить её парню не составило труда. На скитающихся островах он объединял рунный туман в отдельные Руны, теперь же происходил обратный процесс.

Вскоре рунный туман заполнил все три уровня пещер. Его плотность оказалась достаточно высокой, чтобы процесс обратного формирования целых Рун так и не смог запуститься.

Зачем же Кай сделал это? Причин было две. Для начала — чтобы закрепить результат своей работы. Аномалии могут существовать тысячи и даже миллионы лет, поскольку поддерживаются очень сильной предсмертной волей множества существ. Но Кай один и вдобавок обладает волей всего лишь Элементалиста. Поэтому весь лёд и холод в этих пещерах, всё укрепление стен, пространственные ловушки и те врата не смогут существовать здесь слишком долго. Максимум несколько лет. В отличие от душ клонов, он не мог просто поставить тут духовную метку (разве что на врата), чтобы поддерживать издали. Метка ставилась на конкретный объект, а не на что-то столь обширное и неоднородное. В конце концов, это даже были не техники, что связаны с ним духовно, а всего лишь их последствия.

Но рунный туман всё менял. Он позволял как бы законсервировать это место, превратив в настоящую аномалию. Теперь она могла просуществовать не одну сотню тысяч лет.

Что же касалось второй причины траты целого миллиона Рун, то ею оказалось желание создать Призрака, что должен был стать стражем этого места.

Активировав Предельную Концентрацию, Кай сфокусировался на пилюле. Вскоре в его руках стали появляться тысячи частичек Ян. Используя их в качестве универсального материала, он создавал тончайшие нити кровавой эссенции, аналогичной той, что была в пилюле. Этого не хватило бы для завершения препарата, но для другой задумки Кайзера было достаточно.

В конечном счёте Пилюля Нечестивого Вознесения и скопление осколков душ, что уже сейчас пропитывались рунным туманом, оказались объединены. Кровожадная воля пилюли тут же обнаружила эту связь, но действовать не спешила. Впрочем, на иное Кай и не рассчитывал. Так было бы слишком просто…

Присев и закрыв глаза, он погрузился в мир души. В отличие от Зазримму, Кай владел способностью подчинять любую энергию без хозяина. Конечно, сила пилюли отнюдь не была нейтральной из-за всей этой безумно кровожадной воли, однако всё-таки ничем не подкреплялась. Ни Искрой, ни хотя бы разумом, который имелся у тех же Теней.

К сожалению, прямой конфронтации Кайзер не выдержал бы. Попытка подавить волю в пилюле и отобрать власть над препаратом ничем не отличалась от простого поглощения этой алхимии. Вот почему Кай совершил столько подготовительных шагов.

Достижение глубинной точки медитации… Полное Подчинение…

Кай очутился в незнакомом месте. Стоя на поверхности океана крови, он глядел на мрачное пепельное небо. Всё вокруг было пропитано запахом смерти и ужаса.

Внезапно из глубин кровавого океана вырвалась безликая чудовищная тварь. Издавая душераздирающий крик и излучая эфемерное чувство боли, она бросилась на парня, но тут же лопнула. Воля Кая легко справилась с противником.

Вот только это было лишь начало.

Мир вокруг начал дрожать, а небо стремительно темнеть. Поверхность океана крови запузырилась. Сперва лишь вокруг Кая, но затем эта область стала резко расти, расширяясь в бесконечность.

— Идут… — наконец опустил он взгляд, после чего кивнул.

Мгновение спустя он с головой ушёл вниз — воля парня вторглась в пилюлю.

Крики. Дикие, яростные, слезливые, отчаянные и болезненные крики заполнили всё вокруг. Мольбы о прощении и гневные проклятия звучали тут и там. Вместе с тем пришёл жуткий смрад и тягостное чувство безысходности. Орда кошмарных чудовищ надвигалась прямо на Кая. Казалось, ей нет конца.

В руках воина появился громадный двухметровый клинок. Приняв стойку, он резко взмахнул им, заставляя кровавый мир дрожать. В центре армады появилась большущая брешь. Десятки тысяч тварей одномоментно исчезли.

Вот только это ничуть не замедлило орду. Место павших мигом заняли твари, что шли позади.

Кайзер совершил ещё несколько взмахов, уничтожив сразу несколько первых рядов.

— Всё ещё прут? — нахмурился он.

Двуручный меч исчез. Вместо него вокруг парящего в кровавом океане Кая появилось более сотни клинков поменьше. Подняв руки, он заставил эти клинки резко полететь вперёд. Ворвавшись в полчище тварей, они стали выкашивать их тысячами, молниеносно летая по всему периметру. Наконец орда немного замедлилась.

Кай улыбнулся, как вдруг чувство тревоги напомнило о себе.

Многокилометровая когтистая алая рука неожиданно вырвалась из-за полчищ тварей.

— Они уже настолько успели объединиться?! — выкрикнул шокированный Кай, принимая удар.

Благодаря интуиции он успел вовремя сформировать громадный щит, повисший перед ним. Но врезавшаяся в него гигантская рука без проблем сдвинула преграду, вместе с ней отталкивая и Кая.

Зарычав, парень немалым усилием воли вынудил щит остановиться. Однако, будто этого было мало, из пальцев схватившей его руки стали вырываться мелкие твари. Очутившись близко к Кайзеру, они без промедления бросались к нему. Высвободив ещё больше силы, Кай образовал пелену, мгновенно уничтожающую приближающихся уродцев.

Тем временем углубившиеся в орду тварей клинки наконец вернулись. Направив их в сторону гигантской руки, что всё ещё пыталась проломить щит, Кай оскалился. Однако стоило им только попытаться приблизиться к конечности, как она внезапно запузырилась, начав исторгать массу чудищ обычного размера. Клинки увязли в них, а Кай напрягся из-за возросшего давления на пелену вокруг него. В конце концов щит стал трещать, а барьер оказался прорван. Твари бросились прямо на парня.

Кай разделился. У каждого потока сознания появилось своё тело. Все, включая оригинал, получили по два меча. Увы, на этот раз не такие могущественные.

Закружившись юлой, они стали уничтожать монстров пачками. Вот только противников всё равно было слишком много. Мало-помалу, но они всё же уничтожали двойников и задевали центрального Кая своими атаками. Проекции его сознания это никак не могло навредить, но вот волю ослабляло. Нагрузка на Искру росла. Если она достигнет критических размеров, это надломит волю Кайзера. Не просто ослабит на время, а фундаментально снизит её мощь. Больше не будет Семи Малых Звёзд. Придётся заново тренироваться, если, конечно, вообще удастся оправиться от такого удара.

Но это была не единственная проблема…

— Чёрт! — крикнул Кай, осознав, что часть тварей всё же бросилась не к нему, а туда — к поверхности кровавого океана и ещё дальше.

Прямо к его душе.

Кайзер не опасался её повреждений, но стать безумцем всё-таки не желал.

А-а-а-а-а-а!!! — яростно зарычал он, призывая максимум сил.

Ослепительная вспышка озарила кровавый мир.

Чудища вокруг Кая, гигантская рука и даже многие километры несущейся орды моментально исчезли.

— Ха-а-а-а-а… ха-а-а-а… — тяжело и хрипло дыша, что отражало состояние его воли, жутко исхудавший и поседевший бледный Кай поднял голову.

Орда остановилась. Твари замерли, а гнетущая атмосфера ослабла.

ПРОЧЬ!!! — взорвался Кайзер мощью, заставив пространство задрожать.

Рокот его голоса быстро достиг полчищ монстров, отчего первые ряды начали массово вымирать. Только после этого они двинулись назад. Полетев следом за ними, Кай заставил их отступать ещё быстрее. Предсмертная воля жертв ритуала несла в себе отчаянное желание отомстить, но прежде всего те умершие всё-таки хотели выжить. Именно поэтому орда убегала от напугавшего их Кайзера. Конечно, в обычной ситуации, например, при поглощении пилюли, у них не было бы иного варианта, кроме как без конца нападать на врага, но Кай заблаговременно дал им выход — путь к осколкам душ. Поэтому они и могли отступить.

— Наконец-то… — устало прошептал он, когда последняя тварь покинула пределы кровавого мира и пилюля оказалась в его полной власти.

Медитация завершилась. Кай открыл глаза и отсоединил нить кровавой эссенции, по которой ушла воля принесённых в жертву.

Попытавшись подняться, он пошатнулся и чуть не упал. Его Искра едва не достигла предела нагрузки. Ещё бы немного, и воля парня полноценно надломилась бы.

«Не думал, что придётся приложить столько усилий, чтобы спугнуть их… — подумал Кайзер. — И ведь это я только около четырех процентов от имеющейся там воли уничтожил…»

Взглянув на пилюлю, он сразу заметил изменения:

[Улучшенная Незавершённая Пилюля Нечестивого Вознесения]

Ранг: псевдо-Божественный

Качество: Пиковое

Особенность: запретная алхимия (нулевой уровень сопротивления).

Особенность: навечно повышает скорость и силу регенерации.

Особенность: навечно повышает первоначальные параметры на 16 000 единиц.

Особенность: временно переводит душу на активную фазу, если она не находится на ней.

Особенность: провоцирует процесс прорыва(-ов) и многократно ускоряет его (их). На ступени Небесного Монарха происходит только однократный прорыв (эффект незавершённости). На ступени Священного Лорда происходит максимум двукратный прорыв (эффект незавершённости). На ступени Элементалиста происходит максимум трёхкратный прорыв (эффект незавершённости).

Ограничение: невозможно прорываться на стадию "В Шаге от Божественности" (эффект незавершённости).

Ограничение: время существования снижено до 18 дней (эффект незавершённости).

Ограничение: возможно лишь разовое применение.

Ограничение: только для Истинных Мастеров ступени Элементалиста и выше.

Ограничение: возможны побочные эффекты.

Как и любой другой препарат Кая, пилюля тоже получила приписку "Улучшенная". Конечно же, причиной этого стало воздействие элементом Ян. Само же улучшение дало следующее: повешение первоначальных параметров увеличилось с пятнадцати тысяч единиц до шестнадцати тысяч; повышение скорости и силы регенерации тоже стало чуть больше, пусть это и не отобразилось в системных сообщениях; пропало ограничение на прорыв через границу ступени; увеличилось время существования пилюли.

Что же касалось очищения пилюли от безумной воли погибших, то это снизило до нуля сопротивляемость препарата, хотя приписка "запретная алхимия" всё же никуда не делась.

Ознакомившись с изменениями, Кай сформировал маленькое закрытое пространство, сконцентрировался и переместил в него пилюлю. Как и ожидалось, на этот раз никакого разрушения не произошло. Без воли пилюля больше не была хоть сколь-нибудь живой, так что могла существовать в пространстве без времени. Вернув её из пространственного кармана, созданного для эксперимента, Кай отправил препарат в особую область Хранилища.

После этого он наконец сконцентрировался на духовном скоплении перед ним. Осколки душ зверей практически пропитались рунным туманом, который уже вскоре изменит их, даровав способность управлять собой. Что же насчёт воли, выдавленной из пилюли, то она уже активно захватывала все фрагменты оболочек, что Кай объединил кровавой эссенцией. Рано или поздно чья-то отдельная воля — вероятно, той гигантской твари — поглотит все остальные, став единственным владельцем осколков душ. Ну а следом, осознав умение управлять рунным туманом, наконец превратится в Призрака. Это и будет страж данного места. Злой, сильный и неразумный.

Конечно, была у Кая мысль создать Тень-призрака, но где же взять подходящего для этого воина? Тень — это всё же не просто остатки души погибшего Мастера, а его внутренний демон, освободившийся от давления Искры. Такой паразит мог родиться как давным-давно, так и непосредственно в момент смерти, если воин отчаянно ей сопротивлялся и отрицал реальность. Плюс Тени, даже самые слабые, всегда обладали каким-никаким интеллектом, более цельным и осмысленным желанием, некоторыми способностями погибшего и привязкой к определённому объекту. Призраки же являлись просто скоплением различной воли и чужих осколков душ, подкреплённых рунным туманом. Вне его они даже существовать не могли.

К слову, многое из этого и делало Теней столь похожими на духов. Особенно духов артефактов. Некоторые Мастера даже говорили, что внутренние демоны — это не сумевшие родиться духи. Мол, как и те, внутренние демоны рождаются из воли материи вселенной. В данном случае, воли разума, которая существует в оболочке души. И лишь нахождение поблизости от такого могущественного объекта, как Искра, не позволяет духовному паразиту стать самостоятельным. При жизни существа Искра подавляет внутреннего демона, а после его смерти родиться ему не даёт само мироздание, поскольку определяет волю (уже Тени) как волю ушедшей Искры. А для притяжения новой Искры нужна чистая нейтральная воля, которая есть, например, у младенцев.

Напоследок, используя остатки сил, Кай сплёл Технику Проклятия Пылающего Льда и внедрил в скопление осколков душ. Всё же хоть какой-то контроль над Призраком ему требовался.

«Улу…» — попытался он связаться с Хранительницей острова.

Вот только дух отвечать не спешил.

«Улу!» — сделав свои мысли как бы громче, воскликнул Кай.

"Да, господин Наследник! — наконец ответила она. — Нижайше прошу прощения, я была слишком сосредоточена на работе с барьером острова! К тому же связь в месте, где вы находитесь…"

«Успокойся, — оборвал он её речь. — Зафиксируй это место. Дай моим клонам задание разместить здесь сканирующие артефакты, чтобы сделать его частью центрального массива. Также пусть установят стандартный замок на врата, чтобы их потом можно было открыть через татуировку. Сделаем из этого места особую зону испытаний. Подключишь его к сокровищнице, чтобы сюда в ключевые места перемещались разные ресурсы».

"Будет исполнено, господин Наследник".

«Это всё», — сообщил он, направившись к массиву.

К сожалению, связь в этом месте, тем более частично отрезанном от внешнего мира, действительно была плохой. Кай даже не мог телепортироваться отсюда, воспользовавшись центральным массивом острова. Потому-то он заранее и установил отдельный массив переноса.

Вернувшись с его помощью в башню, Кайзер тут же перенёсся в Умбертольд.

— Распорядитель, — позвал он.

— Да, Мастер, — появившись в личном измерении парня, поклонился искусственный дух.

— Где-то через три секунды приведёшь меня в сознание. Сделай это любой ценой.

— Как пожелаете. Но о чём вы, Мастер?.. — удивился старик, как вдруг Кай вонзил себе в голову ледяной нож.

Лишившись сознания, парень повис в воздухе. Шокированный дух тут же подскочил к нему, но с облегчением обнаружил, что нож развеялся, а рана моментально зажила. Мгновение спустя тело парня вспыхнуло золотым светом, с силой оттолкнувшим распорядителя Небесного Комплекса.

«Что это?!» — изумился он.

Дух попытался было приблизиться к телу господина, однако чем больше силы он прикладывал, тем сложнее становилось сделать хоть шаг. Золотой свет не подпускал его к Каю.

«Да как ты смеешь?! Думаешь, я нарушу приказ?!» — разозлился старик, а затем вытянул ладонь в сторону Кайзера.

Директива ноль! — разошёлся по пространству его приказ.

В тот же миг все измерения тренировочного зала и мастерской, массив переноса, внешний барьер, любые активированные воплощения и даже ускорение времени в ПУВе отключились. Максимальная мощь Умбертольда, способная в один миг стереть с лица Инсулая весь Кайзерс Арк, несмотря на всю его защиту, оказалась в руках распорядителя.

Сжав направленную на Кая ладонь, он высвободил крупицу этой силы. Ярко-фиолетовый луч направился к животу парня. И каково же было удивление духа, когда золотой свет стал отталкивать даже его. Только после этого старик осознал, что эта сила на самом деле не отталкивает, а обращает вспять.

«Но даже у тебя должен быть предел мощи!»

Увеличив потребление силы Умбертольда на несколько долей процента, дух наконец улыбнулся. Его атака стала преодолевать отпор золотистого света, и в конце концов достигла души Кая. Тот резко открыл глаза, но свет никуда не пропал. Сражение Сияния Пустоты, пытающегося захватить душу Кайзера, с её владельцем только начиналось…


Чтобы спровоцировать захват души концепцией Холода Пустоты, Каю потребовалось впасть в неконтролируемую ярость. Захват концепцией Инь начался только после потери парнем сознания, а для начала захвата концепцией Ян ему даже пришлось испытать жуткую духовную боль и только потом упасть без чувств. Простой потери сознания тогда не хватило. Благо Рун’Тан был рядом и помог. Что же касалось Жара Пустоты, то эта концепция стала действовать, только когда Кай умышленно подвергся давлению Савана. И хотя всего этого Кайзер не помнил, знание о том, что каждой следующей концепции всё сложнее начать захват души, у него осталось.

Конечно, в таком случае можно было бы проигнорировать возможность захвата Сиянием Пустоты, однако ходить с потенциальным источником болезни Кай совершенно не желал. Кто знает, когда он мог бы оказаться в условиях, что спровоцируют эту концепцию? Лучше уж провести это на своей территории и под присмотром слуг, нежели где-то в смертельном бою с культистами или ещё кем-то.

Истощение воли, а затем ранение в голову оказались подходящими условиями. С одной стороны, Кай добился желаемого — спровоцировал захват в контролируемых условиях, — а с другой… ему пришлось для этого потратить почти все силы. По крайней мере, так могла бы посчитать жадная концепция. В действительности же у него всё-таки кое-что осталось…

Загодя получив приказ, клоны начали массово замораживать себя, как только Кай лишился сознания. Те семь процентов воли, которые он тратил на поддержку двойников, оказались освобождены.

Сияние Пустоты оказалось подавлено через полторы минуты, после чего Кайзер действительно потерял сознание. Больше сил у него не оставалось. Сегодня он на самом деле приблизился к предельной нагрузке.

Очнулся Кай через несколько часов.

— Чувствую себя… плохо, в общем-то, чувствую себя… — открыв глаза, поморщился он. — Где я?.. — осмотрел он незнакомую комнату и кровать, на которой лежал.

— Я взял на себя смелость перенести вас в покои для смертных, Мастер, — поклонился появившийся распорядитель.

— А, так вот откуда тут кровать, — кивнул Кайзер. — Но спасибо.

— Это мелочь, Мастер.

— Я не про это. Ты пробудил меня, когда Сияние Пустоты пыталось захватить мою душу. Вероятно, это было непросто, да?

— Отчасти, Мастер. Мне на всякий случай пришлось остановить работу всех систем Небесного Комплекса. Но беспокоиться не стоит, всё уже вернулось к работе. Разве что госпожа Лилит была несколько недовольна прерванным поединком.

— Хех… ясно. К слову, я только сейчас задумался, — слез Кай с кровати. — А как тебя зовут?

— У меня никогда не было имени, Мастер. Я всего лишь часть Небесного Комплекса.

— Но обращаться к тебе постоянно «распорядитель» всё же немного неудобно. Я дам тебе имя, ты не против?

— Почту за честь, Мастер.

— Хм… дай-ка тогда поразмышлять… — задумался парень, перебирая в голове тысячи вариантов, а затем внимательно осмотрел старика.

Тот выглядел как типичный дворецкий в чёрном костюме, пусть и иномирном. Внешне — европеец. Старик лет шестидесяти с залысиной, но в хорошей физической форме.

На лице Кайзера появилась ухмылка.

— Что ж, с это момента ты теперь… Альфред.

— Я буду с гордостью носить это имя, Мастер.

— Ладно, Альфред, я вернусь к делам. А ты сообщи Лилит, Рагнару и Шоу, что задание переносится на завтра.


Где-то с час после пробуждения Кай медитировал, восстанавливая духовные силы и дожидаясь, пока воля не восстановится до минимально приемлемого уровня. Увы, на этот процесс он повлиять никак не мог.

Вскоре замороженные клоны вновь были активированы, а Кайзер отправился в алхимическую лабораторию. Там с помощью особого инструмента, обширных знаний и Сияния Пустоты, что помогало исправлять ошибки, он успешно разделил Пилюлю Нечестивого Вознесения на две части. Внешнюю и внутреннюю.

Использовать сей препарат самостоятельно Кай не собирался. Всё-таки, несмотря на все свои прелести, тот оставался продуктом тёмных искусств, а вдобавок ещё и предполагал возможные побочные эффекты. К счастью, это не означало, что пилюлю совсем нигде нельзя было применить. Нет, на самом деле Кай знал двух существ, кому она не просто сгодилась бы, но и ничуть не навредила.

Вот так внутреннюю часть пилюли, позволяющую совершить моментальный прорыв, получила Хранительница острова. Улу была духом, а как Кай знал, для них полагаться на Путь Поглощения в порядке вещей. Из-за этого на них даже не распространялся запрет Системы и не действовали всякие побочные эффекты такого рода препаратов.

На данный момент Улу являлась старшим Небесным Духом, что было равнозначно пиковому Небесному Монарху. Пусть предел развития Хранителей и был ограничен силой их вместилища, но артефакт, к которому Улу была привязана, обладал пиковым качеством Божественного ранга. Следовательно, Улу могла не только подняться на стадию В Шаге от Божественности, но даже имела шанс стать настоящим божеством. А тогда могла бы избавиться от ограничений, связывающих Хранителей, и отделиться от ядра центрального массива, чтобы продолжить развиваться.

Конечно, как и говорилось в описании пилюли, она не позволяла прорваться на уровень В Шаге от Божественности, но в любом случае должна была приблизить Улу к прорыву.

Что же до внешней части пилюли, нацеленной на многократное усиление тела, то для её применения Кай переместился в Хранилище. Там он поднялся на парящий островок и подошел к огромному алому цветку, чей бутон ещё сильнее приблизился к раскрытию. Энергетическое зрение уже позволяло увидеть очертания духовного фрукта, скрывающегося внутри.

Собственно, растению Кайзер и планировал преподнести вторую часть пилюли. Уж кому, как не им, должно быть всё равно, из какого источника пришла сила. В конце концов, они впитывают всё, что не губит их.

Предчувствуя близость смены Искры, дух-Хранитель растения добровольно растворился в нём, позволив древу трансформироваться в цветок, чтобы родился более совершенный плод. Это произошло незадолго до того, как Кай потерял память, так что новый дух сформироваться ещё не успел и растение пока пустовало.

Прикоснувшись к стеблю, Кай на миг задумался, после чего забросил пилюлю в небольшое отверстие между лепестками на вершине бутона. Поначалу ничего не происходило, однако уже спустя полминуты энергетическое зрение Кайзера показало ему, как сила внутри препарата неспешно активируется.

«Интересно, какой это даст результат?» — отойдя на пару шагов, задумался Кай.

Тем временем энергия в цветке и скрывающемся внутри фрукте начинала бурлить. Процесс всё ускорялся и ускорялся, и в конечном счёте духовное растение ярко засветилось. Это продлилось всего несколько секунд, вслед за чем толстый стебель стал укорачиваться, из-за чего бутон в итоге оказался расположен на земле.

Ну а затем произошло то, что заставило Кайзера удивиться и вместе с тем испугаться.

Лепестки растения начали темнеть и усыхать.

«Неужели произошёл конфликт сил?» — напрягся парень, ожидая худшего.

К счастью, через несколько секунд он смог спокойно выдохнуть. Почерневшие лепестки задеревенели, а подавляющая часть силы растения оказалась сконцентрирована внутри бутона. Её там оказалось так много, что у Кая даже рябить в глазах начало.

Но всё же, осознав, что ничего плохого не произошло, он кивнул и обернулся. Теперь оставалось лишь дождаться, пока фрукт созреет.

Вот так Кайзер всего за сутки убил сразу пятерых зайцев одним выстрелом.

Он создал для учеников Храма аномалию, имитирующую скитающиеся острова.

Спровоцировал и преодолел попытку Сияния Пустоты захватить душу, заранее избавившись от любой угрозы.

Усилил Улу.

Усилил созревающий духовный фрукт.

Ну и, в конечном счёте, подверг себя сложнейшему испытанию, сделав свою волю ещё сильнее.

Теперь же можно было наконец приступить к очищению оставшихся скитающихся островов. Кай уже как раз собирался покинуть Хранилище, чтобы заняться как минимум подготовкой к путешествию, как вдруг резко замер.

Ощущение неестественности пронзило всё его существо, а затем… в его Хранилище появилась крайне слабая неизвестная аура.

Мгновенно обернувшись, парень полностью сфокусировался на энергетическом зрении. Оно-то и показало ему, что ослепляющие силы внутри бутона уже успели соединиться. Теперь внутри находилось два объекта: непосредственно сам духовный фрукт, пусть и значительно меньших размеров, и…

Нечто, сильно напоминающее своими очертаниями младенца.

«Папа…» — в тот же миг зазвучал в голове Кая детский голос, легко прошедший сквозь любые выстроенные им барьеры в мире души.

Глава 3. Время встреч

«Папа…» — снова раздался голос в голове парня. Так с ним связаться могли только те, чьим аурам Кай разрешил, но неизвестное существо полностью игнорировало это. Оно легко обходило все заслоны в мире души воина.

Быстрым шагом приблизившись к осевшему цветку, Кайзер стал наблюдать, как одеревеневшие лепестки медленно и со скрипом раскрываются. Послышался шелест, а затем в голове парня снова раздался детский голос. Следом Кай наконец увидел его обладателя.

Внутри бутона, рядом с духовным фруктом, лежало маленькое, напоминающее младенца существо. Его руки, ноги, пальцы и длинный тонкий хвост состояли из множества тугих и плотно перекрученных зелёных лиан. В отличие от них, туловище, шея и голова ребёнка были покрыты тонюсенькой красновато-коричневой молодой корой.

Черты лица у существа были вполне человеческие. В какой-то степени внешне оно даже походило на Кая, сильнее всего — яркими фиолетовыми глазами. Единственное, вместо волос у ребёнка на голове росли маленькие разноцветные лепестки продолговатой формы, ну и зубы были совсем нечеловеческие. Венчала же всё это короткая надпись:

[Раса: Энт]

Кайзер задумался, а затем мысленно обратился к библиотеке Умбертольда.

«Энты — одна из немногих разумных рас Ойкумены (наряду с сильфами и дорганами), что не были созданы Первыми и которые никак не связаны с изначальными расами Первых. Энты крайне немногочисленны, но очень талантливы в боевых искусствах. Каждый энт — гений. Энты бесполы и не способны размножаться.

Рождаются энты из духовных растений. Для этого:

1. духовное растение должно постоянно подпитываться большим количеством энергии;

2. духовное растение должно регулярно подпитываться большим количеством частиц законов;

3. духовное растение должно быть нетронутым — оставаться целым и с хотя бы одним духовным фруктом;

4. духовное растение должно просуществовать не менее полумиллиона лет, дабы накопить достаточное количество воли и силы;

5. дух-Хранитель должен добровольно раствориться в растении, чтобы оно смогло провести финальную трансформацию;

6. трансформировавшееся духовное растение должно подвергнуться "модификации разума". Иначе вместо энта будет создана духовная ягода (улучшенная версия духовных фруктов). Существует три источника "модификации разума":

▬ ○ сила других энтов, что взращивают собрата;

▬ ○ сила божества;

▬ ○ большое количество очень сильной жизненной эссенции представителей разумных рас.

В основном энты появляются благодаря другим энтам, что пытаются создать потомство. Зачастую это происходит на планетах, полностью покорённых духовными растениями. Впрочем, многие божества также пытаются создавать энтов, чтобы заполучить лучших во вселенной травников.

Помимо близости с элементом Дерева, новорождённый энт всегда обладает предрасположенностью к большей части тех элементов, на которых росло родившее его духовное растение. Также между энтом и тем, кто взрастил его, всегда формируется определённая духовная связь, позволяющая им чувствовать друг друга и телепатически общаться. Иногда энты могут перенимать часть силы своего "родителя". Например, линию крови, расовые особенности, Божественный Дар или проявление души.

Абсолютно все энты имеют предрасположенность к Пути Дерева. Кроме того, они сразу рождаются с пробуждённым воинским слоем души (могут управлять Ки, а значит, и развиваться), отлично ладят с духовными растениями и могут чувствовать их, а также с рождения обладают зачатками интеллекта (из-за остатков души растворившегося духа-Хранителя).

Главными же особенностями расы энтов являются: умение на клеточном уровне контролировать и видоизменять собственные конечности, высокий талант в контроле энергии (не меньше, чем у гномов), высокая близость с элементом Дерева (не меньше, чем у сильфов этого племени), врождённый идеальный фундамент, сильное выносливое тело (не слабее, чем у большинства дорганов) и умение деревенеть, дающее высокую защиту в критических ситуациях. Все эти особенности делают их одной из сильнейших рас Ойкумены, что не уступает асам, фэйри или верховным драконидам, то есть ответвлениям Старших рас. Но всё же самим Старшим расам энты уступают.

С точки зрения биологии энты являются смесью растений и животных. Во многом их внешний вид (гуманоидный, звериный, насекомоподобный или какой-то иной) зависит от родителя. Также на это сильно может повлиять жизненная эссенция представителей разумных рас, если для "модификации разума" использовался данный метод.

У энтов есть многие широко распространённые внутренние органы: мозг, сердце, желудок, лёгкие. Они умеют питаться как привычным для разумных рас способом, так и посредством корней (временно выпускаемых в почву) с фотосинтезом.

Процесс закалки тела и разума стандартный — через навык Дыхание Силы.

Также известно о существовании Верховных Энтов — существ, родившихся из божественных духовных растений. Верховные Энты неимоверно редки (во всей Ойкумене за эпоху рождается всего 2–3 представителя), но при этом всегда обладают талантом, позволяющим им стать божеством».

Ознакомившись с коротким описанием неизвестной ему ранее расы, Кай взглянул на протягивающего к нему руки малыша.

«Это я, получается, родитель?..» — хмыкнул он, всё-таки взяв энта на руки.

Парень тут же вздрогнул — странное чувство волной прокатилось по его телу, задев в итоге даже душу. Следом Кайзер наконец-то осознал: родившийся энт тоже обладает линией крови Девятиглавой Небесной Гидры. Притом является даже не ложным потомком, а истинным, как и сам Кай. Однако, как и некогда у самого парня, линия крови энта пока что спала, и для её пробуждения требовалось насытить его тело большим количеством сверхплотной (минимум уровня Заклинателя) энергией.

«Пока что не буду с этим спешить, — подумал парень, не желая навредить энту. — Пусть всё же сперва подрастёт и хоть немного закалит тело».

Появившиеся в первые мгновения растерянность и изумление уже давно пропали, сменившись привычным спокойствием и прагматизмом. Глядя на ребёнка, Кай невозмутимо размышлял о его судьбе и в целом неожиданном "рождении".

Внезапно большой палец парня, что находился в крохотных ладонях энта, прострелило болью.

— Как?! — искренне удивился Кай, глядя на проступившую кровь. — Как ты смог прокусить мой покров и закалённую кожу с сосудами? И почему регенерация не сработала мгновенно?

«Кушать! Кушать!» — тут же раздался недовольный голос энта, у которого отобрали еду.

«Это всё из-за духовной связи с родителем, о которой говорилось? — предположил парень. — А если так?..»

Сконцентрировавшись на духовном восприятии и своей душе, Кай наконец обнаружил ту незримую нить, что связывала его с малышом. Чем-то она напоминала Пакт Душ, но только была на порядки слабее. Сосредоточившись на этой духовной связи, он быстро нашёл способ отгородиться от неё.

Мгновенно раздался крик.

Вернувшись разумом в реальность, Кай уставился на закричавшего словно от ужаса ребёнка, что начал бесноваться в его руках. Казалось, будто у него отобрали нечто бесконечно дорогое.

Кайзер восстановил связь, и энт сразу же затих, словно ничего и не произошло. Малыш вновь потянулся к руке парня, желая вкусить его крови.

«Ещё один кровопийца на мою голову!» — усмехнувшись, закатил Кай глаза, при этом отчего-то совсем не задумавшись о происхождении подобной мысли.

Позволив энту снова затащить палец себе в рот, Кайзер стал наблюдать за его неуклюжими попытками опять прокусить энергетический покров и плоть Элементалиста острейшими деревянными клыками. Увы, на этот раз у малыша ничего не получалось, отчего он то и дело недовольно пыхтел и сопел.

Кай усмехнулся. Духовную связь с энтом он восстановил, да только не до конца, из-за чего тот теперь и не мог обойти естественную защиту родителя. Тем не менее издеваться над младенцем парень не собирался. У него ещё оставался немалый запас насыщенной энергией крови, которой он ранее подкармливал сперва дерево, а затем и цветок. Телепортировав из безвременной части Хранилища алый кристалл размером с автомобиль, Кайзер разморозил жидкость. Из Холода Пустоты он создал специальную бутылочку, а с помощью законов Пути Пространства отделил излучаемый ею холод от остального мира. Следом кровь парня была перемещена внутрь, где сила Пространства сжала её и сделала невесомой.

Покинув вместе с энтом Хранилище, Кай перенёсся в личное измерение Умбертольда.

— Альфред! — позвал он распорядителя.

Дух сразу же прибыл к господину.

— Мастер? — склонился он.

— Вот тебе ребёнок, — протянул Кайзер энта изумлённому старику. — Вот еда для него, — добавил он бутылочку. — Только сильно этим его не балуй, давай понемногу. Разве что сейчас пусть нормально попьёт. В целом же изучи, чем обычно питаются новорождённые энты и подбери ему нормальную еду. С этого момента ребёнок полностью на тебе. Поручаю растить и воспитывать до того момента, пока он не станет более-менее самостоятельным: научится ходить, говорить, делать базовые вещи и так далее. То есть до момента, когда можно будет начать тренировать его… И в ПУВ даже не вздумай его помещать! — добавил он.

— Будет исполнено, Мастер, — ответил Альфред, дав энту бутылочку, к которой тот мигом присосался. — Но как зовут этого ребёнка?

— Зовут? — задумался Кай, вспомнив о такой важной вещи, как имя.

«Нет… ну это уже будет чересчур, — улыбнулся парень, издав смешок. — Точно не Грут… Но…»

— Иг, он же Иггдрасиль, — сказал Кайзер. — Так теперь его зовут.

После этого он вернулся в Хранилище. Там парня дожидалось ещё кое-что очень важное.

[Кровавый Альв Концепций]

Ранг: невозможно определить/псевдо-Божественный

Качество: Пиковое

Особенность: божественный фрукт.

Особенность: навечно повышает скорость и силу регенерации.

Особенность: навечно повышает первоначальные параметры на 10 000 единиц.

Особенность: значительно усиливает линию крови Девятиглавой Небесной Гидры, включая все сопутствующие способности. В ином случае наделяет воина данной линией крови, превращая в ложного потомка.

Особенность: способствует эволюции линии крови Девятиглавой Небесной Гидры.

Особенность: восстанавливает до 90 % Астрального Тела носителя линии крови Девятиглавой Небесной Гидры. В ином случае укрепляет Астральное Тело, увеличивая максимальный запас энергии на 5 %, или превращает Ложное Астральное Тело Концепции в Истинное Астральное Тело Концепции (повышение энергии до +15 %).

Особенность: восстанавливает любые критические повреждения оболочки души, включая истощения от прорыва (включая истощение души Небесных Монархов). В ином случае увеличивает естественную защиту оболочки души.

Особенность: увеличивает на 2 % усиление от энергетического покрова (только для носителей линии крови Девятиглавой Небесной Гидры).

Особенность: дарует пассивную способность «Древесная Кожа», что навечно повышает стойкость тела и прочность энергетического покрова.

Особенность: усиливает ядра следующих элементов: Меч, Пространство, Душа, Кровь, Инь, Ян, Холод Пустоты, Жар Пустоты. Усиление ядер упрощает контроль над соответствующими стихиями, а также позволяет быстрее вращать их, тем самым быстрее поглощая и высвобождая энергию.

Особенность: провоцирует Большое Стихийное Просветление для следующих элементов: Меч, Пространство, Душа, Кровь, Инь, Ян, Холод Пустоты и Жар Пустоты.

Особенность: провоцирует Великое Стихийное Просветление для следующих элементов: Меч, Пространство, Душа, Кровь, Инь, Ян, Холод Пустоты и Жар Пустоты, если происходит процесс прорыва.

Ограничение: возможно лишь разовое применение.

Ограничение: только для Истинных Мастеров ступени Элементалиста и выше.

К сожалению, рождение энта не позволило духовному фрукту сжаться под собственным давлением в компактную и более эффективную форму — легендарную духовную ягоду, — забрав у растения большую часть сил. Но тем не менее получившийся плод всё равно оказался безумно ценным и могущественным. Изначальный духовный фрукт, выросший ещё в Скрытой Долине Айве в Никриме, сам по себе был крайне ценным ресурсом, а уж после того, как на протяжении стольких лет Кай насыщал его множеством элементов, включая даже энергию души, то он и вовсе стал сокровищем.

Но всё-таки ключевым ресурсом, сделавшим духовный фрукт божественным, была кровь Кайзера. Кровь, максимально насыщенная силой Девятиглавой Небесной Гидры — существа, созданного самими Первыми. Именно она дала большую часть особенностей фрукта.

«Не зря старался, — кивнул Кай, удовлетворённо глядя на красный пульсирующий и светящийся пирамидообразный фрукт, испускающий неимоверно чарующий аромат. Запах плода был словно наркотик, вызывающий желание вдыхать его снова и снова. Даже у пикового Священного Лорда могла легко закружиться голова от такого. — С таким фруктом я могу кого угодно превратить в монструозного гения. Седьмая особенность: наименее заметная, но притом самая важная. Увеличение естественной защиты души — это ведь не только усиление способности противостоять духовным атакам и техникам Пути Души, но ещё и уменьшение повреждений после любых прорывов. Другими словами, уменьшение срока подготовки души! Если дать этот фрукт тому же Хиро или даже Рагнару, то в итоге они без проблем приблизятся к уровню Лилит…»

— И всё-таки тебя я растил для себя, — сказал Кай, наконец сорвав плод и переместив в безвременную часть Хранилища. — Но, так или иначе, эксперимент удался. Моя кровь превратила просто очень дорогой фрукт в бесценное сокровище божественного уровня. Теперь её можно использовать и при взращивании других духовных растений. Не факт, что они тоже станут столь сильными, всё-таки прожившее более миллиона лет дерево тут тоже постаралось на славу и заложило фундамент, но всё же усилить сад будет нелишним.

Собственно, так Кайзер и поступил. Он взял остатки накопленной ранее крови и наполнил ею один из резервуаров, подключённых к массиву, подпитывающему сад на летающем островке. Здесь уже росло немало редчайших экземпляров, полученных как на Бельтейз от Савана, так и в Инсулае из магазина Алтаря или от Эверштейнов. Ключевая их особенность состояла в том, что все они в будущем могли сформировать духовные фрукты. Объекты, которые в прямом смысле являлись природной версией алхимии. Если просто духовное растение не могло принести воину никакой пользы в сыром виде, то духовный фрукт, что по своей сути — концентрация всех накопленных растением сил, сразу давал определённый эффект. Как в пилюлях, зельях или эликсирах, в нём уже существовало плетение, к тому же настолько массивное, сложное и филигранно выполненное, что ни один смертный или Истинный Мастер не сумел бы подобное повторить.

К сожалению, Кай был вынужден ограничиться только этим небольшим садом в плане "орошения" свой кровью. Обычную он мог хоть озеро выдавить, но вот насыщенную силой формировать было непросто. Так что Тайный Сад Храма Вечного Пути всё же останется без такого ресурса.

Закончив с этим, Кай покинул Хранилище. Следовало наконец приступить к путешествию к скитающимся островам.


Собрались все довольно быстро, буквально за несколько минут. Через Альфреда Кай послал сообщение, и вот перед ним уже стоят Лилит, Рагнар, Шоу и даже Ньяко. Последняя вышла из Пространства Ускоренного Времени буквально вчера, где провела почти на тридцать лет больше, чем ас. Изначально девушка была на стадию ниже его, так что ей понадобилось больше времени для достижения новой ступени. А собственно, начальным Небесным Монархом и Мастером Семи Малых Звёзд дорганка теперь и являлась. Само собой, она была слабее Рагнара. Интуиция подсказывала Кайзеру, что девушка только-только взошла на этот уровень, тогда как ас уже довольно долго находился на нём. Впрочем, если в силе Ньяко и уступала ему, то вот в искусстве создания массивов не знала равных ни в Храме Вечного Пути, ни даже во всём Авлэйме.

Что же касалось Ворона, то он тоже не стоял на месте. С того момента, как клоны Кая восстановили ему Астральное Тело, Шоу словно безумец тренировался в Небесном Комплексе. И конечно же, это дало свои плоды. Теперь бывший пират был уже не Мастером Шести Больших Звёзд, а Мастером Семи Малых, коими и обладал в прошлом, до ранения. На данный момент он практически полностью восстановил былые силы и с ними ничуть не уступал Рагнару. А ведь Шоу даже ещё не опробовал методику Габба по развитию старых пластов души, в отличие от аса, проведшего десятки лет в ПУВе.

— Ну так и что за задание, глава? — первым поинтересовался Рагнар. — Куда мы пойдём?

— О, мне тоже интересно! — добавила мягко улыбнувшаяся Ньяко, что вальяжно расселась в одном из кресел Малого Гостевого Зала в Умбертольде.

В отличие от Рагнара, дорганка сильно изменилась за прошедшие для неё сто двадцать с лишним лет. Из её поведения пропала резкость, нелюдимость и несерьёзность, а отрешённость во взгляде сменилась пронзительностью и мощью. Вместо короткой причёски Ньяко теперь носила ниспадающие водопадом к полу роскошные волосы, а в одежде предпочитала открытость и элегантность вместо практичности. Да, она переделала под себя стандартную форму Старшего Служителя, на что, как последователь Кайзера, имела полное право. В конечном счёте, милая девушка превратилась во властную женщину, умеющую держаться достойно всегда и везде. Можно сказать, котёнок превратился в настоящую хищницу.

— Мы отправимся в место, похожее на то, где познакомились, — выразительно взглянул Кай на Рагнара и Ньяко.

Ньяко с интересом приподняла брови, как бы позволяя Кайзеру продолжить, а вот Рагнар пошёл в лоб:

— Скитающийся остров?

— Пять. Пять скитающихся островов, — кивнул парень. — И там мы можем столкнуться с культистами.

— Уверен, мы легко их уничтожим, — любуясь собою в зеркальце, произнёс Шоу. — Пока я с вами, дамы могут не волноваться.

Лилит это заявление просто проигнорировала, а вот Ньяконалавиус явила всё ту же мягкую улыбку.

— Вы так поразительны, Мастер Шоу! — произнесла она. — В таком случае, я полностью положусь на вас.

Разговор продлился ещё недолго, после чего Кай решил приступить к делу. Тем не менее сразу же покидать остров он не стал. Сперва парень навестил Шань У, которому приказал быть готовым через четыре дня, и лишь затем телепортировался обратно в Небесный Комплекс. Будучи божественным артефактом, Умбертольд обладал настолько мощным пространственным массивом, что мог покрыть всю планету. Ему не нужны были связующие массивы в других местах или даже маяки. Портальная Площадка Небесного Святилища могла самостоятельно пробить путь практически в любую точку Инсулая.

Этим Кай и воспользовался. Определённые кристаллические накопления энергии Умбертольд уже успел сделать за время полного функционирования, так что телепортация прошла без проблем. Несколько секунд — и вот пятеро воинов уже у границы региона Край, коим правил Синдикат Парных Драконов. Сразу же перемещаться к скитающемуся острову Кайзер не стал по той причине, что на территории Синдиката его телепортацию могли заметить. Потому он и указал в координатах массива лишь границу Края.

К слову, если бы не было Умбертольда, то пришлось бы Каю с остальными отправляться в Секту Восходящей Звезды и садиться там на корабль, ибо портальной сети между регионами не существовало. Её не раз пытались построить, но это требовало колоссального количества ресурсов, так что все попытки зачастую проваливались ещё в самом начале строительства. В целом причин было немало, но основную роль всё же играла натянутость в отношениях между фракциями.

— И куда теперь? — спросил Рагнар, стоя на воде справа от Кая.

— На север. Там ближайший остров, от которого мы начнём путь к нужному месту, — кивнул тот, и пять фигур воинов размазались в пространстве.

С помощью техник движения они довольно быстро добрались до первого острова, неподалёку от которого Кайзеру пришлось спрятать спутников в Хранилище. Далее он укрылся Зоной Полутвёрдой Энергии и Техникой Скрытого Измерения, после чего, абсолютно невидимый, пробрался на сушу. Ни массивы, ни пограничные отряды его не заметили. Конечно, можно было бы пойти и напрямую, но тогда пришлось бы регистрироваться и оформлять документы. Это не только усложнило бы путешествие, но и поставило бы под угрозу всю миссию вообще. Если это действительно культисты заняли острова, в чём Кай практически не сомневался, то они могли каким-то образом узнать, кто именно очистил первый скитающийся остров. И если сейчас аура этого "воришки" попадёт в базу данных Синдиката, то культисты получат шанс подготовить парню достойную и смертельно опасную встречу. Ибо кто знает, насколько глубоко адепты связаны с другими фракциями Миров Испытаний?

Конечно, ранее Кай постарался скрыть все следы, но всё же всегда стоит быть готовым к худшему. Только так можно выжить в жестоком мире боевых искусств. Это парень уже давно уяснил для себя.

На острове Кай легко добрался до крупнейшего города, где в каком-то переулке обнаружил вусмерть пьяного начального Заклинателя с жалким пятибалльным фундаментом. Обладающий статусом Истинного Мастера мужчина настолько низко пал, что надрался до состояния беспамятства, потеряв сознание прямо посреди грязной улочки. Его не смущал ни местный смрад, ни в целом сама ситуация. Впрочем, к его чести, Воля Мастера Заклинателя отводила взгляд смертным, даже когда тот был без сознания, так что увидеть мужчину могли лишь другие Истинные Мастера, которые изредка проходили мимо проулка и заглядывали туда.

Но всё же что могло такого произойти, чтобы столь сильное существо (ведь даже слабый Заклинатель — это всё ещё монстр для подавляющего большинства жителей любой планеты) оказалось в подобной ситуации?.. Кай догадался почти сразу… Алхимический алкоголь мог довести Истинного Мастера до такого состояния лишь в одном-единственном случае — если тот сам этого возжелал.

— Все… умерли… все… Я… умру… я… Хватит… прошу… — бормотал в бреду дрожащий Заклинатель.

Кай прислушался к чувствам и тут же скривился. Воля мужчины трепетала, словно маленький огонёк свечи на ветру. Казалось, ещё чуть-чуть — и она угаснет.

Заклинатель был сломлен. Кайзер впервые видел подобное.

«Вот она, обратная сторона боевых искусств…» — промелькнуло у него в голове.

Кай не испытывал к Заклинателю никакого сострадания, но и презрение исчезло из его взгляда.

Схватив мужчину одной рукой за грудки, он поднял того в воздух. Будь в этот момент рядом какой-нибудь Мастер, то он с удивлением обнаружил бы, что пьяница неожиданно исчез. На самом же деле область невидимости Кая просто расширилась, накрыв и незнакомца.

Кулак парня занялся зелёным пламенем, что моментально хлынуло в рот Заклинателю. Идеально контролируя Жар Пустоты, Кайзер стремительно выжигал всю ту мерзость, что сознательно влил в себя незнакомец. Секунду спустя тот пробудился. Задрожав, попытался закричать, как вдруг воля Кайзера вторглась в его разум. Изо всех сил стараясь не загасить трепыхающийся огонёк воли Заклинателя, парень быстро блокировал его воспоминания о последних месяцах жизни. Это не уменьшит страданий мужчины и не восстановит его волю, но хотя бы стабилизирует психику. К сожалению, Кай не был, как когда-то Старкс на арене Удийна, пиковым Священным Лордом, так что его манипуляции были временными. Без значительно более мощной воли и расширенного инструментария ауры (духовной связи, например), он мог лишь заблокировать память, но не стереть её. А потому рано или поздно незнакомец начнёт вспоминать все те ужасы, что пережил.

Конечно, воспользуйся Кайзер Полным Подчинением, эффект получился бы совершенно другим. С его помощью он бы точно смог стереть память такому слабому воину окончательно, вот только применение этой способности практически гарантированно подавило бы и так вконец сломленную волю Истинного Мастера, попросту убив его. Так что оставалось полагаться лишь на обычную Волю Мастера.

Закончив, Кай заглянул замершему Заклинателю в глаза.

Отвечай, — приказал он, филигранно используя Волю Мастера, — у тебя есть документы для путешествий по территории Синдиката?

Так начался допрос. Уже вскоре Кайзер выяснил всё, что хотел, после чего лёгким ударом по голове вырубил Заклинателя и споил ему алхимическое снотворное. Следом незнакомец исчез, отправившись в Хранилище, а уже через минуту из переулка вышел Кай. Преобразившись, он теперь был неотличим от того пьяницы. Внешность воин изменил посредством клеточной манипуляции Полным Подчинением, уровень развития снизил техникой Ашциллы, а ауру — методом Рун’Тана.

Вот так в новом облике Кайзер и добрался до станции телепортов. Там у него сперва проверили документы, после чего заставили пройти под особой рамкой, подтверждающей истинную ауру и уровень развития, а также выявляющей активные артефакты. В итоге ничего, кроме Пространственного Кольца того Заклинателя, не обнаружилось. Даже Хранилище. На техники и методики уровня Центрального мира, откуда были родом Ашцилла и наследие Бельтейз, местные системы безопасности явно не рассчитывались.

Что же до огромного количества энергии, находящегося внутри Хранилища, то ее не смогли засечь банально потому, что Кай воспользовался навыком подчинения энергии.

Дальше оставалось лишь заплатить за перенос. Из-за высокой плотности праны в ближних мирах было усиленное сопротивление окружающей среды к любым энергетическим манипуляциям. В том числе и к телепортации. То есть если где-нибудь в срединных мирах за определённое количество энергии можно было телепортироваться на определённое расстояние, то уже в Инсулае и прочих ближних мирах аналогичное количество энергии позволяло переместиться на значительно меньшую дистанцию. И само собой, это сказывалось на стоимости подобной транспортировки.

А ведь ещё стоило помнить о пиратах. Владельцы портальной сети не могли смириться с потерей прибыли, так что разработали некоторые технологии для противостояния Прерывателям Картеля. Конечно, эта защита работала не в ста процентах случаев, да и основную транспортную нишу уже давно заняло судоходство, но тем не менее сплочённым Синдикатам, в отличие от разрозненных фракций Авлэйма, удалось возродить путешествия через массивы переноса. Вот только снижение спроса и удорожание оборудования не могло не отразиться на ценах. Работать себе в убыток никто не желал, так что стоимость телепортации между островами за последние несколько лет бесчинства пиратов возросла в десятки раз. Если раньше билеты себе позволить могли даже обычные зажиточные горожане, то теперь это стало привилегией исключительно элиты мира боевых искусств.

К счастью, для Кайзера это не стало проблемой. Отдав приблизившемуся Элементалисту Кольцо, в котором находилось триста восемьдесят четыре тысячи двести пятьдесят Лазурных Кристаллов — аналог двухсот пятидесяти Рун, — он прошёл вперёд. Благо парень предварительно оделся в роскошный халат, вырядившись очень и очень небедным Мастером, отчего и вопросов у стражи не возникло. Вскоре массивы активировались, и парень исчез. И лишь через пару часов проверяющие обнаружат катастрофические потери Лазурных Кристаллов в особом пространстве станции, что раскроет правду — переместился отнюдь не Заклинатель. И к тому же далеко не один.

Через три часа, большая часть которых была потрачена на бессмысленное ожидание и проверку личности, Кай чередой телепортаций добрался до ближайшей к первому скитающемуся острову точке.

— Господин, прошу сойти с платформы! — крикнул работник станции.

Оглянувшись и обнаружив выход, Кай спокойно направился к нему. Вскоре он покинул территорию портальной станции, очутившись на многолюдной шумной площади. Интуитивно повернувшись в необходимую сторону, Кайзер уже собирался было сделать первый шаг, как вдруг замер.

Время будто остановилось. Птицы, ветер, мельтешащая перед глазами толпа — всё это замерло.

И лишь две фигуры продолжали двигаться в этом мире.

На Кая с интересом и удивлением издали смотрел среднего роста статный мужчина, одетый в чёрно-белую форму неизвестной мечнику фракции, на которой можно было заметить пятнышко крови. Незнакомец обладал приятными юношескими чертами лица и "добрым" взглядом, а также носил длинные тёмные волосы, затянутые в хвост.

Подобных воинов по площади ходила масса, так что незнакомца можно было бы и не заметить в толпе, если бы не… энергетическое зрение Кая, показывающее, что стоит там отнюдь не пиковый Заклинатель…

В центре далеко не самого крупного регионального города находился Небесный Монарх В Шаге от Божественности, практически не уступающий в могуществе Морозному Троллю Габбу — Мастеру Семи Великих Звёзд.

Интуиция Кая буквально вопила о том, насколько опасен этот человек. И парень был бы только рад поскорее избавиться от внимания подобной личности, да вот тело едва слушалось его. Тёмные глаза незнакомца притягивали взгляд Кайзера, словно гипнотизируя. Ну а затем парень внезапно ощутил, как нечто мерзкое спокойно проникает в его разум и незримыми отростками ощупывает ментальные заслоны, при этом легко находя в них дыры и уязвимости, о которых Кайзер и не подозревал.

Кай мелко задрожал, пытаясь справиться с параличом, сковавшим его, и выдворить чужеродную силу. И, словно ощутив его потуги, незнакомец улыбнулся. Мгновение спустя проникшая в разум Кайзера сила исчезла, не оставив ни следа.

— Прости, обознался. Глаза похожие… — раздалось над ухом Кая, заставив его дёрнуться.

Вот только рядом никого, конечно же, не обнаружилось, поскольку услышанные им слова прозвучали непосредственно в самом мозге парня. В реальности же никакого звука не было.

Повернувшись обратно, Кайзер понял, что незнакомец уже исчез. Время возобновило свой ход. Толпа горожан вновь замельтешила перед глазами, и лишь один Кай продолжал стоять. Власть над телом вернулась, но он не сразу сумел унять мерзкое и пугающее чувство бессилия, смолой растёкшееся по его телу.

Он определённо столкнулся с пользователем одного из редчайших элементов — Разума. В отличие от Пути Души, Путь Разума позволял воздействовать на сам мозг и в целом нервную систему. В плане воздействия и подчинения Путь Разума был значительно проще и эффективней, чем Путь Души, потому что физический разум сам по себе был проще духовного — оболочки души. Можно было, например, подчинить тело жертвы, в то же время не подчиняя её разум. С душой бы такое не сработало. Создавать иллюзии, просматривать, стирать или изменять воспоминания, закладывать определённые мысли и эмоции, брать под контроль — всё это с помощью Пути Разума давалось гораздо легче.

С другой же стороны, Путь Души позволял воздействовать и на остальные слои оболочки, не связанные с разумом, тем самым, например, блокируя развитие или возможность использовать сами силы (рабские ошейники). К тому же душа была наиболее важной частью живого существа. Не всегда можно было убить противника, отрубив ему голову или пронзив сердце. Но вот если разрушить оболочку души, то тут уже практически ничего не поможет. Ну а какой ещё путь, как не Путь Души, наиболее пригоден для духовных атак?..

В конце концов, воздействовать на душу было хоть и сложнее, но такие действия являлись более основательными. Если условному Мастеру Душ дать поработать с чьей-то лишенной защиты оболочкой, то он сможет сделать всё то же самое, что и пользователь Пути Разума, вот только его деяния будут более фундаментальными. Контроль разума через душу сложнее снять, манипуляции с воспоминаниями труднее обратить, а от вложенных идей и мыслей тяжелее избавиться. Всё-таки у воинов, достигших хотя бы ступени Закалки Души, духовный разум был уже сильнее физического, отчего тот и обладал большей властью в их паре. Проще говоря, манипуляции с мозгом можно было перебороть с помощью фундаментально более сильной души, но вот манипуляции с душой более слабым мозгом отбросить было очень непросто. Зачастую требовалась помощь извне, ну или безумно сильная воля.

Вот и получалось, что Путь Разума — это простой, но поверхностный способ воздействия, а Путь Души — сложный, но более фундаментальный. Главным же преимуществом первого являлось то, что, в отличие от Мастеров Душ, Мастера Разума могли посылать свои техники и на дальние расстояния, не нуждаясь при этом в соответствующей Сфере.

Придя в себя только через несколько секунд, Кай наконец двинулся дальше. О случившимся он пока не хотел думать, отложив на потом. Разве что сделал мысленную пометку: обязательно поработать над защитой разума. Как и техникам Пути Души, техникам Пути Разума требовалось попасть в цель и пробиться сквозь её энергетический покров — стандартную защиту почти от всего. Вот только у обоих элементов были и обходные пути. У стихии Души им являлась аура, с помощью которой существовала возможность проникнуть в духовный мир жертвы и оттуда воздействовать на его оболочку. Именно поэтому всех воинов учили выстраивать защиту в мире души, что не обошло и Кая. Этому он обучился ещё на Земле у Рун’Тана.

Что же касалось Пути Разума, то аура с ним не взаимодействовала. Однако у пользователей данного элемента имелся другой инструмент — Техника Ментального Присутствия. Эта базовая и идентичная в своей основе практически во всех частях Ойкумены техника позволяла попасть в чужой разум частичкой своего. А поскольку это отличалось от прямых атак (да и в целом не было атакой), то и покров не мог её заблокировать.

Обычно для использования Техники Ментального Присутствия требовался длительный зрительный контакт либо прикосновение. Более опытные Мастера Разума могли послать частичку своего сознания всего за миг пересечения взглядов, а наиболее искусные — и вовсе были способны вторгнуться в чужой разум с помощью звука.

Естественно, Ментальное Присутствие уступало другим узконаправленным техникам, вынужденным сталкиваться с покровом, однако оно было универсально. Если посланная частица сознания сможет проникнуть в глубь разума оппонента, то получит над ним базовый поверхностный контроль. А если разница в ментальной силе окажется колоссальной, что во многом зависит от разницы в развитии, то Мастер Разума и вовсе получит полную власть. Против такой цели ему не понадобятся никакие дополнительные способности.

Но конечно же, если есть некое оружие, то всегда найдётся подходящий щит. И в данном случае таким были ментальные заслоны — психологические барьеры, выстраиваемые из воли воином в своей голове. Именно от них зависело, сумеет ли враг пробраться в твой разум и сумеешь ли ты дать ему отпор. Ибо если атаковать частицу чужого сознания, то последствия отразятся и на самом противнике.

Впервые Кай занялся созданием психологических барьеров ещё в Облачной Обители, когда стал Первым в её рейтинге и обучался у Ашциллы. Затем, когда завершилась кампания в Бельтейз, парень улучшил свою защиту разума с помощью ментальных методик императорской семьи и тренировок у Савана. Ну а после он не раз встречался с пользователями этого элемента в Умбертольде. Нашлись там и такие воплощения.

Однако доселе Кайзеру ещё ни разу не приходилось сталкиваться с настолько могущественным Мастером Разума. Это был редкий элемент, и высот в нём достигали единицы, а потому даже в Небесном Комплексе подобные противники обладали максимум пиковыми Сферами — не более. Это даже не псевдо-Божественный ранг.

Сегодня же Кай встретил человека, определённо обладающего начальной Улучшенной Сферой. То есть его Техника Ментального Присутствия была не слабее низкого качества Божественного ранга. Это не только пугало, но в определённой мере и возбуждало Кайзера. Очередная грань боевых искусств и столь невероятный Мастер пробудили в нём азарт, что уже давно не проявлял себя. Вот почему покидал остров Кай в итоге с лёгкой улыбкой на лице.

Так или иначе, но путешествие продолжалось. Под покровом невидимости парень ушёл в море, а затем, преодолев несколько десятков километров, наконец остановился.

— Я на месте, — произнёс он в пустоту.

Тем не менее ответ всё же последовал:

— Иди на юго-восток, — появилась рядом Тень безликого воителя. — Через полтора километра ты попадёшь в область притяжения. И, кстати, на островах больше никого нет.

— О чём ты? — удивился Кай. — Они ушли?

Увы, не успел он повернуться к Тени, как та уже исчезла. Притом не только в видимом спектре, но и в энергетическом. В итоге парень просто пожал плечами и продолжил путь.

Поначалу вокруг ничего не было, лишь морская гладь, однако по мере приближения вокруг Кая словно из ниоткуда начал появляться сгущающийся туман. Следом духовное восприятие парня наконец смогло засечь лёгкие пространственные искажения вокруг. Пожалуй, сконцентрируйся он на энергетическом зрении и начни вглядываться, то спустя как минимум пару часов всё же сумел бы увидеть очертания движущегося пространственного якоря, связывающего скитающийся остров с внешним миром. Уж слишком качественно он был замаскирован.

В конечном счёте туман полностью накрыл Кая, так что уже через несколько минут тот ощутил смену пространства. Плавный переход прошёл успешно. Сразу после этого парень выпустил спутников из Хранилища.

— Ну наконец-то! Я уже устал ждать, — оглянувшись, захрустел шеей Рагнар. — Где враги?

— Навевает воспоминания, — протянула Ньяко.

— Предлагаю поскорее закончить дело и уйти отсюда, — сдержанно произнесла Лилит. — Мне уже доводилось бывать в похожей сверханомалии, но в Беллуме, и ничего хорошего там нет.

— Не беспокойся, дорогуша, я всегда защищу тебя! — протянул ей руку Небесный Зверь.

— Угомонись, Шоу, — холодно ответила она. — Сейчас не до твоего пижонства.

— Пока я с вами, Призраки не угроза, — встряв, не дал Кай ответить Ворону. — У меня есть идеальное оружие против них, но всё же лучше держитесь поближе ко мне.

— Но что насчёт культистов? — нахмурилась Лилит. — Ты так беспечно перенёс нас…

— Их больше здесь нет. По крайней мере, такая пришла информация, — пояснил Кайзер. — Да и не хотел я использовать законы Пути Пространства, вытаскивая вас во время перехода, — вспомнил он пространственный шторм, порождённый глупыми действиями Сакуми Андо.

— Серьёзно? — разочарованно вздохнул ас. — Ну и зачем я тогда пёрся сюда?..

— А откуда информация? — не мог не спросить Шоу. — Ты ведь не связан…

— Не придумывай глупостей, — не дав тому договорить, сурово взглянул на последователя Кай. — Если бы я был адептом, то ты уже давно стал бы моей жертвой на каком-нибудь грязном ритуале!

— Да я же шучу! — улыбнулся Ворон. — Но всё же, откуда информация?

— Идём, — проигнорировав вопрос, приказал Кай.

Хотя Тень и сообщила, что на островах больше никого нет, расслабляться Кайзер не стал, а потому позволил спутникам выполнять свою роль — охранять его. Вот так они и бродили по территории скитающегося острова, пока Кай собирал рунный туман. В отличие от первого раза, сейчас парню не встретились щупальца, полчища Призраков и главенствующие в аномалии Тени. В этом месте последние до сих пор были запечатанными. Впрочем, без сюрпризов всё же не обошлось.

Уже достигнув суши, Кай с последователями вскоре обнаружил следы жуткого сражения, что привели их к разорванному на части доргану в одеждах Культа Небесного Возвышения. На лице адепта застыла посмертная маска боли и ужаса, будто он подвергся всем карам мироздания за миг до смерти.

— Жуть, — прокомментировал увиденное Рагнар.

«Теперь понятно, о чём говорила Тень», — кивнул Кай, а затем прикрыл глаза и прислушался к восприятию. Сейчас он хотел поскорее изучить округу. Поискать подсказки, пока было время.

Шоу, присев на корточки, внимательно изучал останки культиста, при этом даже не думая к ним прикасаться. Затем, кивнув и что-то подтвердив для себя, он с интересом взглянул на остальных. Воины, кроме Кайзера, ответили ему тем же.

— Мастер Шоу, вы хотели что-то нам сказать? — вежливо улыбнувшись, первой заговорила Ньяко.

— Вы, похоже, совершенно не понимаете, кого мы тут обнаружили, — посерьёзнев, поднялся он.

— Так просвети же, — вздохнула Лилит.

— Это кандидат в Младшие Апостолы третьего ранга из Дома Противостояния.

— Это нам мало что говорит, — наконец открыв глаза, сказал повернувшийся к остальным Кай.

«Как я и думал, здесь определённо использовали Путь Разума. Следы подчистили, но видно, что убийца спешил. Впрочем, уже через час-два даже сильнейшие частицы рассеются и ничего обнаружить не выйдет. Вряд ли он подозревал, что сюда так рано заявится кто-то…»

— Мы мало знаем о внутренней иерархии Культа, поэтому, будь добр, проясни детали, — добавил Кай. — Кто такие Апостолы?

— Так называют сильнейших воинов Культа. Адепты ведь могут едва ли не с нуля создавать гениев, взращивая их методиками тёмных искусств, что и делает их одной из сильнейших, если не сильнейшей фракцией Миров Испытаний. Так вот, Младшими Апостолами называют всех Мастеров Шести Звёзд, а третий ранг означает, что он на ступени Небесного Монарха.

— Выходит, Заклинатели не могут быть Апостолами? — посчитав ранги, тут же спросил Рагнар.

— Не перебивай! — недовольно ответил Ворон, выставив ладонь перед собой. — Да, не могут. В общем, кандидатами в Малые Апостолы называют Мастеров как минимум Пяти Средних Звёзд, но имеющих большой потенциал. Как раз таких и можно потом искусственно довести до Шести Малых Звёзд или даже больше. Есть ещё Старшие Апостолы — Мастера Семи Малых Звёзд, и Высшие Апостолы — Мастера Семи Средних Звёзд.

— А для Семи Больших Звёзд какое название? Супер-Высшие? — хмыкнул ас, всё же перебив Шоу.

Ворон цыкнул.

— Даже с тёмными искусствами стать Мастером Семи Больших Звёзд крайне сложно! — сказал он. — Этим титулом обладают только Столпы, они же главы Домов. А это уже пять воинов такого уровня. Стольких нет ни у одной фракции Миров Испытаний!

— Так бы и сказал, что не знаешь… — усмехнулась Лилит, заправив волосы за ухо.

— Младшие Столпы, дорогая Лилит, вот как их называют. Но только такие имеются лишь среди Священных Лордов, а не Небесных Монархов. Будущие главы домов, так сказать.

— Хорошо, это мы поняли, — кивнул Кай. — Это некий аналог званий старейшин в сектах, верно?

— Нет, неверно. Апостол — это не просто звание или титул. «Апостол в Культе — это, в первую очередь, Сила», — процитировал Шоу одного из настоятелей Скрытого Храма, члены которого некогда спасли его после боя с Рафаилом, главой Дома Голода. — Старшие и Высшие Апостолы имеют особое оружие, называющееся тёмным. Как вы можете догадаться, все способности такого оружия основаны на плетениях тёмных искусств, а потому оно может забирать часть силы врага и отдавать владельцу, на время увеличивая его мощь. К счастью, такое оружие очень непросто создать из-за высоких требований к материалам и сложности самих плетений, но оно всё равно даёт Апостолам слишком много преимущества. Если не убить такого сразу и затянуть бой, то потом одолеть его будет практически невозможно. По крайней мере, для большинства. Особенно если это массовый бой. Более того, у некоторых Высших Апостолов есть не только оружие, но и целые доспехи, основанные на тёмных искусствах. Для победы над таким нужно втрое больше равных противников либо божественные предметы.

— Но разве это не кандидат в Младшие Апостолы? — наклонила Ньяко голову набок, колыхнув водопадом волос. Как ни странно, земли они так и не коснулись. Женщина отлично контролировала волосы при помощи энергии, так что даже в бою они не были для неё помехой.

— Вот именно! Поскольку будь здесь хотя бы Старший Апостол, то с очень большой вероятностью тут на земле лежал бы не он, а его противник!

Вспомнив Небесного Монарха, встреченного в городе, Кай уже хотел было покачать головой, но всё же сдержался.

— Но ладно, перейду к сути. Тёмное оружие делать сложно и дорого, поэтому Младшие Апостолы и кандидаты его не получают. Взамен же им выдают особые настои из области запретной алхимии, которые на час без каких-либо последствий усиливают их в среднем на полторы Мастерских Звезды, но не выше Семи Малых. При этом их физическое и Астральное Тело настолько изменяется на время действия настоя, что убийство культиста становится очень и очень непростой задачей. Даже лишение головы не остановит его. Только вот так, — кивнул Шоу на куски тела, — разорвать его на части. Из-за этого их и называют нередко машинами смерти.

— Внушает, — кивнул Рагнар. — Но всё же я думал, что мы тут кого-то пострашнее встретим, ну или их будет гораздо больше, чем один адепт. Мы такой серьёзной толпой вышли, а тут… — расстроенно вздохнул он, взглянув на Кая.

Заметив взгляд аса, парень невозмутимо пожал плечами.

— Я тоже готовился к худшему. Но кто знает, кого мы ещё встретим на других островах?

К несчастью для Рагнара, на оставшихся четырёх скитающихся островах они также обнаружили по одному трупу кандидата в Младшие Апостолы, которые умерли гораздо раньше первого. Но, несмотря на всё недовольство любящего размять кулаки аса, Кай был даже рад такому стечению обстоятельств. Благодаря неизвестному Мастеру он сумел спокойно и не привлекая к себе внимания собрать колоссальное количество рунного тумана, что в итоге был превращён в двести пятнадцать миллионов Рун.

Глава 4. Время встреч 2

Четыре дня спустя

На Кронос — главный остров филиала Ордена Чистоты, что расположился к востоку от Тира, — вот уже как третий день прибывали воины со всего Инсулая. Главы кланов и сект, магистры орденов, разнообразные старейшины, многочисленные гении и просто представители влиятельных семейств — вся элита планеты стекалась к одному-единственному острову. Впервые за многие и многие десятки тысяч лет происходило нечто подобное. А всё из-за двух важнейших событий: недавнего основания Авлэймского Альянса и первой в истории современного Инсулая встречи лидеров всех трёх регионов.

Все те два с половиной месяца, что Кай почти полностью провёл в медитациях, занимаясь закалкой воли, его клоны не сидели сложа руки. Кроме того, что они обучали Послушников и выполняли другую работу внутри Храма Вечного Пути, часть двойников парня действовала и за пределами затерянного в океане острова.

Вместе с небольшими группами Первый и Второй совершили официальные визиты в Синдикат Хан Нам и Синдикат Парных Драконов. Но отправились они туда не сами, а с представителями Секты Восходящей Звезды и ещё одной, новой на мировой арене, организации — Морской Торговой Компании. Важность этих делегаций была немалой, так что отказаться от встреч главы Синдикатов попросту не могли, да и не желали.

Кайзер с самого начала понимал, что странные события в Авлэйме не останутся незамеченными, а потому решил воспользоваться этим. Вот так уже через пару недель после основания Храма было официально объявлено о создании Авлэймского Альянса — военного и экономического объединения независимых фракций данного региона. По крайней мере, подобную информацию через наводнивших Авлэйм шпионов получили все желающие. Ну а затем и произошли первые официальные визиты с клонами в Синдикаты.

Естественно, всё это было лишь ширмой, необходимой для прикрытия истинного положения дел. Кайзер не желал раньше времени сообщать о своей власти над регионом, но и не мог игнорировать интерес Синдикатов. Поэтому и приняли решение кинуть, так сказать, всем кость в виде некоего Авлэймского Альянса, дабы отвлечь от поиска правды и увести любые размышления в сторону. Пока что же Кай собирался использовать это ложное объединение для налаживания отношений с Синдикатами. Как ни странно, те ответили взаимным интересом, так что уже вскоре была назначена дата встречи всех трёх сторон. Ну а местом её проведения решили выбрать именно Кронос, как независимую и неприкосновенную территорию. В этом она походила на Восьмое Отделение Клана Эверштейн.

Единая же вертикаль власти, основанная на силе, немалые ресурсы и воля правителей позволили организовать всё достаточно быстро. Мастера Боевых Искусств в принципе любили быстро договариваться, а не тянуть резину, как это водится среди политиков-смертных.

И вот этот день настал. Главы Синдикатов и представители новообразованного Альянса прибыли на Кронос, а вместе с ними здесь собрались и сотни других важных персон, желающих использовать столь громкое событие для установления деловых отношений уровнем пониже.

Массивные створки врат медленно открывались, пропуская в просторное помещение из тёмного матового камня пятерых воинов. Согласно официальной позиции Авлэймского Альянса, его возглавлял Совет из пяти Председателей, каждый из которых представлял одну крупную фракцию или объединение нескольких средних. Так, Председателем от Секты Восходящей Звезды стала непосредственно сама Лилит, Храм Вечного Пути представлял Кайзер, Союз Северных Остров — Шань У, как неофициальный ученик Габба, Морскую Торговую Компанию — Ворон Шоу, а так называемые независимые фракции Авлэйма — Нефрий Таракунт III, глава некоего королевства Балут. Все Председатели были подчинены Кайзеру, однако об этом знали лишь они и прочие вассалы парня. Со стороны же действительно могло показаться, что все пять сторон Альянса более-менее равны и независимы.

В центре помещения находился громадный треугольный стол с крупным отверстием той же формы посередине, сделанный из такого же тёмно-матового камня, что и сам зал. Было видно, что мастера филиала Ордена Чистоты, выступавшего принимающей стороной, специально создали его для этой встречи.

Над столом находился единственный источник света — крупный кристалл, испускающий слабое естественное свечение, из-за чего в помещении царил полумрак. Впрочем, Истинным Мастерам он никак не мешал.

У ближайшей к вошедшим грани треугольного стола стояли тёмные каменные стулья с довольно высокой спинкой, оббитые белым мехом неизвестного зверя. Всего их было пять — ровно по числу Председателей Альянса.

В центре, как и велел ранее Кай, села Лилит. Именно её фигура казалась всем главной, что лишь играло на руку парню. Справа от девушки уселся Шоу, а слева — Шань У. По краям же расположились сам Кайзер и Нефрий, как наименее значительные фигуры в пятёрке.

Что же касалось Синдикатов, то их главы и представители прибыли чуть ранее, войдя через двое других врат, расположенных за их спинами. От Парных Драконов — непосредственно сами братья, их мать, занимающаяся множеством внутренних дел Синдиката, а также глава второй крупнейшей организации в Крае после Секты Парных Драконов. Со стороны же клана Хан Нам прибыл лично Патриарх Чжоу и трое его Верховных Старейшин.

К слову, ранее Парные Драконы хоть и планировали отправиться к Восходящей Звезде, как только узнали о странных событиях в Авлэйме, но так и не смогли сделать это. Узнавшая про их планы мать осадила легкомысленных сыновей, запретив им позориться и портить свою репутацию глав могущественного Синдиката.

Некоторое время все три стороны просто смотрели друг на друга, изучая, пока тишину наконец не нарушила стройная темнокожая женщина с рыжими волосами — пиковый Небесный Монарх. Она была единственной, кто стоял, а не сидел.

— Думаю, можем начинать, — сказала воительница, встав на одном из углов стола, между Синдикатами. — Меня зовут Лая Карст Иглосиаз, и я глава инсулайского филиала Ордена Чистоты. Как мы и договаривались, я выступаю в качестве посредника на этих переговорах. Их инициатором является Авлэймский Альянс, а потому передаю им слово.

— Благодарю, — поднялась Лилит. — Как Голос Совета, я буду говорить от лица всего Альянса.

Дальше Матриарх Секты Восходящей Звезды представилась и представила других Председателей, включая Кайзера, после чего заявила об официальной позиции Альянса, а именно — о желании установить тесные и полноценные отношения Авлэйма с двумя другими регионами, особенно на фоне угрозы океанической империи Кнолак.

И стоило главам Синдикатов только услышать это название, как у некоторых во взгляде промелькнул ужас. Чжоу Хан Нам и братья Парные Драконы ещё не успели забыть ту чудовищную встречу с императором Кнолака, что отпустил их лишь по какой-то своей непонятной прихоти.

После этого Лилит подняла четыре важные темы. Обсуждение началось с торговли. Сперва три стороны определили новые пошлины, раз уж теперь Авлэйм представлялся Альянсом, а не отдельными фракциями, договорились о взаимном упрощении многих бюрократических процедур и обсудили формирование более тесных товарно-денежных отношений. Также были задеты темы Морской Торговой Компании и Храма Вечного Пути.

Лилит выдвинула МТК в качестве главного посредника в торговых отношениях регионов, обладающего для этого достаточными ресурсами и подходящими технологиями. Естественно, сразу же оказалась поднята тема пиратского прошлого новой организации, на что Шоу тут же дал системную клятву в том, что ни он, ни МТК не занимаются и не планируют заниматься разбоем, а также не поддерживают никаких связей с Картелем Четырёх Туманов. Лилит и остальные Председатели тут же поручились за МТК, сообщив, что уже сотрудничают с ними.

Конечно же, это хоть и значительно снизило градус накала страстей, но полностью от недовольства и недоверия к Шоу и Морской Торговой Компании не избавило. На эту тему и решила высказаться Ааш’Цирон — мать Парных Драконов и Небесный Монарх пиковой стадии:

— Даже если они больше не занимаются пиратством, то всё равно, как мы можем сотрудничать с теми, кто грабил наши суда и убивал наших подданных? — возмутилась она.

— Действия Картеля Четырёх Туманов действительно непростительны, но я всё же замечу, Мастер Ааш’Цирон, что главы МТК, Скайд Бор и Ворон Шоу, были адмиралами Третьего и Четвёртого пиратских флотов. То есть они промышляли разбоем исключительно на территории Авлэйма. Вы можете обвинять их в пиратстве и причастности к Картелю, но не в убийстве ваших подданных и грабеже ваших судов, — невозмутимо ответила Лилит.

— В этом есть истина, — соединив пальцы домиком, произнёс Чжоу Хан Нам, — но всё-таки хотелось бы услышать более весомые причины. Почему мы должны сотрудничать именно с МТК?

— У нас есть ответ, — улыбнулась Лилит и взглянула на Шоу.

Тот кивнул, а затем достал небольшой артефакт в виде золотистой круглой пластины с неким драгоценным камнем в центре. Активировав его, он явил крупную проекцию в центре стола. Так была проведена полноценная презентация, где главам Синдикатов продемонстрировали всю потенциальную пользу от сотрудничества с МТК. Всё же последние обладали огромным флотом, уникальными артефактами телепортации и сокрытия, полученными от Кнолака, а также являлись единственными, кто мог не бояться Картеля и спокойно путешествовать между регионами. Но всё же главным гвоздём, окончательно заколотившим крышку гроба сомнений у Синдикатов, стало обещание продать им технологию защиты от Прерывателей Картеля. В конечном счёте что Хан Нам, что Парные Драконы согласились принять представителей МТК и обсудить сотрудничество.

Дальше разговор плавно перешёл к теме Храма Вечного Пути. А если конкретнее, то к их желанию торговать со всеми.

Кай не стал проводить долгих презентаций, как Шоу, а попросту передал собеседникам два Пространственных Кольца, позволив изучить их содержимое.

— Улучшенная Ян алхимия, артефакты и массивы, созданные Грандмастерами на основе высококлассных рецептов из более развитых миров — вот что я предлагаю вам и подконтрольным вам фракциям, — добавил Кайзер. — И главное, Храм Вечного Пути готов поставлять данную продукцию в больших масштабах. Естественно, при наличии достаточного количества расходников.

После этого на молодого Элементалиста взглянули совсем по-другому. Если ранее главам и представителям Синдикатов Кай казался просто непонятной (путь и талантливой) пешкой Лилит, то теперь он предстал перед ними в новом свете. Все сразу же решили, что он какой-то богатенький гений, прибывший (или сбежавший?) с полезной свитой в Миры Испытаний откуда-то из миров, что не так уж и далеки от Центрального. Всё-таки истории, когда кто-нибудь желал укрыться здесь, не считались редкостью. Правда, в основном это были малозначительные личности с небольшим, по меркам крупных фракций, количеством имущества и слуг, но кто сказал, что не может быть исключений?

Отказываться от предложения Хан Нам и Парные Драконы не стали, поэтому уже вскоре переговоры перешли к следующим двум темам.

Пиратам и Кнолаку.

От первых требовалось наконец-таки избавиться (раз появился прецедент), а со вторым всё же попытаться установить контакт, дабы определиться с дальнейшими действиями. В конце концов, подводная империя до сих пор оставалась закрытым местом для обитателей суши, отчего даже не было понятно, продолжится ли экспансия Кнолака на территорию трёх регионов, что все предвещают, или всё же нет.

В итоге Синдикаты и Альянс решили сформировать клуб Большой Тройки, главной задачей которого станет коллективная оборона территорий.

Последней же темой встречи сделали укрепление социальных связей между регионами. Здесь речь пошла конкретно о возможностях мелких вассальных фракций из разных частей Иснулая взаимодействовать друг с другом посредством какого-нибудь органа, поддерживаемого Большой Тройкой. Также на этом фоне задели тему постройки глобального массива переноса для путешествий между регионами. Подобная конструкция уже существовала в Инсулае пару сотен тысяч лет назад, но затем была уничтожена во время одной из мировых войн. С тех пор регионы лишь сильнее отдалялись друг от друга.

Закончили же переговоры на том, что Альянс присоединится к турниру для молодёжи, который последние несколько веков Синдикаты проводят раз в десять лет. Таким образом, теперь в нём будут участвовать все регионы планеты. Столь важное событие, что должно произойти уже через три месяца на этом самом острове, конечно же, в первую очередь нацеливалось на укрепление торговых связей и проводилось ради цивилизованного сравнения сил молодых поколений. В конце концов, турнир лучше войны, в которой можно достичь лишь пирровой победы. Это два Синдиката давно уяснили, а потому были не против прощупать и Альянс. Во многом это и определит их дальнейшие отношения. Будут ли все три фракции равны, либо же новичкам придётся говорить с позиции слабых?..

Встреча продлилась шесть суток без каких-либо перерывов. Всё это время Истинные Мастера обсуждали многочисленные темы, торговались, спорили и заключали договоры, пока наконец не пришли к определённому исходу, что более-менее удовлетворил всех. И пусть после этого все разошлись, сразу покидать остров главы фракций не стали. Следующие четыре дня они снова проводили встречи, но уже по отдельности, обсуждая более точечные вопросы. Как, например, условия работы МТК с Синдикатами и их внутренними фракциями.

Кай тоже не остался в стороне. Ему довелось встретиться с сотнями Мастеров и договориться о поставках артефактов, алхимии и массивов Храма Вечного Пути, а также о покупке различных духовных материалов, растений и прочих ресурсов. Качество продукции Храма настолько впечатлило всех, что не подписали соглашения с Кайзером лишь единицы среди тех, кто прибыл на Кронос вслед за главами Синдикатов. Кроме того, Кай добился возможности создать на территории Края и Тира сеть представительств Храма Вечного Пути — как для торговли, так и для вербовки новых членов.

Главным же достижением парня стало получение одиннадцати Старших Рун, расположенных на территориях двух регионов. Семь из них были в непосредственном владении Клана Хан Нам и Секты Парных Драконов, а оставшиеся четыре принадлежали членам их синдикатов. Так или иначе, но ради серьёзных скидок и эксклюзивных контрактов с Храмом Вечного Пути продать Старшие Руны согласились все. Пусть это и был очень ценный объект для созерцания, но не настолько, чтобы отказываться от высококлассной продукции Храма. Так что теперь Каю оставалось лишь посетить Край и Тир, дабы разрушить Старшие Руны.

Что же касалось оставшихся шести, то три из них, уже уничтоженные, были у Союза Северных Островов и Картеля Четырёх Туманов, а ещё столько же находились на территории Кнолака, из-за чего ими Кайзер решил заняться позже. На данный момент он не хотел связываться с непонятной империей, которой ничего не смогли противопоставить два крупнейших объединения планеты. Мало того что Кнолак появился из ниоткуда и набрал силу буквально за считаные годы, так ещё и с лёгкостью усилил мелкий и незначительный на тот момент Картель Четырёх Туманов настолько, что тот уже вскоре стал глобальной угрозой для всего Инсулая. Вот почему для начала Кай планировал как минимум разобраться с уже полученными Старшими Рунами, которые позволят ему завершить изучение Стиля Небесного Смертного, и только потом уже планировать какие-нибудь шаги в сторону Кнолака.


После завершения мероприятий на Кроносе Кай вернулся на Кайзерс Арк, но надолго там не задержался. Как ему успели сообщить, в Восьмое Отделение прибыли главы Клана Эверштейн, желающие встретиться с ним. Обсудить интересующий его вопрос о длительных союзнических отношениях и помощи Эверштейнов в добыче Старших Рун Ферокса и Беллума.

К счастью, на этот раз довольно прожорливый массив переноса Умбертольда использовать не пришлось. Кай переместился через сеть порталов, что с его подачи строились по всему Авлэйму вот уже как два месяца. Ведь не дело, что подконтрольный ему регион обладает такой плохой инфраструктурой, из-за чего в прошлый раз парню даже пришлось прибыть в Восьмое Отделение на кораблях МТК. Конечно, всему виной длительная разрозненность фракций Авлэйма, но выглядело это всё равно не очень.

Прибывшего на Шалосейн, как назывался остров Восьмого Отделения, Кая сразу же встретил Дерек фон Эверштейн. Коротко поприветствовав друг друга, они направились в зал для гостей, где ещё не так давно Кайзер стал главой всего региона.

Внутри помимо уже знакомой ему старушки, Саганы фон Эверштейн, парня встретили ещё два Небесных Монарха. Оба В Шаге от Божественности, и оба — Мастера Семи Больших Звёзд. Эти системные титулы они не скрывали. И тем не менее Кай не сомневался, что в действительности оба главы клана Эверштейн достигли даже Семи Великих Звёзд — неофициального титула, о котором ему стало известно из записей Морозного Тролля Габба.

Если забыть о силе, то главами Эверштейнов были два прекрасных беловолосых сильфа — мужчина и женщина. Как уже знал Кайзер, эти двое были не только братом и сестрой, но ещё мужем и женой. Как и у древних египтян, у Эверштейнов среди правителей было принято брать в супруги кого-то из своих близких родственников. Впрочем, в отличие от людей, у сильфов это ни к каким патологиям не приводило, а потому кровосмешение у них и не являлось табу. Наоборот, даже поощрялось, поскольку позволяло создать более сильных наследников.

— Приветствую Великих Мастеров, — вежливо поклонился Кайзер, приблизившись к круглому столу, за которым сидели главы клана Эверштейн, а также Верховная Старейшина Сагана.

— Присаживайтесь, юноша, — кивнула беловолосая женщина в сиреневом платье. Единственная из Эверштейнов, кто был не в гербовых одеждах клана. — Меня зовут Ёлана, а это мой муж Виктор, — посмотрела она на скучающего мужчину, что взглядом изучал Кая. Судя по всему, говорить он не собирался, предоставив всё сестре. — Не буду ходить вокруг да около и сразу скажу: мы согласны на ваше предложение, но… с одним условием.

— Я готов вас выслушать, Великий Мастер Ёлана, — сказал Кай.

— Клан Эверштейн заключит с Храмом Вечного Пути договор о ненападении сроком на пять тысяч лет без возможности досрочного разрыва. Также мы совместно с Храмом Вечного Пути создадим особую группу из доверенных Мастеров, целью которой будет получение доступа к Старшим Рунам в Фероксе и Беллуме. Данная группа будет обладать полной поддержкой клана Эверштейн в этом деле, — сухим канцелярским тоном огласила Ёлана основные пункты, на что Кай кивнул. — Взамен же Храм Вечного Пути станет эксклюзивно поставлять клану Эверштейн Элексиры Возвышения, способные повысить фундамент смертных воинов на два балла. Поставки будут продолжаться всё то время, что Храм Вечного Пути будет находиться в Мирах Испытаний, но не более пяти тысяч лет. Сроки, стоимость и прочие детали, касающиеся Эликсиров Возвышения, указаны в духовном контракте, — достала она свиток, — но могут быть пересмотрены при согласии обеих сторон. Ключевым же нашим условием является желание получить возможность изучить ваше физическое и Астральное Тело, душу, а также информационное поле.

Кай показательно нахмурился, услышав условие Эверштейнов.

— Но это ещё не всё, юноша, — улыбнулась женщина, вновь перейдя к неформальной речи. — Если вы согласитесь, то получите это, — положила она на стол яркий кровавый камешек, вынутый из пространственного кармана.

Кровь в теле парня забурлила, отчего он едва удержался от неосознанного желания броситься к камню.

— Что это? — стараясь сохранить невозмутимость, спросил он. Из-за кристаллической оболочки Кай никак не мог ощутить объект или увидеть его системное описание. Лишь яркое сияние в энергетическом спектре.

— Особый препарат Клана Девятиглавой Небесной Гидры, необходимый для последней — третьей — эволюции линии крови. Вместе с ним вы получите знания, как провести саму эволюцию.

— Клан Девятиглавой Небесной Гидры? — не отводя взгляда от манящей к себе вещицы, на автомате спросил Кай.

— Мы предполагаем, что именно его членом вы и являетесь. Или я ошибаюсь, и линией крови такого существа вы не обладаете, юноша?

— Как вы это поняли? — вздохнув, наконец успокоился Кайзер, укротив дикую жажду завладеть камнем. — Вам что-то известно о моей линии крови?

— Мы это поняли, потому как наш клан некогда был союзником Клана Девятиглавой Небесной Гидры. Линия крови Девятиглавой Небесной Гидры непосредственно связана с Первыми. В сущности, как и наша сила, — пальцем указала она на свой закрытый третий глаз. — Так что если знать куда смотреть, то опознать "собрата" не так уж и сложно.

На этом короткий рассказ Ёланы завершился. Женщина замолкла, намекая, что теперь ждёт ответ.

— И всё же ваше условие задевает очень и очень… непростую тему. Зачем вам нужно изучать меня?

На этот раз Ёлана не стала спешить с ответом, а посмотрела на мужа. Встретившись с ним взглядом, она откинулась на спинку кресла, зато уже сам Виктор приподнялся. Положив руки на стол, он пальцами правой руки стал поочерёдно стучать по его поверхности, попутно рассматривая Кайзера. Через несколько секунд сильф всё же нарушил тишину:

— Молодой человек, вы ведь потеряли память, не так ли?.. — спросил он властным голосом и, не дав Кайзеру возможности ответить, продолжил: — Не удивляйтесь. Мы многое о вас знаем. Ваше прежнее имя — Кай Арнхард. Если, конечно, оно настоящее.

Услышав сие имя, Кайзер ощутил мощный отклик где-то в глубинах души. Мгновенно пришло понимание, что мужчина не лжет.

Виктор фон Эверштейн тем временем продолжал:

— Вы были наёмником в нашей Гильдии, пока не очутились в списке умерших, около восьми месяцев назад. Если хотите подробностей, то вот здесь короткая выжимка, — вынул он свиток и толкнул в сторону Кая. — Можете ознакомиться, он полностью ваш.

Взглянув на приблизившийся свиток, а затем на Виктора, Кай всё же решил изучить информацию "о себе". Положив руку на артефакт, он влил в него немного энергии. Следом в его разум стали проникать тысячи образов — память множества Мастеров. Секунду спустя взгляд Кайзера вернулся в реальность. Теперь он знал своё примерное прошлое в Мирах Испытаний до потери памяти и имена друзей. Всё казалось довольно правдоподобным, а образ Ашциллы, сражающейся с Регисом, и вовсе вызвал в его душе сильный отклик. Вдобавок и сам бой парня с Патриархом клана Винари выглядел максимально реалистично.

Вот только всё равно оставался открытым вопрос: а насколько подлинна эта информация? Точнее, всё ли здесь правда или кто-то всё-таки решил добавить что-то от себя?.. Кай пока ещё не мог всецело доверять Эверштейнам.

— Понимаю, вы сомневаетесь, — усмехнулся Виктор, словно читая мысли парня. — Но у нас нет желания обмануть вас. Если хотите, мы можем дать клятву, что эта информация целиком истинна.

Кай мысленно усмехнулся. Глава Эверштейнов словно сказал ему: «Давай, малец, попробуй потребовать клятву от правителя одной из сильнейших организаций Миров Испытаний».

— Меня больше интересует, зачем вы мне всё это рассказали и поделились информацией? — решил не рисковать он. В конце концов, подлинность заложенных в свиток образов можно было проверить и с помощью Руны Истины. Конечно, для различных формулировок придётся потратить как минимум две или даже три, но это не составляло большой проблемы для Кайзера. Особенно с учётом того, что у него теперь был Шоу, имеющий право покупать эти Руны в неограниченном количестве.

Виктор удовлетворённо улыбнулся.

— Конечно же, потому что мы хотим получить ваше согласие насчёт поставленного ранее условия.

— Но вы так и не сказали, зачем это вам? — напомнил Кай.

— Я неспроста начал с вашего прошлого. Если бы вы не потеряли память, то сразу бы поняли суть нашего интереса, — на этом моменте Виктор снял перчатку с правой руки, продемонстрировав перечёркнутую татуировку. Пять разноцветных глаз. — Это метка божества, которому служили наши кланы. Зелёный глаз — это символ Клана Девятиглавой Небесной Гидры, а синий — Клана Глаз Пустоты, потомками коего Эверштейны и являются. И эта метка есть у всех представителей пяти кланов. Даже новорождённых.

— Вот как… — кивнул догадавшийся Кайзер. — У меня её нет, и вы хотите понять почему?

— Всё так.

— Могу я узнать зачем? Почему вы не желаете её носить? Это несёт какую-то угрозу?

— Три клана из пяти получили свои силы от этого божества. Клан Глаз Пустоты в том числе. Из-за этого носители метки не могут противостоять приказам этого божества, где бы они ни находились. Даже если мы окажемся за пределами Ойкумены, то его глас всё равно сможет достичь наших душ. Конечно, такие приказы забирают у него слишком много сил, но сам факт существования подобной возможности не даёт покоя многим поколениям нашего клана. Просто представьте, что вы и все ваши потомки будете вечно носить рабские ошейники без возможности снять их. Не факт, что их когда-либо вообще используют, но с вашей шеи они всё равно никуда не денутся, — с толикой нескрываемого гнева объяснил мужчина. — И только здесь, в Мирах Испытаний, мы можем отгородиться от его воли, силой Рун перечёркивая связь, — взглянул он на шрам, лежащий поверх татуировки. — Но стоит нам покинуть пределы частично отрезанных от Системы трёх планет, как и это уже не поможет. Таким образом, мы заперты здесь. Понимаете, молодой человек? Всё, чего мы хотим — это свободы!

Кай понимал, что Виктор многое недоговаривает (например, о причинах бегства в Миры Испытаний или о том, как же они раньше служили тому божеству, если не желают подчиняться?), но вызнавать подробности он не планировал. Слишком уж деликатной была эта тема. Впрочем, кое-что Кайзер всё же решил уточнить.

— А что насчёт моего клана? — спросил парень, мысленно хмыкнув на слове «моего».

— Клан Девятиглавой Небесной Гидры и Клан Повелителей Времени — единственные, кто обрел свою силу сам. Поэтому приказам татуировки вы можете сопротивляться, — откинувшись на спинку кресла, отмахнулся успокоившийся Виктор. — Что ж, вот такие вот дела… Таковы причины нашего желания узнать, как вы избавились от метки. Теперь решение только за вами… Ах да, забыл упомянуть: если вы согласитесь, то, ко всему прочему, мы также займёмся поисками ваших спутников.

— Могу я подумать?

— Конечно, — пожал плечами Виктор. — Тогда мы вернёмся через полчаса, — взглянул он на жену и Сагану, после чего трое членов клана Эверштейн покинули зал.

Кай оказался один, а перед ним, словно случайно забытый, остался лежать кровавый камешек. Он всё так же продолжал манить парня, взывая к его линии крови.

«Хитро…» — усмехнулся парень.

Первым делом, абсолютно не стесняясь, Кайзер использовал Руны Истины и проверил подлинность всех воспоминаний в полученном свитке. Как оказалось, они действительно были истинны, хоть и неполны. Например, не было там лиц или аур его друзей, только короткое описание и имена. Но, так или иначе, Эверштейны его всё-таки не обманули.

«Кай Арнхард, значит… Неплохое имя. Звучное и словно… родное…»

Закончив с этим, Кай стал мысленно погружаться в себя. Прислушиваясь к интуиции, которая редко его подводила, он пытался понять, стоит ли соглашаться с условиями Эверштейнов.


К вечеру Кай покинул Восьмое Отделение. Он всё-таки принял предложение, позволив изучить себя. Однако предварительно потребовал от Виктора, Ёланы и Саганы принести системную клятву в том, что они никому не передадут полученную благодаря обследованию информацию, не станут использовать её против него самого и, конечно же, никак не навредят ему в процессе. К слову, когда он озвучил эти условия, то вдруг понял, что поступил правильно в начале разговора. Ибо если бы он тогда пожелал от Виктора клятву об истинности воспоминаний в свитке, то потребовать вторую клятву было бы уже непросто.

Так или иначе, но Эверштейны согласились. Дальше началось обсуждение деталей остальной части сделки, подписание божественных духовных контрактов и изучение всех трёх составляющих Кайзера: физической, духовной и информационной. Явив множество божественных артефактов, один из которых даже обладал легендарным Небесным рангом, трое Эверштейнов лично принялись возиться вокруг парня. Никаких слуг для этого никто не звал. В конечном счёте на всё про всё у троицы Небесных Монархов ушло около пяти часов, после чего, получив тот камешек и свиток с информацией о третьей эволюции линии крови, Кай попрощался и покинул дворец. Эверштейны же остались изучать полученные данные.

— Мистер Кайзер, — вдруг обратился к парню Дерек фон Эверштейн, взявшийся проводить гостя к массиву переноса, — у меня есть к вам небольшая просьба.

Кай с интересом взглянул на главу Восьмого Отделения. Тот ещё с самой первой встречи сегодня казался каким-то странным, а потому его внезапные слова и менее властный тон не показались парню такими уж неожиданными.

— В связи с тем, что моя дочь узнала местоположение вашего острова и грозилась раскрыть его всему Инсулаю, главы приказали мне не поднимать эту тему, пока не завершатся переговоры. Но раз всё прошло успешно, то я не могу не попросить вас вернуть Диану. А точнее, исключить её из Храма Вечного Пути. Конечно же, все взятые ею обязательства по усовершенствованию вашего защитного барьера я выполню лично.

— Погодите, господин Дерек, — нахмурился Кай. — Что значит "вернуть Диану"?

— Моя дочь должна стать женой наследника одной из сильнейших ветвей клана, так что она не может служить вашему Храму, — чуть грубее заговорил сильф. — Она не рядовой член клана, чтобы так легко отдавать предпочтение пусть и союзной, но чужой фракции. Я знаю, что у вас можно сохранить связь с прежними организациями, если первостепенной станет Храм Вечного Пути, но даже такой вариант меня не устроит. Поэтому я прошу вернуть дочь, мистер Кайзер!

— Господин Дерек, вы, похоже, меня неправильно поняли, — дав собеседнику выговориться, покачал Кай головой. — Диана не возвращалась с тех пор, как покинула Кайзерс Арк три месяца назад.

— Это правда? — помрачнел мужчина.

— Мне незачем вас обманывать. Я ведь и сам изначально был скептически настроен по поводу её вступления и сразу сказал, что исключу её по первой же вашей просьбе. По-моему, я так и написал в письме, что тогда вам послал.

Дерек медленно кивнул.

— Но всё-таки мне интересно, почему вы решили, что ваша дочь у меня? — спросил Кай.

— Она сбежала, стоило ей только пробыть дома сутки. С тех пор от неё нет никаких вестей.

— Тогда, вероятно, стоит повременить с её исключением их Храма Вечного Пути? Через нашу метку мы можем найти её.

— А это уже вряд ли, — иронично хмыкнул Дерек. — Лучше Дианы использовать Глаз Пустоты могут только Верховные Старейшины, главы клана и некоторые наши гении. Поэтому можете даже не стараться, так легко её найти не выйдет. Я уже пробовал обратиться к её клановой метке.

— В таком случае я мало чем могу помочь вам, — развёл Кай руками. — Естественно, я исключу вашу дочь из рядов Храма, раз вы этого желаете.

— Конеч… нет, погодите, — вдруг осенило сильфа. — Пожалуй, не спешите с этим. Через какое-то время я вышлю вам артефакт, что усилит ваш защитный барьер над островом, если подключите его к ядру центрального массива. Также в него я добавлю особую функцию. Вам останется лишь внести в список артефакта идентификатор татуировки Дианы, и когда она попытается прийти к вам, то сразу попадёт в пространственную ловушку. Если будет достаточно энергии, то даже она не сумеет выбраться оттуда самостоятельно.

— Буду рад помочь, — согласился Кай, наконец поднявшись на платформу массива.

— Спасибо вам, мистер Кайзер. И простите за резкость в начале разговора, — ответил Дерек. — До встречи.

После этого вспышка света поглотила Кая, переместив его на сотни километров южнее. Там массив переноса активировался вновь, и парень повторно телепортировался. Так, перемещаясь от острова к острову, он буквально за считаные минуты добрался до Ногатты, откуда наконец перенёсся на Кайзерс Арк.

Ну а тем временем Дерек уже покидал портальную станцию, как вдруг остров затрясся. На земле стали появляться жуткие разломы, а у берегов подниматься страшные волны. Сотни и тысячи смертных мгновенно погибли. Причиной же жуткого землетрясения стало невообразимо мощное пространственное искажение, волной прокатившееся по всей территории Восьмого Отделения.

— Сука! — процедил разгневанный Виктор фон Эверштейн, вытягивая кулак из дыры в толстенной стене, пробить которую не могли бы даже сотни техник псевдо-Божественного ранга.

— Дворец теперь перестраивать придётся, — осматривая разрушения, меланхолично заметила Ёлана.

— Простите! Простите, господин! Я не знала. Я не… — упала на колени старуха Сагана.

— Уйди прочь с моих глаз! — крикнул на неё мужчина, и Верховная Старейшина тут же исчезла, телепортировавшись за пределы дворца.

— Здесь нет её вины. Ты просто слишком уверовал в чудо, что на тебя совсем не похоже, Виктор, — подошла к нему сестра.

— Ты права, — вздохнул быстро успокоившийся сильф. — Я действительно слишком поверил в то, что мы наконец сможем избавиться от этого проклятья. Что теперь не придётся смотреть, как сходят с ума наши дети… Дети клана, что ещё не достигли пятнадцати лет и не могут выдержать обряд нарушения связи, потому что татуировка не до конца проявилась.

— И что теперь?

— Дворец действительно придётся перестраивать, — криво усмехнулся он.

— Ты же понял, я не про это.

— Вины парня тут тоже нет, поэтому все соглашения остаются в силе. Сомневаюсь, что он вообще что-то знал об этом. Так что будем использовать те крохи, что удалось выяснить… Кто же знал, что его информационное поле закрыто настолько, что даже Небесный артефакт может оказаться под угрозой разрушения?.. Но с его душой действительно произошло такое?

— Без сомнений, — кивнула женщина, приобняв мужа. — Его душа подверглась начальной стадии распада, который каким-то образом затем остановился. Словно он начал умирать, а затем воскрес. Это единственная версия, почему метка исчезла.

— Ну, раз это возможно, тогда будем пробовать. Вот только насколько сильно придётся заляпать руки в крови, прежде чем что-то получится? И получится ли? А что, если это эффект воздействия какого-нибудь артефакта Первых, если они ещё существуют?

— У нас всё равно не остаётся выбора.

— Ты права…


И вновь, как несколько месяцев назад, Рианна Кровавый Коготь стояла перед огромным зеркалом в глубинах скрытого подземелья.

— Теперь твоя очередь выполнять обещанное, — зазвучал голос мужчины с той стороны зеркала. — Как ты и просила, я пошёл на большой риск и убил всех кандидатов в Младшие Апостолы в Инсулае.

— Ну к чему эти игры, Деус? — усмехнулась глава Дома Крови. — Я уже давно знаю, что ты скрываешь свою истинную силу и характер, так о каких рисках ты вообще говоришь? Небось, на самом деле получил море удовольствия во время этой прогулки по Инсулаю? Понравилось же рвать плоть и истязать этих Небесных Монархов, что мнят себя сильными?

— Хватит нести этот бред, женщина! — крикнул воин. — Ты собираешься выполнять свою часть сделки?!

— Безусловно, — спокойно ответила она. — Я сейчас же начну подготовку.

— Что? — недовольно выпалил Деус.

— Ну а как ты думал? То, о чём ты просишь, легко не провернуть. Мне понадобится не меньше десятка лет, чтобы всё в итоге прошло идеально. Или ты хочешь, чтобы из-за спешки мы провалились? Ради этого ты так старался все эти века?

— Чёрт… — сплюнул мужчина. — Я буду ждать.

Связь прервалась. Собеседник отключил артефакт, и его смазанная фигура исчезла. Рианна снова увидела своё отражение, а затем внезапно рассмеялась.

«Первое семя хаоса скоро будет посажено. Вы довольны, мой герой?.. — улыбаясь, подумала она. — Миры Испытаний слишком долго находились в равновесии, и даже этот проклятый Культ не стремится нарушить его. Это совсем не весело…»


Морщась от боли во всём теле, очнувшийся Ивсим медленно приподнялся.

«Шакс, Лилия и Феликс ещё без сознания, — ощутил он их поблизости. — Но где это мы? Странная хижина где-то в лесу? Что произошло?..»

— Ты встал, — констатировал факт пришедший в себя чуть ранее Глефус.

— Где мы?

— Вы в Коллизиуме, — неожиданно ответил незнакомый голос.

Ивсим дёрнулся от неожиданности и резко отскочил в сторону, на ходу доставая оружие. Стоявшего позади него парня он ощутил лишь в тот момент, когда тот заговорил, а услышать его присутствие (биение сердца, ток крови в сосудах, дыхание и многое другое) Ивсим до сих пор не мог. Впервые в жизни слух подводил его.

— Стой. Это не враг, — вмешался великан.

Ивсим действительно замер. Но только не из-за слов друга, а по двум другим причинам. Для начала он наконец осознал, кто именно стоит перед ним. А был это средний Небесный Дух. Если бы слепота не была физиологической нормой для Ивсима, то увидел бы он невысокого зеленоглазого парня, чьи длинные волосы напоминали лианы, а тёмная кожа — древесную кору. И лишь полностью ледяная левая рука выбивалась из общего образа.

Это был двустихийный дух. Тот самый, которого Кай некогда повстречал в Измерении Духов — тюрьме, откуда родившимся там невозможно сбежать. По крайней мере, так считалось доселе…

Второй же причиной стала прояснившаяся память. Ивсим наконец вспомнил ту безумную погоню за ними. Как клан Винари почему-то утроил силы ищеек, едва не зажав беглецов в угол. Лишь неожиданная помощь Гильдии Наёмников позволила им уйти тогда. Вот только недолго длилось празднование. Добраться до ближайшего филиала Гильдии им не позволила большая засада. На этот раз Винари привлекли даже своих Верховных Старейшин, которые постоянно что-то кричали про украденный трофей Патриарха.

Страшная битва должна была унести с собой жизни всех друзей Кая, однако каким-то чудом Ивсим, Глефус, Лилия, Феликс, а также Шакс выжили и оказались здесь.

«Энни и Норвуд… — сжал кулаки мечник. — Тем взрывом нас разделило. Неужели?..»

— Кто вы? — убрав оружие и поклонившись, спросил Ивсим.

— Хлифот Холод Жизни, — представился дух, которому, казалось, было безразлично абсолютно всё в этом мире.

— Простите мою наглость, Мастер Хлифот, но где ещё двое моих друзей?

— К сожалению, удалось спасти только вас пятерых. Никого больше мы не нашли.

Всё внутри Ивсима резко похолодело.

«Не верю, — подумал он. — Мы ведь столько раз выживали…»

— Как я и сказал, вы сейчас в Коллизиуме. Так мои старшие братья и сёстры назвали эту чистую от тумана область в самом центре проклятого материка.

— Проклятого материка?

— Второй континент Беллума. Заполнен туманом. Сплошная сверханомалия, — объяснил Глефус.

— Мы не в Фероксе? — удивился сереброволосый парень. — Но как? Почему нет отсчёта тридцати дней?

— Пока вы не прожили в каком-то мире больше столетия или пока не прошли все три его Испытания, вы ещё можете один раз свободно переселиться в любой другой мир, — объяснил Хлифот. — А сейчас я уйду. Если понадобится что-то, то просто позовите меня. Но прошу не выходить за пределы этой постройки, снаружи может быть опасно. Когда все придут в себя и будут готовы, я явлюсь за вами.

— Но что вы…

Задать вопрос Ивсим не успел. Дух исчез.

Следующие три дня прошли в напряжённом ожидании. К несчастью, у друзей Кая больше не осталось зарядов божественных предметов и даже просто высокоранговых артефактов, поэтому они и не думали нарушать запрет Хлифота. Впрочем, даже если бы попытались, то уничтожить стены хлипкого на вид домика у них всё равно не получилось бы. И даже окна здесь были защищены чем-то вроде живых корней, что легко чувствовали приближение Священных Лордов и закрывали им путь. Телепортация тоже оказалась заблокирована. Вот и оставалось воинам лишь смотреть на окружающий их лес стометровых деревьев да ждать, когда все очнутся.

Как и ожидалось, последней пришла в себя ещё не до конца восстановившаяся после отравления Лилия. И стоило девушке только заговорить, как Хлифот снова появился в деревянном домике, который он же и создал.

— Идём. Вас ждут, — сказал дух, сотворив проём. До этого двери, как понятно, в постройке не было.

— Куда…

— Все вопросы потом, — перебил Шакса Хлифот. — Идите за мной и не отставайте. Наши братья и сёстры не любят чужаков.

В итоге пятерым воинам пришлось подчиниться.

Снаружи оказалась гигантская деревянная лестница, по которой они и спустились на землю. Всё-таки хижина находилась на дереве, притом довольно высоко. Пока спускались, друзья Кая успели объяснить только что очнувшейся Лилии всё то немногое, что сами успели узнать. Когда же они достигли земли, то созданные Небесным Духом лестница и домик исчезли.

«За нами наблюдают», — поделился мыслями Ивсим.

«Ага. К тому же отовсюду, — добавил Шакс, чувствуя сотни направленных на себя и друзей взглядов. — А главное, ни одного уродца ведь даже не видно! Отлично маскируются, пусть и совсем не скрывают взглядов».

«Как думаете, что от нас хотят и почему спасли?» — спросил Феликс.

«Да кто ж его знает?.. — ответил Шакс. — Может, это кто-то связанный с Каем или Гильдией Наёмников?»

«К слову, насчёт последних, — присоединилась к разговору Лилия. — Почему они вообще нам решили помогать, если сперва внесли в чёрный список?»

Обсуждение данного вопроса продлилось недолго, и в конце концов разговор сам собой стих. Всех нервировала эта неопределённость и давящие взгляды спрятавшихся существ. Путешествие по странному лесу продлилось около получаса, пока воины наконец не добрались до места, где обнаружили повисшие в воздухе гигантские сорокаметровые врата из непрозрачного голубого льда. Льда, что сразу же напомнил им о Холоде Пустоты их друга. Ибо именно из этой концепции, усиленной Ян, врата и состояли.

«Этот символ… — прищурился Шакс, глядя на центр парящего объекта. — Очень похож на эмблему Клана Морского Дракона».

— Добро пожаловать в Коллизиум, дети Первых, — вдруг услышали все пятеро.

Повернувшись, они увидели медитирующее на корнях одного из огромных деревьев существо, позади которого медленно вращался большой золотой диск с центром в виде яркого шара света. К слову, определить пол незнакомца с первого взгляда было очень непросто. Лицом и телом оно выглядело как хрупкий симпатичный юноша с бело-золотыми волосами и в аналогичного цвета одеяниях, однако обладало приятным женским голосом. Единственное — человеком оно точно не было, поскольку излучало силу не божества, но уже и не Небесного Монарха.

Это была бабочка, звериный Полубог.

«Как мы могли его… её… это не ощутить?» — выругался Шакс, проворонивший Полубога буквально под носом.

— Хлифот, ты можешь быть свободен, — не открывая глаз, сообщила бабочка, после чего повернулась к друзьям Кая. — Меня зовут Юса Мягкий Свет, я одна из Хранителей Коллизиума. Полагаю, у вас есть вопросы. Спрашивайте.

— Что такое этот ваш Коллизиум? — спросил Феликс.

— Какой неожиданный вопрос, — усмехнулась Юса. — Это дом для зверей и духов Миров Испытаний. А ещё так называется этот лес.

— Зачем вы спасли нас и что хотите? — выступила вперёд Лилия.

— Я хочу попросить вас о помощи.

— Помощи? — нахмурился Феликс.

— Наш основатель передал нам важную миссию, а также ценные знания. Одним из них была особая мистическая техника, что теоретически позволяла увидеть важное будущее. Недавно такое просветление посетило одного из наших братьев. Он увидел вас, а ещё вашего друга с фиолетовыми глазами.

— Старший брат жив? — обрадовался фанатично преданный Каю эльф.

— Да, и сейчас он помогает Врагу, — ответила Юса.

— Какому врагу? — спросил Шакс.

— Восемнадцать тысяч лет назад наш основатель, Великий Морской Дракон У’Шор, победил и запечатал эту сущность в так называемых Старших Рунах, которые затем разбросал по всем трём Мирам Испытаний. И прямо сейчас ваш друг занимается тем, что освобождает Врага, разрушая Старшие Руны в Инсулае. Но это мелочь в сравнении с тем, что он сделает в будущем. Взгляните на эти врата. Они ведут в созданное основателем измерение, где запечатана ключевая часть Врага. Если её освободить, то мы уже ничего не сможем сделать.

— У’Шор? Тот самый Морской Дракон? — пробормотал поражённый Шакс. — Выходит, Кай придёт сюда?

— Нет. Это не единственные врата в то измерение. Чтобы запереть ключевой осколок, основателю, к сожалению, не хватило только одного пространственного якоря. Остаточное сопротивление было столь велико, что пришлось создать целых три. Конечно, Великий Морской Дракон постарался спрятать врата в самых труднодоступных точках Беллума, и затем мы, воины Коллизиума, все эти тысячи лет охраняли трое врат. Но в итоге одни из них были найдены детьми Первых. Мы проиграли ту войну и утратили контроль над третьими вратами. Сейчас там властвует жадный до наживы Альянс Горных Сект, глупые и недальновидные лидеры которого уже вскоре откроют врата.

— Но они ведь ничего не смогут сделать, я правильно понимаю? — спросила Лилия.

— Да, разрушить Старшие Руны может только ваш друг, как владеющий той же силой, что и основатель.

— Тогда почему бы просто не помешать Каю попасть к вратам? А ещё лучше — связаться с ним заранее.

— Мы не знаем, где он точно. Только мир. Кроме того, у Врага остался могущественный подельник, которого называют Кукольщиком. Его агенты есть во всех трёх мирах, что очень мешает нам действовать за пределами Беллума. Мы и так немало потеряли, спасая вас. Но всё же главная причина заключается в том, что ваш друг в любом случае придёт к вратам в момент их открытия. Его приведут туда, — на миг исказилось в гневе лицо Юсы. — Поэтому мы и спасли вас. Когда третьи врата откроются, мы откроем свои и отправим туда вас, чтобы вы уговорили своего друга отступить. Остановите его.

— Что, если у нас не выйдет? — спросил Ивсим.

— Что ж… — наконец открыла глаза Полубогиня, явив ослепительный свет, способный, казалось, испепелить всё на свете, — В ТАКОМ СЛУЧАЕ ЕГО ОСТАНОВИМ МЫ! — загрохотал её голос, отчего весь лес задрожал.


— Кто это? — спросил вошедший в помещение Третий Принц Бездны — верховный энт и одновременно с этим нежить.

В центре комнаты в двух полупрозрачных капсулах, наполненных целебной жидкостью, плавали Священные Лорды. Сильф и получеловек-полусильф. На них-то мужчина и смотрел.

К собеседнику повернулся стоящий у окна представитель считающейся вымершей Старшей расы — асур.

«Не знаю, — ответил Второй Принц Бездны, предпочитающий духовную связь голосу. — Повелитель приказал спасти их и принести сюда».

— Так ты за этим в Ферокс отправлялся? Понятно.

Внезапно всё вокруг начало дрожать. Ощутив это, два Небесных Монарха В Шаге от Божественности, Мастера Семи Великих Звёзд, приблизились к окну. Из него открывался прекрасный вид на столицу Кнолака — расположенный в гигантском разломе многоуровневый подводный город Ак’Лун. Однако их взгляды привлёк отнюдь не он, а кое-кто, находящийся в паре десятков километров от столицы.

Сами же Принцы находились в зависшем над городом императорском дворце, что был наполнен воздухом, а не водой. В конце концов, все три Принца Бездны являлись обитателями поверхности, а не океана, и дышать под водой не могли. Ну а использовать всё время артефакты было не очень удобно.

— Вот и подошёл к концу сбор ресурсов для Повелителя. Больше нам эта империя практически не нужна.

«Кажется, начинается…» — сообщил асур, почувствовав разливающуюся в пространстве необузданную мощь.

— Не боишься, что спасённые тобою детишки умрут от эманаций силы? Вон даже в столице всех, кто ниже ступени Элементалиста, пришлось эвакуировать на нижние уровни, а тут хоть и Священные Лорды, но раненые.

«Для этого я и здесь, чтобы не допустить подобного».

Несколько секунд спустя мир озарила вспышка. Одна, вторая, третья, четвёртая, пятая, шестая, седьмая, восьмая, девятая, десятая.

Десять Священных Кар Небес одновременно обрушились на голову существу, дерзко посмевшему пошатнуть сами устои мироздания. Невиданная мощь, способная за считаные секунды стереть с лица планеты любого Небесного Монарха даже уровня Рун’Тана, должна была за мгновение испепелить Первого Принца Бездны, который невиданным образом вызвал сразу десять Священных Кар. Прорва силы законов природы любому бы показалась непреодолимой.

Но император Кнолака…

Он лишь громогласно рассмеялся.

И смех сей заставлял дрожать и вместе с тем благоговейно трепетать всех, кто слышал его. Второй и Третий Принцы Бездны мгновенно склонили головы пред мощью повелителя.

Интерлюдия. Шестая команда

Закалка тела энергией, Священные Кары Небес, пять существующих в природе одноразовых шаблонов алхимии усиления — вот каковы были три основных способа навечно сделать своё тело сильнее. Всё остальное: энергетический покров, потребляющие Ки способности линий крови (Шесть Телесных Врат или Частичная Трансформация Кая, например), Полное Подчинение и так далее — давало лишь временное увеличение параметров. Это не являлось непосредственно силой самой плоти и сразу же исчезало, стоило воину ослабнуть до предела или оказаться в тисках продвинутого рабского ошейника.

Конечно, ещё существовали редчайшие божественные артефакты или препараты, как, например, созданный Кайзером Звёздный Настой Девятиглавой Небесной Гидры, уникальные способности линий крови, действительно усиливающие саму плоть на постоянной основе (как «Нет пределов — нет границ»), ну и, в конце концов, тёмные искусства. Однако эти три способа уже никак нельзя было назвать основными. Первый и второй были не более чем мечтой для подавляющего большинства Мастеров Ойкумены, а третий требовал не только отбросить все моральные устои, но ещё и сулил проблемы как с обществом, так и с самой Системой. Стоило всего раз перейти определённую границу в использовании тёмных искусств, как воин сразу же до конца жизни помечался нестираемой меткой адепта. И если в плохо и даже средне развитых мирах это не влекло за собой больших проблем, то уже в Центральном и ближних каждая собака знала, как определить презренного адепта. Скрыть свою метку они могли разве что силами божественных артефактов. В ином случае она легко отзывалась на простейшую технику Низшего ранга, представляющую собой банальное колебание энергии с определённой частотой. Лишь ощутив такое колебание, метка сразу же формировала вокруг пользователя тёмных искусств густой чёрный туман с мерзким запахом, избавиться от которого было очень непросто.

И, тем не менее, всё-таки существовал способ стать физически сильнее помимо этих шести. Ограниченный, банальный и дающий мизерные результаты, но всё же действенный.

Естественно, речь о старых добрых физических упражнениях.

Из-за низкой эффективности в сравнении даже с закалкой тела этим способом пользовались немногие, особенно пренебрегали им представительницы прекрасного пола, однако для Рю Араки это не было проблемой. Даже если человеческое тело довольно слабо само по себе и сильно ограничено в естественном развитии по сравнению с теми же дорганами, великанами или асами, то он всё равно не желал упускать те единицы параметров, что мог получить путём тренировок.

Вот почему изрядно замотивированный недавними событиями юноша всё раннее утро провёл в зале с тренажёрами. И даже то, что его тело не до конца восстановилось после драки, не стало преградой.

— Семь… Восемь! — сдавленно выдохнул Рю, опустив на стойку штангу весом в несколько тонн.

Обливаясь потом, который сразу же растворялся энергией и свойствами одежды Послушника, он начал жадно глотать воздух. Сердце безумно билось в груди, отдаваясь стуком в висках. Лишь спустя пару минут подросток пришёл в себя и поднялся со скамьи. Мышцы груди горели приятной болью.

Обернувшись, Рю взглянул на артефактную штангу и прикоснулся к ней. Перед его глазами появилось системное окно, сформированное с помощью татуировки Храма. Совершив несколько манипуляций, паренек отключил плетения внутри снаряда, снизив вес пустого грифа с нескольких тонн до стандартных десяти килограммов.

«Закончим на этом», — подумал Рю, достав из Кольца купленный недавно алхимический препарат. Тот должен был помочь телу своего владельца ускорить процессы восстановления и насытить его полезными элементами.

Покидая зал, в котором редко кто бывал в такую рань, Рю выключил свет и вышел в коридор. Там-то он и столкнулся с членом своей команды — Инной. Проходящая мимо синеволосая сильфа тоже заметила его. Она не замедлила шага, но на несколько секунд повернулась к Рю, презрительно поморщившись.

— Чего? — не стерпев такого отношения, громко спросил юноша.

На этот раз Инна всё же остановилась. Обернувшись, она посмотрела сперва на учащённо дышащего парня, а затем на двери зала, из которого он вышел. Надменно хмыкнув, она спросила:

— И зачем ты занимаешься этой чепухой? Ты обычный смертный, что ли? — криво усмехнулась она.

— Несколько единиц параметров никогда лишними не будут, — недовольным тоном ответил Рю.

— Чушь! — фыркнула красавица, поправив причёску. — На нашем уровне такая мелочь уже никакой роли не играет. Лучше займись чем-нибудь полезным, — гордо отвернулась она, намереваясь уйти. — Мне в команде не нужны слабаки.

— Твоего мнения никто не спрашивал! — разозлился парень. — Чтобы стать сильнее, нужно использовать все возможности! Это основа основ!

— Это мышление неудачника, — продолжая движение, ответила Инна. — Если возможность даёт лишь мелочь, но требует взамен множество сил, то воспользуются ею только глупцы. Например, что-то я не помню, чтобы наш Суверен был огромным качком.

Ошарашенный Рю на несколько секунд замер и лишь затем выкрикнул:

— Он Истинный Мастер! Его внешний вид от этого не зависит!

— А-ха-ха-ха-ха… — рассмеялась сильфа. — Ты так долго думал над ответом. Какие же дураки у меня в команде! — сказала она напоследок, завернув за угол.

— Мразь! — сплюнул Рю.

После этого он направился в противоположную сторону и покинул учебный комплекс. Парень вернулся в дом команды, где плотно поел, а затем отправился в комнату для медитаций. Пока тело восстанавливалось, он планировал продолжить подготовку к прорыву на ступень Закалки Души. Месторасположение акупунктурных точек Рю уже досконально заучил, а узлы души — научился видеть. Теперь ему оставалось разобраться всего с двумя вопросами: техникой медитации и скрытыми акупунктурными точками.

Ранее Рю изучал Технику Медитации Гибкого Копья, полученную в Секте Восходящей Звезды. Это была отличная, но тем не менее далеко не самая лучшая методика развития. Однако в Храме Вечного Пути он заимел сразу три высококлассных техники медитаций: Разрывающего Драконьего Копья, Всесжигающего Света и Мимолётных Звёздных Лучей. Как можно было догадаться из названий, первая относилась к Пути Копья, а вторая и третья — к Пути Света.

В отличие от концепций, у обычных элементов могли существовать разные техники медитации, в первую очередь различающиеся по близости к конкретному закону Пути. Например, Техника Медитации Разрывающего Драконьего Копья в своей основе базировалась на Законе Пронзания Пути Копья, Техника Медитации Всесжигающего Света — на Законе Испепеления Пути Света, а Техника Медитации Мимолётных Звёздных Лучей — на Законе Скорости тоже элемента Света.

Выбор правильной техники медитации был очень важен, поскольку именно от неё зависело, каким будет центральное ядро воина при прорыве на ступень Элементалиста. Оно же, в свою очередь, давало две вещи: усиливало основную стихию воина и наделяло её особенностью основного закона техники, а также определяло способность центрального ядра, если оно достигало идеального сжатия при прорыве.

Вот и Рю пришлось сделать выбор. Он мог продолжить фокусироваться на Пути Копья, а мог всё же переключиться на Путь Света, близость с которым у него была немного выше. Это особенно доказывалось тем, что он уже научился трансформировать Ки в энергию света. Конечно, обнаружилась еще предрасположенность к элементу Дерева, энергию которого Рю также наловчился создавать буквально на днях, но на этом Пути он всё же отставал по сравнению с двумя другими. Со Светом у парня была наибольшая близость, а Копьё он уже давно изучал. Так что о технике медитации на основе стихии Дерева даже не задумывался.

В конечном счёте Рю Араки выбрал Технику Медитации Мимолётных Звёздных Лучей, решив сделать долгоиграющую ставку на более близкий ему элемент. Ну а из двух техник он выбрал вторую по той причине, что в боевых искусствах ему всегда больше импонировала скорость, а не сила. Поэтому теперь парень и изучал новую методику для проведения прорыва на уровень Открытия Акупунктурных Точек. Всё же если общая суть перехода на ступень для всех была одинакова, то вот уже такие детали, как очерёдность открытия точек или свойства необходимой для этого энергии элемента, зависели уже от техники медитации.

Что же касалось скрытых акупунктурных точек, то о них Рю узнал ещё в Секте Восходящей Звезды. Только если там ему, как второсортному ученику, это всё равно ничего не давало, то вот в Храме Вечного Пути он сразу узнал от Шестого, как можно открыть их ещё при прорыве на ступень Закалки Души. Главное — заранее научиться "видеть" эти точки, чем сейчас Рю и занимался. К сожалению, духовных сил любого воина Закалки Разума хватало лишь на то, чтобы суметь разглядеть внутри себя не более чем смутные размытые образы. Использовать это для прорыва было опасно, но, к счастью, существовал препарат, позволяющий временно усилить восприятие. И здесь его единожды бесплатно выдавали всем Послушникам, приближающимся к прорыву на сию ступень.

Собственно, так когда-то прорвался и сам Кай, только вместо алхимии скрытые акупунктурные точки ему помогла увидеть сила Рун’Тана.

В комнате для медитаций Рю провёл несколько часов, но в конце концов покинул её. Чем ближе был полдень, тем сильнее нарастала тревога внутри подростка. Он прекрасно помнил вчерашнюю ночь, когда его избили и унизили.

«Ах да, если ты, Рю, завтра не придёшь, то мы наведаемся ещё и к твоей сестрёнке. Усёк?» — вспомнились ему слова главаря напавших, от чего Рю с силой сжал зубы и ударил по стене.

— Уроды!.. Но что же теперь делать? Идти у них на поводу? Осталось сорок минут… К чёрту! — внезапно разозлился он сам на себя. — Какие ещё сорок минут? Я им ничего не должен! И я не обязан никуда идти!»

Вот только напряжение парня всё же никуда не делось. Прекратив неосознанно наворачивать круги по комнате, он вышел в коридор, а затем уставился на дверь комнаты Градза. Вляпавшемуся в эту историю доргану тоже сказали прийти, из-за чего у Рю даже возникло желание поговорить с членом команды. Но вспомнив, как они вчера расстались, да и в целом об их отношениях, он тут же отбросил эти мысли.

В конце концов, Рю вышел из дома, но направился не на север, ко второму учебному комплексу, куда ему велели прийти, а в противоположную сторону — на юг, к сестре. Он хотел убедиться, что с ней всё хорошо и что это были лишь пустые угрозы. Сперва парень шёл неспешно, но, нервничая, вскоре перешёл на быстрый шаг, а затем и вовсе на бег. К сожалению, добраться до учебного комплекса сестры Рю не удалось. На полпути дорогу ему перекрыли уже знакомые воины.

— Так-так-так… — покачал головой Ако. — Куда это мы направляемся? Забыл, что я тебе вчера приказал?

«Какого хрена? — опешил и слегка испугался Рю. — Почему они здесь? Как узнали, где я?»

— Неужели решил снова оскорбить нас отказом? К счастью, наш господин легко предугадал такую возможность, — усмехнулся парень, раскрыв ладонь.

Глаза Рю расширились, стоило ему увидеть кусочек отрезанной косички золотистых волос и уловить знакомый запах. Он сразу же узнал волосы сестры.

— Твари! — бешеным зверем зарычал он, сделав несколько резких шагов вперёд. — Вы что натворили?!

— Ещё ничего… — увидев такую реакцию, довольно улыбнулся Ако. — Но это может измениться, если ты и дальше продолжишь сопротивляться. Сейчас ты идёшь с нами, усёк?

Едва удержавшись от того, чтобы не наброситься на обидчиков, Рю медленно кивнул.

«Плевать, схожу. Выскажу всё их лидеру, а потому пусть делают что хотят. Если ещё раз нападут, то снова проштрафятся. Так их всех скоро исключат!»

Рю окружили, после чего группа из четырнадцати воинов переулками направилась на север. Встретить кого-либо они не опасались, поскольку на данный момент внутренний город ещё был мало заселён. Семьдесят тысяч Послушников — это мизер в сравнении с его размерами.

Дорога заняла около часа и привела воинов к крупному четырёхэтажному поместью с большим ограждённым участком.

— Это ваш учебный комплекс? — округлились глаза Рю, увидевшего такую роскошь.

— Ты дурак? — посмотрел на него стоящий рядом парень. — Нет конечно. Это дом, арендованный нашим господином.

Однако это заявление лишь усилило шок подростка.

«Что?! В каком смысле? Мы же только восемь дней здесь. Откуда у Послушника может быть такое количество Очков Вклада? Или… их господин — это Служитель? Но разве им разрешено вмешиваться в дела учеников?»

— Идём, — дёрнули застывшего Рю за плечо.

Спокойно пройдя сквозь защитный барьер, в базу которого уже внесли частоту его ауры, Рю Араки обнаружил множество отдыхающих в прекрасном саду Послушников, коих не было видно за пределами купола. Но стоило парню только войти в поместье, как он ощутил ещё большее количество молодых воинов. Кто-то явно сражался, кто-то медитировал, а кто-то даже прорывался. Всё здесь говорило о том, что по возможностям это здание ничем не отличалось от учебного комплекса, а может, и вовсе превосходило его.

«Да сколько же их здесь? — удивился Рю. — Кто-то успел за такое короткое время собрать стольких учеников вокруг себя?»

Уже внутри группа, привёдшая парня, разделилась. Около десяти воинов разошлись по поместью, а с Рю остался лишь Ако и двое его сильнейших подчинённых.

— Давай без глупостей, — напомнил главарь, приблизившись к ступеням.

Рю на это никак не ответил.

Их путь завершился на четвёртом этаже в большом кабинете, наполненном дорогой мебелью из дерева алого оттенка. Внутри вошедших встретили двое воинов. Оба были на пике ступени Закалки Души, однако аура одного из них разительно отличалась от ауры товарища. Ощутив её ещё при подъёме на этаж, Рю сразу же напрягся. Но теперь, оказавшись к ней так близко, парень наконец осознал, насколько же чудовищно силён её владелец.

В центре кабинета в роскошном золотистом кресле сидел невысокий патлатый двенадцатилетний парень с холодным выражением лица и властным взглядом.

«Аристократ… — осознал Рю. — В таком возрасте уже на пике Закалки Души! Во сколько же лет он начал развитие? В семь?»

— Ако? — изогнул правую бровь мальчишка, взглянув на подчинённого.

— Всё как вы и говорили, господин, — поклонился привёдший Рю воин.

— Понятно. Можешь идти, — повелительно махнул рукой паренёк. — Вы тоже, — посмотрел он на пришедших с Ако бойцов.

Когда двери за спиной Рю закрылись, двое воинов уровня Создания Источника уставились на него.

— Я разочарован, Рю Араки, — вздохнул юный гений.

— И чем же? — переборов напряжение, хмыкнул парень. — А ещё… может, назовёшься? И что тебе вообще нужно?

— Ха? — возмутился собеседник.

Мгновение спустя Рю упал на колени, согнувшись пополам. Нечто незримое с огромной силой ударило его в живот, заставив выблевать всё содержимое желудка.

— Мерзость… — презрительно прокомментировал мальчишка. — Что ж, только что ты потратил свой последний шанс. Изначально из-за твоего таланта и нашей общей связи с Сектой Восходящей Звезды я думал дать тебе положение не ниже, чем у Ако, но сперва ты отказался встретиться со мной, затем попытался проигнорировать приглашение, а теперь ещё и оскорбил меня столь наглым обращением.

— Да кто ты… такой?.. — прохрипел Рю, подняв голову.

— Я Касс Алой Закрифф Де’Рон, лидер одной из пяти группировок, что уже успели сформироваться среди Послушников Храма. А ты теперь мой раб, — улыбнулся аристократ.

— Катись… в бездну… — зло прошипел член шестой команды, пытаясь подняться. — Тебя исключат…

— Какой тупой, однако, попался тебе раб, Касс, — засмеялся шестнадцатилетний эльф, сидящий рядом с главой группировки. Резко поднявшись, он приблизился к так ещё и не вставшему на ноги Рю, схватил того за волосы и моментально ударил коленом в лицо. А затем ещё раз и ещё. — Ты до сих пор не понял, дурачина? — спросил он, продолжая наносить удары. Теперь уже по всему телу Рю. — Сколько, по-твоему, я сейчас должен потерять Очков Вклада? Двадцать пять? А может, уже даже больше?.. Не-е-ет. Правильный ответ: ноль! — последним ударом отбросил он парня к стене.

Взглянув на запачканную в крови штанину, эльф поморщился, после чего подошёл к Рю.

— Ещё в сознании, — обернувшись, сообщил он Кассу.

— Хорошо, — кивнул тот. — В общем, Мар прав. У некоторых Послушников, в том числе и у меня, есть определённые связи со Служителями Храма. От них мы и получили артефакты сокрытия, — поднял Касс руку с двумя кольцами, одно из которых точно не было Пространственным. Такое же Рю видел и у Ако. — Если артефакт активирован, то любое нападение в определённой области останется незамеченным массивами города. Более того — часть руководителей групп даже сотрудничает с нами. Или, думаешь, мы случайно узнали о тебе?.. Поэтому нам даже не всегда нужны эти кольца. В конце концов, только руководитель группы накладывает штраф, даже если нарушение замечено. А иногда они могут и закрыть глаза, — растянулись в улыбке губы гения.

«Не верю! Как такое может быть?! — изумился Рю. — Мастер Шестой тоже с ними? Бред!»

— Что ж, а теперь, как раб, ты должен передать мне все свои ресурсы. Всё, что получил от Храма, — приказал Касс.

— Ничего ты не получишь… — сплюнул кровью парень. — Можешь бить меня сколько угодно, я ничего не отдам. Но я очень сомневаюсь, что сильно покалеченного ученика так легко проигнорируют. Никакие связи или артефакты вам не помогут оправдаться после такого.

— Вот как? А что насчёт твоей сестры? Желаешь ей такой же участи?

Услышав угрозу, лежащий на полу Рю задрожал. Его глаза стала медленно застилать пелена ярости.

— Сукин сын… кха!

Нечто невидимое снова ударило Рю, но на этот раз в грудь. Весь воздух мгновенно вышел из его лёгких, заставив парня задыхаться. Испытывая дичайшую боль, он всё никак не мог сделать хотя бы один вдох.

— Послушай, раб, — появился Касс перед Рю. — Здесь сейчас действуют сразу семь колец, так что даже ограниченное количество энергии и законов останется незамеченным. Я могу сделать с тобой что угодно, а затем исцелить. Лекарей и алхимии у меня хватает. Но зачем тратить их, если проще поиграться с твоей маленькой сестрёнкой? Саяки, так ведь её зовут?.. Мар, приведи её.

— Лады, Касс, — оскалился эльф.

— Сто… й… — тихо прохрипел Рю, наконец сделав вдох.

— Что? Что ты сказал? — улыбнулся Касс.

— Оста… новись… Всё от… дам… Я всё отдам…

Их Хранилища татуировки Рю тут же перенеслись все полученные им ресурсы, вывалившись на пол у ног Касса.

— Молодец, раб, — присев, собрал он вещи. — Мар, приказ отменяется.

— Принял, — кивнул севший обратно на кресло эльф.

— Что ж, Рю Араки, теперь следующие двенадцать месяцев ты будешь отдавать мне все свои базовые ресурсы, кроме Лазурных Кристаллов. Так и быть, их я оставлю тебе, а через год вообще пересмотрю твоё наказание, если будешь послушным рабом. Ты меня понял?

— Да… — процедив сквозь зубы, ответил Рю.

— «Да, хозяин!» — прикрикнул Касс, с размаху ударив того ногой по лицу.

Рю снова отлетел в сторону, потеряв парочку зубов.

— Я не слышу!

— Д-да… хозяин…

— Так-то лучше. А теперь проваливай, раб. Сегодня можешь отдыхать, но завтра к полудню ты должен привести Градза Контенвильского в то место, где тебя сегодня встретил Ако. Этот дорганский ублюдок до сих пор не вылез из дома. Так что если я его завтра не увижу, то твоей сестре вырвут все нижние зубы.

Секунду спустя незримая сила вышвырнула Рю за двери.


Избитый, ограбленный и униженный парень быстро вернулся домой и сразу же направился в комнату руководителя группы. Постучав в дверь, он услышал разрешение войти.

— Мастер Шестой, — поклонился Рю.

Занимающийся алхимией клон холодно оценил состояние подопечного, но ничего по этому поводу не сказал.

— Ты что-то хотел? — спросил он.

— Мастер Шестой, вчера и сегодня на меня напали несколько Послушников, один из которых даже использовал духовные силы, а также отобрал все мои ресурсы и, угрожая моей сестре, заставил стать рабом! — на одном дыхании выпалил парень. Если вчера он ещё не хотел жаловаться руководителю команды и признаваться в унижениях, то более не собирался терпеть. — Ещё они рассказали о каком-то артефакте, что скрывает все эти действия от массивов города.

Смерив подростка жутким взглядом, от которого тот поёжился, Шестой сказал:

— Ты решил поиздеваться надо мной? — холодно спросил он, заставив Рю опешить. — Никакой информации о нападении на тебя мне не поступало. И массивы города никак нельзя обойти. А если бы и существовали артефакты, позволяющие это, то аномалия сразу была бы обнаружена… Если тебе больше нечего сказать, то можешь идти. Я сильно недоволен твоим поведением, поэтому за неуважение к Служителю Храма назначаю тебе штраф в пять Очков Вклада.

— Но…

— Всё, уходи. Если ещё раз попытаешься обмануть меня, то штраф достигнет сорока очков. То есть ты сразу будешь исключён, если принять в расчет твой текущий баланс.

Замерший с открытым ртом парень не мог поверить своим ушам. Так и не сказав ни слова, он медленно вышел за дверь.

«Это правда. Не могу поверить, это правда… Мастер Шестой с ними заодно…»

Следующие несколько часов Рю провёл в медитации, пытаясь найти способ выйти из сложившегося положения, а затем ещё пару — тренировался с копьём. Ну а когда солнце стало клониться к горизонту, парень всё же решил зайти к Градзу.

Под конец их длительной беседы, в начале которой он извинился за свои прошлые слова и действия, Рю понял одну очень важную вещь — под ширмой агрессивного поведения и напускной крутизны доргана прятался довольно наивный и доверчивый паренёк. Таким образом, Рю не составило труда сблизиться с Градзом всего за один вечер. А уже на следующий день он выполнил задание Касса…


Наконец очнувшись, Градз застонал. Голова юноши разрывалась от накатывающей гигантскими волнами пульсирующей боли. Попытавшись открыть глаза, дорган тут же зажмурился от резанувшего по ним яркого света и снова застонал.

— Помоги ему, Мар.

Градз вдруг ощутил чью-то хватку на челюсти. Некто силой открыл ему рот и начал запихивать в глотку что-то круглое. Парень пытался сопротивляться, однако ни руками, ни ногами так и не сумел пошевельнуть. К тому же этот некто оказался очень силён. Градз наконец осознал, что держал его воин уровня Создания Источника.

В конце концов, его заставили проглотить пилюлю. Через несколько секунд оболочка препарата растворилась в желудочном соке и плетение активировалось. В животе Градза словно что-то взорвалось, и сила волной прокатилась по его телу. Приготовившись к худшему, юноша неожиданно почувствовал, как его тело наливается окрыляющей мощью, а жуткая головная боль быстро проходит. Десять вдохов спустя всё закончилось. Градз полностью пришёл в норму.

Открыв глаза, юный дорган проморгался и осмотрелся. Перед ним за крупным деревянным столом сидел обедающий двенадцатилетний мальчишка с ужасающей аурой воина пика ступени Закалки Души, а рядом стоял шестнадцатилетний эльф с таким же уровнем развития. Находились же они в незнакомом Градзу кабинете, а сам он был привязан к крепкому стулу.

— Кто вы? И где я? — моментально спросил юноша. — Что здесь происходит?

— А ты уже всё забыл? — утончённо орудуя ножом и вилкой, поинтересовался Касс, при этом не подняв на "гостя" взгляд.

Градз нахмурился, вслед за чем внезапно вспомнил все последние события. Как он вчера вечером подружился с извинившимся Рю Араки, как они тренировались утром и как в полдень тот захотел ему что-то показать в городе, после чего на него напали.

«Предал! Он предал меня! — дёрнувшись от гнева, заскрипел Градз зубами. — Рю Араки! Тварь! Так это всё было специально? Я убью тебя, урод!»

— Вижу, что вспомнил, — наконец посмотрел на доргана Касс, отложив столовые приборы. — Тогда перейдём к делу, — вытер он губы салфеткой. В тот же миг верёвки, связывающие ноги и руки дорагна, опали. — Ты напал на моих людей, Градз Контенвильский. Простить я это не могу.

— О чём вы, старший брат? — притихнув, осторожно поинтересовался Градз.

— Ну хоть кто-то помнит о вежливости… — довольно улыбнулся Касс. — Я о том, как ты позавчера решил помочь Рю Араки и напал на наших бойцов.

Градз скривился. Лучше бы он вообще не вмешивался в ту драку. Помогать этому предателю было большой ошибкой.

— Скольким ты нанёс удары? — продолжил юный гений. — С такими штрафами ты уже должен быть исключён, но лишь моя добрая воля всё ещё даёт тебе возможность избегать этой участи. Я знаком с вашим руководителем, Мастером Шестым, и он закроет глаза на нарушения.

— Правда? Эм-м… ну… спасибо, — непонимающе ответил Градз, легко поверив собеседнику.

— Кажется, ты меня не понял. Я не просто так помогаю тебе. Ты теперь мой должник.

— И что мне нужно сделать?.. — засуетился дорган. Оказавшись лицом к лицу с таким грозным воином, он даже и не думал вести себя как обычно — дерзко и агрессивно.

— Я буду забирать все твои ресурсы в течение следующего года.

— Но… — попытался было возразить он.

— Но? — показательно нахмурился Касс. — Хочешь сказать, что лучше быть исключённым и заставить свой клан платить Храму за все расходы?

Резко покачав головой, Градз сказал:

— Нет-нет! Хорошо, я всё отдам. Просто… — опустил он взгляд, — мне же тоже нужно как-то развиваться…

— Так уж и быть, я оставлю тебе Лазурные Кристаллы. А для остального тебе хватит и возможностей учебного комплекса. Кроме того, у тебя ещё будет возможность ходить в охотничьи зоны. Можешь там добывать себе ресурсы.

— Я понял… — сжав кулаки, негромко ответил дорган.

Поднявшись, он приблизился к столу и, скрепя сердце, перенёс из Хранилища татуировки всю алхимию, полученную в Торговом Павильоне.

— Молодец, — кивнул Касс. — Теперь можешь идти.

Немного помедлив, Градз всё-таки развернулся. Однако уже у двери его вдруг окликнули.

— Стой.

Обернувшись, дорган посмотрел на юного гения.

— Да, старший брат?..

— Я тут подумал… Я верну тебе ресурсы за этот месяц, если сделаешь кое-что.

Градз тут же подобрался.

— Я готов! — сообщил он.

Касс усмехнулся.

— Идём вниз.

Трое воинов покинули кабинет и спустились в общий зал на первом этаже. Там в этот момент отдыхало около двух десятков Послушников. Увидев господина, воины Закалки Души сразу же поклонились.

— Мой друг хотел вам кое-что показать, — вдруг сообщил Касс.

Мар толкнул Градза, заставив выйти в центр зала. Заинтересованные взгляды парней и девушек, что были на несколько лет старше доргана, моментально обратились на него. От такого внимания тот даже немного засмущался.

Касс же тем временем перенёс из Пространственного Кольца тарелку с остатками своего обеда. Схватив кончиками пальцев кость с кусками жареного мяса некой птицы, он неожиданно бросил её на пол.

— Градз, если хочешь, чтобы я вернул твои ресурсы и даже… согласился уменьшить твой долг в два раза, то будь любезен начисто обгрызть эту кость. Но поднимать её с пола и вообще использовать руки я тебе запрещаю. Будь словно грязная дикая собака.

По залу прокатилась волна нескрываемых смешков. Многие оценили шутку по поводу расы подростка.

— Конечно же, я тебя не заставляю, — развёл Касс руками. — Тебе решать. Но вспомни о том, что если через год ты провалишь промежуточный экзамен, то будешь исключён. А сможешь ли ты стать достаточно сильным без ресурсов? Конечно, я уже говорил про охотничьи зоны, да только ведь там очень и очень непросто будет что-либо добыть.

Градз не знал, что и ответить, а из-за десятков насмешливых взглядов у него внутри всё сжималось и холодело. В конце концов, найдя в себе силы, он спросил:

— Вы правда уменьшите долг и вернёте алхимию?

— Конечно. Ты смеешь сомневаться во мне?

— Н-нет… я просто…

— Так ты согласен?

Зажмурившись и добела сжав кулаки, Градз в конечном счёте кивнул. Он понимал, что без ежемесячных препаратов из Торгового Павильона его шансы на прохождение промежуточного экзамена действительно будут крайне малы. И если он не желал подставить родной клан, который любил всем сердцем, то оставалось лишь принять предложение. Мимолётное унижение или будущее близких? У Градза не было права выбирать…

Встав на колени возле косточки, он сложил руки за спиной и резко согнулся, впившись острыми зубами в остатки мяса. Зал моментально наполнился громким хохотом и едкими комментариями:

— А-ха-ха-ха… он действительно решился!

— Что за посмешище?

— Фу, как мерзко…

— Я бы никогда на такое не согласилась.

— Господин Касс знает толк в забавах!

И хотя ситуация веселила далеко не всех присутствующих, Градз этого так и не узнал. Слыша оскорбления и насмешки, он всё сильнее ненавидел себя и то решение помочь Рю. В конечном счёте юноша не выдержал. Из его глаз хлынули слёзы. Тринадцатилетний паренёк совершенно не был к такому готов.

Минуту спустя Градз поднялся. Глядя на Касса покрасневшими глазами, он боролся с яростным желанием высказать ему всё. И тем не менее дорган сдержался.

— Я всё сделал, — констатировал он.

— Вижу, — кивнул Касс. — Но, знаешь… мне не понравилось, что ты заплакал, словно девчонка. Поэтому я передумал. Ты ничего не получишь.

Градз застыл. У него внутри всё будто умерло.


Присесть, сделать шаг в сторону, резко атаковать…

«Вижу… Я вижу каждое его движение… Почему тело такое лёгкое?.. Ещё немного…»

Копьё Рю Араки почти достигло цели, как вдруг противник исчез. Мгновение спустя сокрушительный удар обрушился ему на грудь. Выронив оружие, парень отлетел. Ну а затем вновь началось уже знакомое ему избиение.

Вот уже три недели как Рю был куклой для битья. Касс, а также многие его ближайшие подчинённые ежедневно ровно в девять утра встречались с ним в одном из тренировочных залов поместья, где вдоволь веселились, используя лишь кулаки. А поскольку каждый противник был не ниже уровня Формирования Меридиан, то ответить чем-нибудь без энергии, законов и сильного тела Рю никак не мог, даже с учётом того, что ему разрешили достать копьё. Слишком уж большая разница была в развитии…

Очнувшись на грязном полу коморки, куда его после каждого боя приносили, предварительно исцелив каким-то артефактом, Рю не стал спешить подниматься. Он вновь и вновь прокручивал в голове последний бой, пытаясь вспомнить то окрылившее его чувство. Внезапно на лице парня расцвела улыбка.

«Неужели это было то самое?.. Предварительное Проявление Души? Значит, у меня особый дар! Да, твою мать! Да!» — рассмеявшись, обрадовался Рю.

Проявлением Души называли особенность воина, что появлялась при достижении им ступени Заклинателя или при открытии первых шестидесяти скрытых акупунктурных точек. У подавляющего числа воинов Проявление Души выражалось в некой пассивной и не очень существенной особенности, по типу упрощения контроля частиц законов или повышения духовной выносливости. Однако в очень редких случаях Проявлением Души воина становилась настоящая особая способность, дающая ему серьёзное преимущество над всеми остальными. Всего таких умений в природе существовало двенадцать. Редчайшим из них считалась так называемая Идеальная Душа, которая обладала как активной частью, так и пассивной. По умолчанию она даровала воину повышенную духовную защиту, а также наделяла оболочку души возможностью самовосстанавливаться и создавать энергию души, используя для этого обычную Ки. Что же касалось активной части умения, то её применение начинало иссушать оболочку души воина, взамен даруя ему колоссальную мощь. В будущем же эти повреждения со временем в любом случае восстановились бы из-за пассивной части Проявления. К сожалению, если верить библиотеке Храма Вечного Пути, то Идеальной Душой могли обладать лишь Небесные Чуда. У обычных же воинов оно никак не могло сформироваться.

Следующие четыре Проявления — Высшая Симуляция, Принудительное Просветление, Духовная Память и Предельная Концентрация — считались чуть менее редкими, но тем не менее встречались крайне нечасто. Первое открывало перед воином возможность воссоздавать в своём мире души любые события вплоть до мельчайших деталей, а также моделировать что угодно на основе имеющихся знаний. Например, придумывать неудобного бойца и сражаться с ним, оттачивая навыки. Бой с тенью, так сказать. Второе Проявление позволяло накапливать информацию и в определённый момент сознательно подвергать себя Просветлению. Притом не только в аспекте техник, как умел делать Кай, но и даже на поприще познания законов. Третье даровало идеальную память, а четвёртое — возможность на время увеличить собственную концентрацию на целые порядки.

Оставшиеся семи особых Проявлений были наиболее распространёнными среди всех двенадцати. Расширение Покрова обездвиживало пользователя, взамен формируя вокруг него крайне прочный барьер из собственного покрова, которым можно было прикрыть не только себя. Такое проявление души было у Элеи. Ещё одно — Всё и Сразу, коим, например, владел Феликс — позволяло ему за одно мгновение высвободить абсолютно любое количество энергии, что обычно было невозможно или грозило серьёзным повреждением Астрального Тела. А Неукротимый Поток, обладателем которого являлся тот же Рун’Тан, отчасти напоминал предыдущее Проявление, только оно давало возможность высвобождать не Ки, а энергию души. В любых количествах.

Пара — Обновление и Восполнение Сил — также имела похожие направления. Только если первое Проявление позволяло время от времени мгновенно восстанавливать всю духовную выносливость, то второе при активации моментально восполняло максимальный запас энергии. Естественно, Восполнение Сил можно было использовать значительно чаще, чем Обновление.

Последними и наиболее часто встречающимися среди особых Проявлений являлись Зона Наблюдения и Внезапное Подавление. Воспользовавшись первым, воин мог многократно усилить внешнее духовное восприятие, расширив область наблюдения. Ну а Внезапное Подавление создавало особый всплеск ауры, который при встрече с любой другой аурой подвергал душу её носителя ошеломлению — на мгновение лишал возможности двигаться и использовать духовные силы. И чем мощнее была душа владельца Внезапного Подавления, тем сильнее получался эффект. Впрочем, это работало и в обратную сторону, так что Элементалиста или кого-то посильнее какой-нибудь Заклинатель подавить никак не мог.

В отличие от обычных Проявлений Души, особые могли время от времени в ослабленной форме пробуждаться ещё до того, как будут открыты первые шестьдесят скрытых акупунктурных точек. И то, что сегодня посчастливилось ощутить Рю, было не чем иным, как отголоском Предельной Концентрации. Чему-то подобному в своё время подвергался и сам Кай, только у него это впервые произошло ещё на ступени Закалки Тела, когда он принял участие в турнире Кальтии и столкнулся в бою с Кияном Йони.

— Уродец! — внезапно открылась дверь. — Ты почему ещё здесь?!

У входа в коморку застыл разгневанный худощавый женоподобный эльф. Парня, что был на год старше Рю и на уровень сильнее, звали Блавой. Он являлся первым "господином" Рю на сегодня.

— Иду… — сквозь зубы сказал он, начав подниматься.

— Ты как со мной разговариваешь, раб? — моментально возмутился Блавой, ударив Рю ногой по лицу. — Забыл своё место?

Прикоснувшись к разбитой губе, отброшенный парень уставился на эльфа, словно дикий разъярённый зверь. Однако не прошло и секунды, как он расслабил мышцы лица, вернувшись к нейтральному выражению.

— Иду, господин, — сдерживая недовольство, ответил Рю.

Все три недели, что он был "рабом", помимо утренних избиений ему также приходилось терпеть служение нескольким членам группировки Касса. Кому-то он помогал в тренировках, кому-то в ремёслах, а кто-то был мудаком, как Блавой, и специально брал Рю, чтобы поиздеваться. Конечно, среди всех его господ встречались и адекватные воины, но, к несчастью, таких было меньшинство.

Но что сильнее всего раздражало парня, так это одна общая черта у всех, кому он был вынужден прислуживать, даже у наиболее адекватных. Заключалась же она в том, что если Рю проявлял недовольство или как-либо оскорблял "хозяев", то его раз за разом жестоко били. Ну а когда он ещё в самом начале попытался однажды дать отпор, то с ним снова встретился Касс. В то утро они прогулялись по южной части внутреннего города, где навестили сестру Рю. Он познакомил Саяки с Кассом, по приказу назвав того другом. К счастью, в тот момент ничего не произошло, но урок Рю усвоил. Больше он не сопротивлялся, а в целом и вовсе старался не провоцировать "хозяев". Медленно, но верно парень учился контролировать свои эмоции.

Всего на служение Рю тратил по пять часов в день, после чего получал свободу. Все оставшиеся сутки он проводил в учебном комплексе, тренируясь до изнеможения. Сходя с ума от собственного бессилия перед обидчиками, он всеми фибрами души жаждал стать сильнее и когда-нибудь дать Кассу отпор. И даже если у него отбирали ежемесячный набор алхимии, что откладывало прорыв и уменьшало шансы на прохождение промежуточного экзамена, сдаваться Рю не собирался.


— Господин, мы привели Шаорана из тысяча сто четырнадцатой команды, — войдя в кабинет, сообщил высокий блондин. — Он ожидает внизу.

Оторвавшись от бумаг, Касс взглянул на подчинённого.

— Хорошая работа, Оберон. Через пять минут приведёшь его сюда.

— Как прикажете, — поклонился член шестой команды и направился к выходу.

— Погоди, — вдруг остановил его Касс.

— Господин?

— Ответь, что ты думаешь о нашей группировке?

— Я считаю, что вам удалось создать сильнейшее объединение Послушников. Я очень рад, что могу быть его частью.

— А доволен ли ты своим положением?

— Конечно, господин. Однако я не отрицаю, что хотел бы достичь большего.

— Вот как. А что ты готов сделать ради этого?

— Что угодно!

Касс улыбнулся.

— Хорошо, я могу сделать тебя одним из своих прямых помощников. Но нужно будет выполнить одно задание.

— Я весь внимание.

— Ако Ванабэ с большой вероятностью предал нас и спелся с группировкой Трогга Красного. Увы, так просто мне его не убрать. Серьёзных рычагов давления на него нет, а главное — Ако пользуется большой популярностью у многих наших. У него достаточно много влияния, чтобы если не развалить, то существенно ослабить группировку, если я попытаюсь напрямую его прихлопнуть. Поэтому ты должен дискредитировать Ако. Уничтожь его авторитет в группировке, и его место станет твоим.

Губы Оберона медленно растянулись в улыбке.

— Я выполню ваше задание, господин.

— Отлично. Но не затягивай с этим, я буду ждать результата. Можешь идти.

Покинув кабинет Касса, Оберон всё никак не мог успокоиться. Наконец-то ему представился шанс подняться ещё выше! Две недели назад ему предложили присоединиться к группировке, на что он благоразумно согласился. Сперва он был рядовым членом, но уже вскоре, выделившись на нескольких заданиях по вербовке и запугиванию, заслужил доверие многих лидеров и даже самого Касса, тем самым поднявшись в иерархии. Теперь же Оберон получил возможность взобраться на ещё одну ступеньку выше, чем непременно собирался воспользоваться.

С раннего детства его учили тому, что власть — это всё. Личная сила была отличным инструментом для достижения желаемого, но не идеальным. Лишь в паре с властью она могла полноценно раскрыться. А потому нет и не может быть преград для того, кто желает достичь наивысших вершин. Принципы, совесть, узы — всё это не более чем помеха. На пути к власти Оберон не собирался останавливаться ни перед чем.


— Как ты посмела им уступить?! — загрохотал ужасающий голос пиковой Заклинательницы, от чего дом пошёл ходуном.

Со страхом глядя на рассвирепевшую мать, схватившаяся за покрасневшую щёку девочка, что едва полгода как вступила на путь воина, изо всех сил сдерживала слёзы.

— Они были старше… — пролепетала она.

— И что с того?! — угрожающе нависла над дочерью женщина. — Они неудачники. Их родители неудачники. В своём возрасте ты уже нагнала их в развитии! Ты дочь пиковой Заклинательницы! Я наделила тебя большим талантом, так почему же ты проиграла?!

— Я… я не знаю… — всё же расплакалась синеволосая девочка.

— Неблагодарная тварь! Тебе так повезло — стать ребёнком Истинного Мастера, но ты только и делаешь, что развлекаешься вместо тренировок!

— Я занимаюсь… А-а-а-а!.. — закричала девочка, как только её с силой схватили за волосы. — Мама, пожалуйста, не надо! Умоляю! Прости!

— Занимается она… — фыркнула Заклинательница. — Хватит лгать!

Мгновение спустя её кулак врезался девочке в живот. По меркам Истинного Мастера женщина вообще не приложила силы, но в итоге её дочь согнулась на полу, издавая странные звуки.

— Хватит с меня этого. Я более не разрешаю тебе встречаться с этой чернью, что ты зовёшь друзьями. Все они поголовно неудачники. Слабые и никчёмные. Их общество тянет тебя на дно. Я этот мусор всем сердцем ненавижу! И если ты не хочешь стать такой же, то тренируйся сильнее, тупая ты тварь! Остался год до открытия набора в Секту Звенящего Ручья. Если ты не войдёшь в число лучших учеников, то я обещаю, твоя жизнь превратится в настоящий кошмар!

Следом женщина вышла из комнаты, а к задыхающейся девочке моментально подбежали слуги…

Вливая всё больше и больше энергии в технику движений, изнывающая от усталости Инна всё никак не могла понять, почему же ей вдруг вспомнился этот эпизод её жизни. Её преследовал огромный, покрытый чёрной корой бык, достигающий трёх метров в холке, а мысли так и норовили улизнуть куда-то подальше от реальности.

Пять с половиной часов назад шестая команда прибыла в одну из охотничьих зон зелёного уровня. Прошёл месяц с момента основания Храма Вечного Пути, так что, как и обещали, им наконец разрешили выйти за пределы города, дабы проверить свои силы и поискать сокровища.

В теории каждая команда должна была действовать слаженно, чтобы успешно выживать в этих землях. Однако отношения внутри шестой группы с самого начала не заладились. В итоге, стоило пятерым подросткам телепортироваться в этот зимний лес, как между ними сразу же началась перепалка по поводу лидерства на время вылазки. К единому мнению они так и не пришли, наоборот, даже сильнее разругались. Первым решил уйти Градз, потом Рю, а следом и Инна пожелала действовать в одиночку. Она знала, что в зонах зелёного уровня монстры ещё не собираются в стаи, так что надеялась справиться сама.

Поначалу у неё действительно получалось. Инна успешно справлялась со всеми встречавшимися ей монстрами, что в основном находились на начальных уровнях ступени Закалки Разума, и легко избегала ловушек хищных духовных растений. Она даже нашла несколько недешёвых зелий и четырнадцать Очков Вклада.

К сожалению, вечно успех длиться не может. В какой-то момент девушка столкнулась с довольно сильным зверем уровня Закалки Головного Мозга. Бой получился непростым, но она всё же победила монстра, отделавшись неглубоко разорванным боком и потерей большей части сил. И вот тогда-то и появился этот бык. Словно улучив момент, он едва не убил сильфу с первой же атаки, но всё же ей повезло. Однако оставлять жертву монстр, ничуть не уступавший предыдущему в силе, не собирался, поэтому бросился в погоню.

В ладони Инны появился небольшой деревянный жетон — сигнальный артефакт. Она уже была готова активировать его, как вдруг остановилась и с силой сжала вещицу, едва не сломав её.

«Нельзя! — подумала внезапно испугавшаяся девушка. — Что обо мне подумают? Сама ушла, а теперь не могу справиться с каким-то тупым зверьём? Нет, я не должна показывать слабость! Не должна стать такой же неудачницей!»

Вот только, как бы Инна ни старалась, оторваться от Тёмного Древесного Быка ей никак не удавалось. Сил почти не оставалось, и даже вспомогательная алхимия уже была потрачена. Следующие несколько минут сильфа бежала на чистом упорстве, жадно вдыхая энергию ртом, но в конце концов ноги подвели её. Зацепившись за какую-то корягу, спрятавшуюся под снегом, девушка потеряла равновесие и полетела вперёд. Ладони рефлекторно разжались, и сигнальный жетон отбросило куда-то в сторону.

Резко сгруппировавшись, Инна кувыркнулась и вскочила, дабы в следующий миг уклониться от несущейся на неё твари. Секунду спустя в руках девушки появился меч. Не имея больше сил бежать, она могла лишь принять бой.

Развернувшийся бык угрожающе фыркнул, а затем снова бросился на двуногую. Выносливости ему было не занимать.

Приготовившись, Инна покрыла лезвие клинка слоем алой воды, что тут же замёрзла. Используя в плетении техники все три известные ей элемента — Меч, Воду и Холод, — сильфа намеревалась сразить монстра одним ударом.

«Рано… Рано… Ещё… Ещё чуть-чуть… Сейчас!»

Резко прыгнув вперёд, девушка перелетела через быка, избежав встречи со смертоносными рогами и вонзив меч монстру в глаз. На лице Инны практически расцвела победная улыбка, как вдруг зверь дёрнул головой вверх. Его мощный бронированный затылок врезался ей в грудь, заставив выпустить оружие и отлететь назад.

— Кха! — врезалась сильфа спиной и головой в дерево.

Едва не потеряв сознание, она с кряхтением встала на четвереньки и подняла взгляд. Перед глазами всё безумно кружилась, но одно Инна поняла точно — бык не умер. Меч пробил глаз и даже вошёл в кость, но до мозга так и не достал. И теперь, издавая жуткие звуки, монстр яростно бесился и мотал головой, пытаясь избавиться от клинка и боли.

— Чёрт… вставай… — дрожа, пыталась подняться Инна. — Это… шанс…

Увы, ничего не получилось. У неё в ушах без конца звенело, а голова дико разрывалась от боли. Тело едва слушалось, и никак не удавалось сфокусировать взгляд. Стремительно бледнеющую девушку мутило так сильно, что не оставалось сомнений — это сотрясение мозга. Закалённое тело и разум позволили ей не потерять сознание, но всё-таки для игнорирования такой травмы данного уровня развития определённо было недостаточно.

Бык тем временем, каким-то чудом избавившись от застрявшего в глазнице меча, начал успокаиваться. Оставшегося глаза и духовного восприятия ему вполне хватило, чтобы обнаружить стоящую неподалёку на четвереньках Инну. Дважды ударив копытом по снегу, он побежал на более не способную дать отпор жертву.

«Двигайся же! Двигай…»

Инну всё-таки вырвало. Остатки выпитого недавно зелья вместе с желудочным соком хлынули на снег. В таком состоянии она даже не могла активировать способности татуировки Храма, чтобы защититься или сбежать.

К этому моменту Тёмный Древесный Бык преодолел уже половину пути до цели, чьим мясом он желал поживиться, дабы стать ещё сильнее. Ему оставалось пробежать ещё с десяток метров, когда ему в бок, пробив толстую броню, внезапно вонзилось длинное копьё. Мощный удар не только повредил внутренности животного, но и нарушил его равновесие, опрокинув набок. По инерции бык пробороздил несколько метров.

Секунду спустя, спрыгнув откуда-то с деревьев, на голову монстра приземлился Градз. Используя технику на основе элемента Кулака, Молнии и Металла, а также свои когти в качестве оружия, молодой дорган вонзил руку быку во вторую глазницу. Мощный разряд электричества волной прокатился по телу громадного монстра, который резко взревел.

— Назад! — крикнул Рю Араки, переместившись Градзу за спину.

Схватив доргана за воротник, он неожиданно для того дёрнул парня, отбросив в сторону, после чего и сам отскочил. Как оказалось, вовремя. Ибо, промедли он хоть на секунду, и огромные иглы, вырвавшиеся из деревянной брони быка, точно изрешетили бы их.

Защитившись, монстр стал поспешно подниматься, как вдруг перед ним появилась низенькая темноволосая девушка. Даже, скорее, девочка. В руках она держала по сабле, от каждой из которых исходила жуткая сила элементов Смерти и Инь. Никто так толком и не понял, что же сделала Рената, но, когда она появилась позади быка, с обеих её сабель уже стекала кровь. Мгновение спустя голова чудовища плавно съехала с шеи на землю, а следом повалилось и громадное тело.

Сильнейшая в шестой команде направилась к Инне. По пути она прошла мимо лежащего в снегу сигнального жетона сильфы, что так и не был активирован. Приблизившись к девушке, Рената своим привычным мрачным взглядом осмотрела её, а затем силой влила той в глотку целебное зелье, а другое вылила на голову в область раны.

— Идиотка… — безжизненным голосом прокомментировала она, бросив Инне подобранный жетон, после чего зашагала прочь.

Опершись спиной о дерево, медленно приходящая в себя девушка недоумённо уставилась в спину удаляющейся Ренате… Слева раздался хруст снега, заставивший Инну испугаться. Сильфа знала, что это парни, вот только жутко боялась даже повернуться в их сторону. Только что она чуть не погибла, но единственное, что её сейчас беспокоило, — это реакция членов команды. Инна гордо ушла в одиночку, но в итоге не справилась. И спасли её те, кого она считала полными неудачниками. Для неё это было очень важно. Ведь одно дело — принять помощь от Ренаты или Оберона, которые изначально были сильнее, и другое — от Рю и Градза…

«Почему? Почему я проиграла? Что теперь делать? — запаниковала она. — Они засмеют меня! Как быть?..»

— Ты в порядке? — застал Инну врасплох этот вопрос.

— А? — дёрнувшись на голос Рю, удивилась сильфа.

— Ты как? Идти можешь? — перефразировал парень.

— А… я… да, — кивнула она, попытавшись резко встать. Ноги девушки тут же подкосились, а перед глазами всё снова завращалось.

— Понятно… — вздохнул Рю. — Я тебя понесу.

— Н-не нужно.

— Здесь лучше не оставаться. Мы слишком нашумели, так что не упирайся, — настоял он, присев и подставив спину. — Ну же!

В конце концов, перестав сопротивляться, смущённая девушка аккуратно залезла парню на спину.

— Какой здоровый! — воскликнул Градз, наконец достав из туши быка малый Кристалл Энергии.

Подняв руку, дорган повернулся к членам команды, но тут же помрачнел. Ненависть к предавшему его Рю никуда не делась, и вынужденное сотрудничество никак не могло этого изменить.

— Дарю! — сплюнул он, бросив ценность Рю под ноги.

Следом Градз ускорил шаг и ушёл.

Подобрав Кристалл, Рю протянул его Инне.

— Вообще-то он должен был достаться Ренате, но раз она решила оставить, то забирай, — сообщил он. — Твой монстр, твоя добыча. И не спорь. Мне чужое не нужно.

Девушка неловко взяла предмет.

— Как вы меня нашли? — спросила она, пока Рю вытаскивал копьё из туши быка.

— Градз, похоже, учуял запах твоей крови и пошёл по следу. Он же и активировал сигнальный жетон. Ну а мы с Ренатой, видимо, тоже были недалеко… А теперь ты ответь, почему не использовала жетон или не потратила заряды татуировки?

Инна затихла. Говорить про то, что боялась показаться неудачницей, она не собиралась.

Интерлюдия. Шестая команда 2

Вернувшись из охотничьей зоны вместе с командой после захода солнца, Инна, дабы поскорее восстановиться, всю ночь и утро провела в медитации. Попутно она воспользовалась одним довольно сильным целебным эликсиром, на усвоение которого и ушла большая часть потраченного времени. Затем девушка несколько часов поспала — и лишь к пяти вечера нового дня покинула дом.

Однако направилась сильфа не в учебный комплекс, а в совершенно другое место — в особняк группировки Касса. Инна спокойно преодолела барьер, поздоровалась с парочкой бойцов объединения и вошла внутрь. В одном из помещений её уже ждали.

— Как прошла ваша первая вылазка, старшая сестра? — приблизилась к ней эльфийская девушка лет пятнадцати — воин уровня Закалки Сенсорных Органов. На её фоне младшая более чем на год, но уже достигшая пика данной ступени Инна выглядела жутким гением.

— Так себе, — поморщившись, отмахнулась сильфа. — А у тебя, Тиара?

— Было скучно. Нашу команду не пустили в зону зелёного уровня, поэтому пришлось довольствоваться синим. А там нет такого разнообразия монстров, да и самые сильные из них — это слабаки уровня Закалки Сенсорных Органов. Притом все одиночки. Короче, мы легко справились со всем. Никто даже не поранился. Но и добытые сокровища оказались так себе. Хотя Очкам Вклада я рада. Плюс улучшили командную работу.

— Ясно… — сухо ответила Инна. Общаться на нерабочие темы с бесталанной неудачницей у неё не было никакого желания. Оттого сильфа ещё сильнее не понимала, зачем вообще задала этот вопрос.

Как и многие из шестой команды, Инна тоже была связана с группировкой Касса. Однако, в отличие от Рю и Градза, здесь она обладала гораздо более высоким статусом. Встреча с двенадцатилетним гением произвела на девушку неизгладимое впечатление, так что она сразу же согласилась присоединиться. Поначалу Инна выполняла различные мелкие поручения лидера одного из отрядов, но вскоре ей дали должность повыше. И вот теперь она занималась распределением стекающихся в казну ресурсов. Тиара же была её второй помощницей.

— А где Кудэ? — нахмурилась Инна из-за отсутствия первого помощника.

— Я слышала, его ранили в охотничьей зоне, поэтому он ещё восстанавливается. Сейчас вообще многих нет по тем же причинам, оттого поместье пустует. Но так, наверное, даже лучше. Меньше работы для нас. За весь день ещё никто не заходил.

— Ясно… Тогда я прогуляюсь. Оставайся здесь. Приду через час или два.

— А… ну… хорошо, — слегка растерялась Тиара.

Покинув склад с Пространственным Сундуком, Инна быстрым шагом направилась в один из тренировочных залов. Только вошла она не с первого, а со второго этажа, тем самым очутившись в зоне для зрителей.

«Надеюсь, там никого нет. Ну не может же быть, чтобы многие старшие не пришли, а он пришёл. Правда? Да ещё и нашёлся кто-нибудь, кто захотел бы его попинать? Это же глупо! А раз так, то можно остановиться на том, что я пыталась помочь, но здесь никого не оказалось. Ничего не поделать…» — торговалась Инна с совестью.

Однако внизу на арене всё-таки лежал он — невысокий толстый подросток, достигший уровня Открытия Акупунктурных Точек. На вид ему было не больше пятнадцати. Постанывая от побоев, он никак не мог прийти в себя.

— Твою мать! — приглушённо выругалась она.

Убедившись, что более здесь никого нет, Инна решила спуститься.

«Чёрт, и зачем я только это делаю? — нервничая, теребила она свои волосы. — Неудачники сами виноваты в своих проблемах! Так откуда же эта жалость? Дерьмо… А что, если меня кто-то увидит?! Это будет конец! Нет, успокойся!.. Сама же слышала — в поместье почти никого нет. Да и приближение чьей-то ауры ты сразу заметишь…»

Про "рабов" группировки Инна узнала практически сразу после вступления. Вот только поначалу считала, что они — не более чем дойные коровы. Неудачники, решившие перейти дорогу Кассу или отклонить его предложение. Но вскоре правда вскрылась. Девушка увидела, как "рабов" используют для увеселения публики, избивают и попросту издеваются над ними. После этого словосочетание "рабы Касса" в её голове обрело полный смысл.

Во всём этом девушка не участвовала, стараясь игнорировать сам факт существования "рабов". Но чем больше она видела унижений, тем сложнее ей становилось закрывать на это глаза. Дремавшие в глубинах души сострадание и сочувствие постепенно пробуждались. И, как бы Инна ни оправдывалась сама перед собой, что это лишь неудачники, потому нечего их жалеть, полностью подавить эмоции ей всё же не удавалось.

В конце концов сильфа стала подумывать над тем, чтобы как-нибудь помочь кому-то из них, но дальше размышлений это в итоге не ушло. Уж слишком сильным оказался её страх неудач, вдолбленный буквально в подкорку жестокими уроками матери. Девушка слишком боялась оступиться и потерять своё нынешнее положение в группировке — опасалась негативной реакции других членов на её возможную помощь "рабам", — а потому и не спешила предпринимать какие-либо действия.

Но случившееся во время вылазки с командой в охотничью зону, а также тот факт, что сейчас поместье пустовало, помогли Инне преодолеть свою боязнь.

Этого "раба" она видела чаще всех, так что прекрасно знала, когда и где его избивают члены группировки, желающие выместить гнев, развлечься, утвердиться за чужой счёт или просто размять кулаки. Отличало же его от других таких же то, что его бои проводились уже после того, как он отрабатывал положенные пять часов, из-за чего паренька банально оставляли лежать побитым в зале и нередко забывали подлечить, оставляя выданные для этого ресурсы себе. Вряд ли это заметила только одна Инна, что означало, что руководству явно плевать на такое нарушение правил. Как минимум пока.

Как и предполагала девушка, Дьюку, а именно так звали "раба", и в этот раз ничего не дали, отчего он ещё и не пришёл в себя. К слову, воины такой комплекции хоть встречались и нечасто, но как минимум среди смертных, даже на ступени Закалки Души, полной редкостью не были. В конце концов, та же закалка тела не превращала воинов в качков и даже не наращивала им мускулы, а лишь усиливала их за счёт энергии. Гипертрофия мышечных волокон в целом не давала большого прироста параметров, поскольку в первую очередь всё зависело от духовной составляющей — закалки энергией. Таким образом, можно было быть худым, как тростинка, мускулистым, словно ас, или толстым, как шар, но в то же время обладать примерно одинаковыми параметрами. Здесь всё решало качество закалки. Другое дело, что избыточный вес всё же не мог не мешать воину, создавая определённую нагрузку на организм, а физически тренированное тело давало некие крупицы параметров. Но на уровне Закалки Души что первое, что второе было мелочью.

Соответственно, увиденного Инной толстяка слабым из-за его жира назвать никак нельзя было. Почему же он стал "рабом"? Для начала стоило вспомнить о его внешнем виде. Большой вес, невысокий рост, неприятное лицо, густая монобровь, редкие усики и противный взгляд — всё это не могло не стать поводом для негативного отношения со стороны жестоких сверстников. Особенно учитывая, что те были воинами. То есть имели силу и, соответственно, какое-никакое самомнение. Кроме того, Дьюк обладал довольно скверным характером. Вёл себя так, словно все вокруг должны ему, нередко вел себя по-свински, легко оскорблял окружающих, хамил, насмехался и похотливо раздевал глазами девушек постарше да пофигуристей. И ко всему этому он практически никогда не переставал жрать. Именно так. Не есть, а жрать, будто дикое и вечно голодное животное. До вступления в группировку, да и сейчас, когда у него было свободное время, он постоянно что-то доставал из Пространственного Кольца и самым мерзким образом пожирал это, едва не запихивая свои огромные пальцы-сосиски себе в глотку. Но стоило только пригрозить силой, даже если это был кто-то уровня Инны, как толстяк резко давал заднюю, начинал лебезить, а иногда и вовсе плакать, если действительно испытывал боль. Насколько мерзким, настолько же слабохарактерным он был. Сложно было поверить, что это вообще воин.

Но ключевым фактором всё же стало его поведение при встрече с Кассом. Учитывая все качества Дьюка, несложно догадаться, как он повёл себя перед юным бессердечным гением. Это и превратило его в "раба".

Инна испытывала неподдельное омерзение при виде Дьюка, понимая, каков он на самом деле, но тем не менее даже она понимала, что он не заслуживает настолько жестокого отношения. Вероятно, в группировке не было "раба", с которым обходились бы хуже.

Инна легко оттащила толстяка к ближайшей лавочке, после чего сплела одну из лечебных техник Пути Воды, решив не тратить на него алхимию. Закончив с исцелением, она поспешно покинула зал, так и не дождавшись пробуждения парня. Попадаться кому-нибудь на глаза, включая самого Дьюка, девушка совершенно не желала.


Два с половиной месяца или почти десять кошмарных недель. Именно столько прошло с того момента, как Рю Араки стал "рабом" Касса. Ежедневные побои, прислуживание членам группировки, унижения и оскорбления — всё это так никуда и не делось. Однако кое-что всё-таки изменилось.

Изменился сам Рю.

От его вспыльчивости не осталось ни следа. В душе парня поселился холод, позволяющий контролировать себя даже в самых унизительных ситуациях. Подвергаясь ужасному отношению каждый день, он имел всего два выхода: сломаться или стать сильнее. Рю выбрал второе.

Высокомерие парня тоже утихло. Если раньше он считал себя редким гением, которому просто не повезло родиться в бедной семье без наследия и ресурсов, то теперь этим мыслям не осталось места в его голове. Рю стал лучше понимать окружающий мир и своё положение в нём. Ему удалось не потерять веру в себя и удержать самооценку от падения в бездну, но в то же время осознать, что от его гордыни нет никакого толка. Что она лишь мешает ему. Особенно это стало заметно после того, как Рю начал изучать поведение членов группировки по отношению к нему и другим "рабам". Когда он наконец прозрел и увидел в этих уродах собственное отражение, то многое осознал и переосмыслил.

Топливом же для всех этих перемен послужила его пылающая ослепительным пожаром ненависть. В первую очередь — ненависть к самому себе. К свой слабости и беспомощности. Именно она стимулировала Рю без устали тренироваться и искать любые другие способы стать сильнее, включая изменения в характере. Как бы его это ни злило, но подросток всё же в итоге признал, что не будь он таким горделивым и вспыльчивым, то и не было бы всей этой ситуации с "рабством".

Закончив с помощью одному из молодых алхимиков группировки, который был одним из тех, кто не издевался над "рабами" и не видел в этом ничего забавного, Рю направился к выходу. Он уже собирался было покинуть поместье, как вдруг к нему подошёл уже знакомый юноше эльф — правая рука Касса, Мар.

Увидев эту насмешливую ухмылку и взгляд свысока, Рю лишь нахмурился. Частые избиения за любые попытки "продемонстрировать зубы" научили его неплохо контролировать свой вспыльчивый нрав.

— Идём со мной, — велел Мар.

— Мой рабочий день закончился… господин, — помрачнев от услышанного, ответил Рю.

— Я знаю, — улыбнулся эльф ещё шире, решив ничего не объяснять. — Идём.

Мар развернулся и зашагал в обратную сторону. Рю неспешно последовал за ним. Складывающаяся ситуация ему совершенно не нравилась. Это был первый раз, когда ему не дали так просто уйти из особняка.

Не покидая первого этажа, они прибыли в дальнее правое крыло поместья. По пути им довелось встретить множество членов группировки, которые почему-то тоже направлялись в эту сторону. Все они бросали странные взгляды на Рю, что лишь усиливало его тревогу и внутреннее напряжение.

— Мы пришли, — сообщил Мар, открыв дверь в одно из помещений. — Входи, — сделал он приглашающий жест.

Чуть помедлив, Рю всё же вошёл. Переступив через порог, он услышал, как позади тут же закрылась дверь, а затем повернулся вправо. В той стороне, перегораживая всё помещение словно стена, стояло толстое стекло. За ним виднелась такая же квадратная комнатка, в центре которой, сидя за столом, дружно и весело общались двое: не особо приятной внешности девушка шестнадцати лет и одиннадцатилетняя девочка с золотистыми косичками. Судя по всему, с той стороны стекло не было прозрачным, так что вошедших никто не увидел.

Рю заскрипел зубами, сделав два резких шага вперёд.

— Не стоит злиться, — вдруг раздался голос слева. — Они всего лишь отдыхают и пьют чай, ожидая тебя. Это её новая подруга.

Дёрнувшись, Рю резко повернул голову. Только сейчас он наконец осознал, что помимо него и Мара в комнате находится ещё и Касс, которого ранее он совершенно не замечал. Тот, закинув ногу на ногу, спокойно сидел на стуле у стены и читал какую-то книгу. Оторвав от страницы взгляд и посмотрев на Рю, юный гений приподнял одну бровь.

Стиснув зубы, а затем глубоко вдохнув, Рю заставил себя успокоиться.

— Здравствуйте, хозяин, — поклонился он.

— Как я только что сказал, это подруга твоей сестры, — улыбнулся Касс, словно пытаясь спровоцировать собеседника. — Она привела её к тебе, чтобы вы встретились и пообщались.

— Что вы хотите сделать?.. — с опаской спросил парень.

Касс пожал плечами.

— Тебе не надоело пресмыкаться? — задал мальчишка риторический вопрос. — Я решил дать тебе шанс искупить вину. Шанс избавиться от звания раба. Сегодня ты можешь стать полноценным членом группировки, но для этого нужно будет доказать свою верность мне. Выполнишь — и спокойно пойдёшь гулять с сестрой. Никто вас и пальцем больше не коснётся. Но если откажешься, то твоя сестра тоже станет рабом. И привели её как раз для того, чтобы ты понял всю серьёзность ситуации. Её новая "подруга" отличная актриса, но в душе злостная садистка, особенно ненавидящая тех, кому повезло родиться красивыми. Стоит только дать ей разрешение… — усмехнулся Касс, многозначительно замолчав.

— Я всё понял, — сжал Рю кулаки. — Что мне нужно сделать?

— Пойдём, — поднявшись, положил Касс книгу на стул. — Сам всё увидишь.


Почти два месяца боли и унижений практически полностью уничтожили старую личность Градза Контенвильского. Место наивного, доверчивого и недальновидного юноши занял разочаровавшийся в мире и окружающих, ожидающий подвоха отовсюду и в любой момент дикий дорган, чья хищная натура наконец начала пробуждаться. Ему больше не требовалось копировать отрешённое поведение сородичей, строя из себя крутого и агрессивного, чтобы походить на настоящего члена Клана Лесного Воителя. Десятая часть человеческой крови, что текла в его жилах, больше не являлась помехой для его внутреннего зверя, что должен был проснуться ещё несколько лет назад, когда Градз только вступил на путь боевых искусств.

Обман Касса, когда тот пообещал вернуть ресурсы и снизить долг в два раза, оказался далеко не последним. Доверие Градза предавали ещё трижды. И с каждым разом это оказывался всё более и более изощрённый и продуманный план, что далеко не сразу позволяло подростку понять, что его просто используют. Но, так или иначе, почти всегда всё заканчивалось одним и тем же — болезненным предательством и насмешками окружающих. Лишь на четвёртый раз Градз сумел вовремя раскрыть суть происходящего и не повестись на ложь.

Такая наука заставила доргана разувериться в окружающих, ожесточила и научила постоянно думать наперёд — анализировать всё происходящее и пытаться предугадать любые события. Это в конце концов и поспособствовало его решению уйти. Устав от подобной жизни, однажды Градз банально не пришёл в поместье. Конечно, он помнил об угрозе исключения, но, хорошенько всё обдумав, в итоге счёл слова Касса довольно сомнительными. Хотя следом подросток обратился и к Шестому. Только, в отличие от Рю, он не стал сразу вываливать всю правду, а аккуратно поинтересовался, нет ли за ним каких-нибудь неначисленных штрафов. Ответ оказался отрицательным.

Естественно, Шестой действительно мог быть связан с группировкой, а значит, мог и соврать, но это не имело никакого значения. Градзу был важен сам факт ответа. Если штрафов действительно нет, то ему нечего опасаться, ну а если они есть, то ложь руководителя станет ещё одним доказательством в копилке преступлений Касса и его группировки. Юный дорган ненавидел того всей душой и более не собирался терпеть издевательства. Он был готов угрожать Кассу доносом посредством системных клятв, если тот продолжит донимать его и требовать ресурсы. В конце концов, исключение — это не просто уход из Храма Вечного Пути, но ещё и обязанность подчинённой фракции вернуть потраченные на посланного ею ученика ресурсы. Учитывая это, виновнику как минимум должны дать высказаться. И если даже не Служителям Храма, то хотя бы старшим членам Клана Лесного Воителя. Ну а уже те, как вассалы Суверена Кайзера, точно донесут до него информацию.

Собственно, всё это Градз и сообщил приспешникам Касса, когда те встретили взбунтовавшегося доргана возле учебного комплекса. Конечно, можно было вообще сразу обо всём заявить, да вот только юноша совершенно не знал, кому из Служителей можно доверять. Кроме того, он опасался возможной мести за Касса, особенно если за ним кто-то стоит. Поэтому и решил не спешить.

Как ни странно, пришедшие требовать объяснения бойцы группировки спокойно ушли, стоило им только услышать ультиматум доргана. Подобная реакция не только обрадовала парня, но и заставила его разозлиться на самого себя за то, что ещё в самом начале он не догадался так поступить. Почему он вообще так легко поверил словам этого Касса?! Это крайне бесило доргана, но прошлого уже было не вернуть. Произошедшее стало ему отличным уроком.

Следующую пару дней ничего не происходило. К Градзу никто более не подходил, и никто не угрожал исключением. Никаких штрафов не появилось. Юноша окончательно расслабился, что и стало его ключевой ошибкой…

Градз снова очнулся в поместье, всё в том же кабинете.

— И снова здравствуй, — произнёс Касс, как только дорган открыл глаза.

Сурово уставившись на гения, Градз пока не спешил отвечать.

Касс усмехнулся.

— Мне передали твои слова. Обдумав их, я решил забыть о твоих прегрешениях, если ты поклянёшься помалкивать обо всём, что связано со мной и группировкой. Я даже верну отобранные за этот и прошлый месяцы ресурсы, а также добавлю сверху ещё два базовых месячных комплекта в качестве компенсации, плюс возможность отомстить Рю Араки. Как по мне, отличные условия… Ты согласен?

Удивившийся такому повороту дорган уже было открыл рот, но тут же замер и прикусил язык. В груди всё похолодело от того, что он чуть не допустил ещё одну ошибку. Помрачнев и вперив исподлобья в Касса гневный взгляд, Градз ответил:

— Я не верю тебе. И никогда не поверю! Ты даже не обмолвился о том, что сам принесёшь клятву. А даже если бы и сказал это, то я уверен, ты всё равно нашёл бы способ обмануть меня заковыристыми формулировками, — процедил изменившийся подросток, понимающий, что он не настолько умён, чтобы обхитрить юного аристократа в "игре клятв". — Мне ничего от тебя не нужно, и мешать твой группировке я не собираюсь… пока вы не трогаете меня. Просто оставьте меня в покое! — выкрикнул Градз.

— Вот как… — вздохнул гений. — Жаль, но ты моя собственность, так что никуда ты не денешься.

Касс щёлкнул пальцами, и разум Градза резко взорвался болью. Нестерпимый звон заполнил его голову, отчего мир перед глазами закружился, а тело стало каким-то ватным. Не прошло и пяти секунд, как дорган вновь потерял сознание…

Очнулся Градз в отвратительном состоянии. Ломило кости, мышцы пылали болью, а внутри всё никак не утихала жуткая слабость. Подвешенный за руки юноша совершенно не мог пошевелиться. Небеса, не удавалось не то что веки разлепить, но и даже глазами пошевелить! Что Касс с ним сделал?

Заволновавшись, Градз тут же обратил духовное восприятие внутрь тела. Вскоре он догадался, что ему насильно скормили немалую дозу какой-то парализующей алхимии. Посредством энергии от неё можно было бы избавиться, пусть и не очень быстро — минут за пятнадцать-двадцать, если препарат не слишком сильный. Вот только была одна проблема — устав запрещал использовать Силу даже таким образом вне положенных мест или без разрешения Служителей! Градзу не оставалось ничего, кроме как смириться и ждать, когда тело само справится с действием препарата, на что могли уйти долгие часы.

— Думаю, ты уже должен был очнуться, — вдруг раздался рядом голос Касса.

В незнакомом помещении — точно не в прежнем кабинете — на этот раз, кроме Градза, был лишь сам глава группировки. Его вечный спутник Мар куда-то подевался.

— Ты отказался от первого предложения. Теперь я сделаю тебе другое, куда более неприятное. Для тебя, конечно же, — продолжил Касс. — В скором времени сюда кое-кто придёт и скормит тебе высокоранговую пилюлю, с который ты сам точно не справишься. Пилюлю, что в течение следующих суток уничтожит все твои узлы души и сделает тебя инвалидом.

Если бы Градз мог сейчас шевелиться, то точно бы дёрнулся на этом моменте.

— Но подействует она не сразу. Ещё будет время принять нейтрализующее её зелье. И вот когда наступит этот момент, я дам тебе выбор: стать инвалидом или поклясться служить мне до конца жизни. А пока что ты можешь подумать над ответом.

Градзу хотелось неистово кричать. Дорган едва сдержался, чтобы не воспользоваться энергией и законами.

«Стой! Он врёт! Он не пойдёт на такое! — остановил он свой первый порыв. — Это станет слишком громким событием! Разве нужно ему такое внимание к себе и группировке от старших? Появление инвалида в безопасном городе не останется незамеченным! Тогда что? Зачем всё это? Хочет заставить меня нарушить устав использованием Силы? Или ещё что-то? Чёрт, как сложно…»

— Кстати, чтобы ты не сомневался… — снова заговорил Касс, приблизившись к Градзу.

Пальцами открыв ему веко, юный гений поднёс к глазу доргана красную пилюлю с чёрными прожилками. Сразу же появилось системное описание:

[Пилюля Малого Разрушения Пути]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: уничтожает все 60 узлов души воина или все его меридианы.

Ограничение: действует только на существ, что ещё не создали Астральное Тело (ещё имеют узлы души или меридианы).

Отпустив веко, Касс отошёл и добавил:

— Как ощущается эта пилюля, ты уже должен был запомнить, поэтому точно поймёшь, когда в твой желудок попадёт именно она. Теперь ты знаешь, что я не блефую и она действительно покалечит тебя навсегда… Так-с, уже скоро все будут здесь, — пробормотал Касс, после чего покинул помещение.

«Что теперь делать? Что делать?! — мысленно воскликнул оставшийся в одиночестве Градз. — Почему всё так сложно?.. Использовать Силу? Но если тут нет активного кольца сокрытия, то такое нарушение заметят сразу. Тут и руководитель группы не поможет утаить нарушение. Кассу и его уродам это всё сделает только хуже, но и меня изгонят. А если Касс ещё и как-то выкрутится?! Нет, успокойся! Вспомни устав! В чрезвычайных ситуациях можно воспользоваться Силой! Разве попытка покалечить духовное тело Послушника нельзя считать чрезвычайной ситуацией?.. Если так, то пошло всё в бездну! Я легко подтвержу клятвой угрозу Касса! Он никак не выкрутится, а меня не оштрафуют и не выгонят. Ну а если здесь есть кольцо, то я просто сбегу. Только на этот раз точно сдам этих уродов кому-нибудь. Просто нужно найти Служителей не из руководителей команд. Да я гений, чёрт возьми! Но почему же я раньше не додумался?..»

Промелькнувшие мысли позволили Градзу отбросить последние сомнения. Сконцентрировавшись, он начал циркулировать Ки, и… страх моментально захватил его.

Внутренняя энергия едва подчинялась ему. Как бы мальчишка ни старался, сила еле-еле слушалась его, а частицы законов так и вовсе не формировались. Ни о каких пятнадцати-двадцати минутах более не могло быть и речи. Такими темпами он едва ли даже через пару часов сможет более-менее избавиться от воздействия парализующей алхимии.

«Что он со мной сделал?! — не на шутку испугался Градз. — Как-то воздействовал на душу? У него и такая алхимия есть?! И как мне теперь выбраться?! Меня точно покалечат! Давай же! Ну!..» — надрывался он, пытаясь контролировать Ки. Увы, всё равно ничего не получалось.

Вскоре в помещение ручьём стали стекаться члены группировки, пока в конце концов всё оно не оказалось битком забито Послушниками. Подвешенного на цепях Градза активно обсуждали и смеялись над ним, что невольно заставляло его вспоминать о самом первом унижении в этом особняке. И тем не менее сдаваться он не спешил, всё так же стараясь циркулировать Ки и очищать организм. К сожалению, было слишком поздно.

Двери открылись, и внутрь вошли трое: Мар, Касс и ещё кое-кто, очень хорошо знакомый Градзу…


— Вот пилюля, — вложили Рю Араки в ладонь маленький шарик. — Скорми её этому предателю, и твоя жизнь "раба" закончится. Ты станешь полноценным членом группировки или даже сможешь спокойно покинуть её навсегда. Никто из нас тебя больше никогда не тронет.

Ознакомившись с описанием пилюли, Рю сперва посмотрел на Градза, а затем на Касса. Помрачнев, он натужно сглотнул.

«Да ты гонишь… — не мог поверить застывший на месте парень. Шум веселящейся толпы сразу ушёл куда-то далеко на задний план. — Почему?.. Почему они хотят сделать такое с этим доверчивым дурачком? Чёрт! И почему я?!» — до боли сжал он свободный кулак, вспомнив, как уже однажды предал Градза.

— Ну давай же, придурок! — забросив ему руку на шею, словно приобняв, слегка надавил Мар. Это сразу же вернуло Рю к реальности. — Чего застыл? Действуй! Или уже забыл, кто там у нас сидит?

Вздрогнув, Послушник быстро кивнул и направился к повисшему в конце комнаты Градзу. Толпа возбуждённо зашумела и стала освобождать ему путь. Но стоило Рю только приблизиться к доргану, открыть ему рот и поднести пилюлю, как он вновь застыл. Подросток всё никак не мог решиться на этот шаг, и даже угроза сестре не позволяла так легко пойти на такое.

Сотни мыслей вихрем зароились в голове Рю, заставляя его всё сильнее колебаться.

Позади послышались быстрые шаги, и вот кто-то с силой схватил юношу за волосы.

— Как же ты меня задрал, сука, — склонившись над его ухом, злобно процедил Мар. — Сделай это. Даю десять секунд, или можешь прощаться со спокойной жизнью своей сестры! Десять! Девять!..

Рю оторопел. Его сердце резко заколотилось, руки затряслись, а ноги налились слабостью. Шум в ушах усилился, и лишь обратный отсчёт эльфа достигал сознания парня, громом пронзая его разум. Ему становилось тяжелее дышать с каждой новой секундой. Но, когда время почти закончилось, все мысли словно сдуло ветром. Бушующий океан сознания вмиг превратился в непоколебимую водную гладь. Исчезли все сомненья. Вместо них Рю захлестнуло озарение, позволившее моментально принять решение.

— Два! Оди…

— Я сделаю это, — донёсся до Мара ледяной тон Рю.

— Давай! — отпустив его, фыркнул эльф. — Это твой последний шанс, сопляк. Больше возиться не будем!

— Да, только… — произнёс парень… и вдруг бросил красный шарик в сторону.

Члены группировки, включая Мара, ошарашенно уставились на взлетевшую пилюлю, как вдруг тело эльфа дёрнулось. Медленно, будто робот, опустив взгляд, он увидел светящееся копьё, насквозь пробившее его грудь и разорвавшее сердце. Кровь хлынула изо рта застывшего Мара, после чего он замертво упал.

Между ними была ступень разницы — пик Закалки Разума и пик Закалки Души, — но правая рука Касса даже не успел среагировать. Он, как и все присутствующие, совершенно не ожидал от Рю атаки, и уж тем более — ускоренной посредством Пространства и Света. Впрочем, он мог бы ещё что-нибудь сделать напоследок даже с пробитым сердцем, но хлынувший в тело яд одной довольно сложной техники Пути Дерева лишил Мара и такой возможности. Это было идеальное убийство.

— Загнав меня в тупик, вы подписали себе смертный приговор, — невозмутимо произнёс Рю, глядя на шокированных Послушников. Во взгляде и голосе парня царила полная безмятежность. Вновь спонтанно активировавшееся предварительное проявление Предельной Концентрации словно расширило его сознание, позволяя легко контролировать мысли и тело. — Подкупили руководителей групп и нашли способ избегать наблюдения массивов? Хорошо… Но что вы сделаете с этим? Служители, должно быть, уже в пути, — взглянул он на труп с усмешкой. — На себя мне уже плевать, но вас я гарантированно заберу с собой в ад, — с неподдельной решимостью заглянул он Кассу в глаза. — Всех до последнего!

Касс внезапно улыбнулся. Притом не насмешливо, презрительно или злобно, а как-то совсем по-другому.

— Молодец, — сказал он, вдруг очутившись прямо перед Рю.

Лёгкое прикосновение к груди парня, и вот его разум уже плывёт, а ноги подкашиваются. В последние мгновения Рю увидел знакомую девичью фигуру с синими волосами, что с криком выскочила перед Кассом. Потом сознание погасло.


Несколькими днями ранее…

— Как тебе на новой должности, Оберон? — спросил Касс. — Нравится иметь собственный отряд?

— Да, господин. Я премного благодарен вам за такую возможность. Вы крайне щедрый и великодушный человек, — льстиво улыбнувшись, ответил блондин.

— Вот как? Это замечательно. Тогда давай прогуляемся, я хочу тебе кое-что показать.

— Для меня будет честью составить вам компанию, — кивнул Оберон.

Воины покинули кабинет, а затем и особняк. Их путь лежал куда-то в глубины города.

— Ты помнишь Ако? — спросил Касс.

— Того самовлюблённого ублюдка, решившего переметнуться и предать вас? — хмыкнул Оберон. — Конечно же, господин. Я долго работал над тем, чтобы разрушить его репутацию и превратить в полное посмешище в глазах группировки. Всё как вы и велели.

— Да, ты отлично поработал. Но ты в курсе, что с ним было потом?

— Хм… ну, я знаю, что он какое-то время тут не появлялся, а что было потом… нет, не в курсе. Не следил.

— Понятно. В общем, я сделал его "рабом".

— Хех, да? — удивился Оберон. — Что ж, считаю, он заслужил это.

— Ага… — странно улыбнулся Касс. — Ну, вот мы и пришли. Одна птичка напела мне, что сегодня здесь произойдёт кое-что интересное.

Остановившись перед учебным комплексом их района, Касс спокойно вошёл на территорию.

— Не беспокойся, — обернулся он, посмотрев на Оберона. — Ничто не запрещает другим просто зайти в чужой учебный комплекс. Мы же не собираемся тут тренироваться или пользоваться массивами.

Запоздало кивнув, рослый блондин последовал за господином. Как ему и сказали, никаких проблем из-за пересечения границы чужого учебного комплекса действительно не возникло. Вскоре они поднялись на четвёртый этаж, а оттуда выбрались на крышу здания.

Сверху открывался неплохой вид на ближайшую часть города, и даже была видна верхушка башни Земного Святилища.

— Смотри вон туда, — указал Касс куда-то на восток. — Третий дом слева, который с красной крышей.

Уже прошедший Закалку Сенсорных Органов Оберон легко сконцентрировался на зрении и вмиг словно приблизил картинку.

— Вижу, — легонько кивнул он, найдя искомый объект.

— Теперь ждём.

Не став спорить и расспрашивать, Оберон облокотился о перила и замер. Пытаясь угадать, что же ему хочет показать Касс, парень вдруг заметил Послушника, что, воровато оглядываясь, шёл к указанному господином дому.

— А вот и он, — сказал Касс.

Вскоре Оберон узнал в появившимся парне того самого Ако, чьё место в группировке он занял.

«Что он делает?» — удивился блондин.

Внезапно Ако залез на дерево, что стояло у дома, после чего стал что-то делать с веткой. Ещё сильнее сфокусировавшись, Оберон увидел верёвку, которую тот привязал к ней. Ну а затем…

Второй конец верёвки в виде петли он накинул себе на шею.

Глаза Оберона расширились от шока, но не успел он издать и звука, как Ако спрыгнул. Верёвка тут же натянулась, не позволив Послушнику достигнуть земли. Несколько минут его закалённое тело отчаянно сопротивлялось, но в конце концов, дёрнувшись в последний раз, Ако затих.

Стоя с раскрытым ртом, изумлённый Оберон не мог поверить своим глазам.

— Ты отлично поработал, Оберон! — издав смешок, хлопнул его по спине Касс. — Как только он стал "рабом", я сразу же превратил его жизнь в настоящий кошмар. Никто другой такому уровню издевательств и близко не подвергался, так что не удивительно, что этот слабак не выдержал и сломался. Решил покончить с собой, как я изначально и планировал, ещё только выдавая тебе это задание. И ты, Оберон, превосходно справился с ним! Ненавижу предателей, но благодаря твоим и моим стараниям один такой хотя бы не будет мозолить мне глаза. Гордись, Оберон! Кстати, повесился он прямо перед домом, в который изначально поселили меня и мою команду. Только сейчас там никого нет. Этим он хотел привлечь внимание к нашей группировке, но кое-что упустил, — явив свиток, рассмеялся мальчишка. — Он думал, что Служители найдут запись с его воспоминаниями, но наши ребята вовремя подсуетились. Ниточка к нам оборвана. Ну а теперь идём. Не стоит здесь так подозрительно стоять.

На автомате что-то ответив — Оберон так и не понял, что именно, — он вместе с Кассом покинул учебный комплекс. Затем они вернулись в особняк, а вскоре после этого блондин отправился домой. И лишь добравшись до комнаты, он наконец позволил себе дать слабину.

Оберон резко упал на колени, схватился за горло и тяжело, надрывно задышал, словно собираясь блевать. Картина произошедшего всё ещё стояла перед его глазами. Дёргающееся в агонии тело, стремительно бледнеющее лицо, исказившееся в отчаянии, закатывающиеся глаза, пена у рта и тянущиеся к горлу скрюченные пальцы, неспособные что-либо сделать из-за заранее принятого препарата, подавляющего силы — всё это намертво отпечаталось в его памяти.

В своей жизни четырнадцатилетнему парню уже не один раз доводилось убивать или видеть, как кто-то умирает. К виду смерти он привык ещё даже до того, как сумел вступить на путь воина. И тем не менее к самоубийству человека, которого к такому финалу привели исключительно его действия, психика Оберона оказалась не готова. Он считал, что ради власти готов на всё что угодно, но стоило только увидеть смерть Ако, которого ни врагом, ни даже мелким противником нельзя было назвать, как его ценности и мировоззрение пошатнулись. Блондин оказался не готов к такой цене. Скорлупа безжалостного, расчётливого и эгоцентричного аристократа, коим его с детства взращивали, впервые треснула, так и не успев стать частью личности.

В конечном счёте Оберон почти двое суток провёл в комнате, ни разу не покинув её. Всё это время он переосмысливал произошедшее и в целом свою жизнь, пока наконец не разобрался с нахлынувшими мыслями и эмоциями. Сразу после этого он под покровом ночи отправился в сторону поместья одной из враждебных группировок. Ненависть и отвращение к Кассу, который так грязно использовал его, заставили Оберона возжелать уничтожить бывшего господина. И, будучи лидером одного из отрядов, он теперь имел достаточно информации, чтобы суметь сделать это.

Где-то глубоко в душе Оберон понимал, что действует нерационально и опрометчиво, но на этот раз ничего поделать с эмоциями не мог. В конечном счёте он практически добрался до нужного места. Оставалось преодолеть всего квартал, когда его путь неожиданно заступил лично Касс.


Четверо воинов постепенно просыпались. Вырываясь из объятий Морфея и покидая миры приятных сновидений, они ворочались, а потом наконец открывали глаза. И каждый из них тут же хмурился и недоумевал.

— Почему я здесь? — спросил поднявшийся с пола Рю, поочерёдно глядя на членов команды.

— Думаю, этот вопрос волнует не только тебя, — недовольно ответила Инна. — Почему мы все заснули в этой чёртовой гостиной?

— Ты хотя бы на диване, а почему мы на полу? — возмутился Градз.

— Я плохо помню последние дни. У кого-то есть…

Стоило Оберону только заговорить про воспоминания, как у всей четвёрки зазвенело в ушах, вслед за чем перед их глазами калейдоскопом промелькнули события последних дней. У Оберона это было три дня, а у Рю, Градза и Инны — всего один. Именно столько они просуществовали словно в тумане, пока наконец не проснулись здесь.

— Доброе утро, — послышался знакомый голос, и все четверо повернули голову, чтобы шокированно застыть.

По ступеням к ним неспешно спускался не кто иной, как сам Касс. Виновник многих их проблем.

— Что это значит?! — вскочил Рю.

Градз тем временем резко погрузился сознанием в себя, убедившись в целостности узлов души.

— Ваш первый урок завершён, — сказал Касс внезапно изменившимся, уже далеко не мальчишеским, голосом. — Все вы успешно прошли его.

— Чего-о? — протянула Инна, а затем вздрогнула.

Плоть Касса стала раздуваться, а кости жутко трещать и хрустеть. Четверо Послушников Храма Вечного Пути с ужасом наблюдали за этой кошмарной трансформацией, которая закончилась полным изменением внешности. Больше перед ними не было никакого двенадцатилетнего мальчишки. Теперь на ступенях стоял высокий широкоплечий мужчина с длинными тёмными волосами, грубым лицом, щетиной и необычными фиолетовыми глазами.

— М-мастер Шестой?! — вздрогнул Градз. — Что это значит? Почему вы?..

— Первый урок окончен. И окончен успешно для всей команды, — перебил его Шестой, сев в одно из кресел. — Послушника по имени Касс не существует. Это личина, которую мы, руководители команд, использовали для вашего воспитания.

— Какое, к демонам, воспитание?! — моментально взъярился Рю, заскрипев зубами. — Вы это называете уроком?!

Шестой невозмутимо уставился на паренька.

— Рю Араки, четырнадцать лет, пик ступени Закалки Разума. Родом из Секты Восходящей Звезды, простолюдин. Был главой мелкой, но довольно жестокой банды подростков, действовавшей в бедных районах Ногатты. Промышлял вымогательством, избиением, нападениями, грабежом и травлей. Отличается вспыльчивостью и высокомерием, — чётко и без запинки произнёс он. — Я нигде не ошибся? — обратился клон Кая к побледневшему парнишке.

— Откуда вы…

— Дальше, — Шестой перевёл взгляд на доргана с белыми собачьими ушами и хвостом. — Градз Контенвильский, тринадцать лет, пик ступени Закалки Разума. Родом из Клана Лесного Воителя, простолюдин. Состоял в свите одного из молодых гениев отдалённой ветви клана, но, по сути, был слугой, которого вечно использовали и обманывали другие члены свиты, пусть и не переходя за определённую грань. Отличается излишней доверчивостью, наивностью и глуповатостью, но пытается скрыть это за показной невозмутимостью и местами агрессией.

— Эй, я не глупо… — возмутился Градз, но и его прервали.

— Следующая, — упёрся взгляд немигающих фиолетовых очей в синеволосую сильфу, отчего та вздрогнула. — Инна Прохлада Росы, четырнадцать лет, пик ступени Закалки Разума. Родом из Секты Звенящего Ручья, простолюдинка с аристократическими корнями. С детства подвергалась жестокому обращению при малейших оплошностях. Отличается неуверенностью в своих силах и серьёзным страхом неудач, что зачастую выражается в высокомерном отношении к тем, кто хуже неё… Ну, и последний. Оберон Харольд, четырнадцать лет, пик ступени Закалки Разума. Родом из Ордена Первородных Стихий, аристократ. Заигравшись в интригана, разрушил жизнь старшего брата, дискредитировав того перед родителями, после чего парня вычеркнули из списка потенциальных наследников. Отличается жадностью до власти и готовностью безжалостно использовать окружающих в своих целях.

В гостиной наконец повисла тишина. Закончив цитировать куски из досье подопечных, Шестой обвёл всех взглядом.

— Думаете, Храму Вечного Пути нужны такие члены? — со всей серьёзностью спросил он. — Нет! И если бы вы сейчас проходили Проверку Морали — последнюю часть испытания на звание Служителя, то не просто провалили бы её, а умерли бы там! К счастью для вас, вы ещё ученики и у вас есть мы, руководители. Первый урок нужен был для того, чтобы помочь вам исправиться. Для этого и была придумана история с группировками и артефактами, которые якобы скрывают всё от массивов. Всё, чтобы создать вам необходимые условия. Каждый шаг и действие тщательно нами контролировались, и даже большая часть членов группировки — это руководители команд. Прямо сейчас почти для четвёртой части Послушников "урок" ещё продолжается. Вы стали первыми, кто его завершил, так как я решил ускорить события. К счастью, вы не подвели.

— Не знаю, что скажут остальные, но в моих глаза это вас не оправдывает, — заговорил Рю, сдавленно чеканя слова. — К чему была эта жестокость? Почему нельзя было как-то по-другому "воспитывать"?

— Считаешь, это подействовало бы? — невозмутимо спросил Шестой. — Когда вы были в тех гробах, мы не только выявляли ваши скрытые предрасположенности и спящие линии крови, но и считывали все ваши воспоминания. Мы знаем всё о прошлом Послушников и можем понять, где, что и кому нужно. Большинству, особенно новичкам на пути воина, хватит и мягкого подхода в воспитании. Но почти с четвертью это точно не сработало бы, поэтому тут пришлось применить уже жесткий метод. Именно ему вы и подверглись. Для каждого из вас были созданы специальные условия, чтобы помочь вам измениться в лучшую сторону. Кому-то для этого понадобилось просто быть наблюдателем, а кому-то, — посмотрел он на Рю и Градза, — и на собственной шкуре всё испытать. На даже так это не панацея. Сила развращает многих, и чем старше подвергшийся её влиянию воин, тем сложнее его изменить. Немало Послушников, в основном среди тех, кто постарше, этот урок так и не смогут пройти успешно. И это без каких-либо внутренних демонов, а ведь есть и те, у кого мы их обнаружили.

— Получается, все мы были в одной группировке? — удивился Оберон, посмотрев на остальных. — Я был одним из лидеров, но никого из них не видел. Как так-то?

— Волей Мастера личности всех учеников были изменены для вашего восприятия, и только личности замаскировавшихся руководителей групп никак не скрывались. Хотя в некоторых случаях, — Шестой снова взглянул на Градза и Рю, а затем и на Инну, — мы позволяли вам узнать друг друга. Также с помощью Воли Мастера мы стимулировали ваши эмоции в ключевых ситуациях, ускоряя изменения. Напрямую воздействовать на вас мы не могли, поскольку это не дало бы нормального результата. Нельзя просто внушить быть каким-то другим. Такое изменение рано или поздно пройдёт, что дальнейшем сделает только хуже. Но не возникнет никаких проблем, если просто ускорить процесс. В конце концов, всё зависело только от вас. Если бы происходящее никак не влияло бы на ваше мировосприятие, то изменений не было бы. Или же могли быть нежелательные изменения. Как падение духом, нарушения психики, зарождение жестокости или что-то ещё. Впрочем, это мы тоже контролировали, и, в случае чего, переставали стимулировать эмоции Волей Мастера, а потом корректировали происходящее… сценарий, так сказать, чтобы помочь направить мысли и чувства Послушника в правильное русло. К сожалению, даже так не всегда можно успешно перевоспитать ученика. Встречаются и вконец испорченные экземпляры…

К слову, пусть Шестой лишь совсем недавно научился самостоятельно использовать Волю Мастера, а практически все его собратья этого и вовсе ещё не умели, это не означало, что он солгал. Просто всякий раз, когда требовалось воздействовать на Послушников, клоны банально связывались с медитирующим Кайзером, дабы тот временно брал над ними частичный контроль. Таким же способом, чтобы не тратить заряды иллюзорных артефактов, они превращались в учеников, используя клеточную манипуляцию Полным Подчинением.

— А что насчёт Мара? — вдруг всполошился Рю. — Значит, я не убил его, правда?

— Нет конечно. Это был один из руководителей, что отыгрывал свою роль. Он только притворился мёртвым.

— Фу-у-ух… — облегчённо вздохнул парень.

— Как и Ако, — повернулся Шестой к Оберону.

Тот лишь кивнул в ответ, уже догадавшись об этом.

— Ах да, в ваши Хранилища татуировок я вернул отобранные ресурсы. Также вам всем было начислено по сто Очков Личного Вклада за успешное прохождение первого урока. Твой штраф, Рю, что я выдал в его процессе, был отменён.

— Постойте, — вдруг задумалась Инна. — А почему нас тут только четверо? Где же Рената? Неужели она не прошла? Или ей хватило мягкого метода воспитания?

Шестой усмехнулся.

— Рената Вин'Тар практически идеальный воин. Немного нелюдимый, да, но это мелочь, особенно в сравнении с вашими изначальными недостатками. Решимость, верность, желание самосовершенствоваться и гордость — всё это у неё уже есть. Все четыре главных аспекта настоящего Воина. Что неудивительно, ибо, в конце концов, она прапраправнучка самого Ворона Шоу, одного из Иерархов Храма Вечного Пути. Поэтому ей этот урок был совершенно не нужен. Даже в мягкой форме. Она автоматически прошла его… Что ж, а теперь я сообщу, почему ваше перевоспитание закончилось раньше времени. Суть в том, что ваш промежуточный экзамен теперь состоится не через десять месяцев, как у всех, а уже спустя две недели.

— Что?! — едва ли не хором воскликнули шокированные подростки.

— Но если справитесь, то отправитесь со мной прямо в Небесное Святилище. Вы изменились достаточно, чтобы суметь раскрыть полный потенциал своего таланта. Теперь осталось потрудиться над командной работой. С обеими задачами я лично помогу вам. Ну и ресурсами подсоблю.

Глава 5. Сердце Гидры

По возвращении на Кайзерс Арк Суверен Храма Вечного Пути сразу же переместился в Небесный Комплекс. В личном измерении он короткой, но ёмкой ментальной командой Умбертольду призвал созданный ранее небольшой уютный кабинет, где тут же принялся изучать полученный от глав клана Эверштейн свиток. Кроме него на столе лежало ещё немало свитков и бумаг, связанных с деятельностью организации, но с ними Кай планировал разобраться позже. Покамест же его интересовала лишь информация о собственной силе.

«Сутью последней эволюции линии крови Девятиглавой Небесной Гидры является создание носителем Сердца Гидры.

Сердце Гидры — это уникальная структура, присущая исключительно Девятиглавой Небесной Гидре и истинным носителям её крови (истинным потомкам). Сердце Гидры представляет из себя одновременно как материальный, так и духовный объект, располагающийся в теле существа и воздействующий на него.

Для создания полноценного завершённого Сердца Гидры необходимы две вещи:

не меньше десяти тысяч кристаллизованных капель Сердечной Крови Гидры;

успешное и своевременное прохождение четырёх полных Священных Кар Небес.

Сердечную Кровь Гидры можно получить либо непосредственно из останков Девятиглавой Небесной Гидры, либо от уже существующего обладателя Сердца Гидры.

Что же до полных Священных Кар Небес — то это главная причина, почему даже среди топовых гениев Клана Девятиглавой Небесной Гидры крайне редко появляются владельцы Сердца Гидры. Прохождение третьей эволюции является невообразимо трудным процессом. Во-первых, для него нужно пройти вторую эволюцию до достижения ступени Элементалиста, хотя обычно она происходит при прорыве на ступень Священного Лорда. Другими словами, необходимо пережить урон, сравнимый со Священной Карой Небес, будучи при этом не выше пика ступени Заклинателя. Очень немногие в принципе способны на такое.

Во-вторых, полные Священные Кары Небес гораздо смертоноснее обычных, отчего просто пережить их способны далеко не все гении, тогда как требуется пройти их идеально…»

Ступень Священного Лорда не просто так можно было поделить как на десять уровней, так и на привычные всем четыре стадии: начальную, срединную, конечную и пиковую. Согласно легендам, ещё в первой эпохе, когда только был создан Путь Боевых Искусств и ушли за грань Первые, у очень многих талантливых воинов существовали немалые проблемы с прохождением ступени Священного Лорда. Смертность среди Мастеров на этом промежутке достигала едва ли не ста процентов, из-за чего в конце концов и вмешалась Система. Используя силу Небесного Трона, она слегка изменила устройство мироздания, позволив душам воинов призывать не полную Священную Кару Небес, а лишь одну третью её часть. Так в итоге и появились девять уровней, каждая тройка которых соответствовала начальной, срединной или конечной стадии. И лишь пик ступени остался неделимым, став десятым — сложнейшим — уровнем. Но к этому моменту душа воина уже должна была достаточно привыкнуть к нагрузке такого рода, чтобы вслед за прорывом восстановление оболочки занимало времени не как после полной Священной Кары Небес, а как после обычной. Вот почему ступень Священного Лорда требовала относительно меньше времени на преодоление, нежели все остальные ступени Истинного Мастерства. В идеальных условиях — почти на шестнадцать целых шесть десятых процента времени, чем по обычной формуле…

Так или иначе, но возможность вызвать полную Священную Кару Небес, что по силе соответствовала бы сразу трём "обычным", у Истинных Мастеров осталась. Просто её практически перестали использовать (а много где и вовсе забыли о такой возможности), так как она имела лишь два преимущества. Первое — небольшое опережение. Прорыв сразу через несколько уровней позволял большую часть времени прохождения ступени быть впереди на один-два уровня. То есть опережать тех, кто подвергается обычным Карам. Хотя в конечном счёте оба воина всё равно начнут прорыв на пик ступени одновременно, если их коэффициент развития и условия культивации одинаковы, а они сами начали одновременно.

И второе — если обычные разделённые Священные Кары Небес могут усилить каждый физический параметр воина, включая ментал, максимум на пятьсот единиц, то вот полная Кара способна дать не только полторы тысячи, но и даже две!

Но, тем не менее, что первое, что второе полностью нивелировалось зашкаливающим шансом банально умереть при столкновении с полной Священной Карой Небес, из-за чего её и не рисковали вызывать даже гении. Не стоило оно того. Даже дополнительные полторы тысячи единиц параметров за три полных Кары были не так критичны на фоне средних характеристик любого Священного Лорда, которым одна только техника покрова увеличивала характеристики на десятки тысяч пунктов.

Ну и, в конце концов, все стремились проходить прорывы идеально, что проще с обычной Карой, чем с полной.

Хмыкнув от того, как удачно всё складывается — он уже и вторую эволюцию прошёл, и к полным Священным Карам Небес изначально был готов, — Кай вернулся к чтению.

«…Сердце Гидры обладает следующими особенностями:

неимоверная прочность. Для его уничтожения необходима атака как минимум пика Небесного ранга, усиленная мощью божества ступени Безграничного;

оказавшись вне тела носителя (при его смерти), Сердце Гидры ослабнет в два раза, но станет первоисточником линии крови Девятиглавой Небесной Гидры. Другими словами, его поглощение может превратить любого стороннего воина в истинного потомка. При этом само Сердце раствориться в нём.

▬ ○ Если Сердце Гидры поглотит ложный потомок, то он не только станет истинным, но и серьёзно повысит параметры.

▬ ○ Если Сердце Гидры поглотит истинный потомок, то оно превратится в Малое Сердце Гидры и приживётся в новом теле. Малое Сердце Гидры не может существовать вне тела носителя, а потому не может быть поглощено кем-либо и не может быть первоисточником линии крови. Малое Сердце Гидры может сливаться с другими такими же, становясь сильнее. Многократно усиленное Малое Сердце Гидры открывает перед носителем возможность создать полноценное Сердце Гидры, даже если он уже прошёл необходимые для этого полные Священные Кары Небес. В данном случае их можно будет заменить чем-нибудь равноценно убийственным относительно текущего уровня развития воина.

▬ ○ Если Сердце Гидры поглотит истинный потомок с собственным Сердцем гидры, то они сольются, а воин станет немного сильнее физически. Если он поглотит многие тысячи Сердец, то обретёт Высшее Сердце Гидры, дарующее абсолютное физическое и духовное бессмертие, действующее до тех пор, пока его Искра не уйдёт в Мир Мёртвых. Абсолютное бессмертие означает, что факт существования Высшего Сердца Гидры, а значит, и его носителя будет прописан в глубинах информационного уровня реальности. В таком случае полное уничтожение тела (вплоть до последнего атома) и даже оболочки души не способно убить носителя — он всё равно восстановится из ничего.

Высшее Сердце Гидры при пересадке ослабнет в десятки раз и превратится в усиленное, но обычное Сердце. Поглотить такое сможет только истинный потомок с собственным Сердцем Гидры.

За всю историю Ойкумены известен факт создания лишь одного Высшего Сердца Гидры, не считая того, коим обладала сама прародительница данной линии крови. Оно было создано в Клане Девятиглавой Небесной Гидры его последним главой. Наличие сего объекта позволило ему выступить даже против самого Ла’Герта, благодаря чему Клан Девятиглавой Небесной Гидры мало участвовал в войне за Небесный Трон и понёс наименьшие потери;

усиливает…»

«Как интересно… — отбивая пальцами по столу какой-то старый земной хит, задумался Кай. — Абсолютное бессмертие? Как же тогда Гидру убили? Впрочем, что это я?.. Если есть силы создать такое, то хватит и для уничтожения. Неспроста же здесь сказано "пока его Искра не уйдёт в Мир Мёртвых". Должно быть, её банально выдворили из тела силами Высшего Пути Искры. Хм… думаю, есть ещё какой-то способ. Факт существования Высшего Сердца Гидры прописан на информационном уровне реальности. То есть его там прописали. Значит, можно и стереть. Хотя у кого, кроме Первых, хватит на такое сил? Если даже Ла’Герт, Высший, ничего не смог сделать с главой Клана Девятиглавой Небесной Гидры, то обычные божества тут явно бесполезны… Но всё-таки насколько же великими и могущественными были Первые, особенно Создатель Боевых Искусств, раз они смогли сотворить нечто подобное?.. Можно ли вообще достичь их уровня?.. — поднял Арнхард взгляд к потолку. — Кстати! А откуда у Эверштейнов вообще такие познания о Клане Девятиглавой Небесной Гидры? Не должно ли это быть их тайной? — нахмурился Кайзер, как вдруг его осенило. На лице Суверена появилась лёгкая ухмылка. — Понятно… Затерянная где-то в Беллуме Библиотека Ойкумены, значит? Похоже, этот камешек затуманил мне разум, из-за чего я сразу не догадался. Но вот откуда уже он у них — это вопрос…»

— Ладно, — вскоре вздохнул Кай, сконцентрировавшись на тексте. — Продолжим.

«…Сердце Гидры обладает следующими особенностями:

модифицирует ауру носителя, наделяя её усиливающими и целебными свойствами. Все мысленно отмеченные носителем существа, находящиеся в радиусе действия его ауры, в определённой степени станут сильнее и живучее, а также начнут исцеляться, если их развитие равно или ниже развития носителя Сердца. Чем больше существ и чем они сильнее, тем выше нагрузка на душу и Сердце Гидры воина. Свойства Ауры Гидры могут быть на время отключены;

с каждым ударом Сердце создаёт и накапливает внутри себя Сердечную Кровь Гидры. Для получения одной капли необходимо не менее двух месяцев системного времени;

▬ ○ Наличие Сердечной Крови Гидры делает носителя физически бессмертным, пока цело само Сердце Гидры. Это бессмертие не распространяется на оболочку души, Астральное Тело и прочие духовные объекты, а также не отменяет процесс старения. При растрате всех капель Сердечной Крови Гидры физическое бессмертие пропадает, но остаётся прежний уровень регенерации. Их отличает то, что регенерация способна справиться не со всеми атаками, а также обладает ограничением по длительности действия (эффект усталости тела). Физическое бессмертие лишено этих недостатков. Трата Сердечной Крови Гидры для поддержания физического бессмертия может быть сознательно приостановлена, в таком случае будет действовать обычная регенерация;

▬ ○ Капля Сердечной Крови Гидры способна превратить сильного воина в ложного потомка Девятиглавой Небесной Гидры. Слабый воин может умереть или провалить трансформацию. В последнем случае он обретёт иммунитет и более не сможет попытаться поглотить Сердечную Кровь Гидры;

наделяет носителя регенерацией Астрального Тела средней степени;

увеличивает усиление, получаемое от Шести Телесных Врат, с +250 % до +1200 %;

увеличивает усиление, получаемое от Частичной Трансформации, с +400 % до +2500 %.

Процесс создания Сердца Гидры…»

Брови Кайзера медленно поднимались на лоб по мере того, как он продолжал читать об особенностях Сердца Гидры. И если огромные проценты усиления от Шести Телесных Врат и Частичной Трансформации могли лишь удивить его, то вот информация про физическое бессмертие, пусть и временное, способность регенерировать даже Астральное Тело прямо в бою, а также возможность создавать ложных наследников по-настоящему шокировала Кая.

— И тем не менее спешить с прорывом всё же не стоит, — успокоившись, пробормотал он. — Для рабочего Сердца Гидры нужны четыре полные Священные Кары Небес, так что раньше пика Священного Лорда я его никак не получу. Начальная же стадия мне сейчас ничего не даст. Не в Инсулае. Зато потом придётся заморачиваться с ограничением души техникой Габба, чтобы реализовывать старые пласты души. Так что отложим прорыв. В идеале — пока не стану Мастером Семи Великих Звёзд.

После этого Кайзер снова вернулся к чтению свитка. В оставшейся части текста повествовалось о том, как именно нужно циркулировать энергию во время прохождения полной Священной Кары Небес. И о том, в какой именно момент первой Кары необходимо внедрить в тело кристаллизованную Сердечную Кровь Гидры в область груди, где в итоге должен будет сформироваться Зародыш Сердца Гидры, что сам по себе ничего не даёт. Также Кай узнал, что если после создания зародыша не усилить его мощью ещё трёх полных Кар в течение пяти сотен лет, то он растворится в теле и бесследно исчезнет. Процесс формирования Сердца будет провален, а воин лишится возможности повторно пройти его, даже если в будущем получит Малое Сердце Гидры и усилит его.


— Ну, что расскажешь? — склонившись над люлькой, в которой спокойно посапывал дремлющий энт, спросил Кай. Разбудить малыша он не опасался, поскольку того сейчас обволакивал звукопоглощающий барьер.

— Как мне удалось узнать, Мастер, — заговорил стоящий рядом Альфред, — новорождённым энтам некоторое время необходимо питаться исключительно духовными травами, что обладают родственными самому энту элементами. В нашем случае это Дерево, Меч, Холод Пустоты, Пространство, Ян, Душа и Кровь. Именно такие у Ига предрасположенности.

«Многое как у меня, — кивнул Кайзер. — Не хватает только Инь, Жара Пустоты и Сияния Пустоты. Ну, с первым всё понятно. Может быть только либо Ян, либо Инь. Это я со своей татуировкой выхожу за рамки правил. Что касается Жара Пустоты, то, видимо, не хватило времени, чтобы достаточно пропитать им тот цветок. А про Сияние Пустоты и вовсе нечего говорить. Я его и сам едва успел освоить… Но зато у малыша есть близость к трём другим стихиям. Дерево по умолчанию, как особенность расы энтов. Предрасположенность к Пути Души, видимо, из-за большого количества энергии души, что я вливал в него. Вливал же?.. — на мгновение нахмурился он из-за отсутствующей памяти. — Ну, её большие отдельные запасы, положительная реакция цветка и некоторые другие моменты вроде как должны указывать именно на это. Ладно… Что же до элемента Крови, то тут, наверное, та же история. Моя кровь и Пилюля Нечестивого Вознесения неслабо повлияли на растение, родившее Ига. Но, так или иначе, врождённая предрасположенность к семи Путям — это очень серьёзно. Одна-две предрасположенности считаются нормой. Таланты могут рассчитывать на три, а гении — на четыре-пять. Даже у меня, насколько могу судить по оболочке своей души, изначально была близость только с Мечом, Пространством, Инь и Холодом Пустоты. Остальные же появились уже в процессе моего развития. Ян, вероятно, от татуировки, а Жар и Сияние Пустоты — из-за странного воздействия Холода Пустоты на мою душу. Мой эмоциональный слой довольно статичен и будто бы… прохладен. Хотя, по идее, не должен быть таким. Подозреваю, в прошлом меня захватила эта концепция, и это последствия излечения…»

— И какого же ранга нужны они… травы? — после недолгого молчания спросил Кайзер, взглянув распорядителю Небесного Комплекса в глаза.

— Не выше Золотого. Согласно данным из библиотеки, поначалу нужно давать ему что-то не особо сильное. Например, растения низкого качества Серебряного ранга. Но постепенно повышать их силу с ростом энта, — объяснил Альфред. — Так должно продолжаться около года — фаза накопления. Сразу после неё начнётся фаза быстрого роста, что будет длиться два-два с половиной года. Во время этого процесса начнут расходоваться все накопленные им в первой фазе ресурсы, поэтому больше давать ему такие сильные для обычного смертного растения нельзя. Но можно Низшего и Земного рангов, как это делают с детьми человеческой расы из богатых семей.

— Насколько я знаю, людским… да и не только людским, детям дают конкретно зелья этих рангов.

— Да, Мастер. Однако энту лучше давать именно духовные растения. В отличие от людей, они могут получать от них максимум пользы. К тому же там достаточно необходимых им микроэлементов.

— Понятно, — скрестив руки на груди, кивнул Кай. — Продолжай.

— Когда закончится фаза быстрого роста, начнётся фаза роста медленного, которая будет продолжаться почти десять лет. Начиная с этой фазы, энт может переходить на человеческое питание с уклоном в сторону растительной пищи. Мясо также в определённой степени будет необходимо.

— Ясно. Что насчёт тренировок?

— Энты растут почти вдвое быстрее людей, поэтому уже по завершении фазы развития Иг будет соответствовать человеческому ребёнку пяти-шести лет.

— Вот как… Хорошо. Тогда продолжай растить его и воспитывай в соответствии с устоями Храма Вечного Пути. Обучай грамоте и наукам, покажи мир. Когда немного подрастёт, позволишь ему взаимодействовать с другими детьми, из тех же племён. В общем, сделай всё что нужно. А через три с половиной года я заберу его.

— Как прикажете, Мастер, — поклонился Альфред.


В большом зале, выполненном из слегка светящегося белоснежного камня, под открытым ночным небом (разумеется, искусственным) собралось пятеро могущественных воинов. Один из них — Кайзер, он же Кай Арнхард, он же Суверен Храма Вечного Пути — расположился на парящем в полуметре над полом троне впечатляющих размеров из алого льда, вершина спинки которого, как и расположенный на ней символ Храма, без конца пылала зелёным огнём. Сей излучающий подавляющую мощь артефакт, красота и изысканность отделки которого выходила за рамки возможностей любого смертного мастера-ремесленника, являлся главным механизмом управления Умбертольдом, башней Земного Святилища и вообще всеми массивами Кайзерс Арка. Именно к Вечному Трону были недавно подключены ядра центральных массивов как самого острова, так и Небесного Комплекса, благодаря чему сидящий на артефакте Мастер мог без задержек, присущих ментальной связи через духовную метку, контролировать все эти энергетические структуры. Более того — Трон создавал и обратную связь, тем самым даруя расположившемуся на нём владельцу неимоверную мощь.

На изготовление данного артефакта, идеально подходящего Кайзеру по стилю, у отправленных в ПУВ Первого и Шестого ушли десятки тысяч часов кропотливой работы и тонны редких драгоценных ресурсов. Из-за необходимости объединить в себе центральные массивы как Умбертольда, так и Кайзерс Арка, Вечный Трон оказался настолько сложным объектом, что для детального описания его структуры понадобилось аж сто сорок два крупных свитка памяти. Если сравнивать с привычной для Земли системой мер информации, то это будет как минимум пять петабайтов. Ни один обычный смертный не был способен запомнить столько информации, даже если потратил бы всю жизнь на изучение этих свитков. Его памяти банально не хватило б для этого.

На данный момент Вечный Трон являлся артефактом пикового качества Божественного ранга, для чего Каю пришлось потратить в Алтаре почти сотню миллионов Рун на покупку запечатанных в Лазурных Кристаллах частиц законов этого уровня. Благо хоть не понадобилось покупать сам материал, иначе Храм Вечного Пути точно разорился бы. А так Кай передал клонам лишь ресурсы псевдо-Божественного ранга, после чего они в ПУВе, где прошли десятилетия, посредством инструментов Умбертольда и купленных частиц довели материалы будущего трона до пика Божественного ранга.

Однако главной особенностью Вечного Трона всё же была его уникальная конструкция, позволяющая в дальнейшем не только значительно повысить его ранг, но и даже превратить в божественный предмет. Всё потому, что трон лишь номинально был артефактом, по сути же представлял из себя массив массивов, состоящий из тысяч мелких, но очень сложных артефактов. И объединялись они таким образом, что каждый отдельный элемент можно было без проблем изъять из трона, при этом не поломав его и даже не нарушив работы. В первую очередь это позволяла система дублирующих механизмов и крайне децентрализованное распределение функций отдельных элементов. Таким образом, словно корабль Тесея, Вечный Трон в будущем, по мере роста Храма Вечного Пути, мог поэтапно меняться — улучшаться и дорабатываться, становясь всё более могущественным предметом.

Вечный Трон завораживал, и с этим не стал бы спорить никто из тех, кто сейчас стоял перед Кайзером. А кроме него прибыли в тронный зал ещё четверо высших лиц Храма.

Изумрудное Пламя Лилит — Иерарх Храма Вечного Пути, глава армии и временная глава медицинского центра, а также Матриарх Секты Восходящей Звезды.

Ворон Шоу — Иерарх Храма Вечного Пути, глава отдела управления и один из владельцев вассальной Морской Торговой Компании.

Ньяконалавиус — кандидатка в Иерархи Храма Вечного Пути и временная глава центра технологий.

Хиро Андо — Особый Ученик и Служитель Храма Вечного Пути, мэр Кайзерс Арка.

Начиналось первое собрание лидеров Храма.

— Итак… — величественно произнёс Кай.

На его последователей упал взгляд молодого статного воина с холодным выражением лица и властными глазами. Со времён учёбы в Клане Семи Клинков на Саахе Кай ничуть не постарел, но при этом узнать в нём того самого паренька, что, считай, тогда только ступил на путь боевых искусств, уже было бы непросто. От неопытного, временами импульсивного и наглого юноши мало что осталось. Пройденный путь изменил его. И пусть Кай ничего не помнил о своих приключениях, его внутренний стержень, что закалялся всё это время, никуда не исчез. Вот почему на Вечном Троне сейчас сидел кто угодно — могущественный Истинный Мастер, правитель крупной организации или завоеватель огромного региона, — но точно не обычный парень. Его взгляд, выражение лица, голос, поведение, стиль, излучаемая уверенность и создаваемая аура — всё это скорее делало его похожим на решившего выглядеть молодо воителя, прожившего сотни лет, нежели на того, кому ещё и тридцати не исполнилось. В конце концов, за свою недолгую жизнь Кай пережил столько всего, сколько многие Мастера и за века не испытывали.

— Начнём с вопроса Ньяко, — продолжил он, повернувшись к обворожительной дорганке, что улыбнулась ему в ответ. — Все ли согласны с её назначением в кандидаты в Иерархи в связи с достижением ступени Небесного Монарха?

— Нет возражений, — пожал плечами Шоу.

— Согласна, — сказала Лилит.

— Не уверен, что мой голос вообще здесь нужен, — усмехнулся Хиро, — но я тоже за.

— Отлично, — кивнул Кайзер. — В таком случае всё остальное — это лишь вопрос времени. Формальность… Как только достигнешь пика ступени, так сразу и проведём церемонию посвящения в Иерархи. В любом случае у нас нет лучшей кандидатуры на пост главы центра технологий, чем Ньяко. Ну а без титула Иерарха занять его нельзя. Но раз ты ещё не соответствуешь необходимому для этого уровню развития, то ограничимся пока хотя бы кандидатурой.

— Благодарю, — довольно улыбнулась женщина, слегка поклонившись, что, однако, было совершенно лишним в её случае. — Надеюсь, мне не нужно будет, как этому верзиле Рагнару, доказывать свою силу?

Кай издал смешок.

— Конечно нет. На самом деле, и ему это не нужно. Ваши титулы Мастеров Семи Малых Звёзд уже говорят сами за себя, но раз он так жаждет со мной сразиться, то я не вижу причин отказывать. К тому же мне самому интересно ощутить, насколько сильными вы стали. Узнать, насколько изменились с последнего раза, когда мы сходились в бою.

— Тогда, может, мне всё-таки стоит провести поединок с тобой?

— Как захочешь, я не настаиваю, — ответил Кай. — Лучше расскажи о начатой тобою модернизации.

— А что тут рассказывать? За сто двадцать лет, что я провела в ПУВе, я успела изучить почти все массивы из библиотек Небесного и Земного Святилищ, а также разработала немало собственных. И пока вы разъезжали по Инсулаю и общались с лидерами Синдикатов, я решила заняться улучшением всех механизмов острова. Вообще, если судить по внесённой тобою в библиотеку башни информации, то получается, что многие массивы Кайзерс Арка довольно устаревшие по сравнению с современными массивами Божественной Империи Бельтейз. Ты знал?

— Догадывался, — слегка дёрнул плечами Кайзер. — В конце концов, здесь около миллиона двухсот тысяч лет никого не было.

— Ну, собственно, это я и решила исправить. Плюс воспользовалась своими наработками и более продвинутыми знаниями из Умбертольда. Только мне рук не хватает. В центре технологий сейчас от силы Служителей пятьсот наберётся. А тех, кто худо-бедно разбирается в массивах, меньше сотни будет! Из более чем четырёх с половиной тысяч Истинных Мастеров, поступивших к нам, почти сорок процентов вступили в армию, — бросила Ньяконалавиус слегка недовольный взгляд на Лилит. — Ещё столько же распределились между отделом управления и отделом обучения, а для центра технологий и медицины осталось всего по десять процентов! И тех всё равно нужно обучать!

— Я тебя услышал, — кивнул Суверен. — Я выделю тебе пятьдесят клонов из резерва. Не так много, но все они Грандмастера алхимии, артефакторики, кузнечного дела и искусства массивов. Они будут в твоём подчинении до тех пор, пока центр технологий не наберёт достаточно членов и не станет самостоятельным. Можешь использовать их для модернизации города и обучения новичков.

— Благодарю.

— Остальных это тоже касается, — продолжил Кай. — Двести клонов я направлю в армию, Лилит. Можешь использовать их в качестве инструкторов и офицеров. Всё же все они имеют как минимум Шесть Малых Звёзд за боевой интеллект и умение реализовывать духовные и физические силы в бою, так что будут отличными кандидатами на эту роль. Ещё пятьдесят пойдут в центр медицины. К сожалению, я не владею основными целительными стихиями — Водой, Светом, Деревом или Кровью, а значит, и мои клоны тоже. Сияние Пустоты же слишком редко, чтобы брать его за основу. Но тем не менее у нас всё равно есть огромное количество знаний о лекарском деле и даже о врачевании души, поэтому какую-то пользу в обучении первых членов медицинского центра клоны должны будут принести. Ну и со взращиванием духовных растений они тоже помогут.

— Это будет весьма кстати и сильно ускорит наше развитие, — произнесла Лилит.

Кайзер кивнул.

— Шоу, тебе в отдел управления я направлю сотню двойников. Используй их по своему усмотрению.

— Как скажешь…

— А ты, Хиро, получишь двадцать три помощника.

— Но зачем? — удивился Элементалист, что всё так же отказывался отправляться в ПУВ. — У меня же и так достаточно людей из бывших племён и новичков.

— Скоро узнаешь… Оставшиеся же пятьсот клонов пойдут в отдел обучения. Там сейчас больше всего не хватает помощи из-за резкого роста населения… Ну, и раз мы задели эту тему, то продолжим разговор о твоей сфере задач, Хиро. Что расскажешь?

Сделав шаг вперёд, парень встал так, чтобы видеть и Кайзера, и его последователей.

— На данный момент численность населения Кайзерс Арка составляет 5 045 714 разумных. Более девяноста процентов из них — это дети до шестнадцати лет. Всё это плоды программы по переселению семей смертных в ПУВ, где они размножались, а затем возвращались. В связи с этим предлагаю закрыть программу и, как и планировалось, оставить ПУВ исключительно для Послушников и Служителей Храма. У нас теперь достаточно людских ресурсов, чтобы можно было сконцентрироваться на качестве, а не количестве.

— Разрешаю, — сказал Кайзер. — Что насчёт качества новых поколений?

— Увы, из-за того, что семь подземных племён обладали крайне низкосортным наследием и среди них в течение почти двадцати тысяч лет было мало Истинных Мастеров, общие показатели таланта среди детей довольно низки. Всего шесть десятых процента из достигших двенадцати лет сумели пробудить воинский слой души и начать развитие. И то во многом это заслуга ресурсов Храма, которые им давали по мере роста, — поведал Хиро Андо. — Тем не менее есть и хорошие новости. Во-первых, несмотря на в среднем низкий талант, общий потенциал этих людей довольно высок. Они и их предки очень долго жили близ среднего духовного гейзера, что не могло не отразиться на их душах, а также имеют высокородные корни. Поэтому если всё больше из них пойдет по пути боевых искусств, то каждое новое поколение жителей внешнего города будет всё более талантливым. Естественно, до определённого уровня. Обычно такой рост качества происходит только в крупных и долго существующих семьях Истинных Мастеров… Однако названный мною ранее процент научившихся использовать Силу относится только к первому поколению. Но его, как и несколько следующих, мы оставляли в ПУВе, позволяя развиваться до своего максимума и размножаться. И так несколько раз. Сейчас у нас растет пятое поколение, процент пробуждения в котором составляет уже семь целых двадцать четыре сотых. На этом мы и решили остановиться. А во-вторых, у нас не возникло никаких проблем с воспитанием рождённых в ПУВе детей. Первый и Шестой, а также множество подчинённых им искусственных духов отлично справились с задачей прививания новым поколениям необходимых Храму Вечного Пути качеств истинного воина и верности. В среднем лишь один из семи тысяч юных воинов к моменту пробуждения проваливал предварительный тест характера и личностных качеств.

— Интересно. Так сколько же у нас сейчас появилось воинов? И сколько смогли стать Послушниками? — спросила Лилит.

— Всего в Пространстве Ускоренного Времени за более чем сто пятьдесят лет пробудилось 413 702 человека. Но из-за высоких требований к таланту вступить в Храм в качестве Послушников сумели лишь 207 993. Большая часть из них — это дети пятого поколения.

— Почти половина? — удивилась Ньяко. — Отличный результат!

— А что скажешь про настрой среди горожан? — подперев голову кулаком, спросил Кайзер.

— Система племён была упразднена, хотя бывшие вожди стали кем-то вроде районных глав. В целом же никаких проблем нет, все довольны и, пожив в ПУВе, уже привыкли. Разве что…

— Чего замолчал? — прищурился Шоу, когда продолжения так и не последовало.

— …Есть слухи, что среди них формируется что-то вроде культа.

— Какого ещё культа? — нахмурилась Ньяконалавиус.

Присутствующие уставились на парня, ожидая от него ответа.

— Они приравнивают старшего брата Кайзера к божеству.

На несколько секунд в зале повисла тишина.

— Пха-ха-ха-ха-ха… — не выдержал Ворон, громко рассмеявшись. — Серьёзно?..

— Как и сказал, это пока только слухи, — невозмутимо ответил Хиро.

— И что с этим делать? — задалась вопросом Ньяко.

— А нужно ли что-то делать? — взглянула на неё Лилит. — Если это на самом деле так, то, может, лучше вообще ничего не менять? Культ личности для основателя Храма Вечного Пути лишним не будет. Чисто в политических целях, конечно же.

— Культ личности, говоришь? — задумался Кай. — Сложный вопрос. С одной стороны, ты права, но с другой… — слегка поморщился он. — Ладно. Хиро, изучи этот вопрос. Не вмешивайся, но следи за тем, чтобы совсем уже в бред и безумие всё не скатилось.

— Сделаю, — сдержанно кивнул тот.

— Кстати, ты эксперимент провёл?

— Про вывод людей за пределы острова? Да, я отчёт отправил ещё полтора месяца назад.

— Вот как. Жаль, пока не было времени заняться делами Храма. Расскажи вкратце о результатах.

— Эксперимент показал, что никаких проблем с выходом членов бывших племён за пределы Кайзерс Арка нет. Они могут спокойно выйти за открытый барьер, и ничего с ними не происходит, — сказал Хиро. — Я проверил архивные записи и узнал, что из Бельтейз сюда прибывали гении в среднем раз в тридцать шесть тысяч лет. Максимальный же промежуток составлял семьдесят семь тысяч лет. Но никогда ещё не было такого, чтобы никто не прибывал на остров в течение аж миллиона двухсот тысяч лет. Посему можно сделать вывод, что наложенный божественным артефактом на потомков Бельтейз запрет покидать остров имел определённые условия своего исчезновения. Вероятно, длительное отсутствие новых гениев империи было в их числе.

— А почему не тот вариант, что запрет мог спасть сам по себе из-за банального истощения? — поинтересовалась Лилит.

— Он был наложен тридцать семь миллионов лет назад, но с тех пор так и не рассеялся, — повернулся к девушке Хиро. — Верить в то, что он так удачно спал именно сейчас, когда сюда прибыл старший брат Кайзер, было бы слишком самонадеянно.

— Понятно. Я не знала.

— Это всё? — спросил Кай.

— Да, мой доклад можно считать оконченным.

— Хорошо, тогда дадим слово твоему начальнику.

— Кхм-кхм, — зачем-то покашлял Шоу, хотя все и так обратили на него своё внимание после слов Кайзера. — Мой выход!

С момента основания Храма Вечного Пути Ворон Шоу практически ничего не сделал внутри него, свалив всё на Хиро, хотя и являлся главой отдела управления. Тем не менее это не значило, что он совсем бездельничал. Его достижения во внешней деятельности Храма были весьма и весьма существенны.

— Итак! На данный момент имеем следующее: МТК заключила выгодные договоры о сотрудничестве с обоими Синдикатами и множеством их внутренних фракций; Храм Вечного Пути заключил договоры о поставках алхимии и артефактов с обоими Синдикатами и ста двенадцатью их внутренними фракциями. Также с ними были заключены договоры о покупке ресурсов; строительство первых представительств и магазинов Храма за пределами Авлэйма уже начато; проведён масштабный аукцион для наших вассалов. Доклад завершён, всем спасибо, я красавчик! — широко заулыбался он, поправляя причёску.

— Позер, — фыркнула Лилит.

— Краткость — сестра таланта, дорогая.

— Шоу, это не всё, — окликнул его Кай. — Что там с поставками Эверштейнам?

— Сокровищница ломится от алхимии! — усмехнулся Ворон. — Первый и Шестой работали над изготовлением препаратов каждый день по несколько часов. Сколько там лет в ПУВе прошло?.. А, не важно. В общем, уже к концу третьих суток с момента ухода они отправили нам пространственный сундук, доверху забитый алхимией. Они израсходовали практически все купленные у Эверштейнов ресурсы, оставив на всякий случай, как вы и приказывали, всего пятнадцать процентов.

— В таком случае, можно начинать поставки, — кивнул Кайзер. — Только не будем спешить. Разделим на множество относительно крупных партий. Нужно показать свою силу в этом направлении, но нельзя допустить даже намёка на то, что у нас есть Пространство Ускоренного Времени. Эверштейны достаточно осведомлены, чтобы знать о существовании подобных мест. И ещё… три месяца назад у меня не было возможности показать им наши артефакты, поскольку клоны ещё учились, но теперь это следует исправить. Как отправишься к ним с первой партией, договорись и о продаже артефактов. Уверен, они не откажут. Не такому качеству, — улыбнулся он.

— Легко!

— И, кстати, сразу же закупись ресурсами с тех денег, что они заплатят за свою часть алхимии. Раз у нас уже есть так много препаратов, то часть из обещанных Эверштейнам можно отправить в строящиеся магазины Инсулая. Для них же мы ещё успеем приготовить.

— Сделаю, — сказал Шоу, а затем вдруг оскалился. — Чувствую, скоро в Храм Руны потекут рекой изо всех трёх миров. С ПУВом и твоими клонами-Грандмастерами мы точно завоюем рынок!

— Ты такой довольный, словно это к тебе в карман Руны потекут, — издала смешок Лилит.

— Мне что, уже за общее дело нельзя порадоваться, дорогуша?

— Тебе? За общее дело? — приподняла брови девушка. — Сложно поверить, что такому эгоисту, как ты, вообще может быть дело до других.

— Чую в твоём голосе порицание, — поцокал языком и покачал головой Шоу. — Но разве есть что-то плохое в том, чтобы признавать своё великолепие и исключительность? — самовлюблённо спросил он. — И всё же… чем богаче Храм, тем богаче я. Логика проста.

— Лилит, твоя очередь, — напомнил о себе Кай.

— Да… — бросив последний взгляд на Шоу, повернулась к Суверену девушка. — Как и обещала, я собрала все сведенья о силах Храма и региона. Подробный отчёт я уже отправила в твоё личное измерение через Альфреда, а сейчас просто озвучу общие сведенья. Итак… На данный момент в составе Храма Вечного Пути числится свыше двухсот пятидесяти тысяч воинов. Однако практически все они — смертные Послушники. Даже с учётом того, что сто процентов отправленных в Храм Истинных Мастеров прошли вступительное испытание, включая Проверку Морали, поскольку как раз таких Мастеров мы и требовали, их у нас всё равно есть лишь четыре тысячи шестьсот тридцать два, если не считать клонов Кая.

— Кая? — удивилась Ньяко. Хиро и Шоу тоже с интересом уставились на Лилит.

— Это моё настоящее имя — Кай Арнхард, — сообщил Суверен, заговорив прежде девушки. — Я Лилит уже об этом сказал, вот и вам сообщаю. На самом деле я потерял большую часть воспоминаний после определённых событий, что и привели меня в Инсулай, — признался он. — Но сегодня мне удалось кое-что узнать о себе от Эверштейнов, включая имя.

— Как неожиданно… — задумчиво протянула дорганка.

— И как нам тебя теперь называть? — спросил Ворон. — Каем?

— Да, пусть будет так. Но только не на публике. У меня остались забытые враги, поэтому не хотелось бы так рано "засветиться".

— Если не секрет, то кто? — аккуратно заправила волосы за ухо Лилит.

— Регис Глиан Винари и в целом клан Винари из Ферокса.

Шоу присвистнул.

— Меньшего от нашего Суверена и не ожидал! — оскалился Небесный Зверь. — Значит, когда-нибудь мы с ними столкнёмся?

— Верно. Обида слишком велика, чтобы забыть о ней. Он силой захватил мою наставницу, — на этом моменте Кайзер злобно скривился, словно ощутив жгучую боль. Нехорошее предчувствие, преследующее его последнее время и явно связанное с незримой нитью Пакта Душ, не так давно исчезло. И тем не менее это всё равно не позволило парню полностью успокоиться на этот счёт. Неизвестная судьба Ашциллы продолжала тяготить его. — …и всё ещё преследует моих друзей, гоняясь за ними по Фероксу.

— Наставницу? — удивилась Ньяко. — Интересно, каким же она должна быть воином?..

Тем временем Лилит будто бы недовольно нахмурилась и даже сжала кулаки, но затем моментально вернула прежнее нейтральное выражение лица. К её неудаче, Кай всё же успел заметить эту необычную перемену в девушке, однако так и не понял, что бы это значило.

— Почему мы тогда ещё бездействуем? — наконец заговорил Хиро Андо. — Разве не нужно помочь хотя бы твоим друзьям?

— Эверштейны этим уже занимаются. Тем не менее я всё же послал десяток клонов в Ферокс. В отличие от нас, им пропуски покупать не нужно и они не ограничены во времени пребывания там. Для Миров Испытаний они не более чем неживые предметы, — сообщил Кай. — В любом случае у Храма Вечного Пути всё равно недостаточно лишнего живого ресурса, дабы нормально помочь кому-то вроде Эверштейнов. Тем более в другом мире, куда путь для нас пока что ограничен. Поэтому закроем пока тему. Лилит, продолжай.

— Ага… — кивнула она. — Из всех наших Истинных Мастеров четыре тысячи двести — это Заклинатели, четыреста двадцать два — Элементалисты, трое — Священные Лорды, и семеро — Небесные Монархи. Почти все Заклинатели и Элементалисты — это те, кого в Храм послали вассалы Кая, а там нет никого выше или ниже уровня Мастера Одной Звезды. Увы, для любых боевых действий этого недостаточно. В любом более-менее крупном конфликте такие воины зачастую будут всего лишь мясом. В Мирах Испытаний принято считать минимально боеспособными тех, кто имеет титул как минимум Мастера Трёх Малых Звёзд. И для реалий Инсулая это должны быть пиковые Элементалисты, Священные Лорды или Небесные Монархи. И вот такого уровня воинов у Храма Вечного Пути катастрофически мало. Всего двенадцать. С другой стороны, один из них, Хиро, может считаться высококлассным бойцом — Мастер Шести Больших Звёзд, а целых шестеро — элитой. То есть Мастерами Семи Звёзд, которые во многом и решают исход битв.

— Через несколько лет я тоже достигну этого уровня, — вдруг как-то по-ребячески заметил Хиро, которого единственного не приписали к элите, хотя он явно был талантливее Рагнара и Ньяко.

— Не сомневаюсь, — спокойно ответила Лилит.

— Мне до сих пор непонятно, почему мы взяли так мало Мастеров из Союза Северных Островов, Секты Восходящей Звезды, МТК и прочих фракций? — спросила Ньяко. — Особенно ни одного настоящего гения не затребовали.

— Я уже говорил это Шоу и Лилит, — произнёс Кайзер. — Я не намерен сгонять к нам всех против воли. Мы должны позиционироваться как организация, в которую все хотят вступить, но немногие могут, а не как те, кто сам всех забирает. Плюс так нам будет проще сохранить лояльность вассалов. Одно дело спокойный слуга, а другое — недовольный. В конце концов, всего в духовном контракте не предусмотришь. Ну и к тому же это лишние ресурсы. А так, если нам понадобится сила, то малое число боеспособных Истинных Мастеров Храма проблемой не станет. Просто затребуем помощь от вассалов. Кстати, насчёт этого. Что там у них есть?

— Как раз хотела к этому перейти, — кивнула Лилит. — Пойдём от меньшего к большему, исключая тех, кто состоит и в Храме, и в другой организации. То есть меня, трёх моих старейшин, Шоу и Шань У. Итак, у МТК есть 265 боеспособных воина и два, включая Скайд, высококлассных. Нейтральные фракции могут предоставить нам 343 боеспособных бойца. Ну и плюс главы их фракций — четырнадцать Мастеров Шести Звёзд. Дальше идёт Секта Восходящей Звезды. У нас есть 600 воинов подходящего развития не слабее Трёх Звёзд и четверо не слабее Шести Звёзд. Ну и Союз Северных Островов. У них в наличии 1307 стоящих бойцов, тридцать один высококлассный и два элитных. Таким образом, получается, что в Авлэйме нам подконтрольны 2527 боеспособных воинов, пятьдесят два высококлассных и восемь элитных.

— Выходит, шесть из восьми воинов региона уровня Мастера Семи Звёзд — это члены Храма? — удивился Кай.

— Всё верно. Но тут нужно учитывать, что трое из них, — посмотрела Лилит сперва на Шоу и Ньяко, рядом с которыми недоставало лишь Рагнара, — не достигли бы этого уровня, если бы не ты и твои ресурсы.

— Не пойму, почему при такой разнице в количестве воинов Союз ничего не сделал с Сектой Восходящей Звезды и пиратами? И почему при наличии четырнадцати Мастеров Шести Звёзд нейтральные фракции были так слабы? — поинтересовался Хиро.

— Проблема в том, что важно не только количество сильных воинов, — заметила Лилит. — В отличие от моей Секты, где любой мой приказ исполняется сразу же, Союз, в конце концов, имеет целых двадцать пять глав. Добиться единогласия в решениях им непросто. Кроме того, и Союз, и ранее независимые фракции обладали довольно низким уровнем технологий. Как минимум в сравнении с теми, что я дала Секте Восходящей Звезды или получил Картель от империи Кнолак. А оборонительные и наступательные артефактные боевые комплексы — это тоже важная часть сил организации. Конечно, у Союза Северных Островов был Морозный Тролль Габб, вот только он практически никогда не покидал своей пещеры и не участвовал в делах собственной фракции.

— Вот как? Буду знать, спасибо, — поклонился Хиро.

— Раз это всё, то я продолжу, — осмотрела девушка затихших присутствующих. — Исходя из этой информации и имеющихся у нас разведданных можно сказать, что Авлэйм где-то в три раза уступает в количестве обычных бойцов Синдикату Хан Нам и в два с половиной раза — Синдикату Парных Драконов. Погрешность составляет от 0,2 до 0,7. Единственное, что можно точно назвать, так это количество их элитных воинов. У Хан Нам их четыре, а у Парных Драконов — три.

— Существенная разница, — прокомментировала Ньяко. — Но ведь у нас есть более десятка тысяч клонов Кая. Какова их сила?

— Они соответствуют пиковым Элементалистам как минимум с Четырьмя Малыми Звёздами, — сообщил Кайзер.

— Серьёзно? — изумился Шоу.

— Да. Тем не менее не стоит переоценивать их и тем самым мощь Храма. Одиннадцать тысяч боеспособных бойцов — это гигантская сила, вот только без поддержки высококлассных воинов — Мастеров Шести Звёзд — даже такая армия может проиграть. А именно такого уровня Мастеров у нас и не хватает. Лилит, ты можешь назвать хотя бы примерные цифры?

— Конечно. Напомню, Храму Вечного Пути подконтрольны пятьдесят два высококлассных бойца. У Хан Нам же их не менее двухсот, а у Парных Драконов как минимум полторы сотни. Здесь разница уже не в три и два с половиной раза, как видите. Всё потому, что очень многие гении Авлэйма нередко покидают наш регион, отправляясь в более богатый и привлекательный Край или Тир. Да и изначально там лучше ресурсы и наследие, что позволяет развиться большему числу талантов.

— Последний вопрос: что насчёт Кнолака?

— Никаких данных нет, — покачала головой Лилит. — Разве что есть предположение, что так называемые Трое Принцев Бездны — это Мастера Семи Больших Звёзд. Зато у нас есть полная информация по их союзнику — Картелю Четырёх Туманов. Ну или уже "Двух Туманов", учитывая раскол. Собственно, Первый и Второй флот насчитывают сто два бойца уровня Трёх Звёзд, девятерых шестизвёздных и одного семизвёздного — Сириуса Дилэйна. У них суммарно меньше воинов, чем может предоставить нам МТК, поскольку в МТК входят и земли множества захваченных Картелем мелких фракций на востоке, но при этом значительно больше высококлассных воинов и кораблей.

Кивнув, как только Лилит закончила, Кай окинул взглядом своих последователей, после чего огласил:

— Что ж, думаю, на этом можем заканчивать. Шоу и Ньяко свои задачи получили. Ты же, Лилит, будь добра, разработай и внедри программу быстрой мобилизации всех имеющихся сил, включая вассальные. Используй для этого всё необходимое. Ну а тебе, Хиро, поручаю заняться подготовкой внутреннего турнира Храма Вечного Пути для воинов пяти групп: ступени Закалки Души; Заклинателей начальной и срединной стадии; Заклинателей конечной и пиковой стадий; Элементалистов начальной и срединной стадии; Элементалистов конечной и пиковой стадий. Через полтора месяца на нём нужно отобрать лучших членов Храма, что будут представлять нас на Турнире Трёх Регионов, и заняться их подготовкой. Для всего этого я и выделил тебе клонов. Наши вассалы тоже начнут отбор кандидатов. Лилит я уже уведомил, как и глав нейтральных фракций. В МТК всем займётся Скайд, а в Союзе — Шань У. Ты, к слову, уже назначен представителем вне конкурса. Отказ я не приму.

— Хорошо, возражений не имею, — спокойно воспринял новость Хиро.

— В таком случае, ещё увидимся. Я на месяц снова ухожу в затворничество, — сообщил Кай, после чего сразу же исчез, куда-то телепортировавшись прямо с трона.


Небольшой необитаемый островок посреди океана…

Прекрасный цветущий рай, куда из года в год прилетали зимовать тысячи разнообразных диковинных птиц, уже неделю как перестал существовать. Постоянные землетрясения, из-за которых земля покрылась множеством огромных и очень глубоких трещин, что вскоре, будто порезы, стали кровоточить лавой, окончательно уничтожили сей нетронутый уголок природы. Причиной же всему стало появление здесь человека.

Крайне могущественного человека.

Прямо сейчас он находился в самом центре острова. Застыв с закрытыми глазами перед толстенной гладкой стеной, способной легко выдержать атаку даже низкого качества Императорского ранга, он к чему-то готовился. Шло время, но парень всё не спешил шевелиться…

Каждый день, каждый час, каждую минуту и секунду Кай без остановки вот уже как одиннадцать лет особым образом циркулировал Ки. Циркулировал так, чтобы всё его тело — кости, мышцы, органы, кожа, сосуды и многое другое — постоянно подвергалось серьёзной нагрузке. Раз за разом немного повреждалось, а следом регенерировало. Всё ради эффекта способности «Нет пределов — нет границ».

Будь Кай обычным смертным или воином первых трёх ступеней, то для повышения силы, скорости, стойкости и выносливости ему бы пришлось постоянно тренироваться. Однако он уже давно достиг того уровня, когда можно заменить подобный вид воздействия на организм циркуляцией сверхплотной энергии. Именно это и позволяло ему каждый день увеличивать свои физические параметры примерно на 0,036 пункта. Но именно в среднем, поскольку его выносливость и стойкость из-за особенностей линии крови росли чуть-чуть быстрее мощи и скорости. Впрочем, со временем повышение всех четырёх характеристик замедлялось и усложнялось тем сильнее, чем выше они становились.

С момента ухода с Бельтейз прошло четыреста семнадцать дней, и с того времени Кай стал сильнее в среднем на пятнадцать целых две десятых пункта. Так, например, его скорость достигла ровно шестисот семидесяти пяти единиц. Это как раз и были те самые первоначальные параметры — сила непосредственно самого тела. Именно она останется, если отключить всё пассивное усиление — Шесть Телесных Врат, энергетический покров и пассивное действие Полного Подчинения, поддерживаемое параллельными потоками сознания.

Наконец открыв глаза, Кай в мгновение ока усилился до предела.

По умолчанию в базовом состоянии его параметры находились в районе 6037 единиц, что уже было больше, чем у большинства максимально усиленных воинов аналогичного уровня развития. Как и прежде, Шесть Телесных Врат увеличивали первоначальные характеристики на двести пятьдесят процентов, энергетический покров давал дополнительные параметры, равные десяти процентам от максимального запаса энергии, а Полное Подчинение… Что ж, в этом умении Кай наконец-то достиг пика, как только его воля стала равна Семи Малым Звёздам. Если раньше в пассивном состоянии он усиливал себя лишь на сто процентов, а в активном (в бою) — на пятьсот, то теперь парень достиг увеличения первоначальных параметров до плюс трёхсот пятидесяти процентов в первом случае и аж до плюс семисот — во втором. Это был физический максимум. Больше Полное Подчинение дать не могло, даже если достичь мифических Восьми Звёзд.

Однако это был не единственный способ Кая стать сильнее, пусть и на время. Вслед за идеальной реализацией Полного Подчинения он активировал Технику Покрова Бесконечного Пространства, увеличив количество получаемых параметров с десяти до шестидесяти пяти процентов от максимального запаса энергии. Это ещё плюс 8531,25 единиц параметров.

Последней стала Техника Пришествия Владыки Войны, частью которой являлась и Частичная Трансформация, дарующая ещё плюс четыреста процентов единиц характеристик к первоначальным. Конечно, это было поменьше, чем с Полным Подчинением, но ведь и сила Частичной Трансформации заключалась не в увеличении параметров. В первую очередь она позволяла временно перераспределять их, а также усиливала регенерацию и защиту чешуйками. Потому-то выносливость и стойкость возрастали даже несколько сильнее, чем было задокументировано Системой.

Итого в сумме набиралось более восемнадцати тысяч единиц параметров.

Подобная мощь могла легко разорвать разум любого среднестатистического пикового Элементалиста, но стальная воля Кая позволяла легко сдержать её. Тем не менее, будь он обычным воином, то, несмотря на столь огромную цифру, воспользоваться Кайзер всё равно смог бы максимум восьмьюдесятью пятью процентами. Это являлось проблемой практически для всех практиков боевых искусств. Система в действительности отображала идеальный максимум, на который в принципе был способен организм. Достичь его удавалось немногим, и то лишь в исключительно критические моменты. Но существовали и те, кто мог сознательно делать это в силу определённых личных особенностей. И Кай как раз входил в число таковых.

Ещё во времена учёбы в Облачной Обители он научился мощью энергии души высвобождать весь скрытый потенциал своей плоти — все сто процентов параметров. И если для обычного воина это закончилось бы тяжелейшими травмами или даже инвалидностью, то обладающий линией крови Девятиглавой Небесной Гидры Кай отделывался лишь временным снижением силы регенерации. Однако в дальнейшем эта проблема решилась, когда он изобрёл подходящее плетение, укрепляющее плоть и усиливающее его линию крови элементом Ян. Собственно, это и стало основной частью Техники Пришествия Владыки Войны, суть которой заключалась в возможности использования максимума параметров.

И вот Кайзер нанёс удар кулаком, реализовав всю обретённую мощь. Остров в очередной раз содрогнулся, а огромная каменная плита перед парнем задрожала. На месте удара образовалось десятисантиметровое углубление, от которого во все стороны разбегались и разрастались, словно ветви древа, сотни трещин. А ведь ещё неделю назад Кай даже слегка пошатнуть плиту не мог, а каждая вторая попытка правильно высвободить силу разбивала в клочья кулак или даже всё предплечье с кистью.

Но, так или иначе, обучение продолжалось. Ещё четыре дня, не тратя времени на отдых, Кай совершал удары. И в конце концов достиг желаемого…

Снова открыть глаза, снова сделать вдох, снова активировать максимальное усиление и снова выбросить руку вперёд. Вот только не было больше никакого землетрясения и грохота, не было дрожания восстановленной плиты и трещин. На этот раз появился всего один результат — гладкая двенадцатисантиметровая дыра, насквозь пронзающая всю толщу двухметровой пластины и идеально повторяющая очертания кулака Кая. Более того — аналогичная дыра появилась и под пластиной в земле, уйдя при этом на неизвестную глубину. Могло показаться, что Кайзер пробил стену неким невидимым лучом.

Увидев это, он оскалился.

«А теперь!..» — мысленно воскликнул парень, дождавшись восстановления камня. Словно живой организм, необычная плита регенерировала все повреждения.

Приготовившись, Кай снова нанёс удар, только теперь раскрытой ладонью. Вдобавок на этот раз за миг до столкновения он умением подчинять любую нейтральную энергию резко вытеснил всю прану из области вокруг стены.

Огромная прочнейшая плита вдруг исчезла. Моментально целиком обратилась в пыль, что тут же подхватил ветер. На сей раз ей уже было не из чего восстанавливаться.

— Ха-а-а-а… ха-а-а… ха-а… — пытаясь отдышаться, улыбался Кай.

Вдруг послышались хлопки.

— Поздравляю, ты наконец-то официально освоил четвёртый уровень Стиля Небесного Смертного, — раздался голос из-за спины. — И даже сумел улучшить его своим особым навыком подчинения энергии. Молодец!

Оборачиваться Кай не спешил, всё ещё с удовлетворением глядя на пустоту перед собой. Первый его удар, когда нечто насквозь пронзило плиту, был основан исключительно на умении четвёртого уровня Стиля Небесного Смертного. Но второй… он не только включал его, но ещё и базировался на вытеснении энергии.

Всем более-менее образованным Мастерам было известно, что чем более плотной энергией пропитано пространство и всё в нём, тем сильнее там будет сопротивление любому энергетическому проявлению. И чем сильнее это проявление, тем сильнее сопротивление. При чём же здесь обычные удары? А при том, что подавляющая часть характеристик воинов — это следствие воздействия энергии на него, как, например, тот же энергетический покров. Даже первоначальные параметры в большинстве своём основаны на закалке энергией и последствиях принятия алхимии или духовных фруктов. Если же брать параметры, что основаны исключительно на физической составляющей (то есть они никак не связаны с духовным уровнем реальности), то таких едва ли с десяток единиц набралось бы даже у Кая.

Однако что, если нанести удар по объекту, который находится в пространстве без праны? Этим вопросом Кайзер и задался во время данной тренировки. Как он и ожидал, итогом стало резкое снижение сопротивления. К сожалению, всего на несколько процентов. Несмотря на то что энергии в воздухе в момент удара уже не было, само пространство и материя успели ею сильно пропитаться — в некотором роде стабилизироваться. Именно это позволяло мирам, где существуют Небесные Монархи, оставаться целыми после их битв.

Но чтобы местность полностью утратила сопротивление энергетическим воздействиям, необходимо лишить её подпитки праной на десятки или даже сотни тысяч лет. До прихода Системы Земля была такой — хрупкой перед проявлением Ки. И вот если бы Кай сейчас нанёс там обычный физический удар, но в полную мощь, то она была бы не меньше, чем у атомной бомбы, сброшенной на Хиросиму.

— Ну как, готов закрепить навык на практике, что со мной в разы проще, или хочешь перейти к изучению пятого уровня? У нас осталось ещё девятнадцать с половиной дней.

— Попрактикуемся, — наконец обернулся Кай.

С момента его знакомства с Тенью та сильно преобразилась, стоило ему только разрушить почти все Старшие Руны Инсулая. Теперь вместо безликого воителя перед Кайзером стоял высокий молодой мужчина в бело-синих штанах и такой же накидке с откинутым капюшоном, что ничуть не скрывала его мускулистого торса. Тень обладала симпатичным волевым лицом, густыми и длинными белыми волосами, а также бело-голубым левым глазом без зрачка. Что касалось правого, то его не было. Пустую глазницу, которую Каю однажды повезло заметить, скрывала длинная чёлка.

— Хорошо. Для более качественной практики я стану мешать тебе, сбивая концентрацию, — произнёс он. — Например, холодом.

Тень вытянула руку, возле которой моментально сформировался полупрозрачный, едва не иллюзорный, ледяной посох с раздвоением на конце. Следом в воздухе стали появляться разрастающиеся ледяные осколки.

«Пятнадцать…» — отметил Кайзер, насчитавший уже пятнадцать элементов, владение которыми Тень успела продемонстрировать с момента их знакомства. При том каждый из них она использовала легко и на высочайшем уровне.

Впрочем, о последнем Каю было судить непросто. Всё из-за того, что Тень ещё ни разу не воспользовалась частицами законов или энергией. Она не формировала плетений, а буквально манипулировала реальностью. И для этого ей, в отличие от богов, даже не требовались божественные частицы. Единственное, что Кай мог обнаружить, так это монструозную волю Тени, буквально подминающую мироздание под себя. Чёртова Тень, у которой ведь осталась всего лишь крупица силы умершего воина! Насколько же он был силён при жизни?

Кроме того, Кай окончательно перестал чувствовать её. Ни духовное восприятие, ни даже энергетическое зрение, которое раньше ни перед чем не пасовало, не позволяли обнаружить Тень. Лишь обычное зрение и слух, но только когда она сама решала "выйти". Конечно, силу того же Савана Кай тоже не сумел сразу увидеть энергетическим зрением. Но стоило ему пробыть рядом с божеством всего полчаса, как он без проблем разглядел его Божественное Тело и почти что затвердевшую в нём от плотности энергию. Но с Тенью это не работало. Кайзер наблюдал за нею уже многие дни, но так ничего и не находил. Казалось, словно её и вовсе не существовало, а происходящее — не более чем галлюцинация. Из-за этого Кай даже несколько раз обследовал душу, чтобы убедиться в реальности того, что он видит, слышит и чувствует.

На фоне всего этого тот факт, что Тень свободно путешествовала по миру, что в принципе не должно было быть возможным, ведь у Теней всегда есть объект привязки, поскольку нет тела, — факт этот казался сущей мелочью.

Но наиболее поразительным всё же было кое-что другое. А именно — имя бестелесного воителя, что он решил раскрыть Каю, при этом напрочь отказавшись говорить о себе что-либо ещё.

Ну а звали его…

Ор’Дрок Ока Магнус.

Глава 6. Начало отборочных

Короткая вспышка — и вот на одной из платформ Зала Телепортаций, что располагался в Земном Святилище на этаже Служителей, появился статный молодой пиковый Заклинатель. Он был высок, мускулист, красив и носил длинные тёмные волосы. Из одежды на парне имелись лишь штаны, чёрные перчатки без пальцев и странная сегментная броня на правой руке. Верхняя же часть тела оставалась оголенной, благодаря чему любой мог увидеть массивное тату, покрывающее его плечи, локти, большую часть спины и небольшой участок рёбер. Тёмно-голубой рисунок с красными вставками был симметричен и чем-то напоминал облака в мрачную погоду.

— Ну вот я и вернулся… — с неверием пробормотал он, приложив ладонь к лицу и покачав головой. Уголки его губ слегка приподнялись.

Спустившись с платформы, мужчина направился к единственному выходу. Спокойно преодолев серую дымку в арке прохода, он очутился в полностью пустом общем зале, в котором обнаружилось ещё двенадцать проходов. Один из них вёл наружу. К нему-то парень и направился, поглядывая в сторону Жилого Павильона.

«Нужно будет потом поселиться там, как освобожусь», — подумал он.

Стоило воину пройти сквозь затянутое плотным туманом пространство, как он очутился в самом центре многомиллионного города. Позади него высилась огромная башня, в которую ежесекундно входили и из которой выходили десятки подростков, а перед ним лежала большая площадь, наполненная толпами Послушников. Шум сотен голосов сразу же обрушился на мужчину.

«Ну и ну… Сколько же их здесь? Храм так сильно вырос за это время?»

Появившийся на площади воин моментально привлёк к себе внимание очень многих. И не столько из-за возраста или оголённого торса, сколько из-за отсутствия гербовой одежды Храма. В толпе он сильно выделялся.

К парню сразу же подскочил один из проходивших мимо Служителей — начальный Элементалист, что вступил в Храм ещё в первом наборе. Тот, кого сюда Картель Четырёх Туманов, точнее, уже МТК, сбагрил по договору с Кайзером. Многие Послушники останавливались понаблюдать за происходящим. Скрыться же от них Служители не могли, поскольку даже Волю Мастера запрещалось просто так использовать в черте города.

— Назовись, младший! — грозно велел Элементалист, чем-то сильно недовольный. — Ты почему не в одежде Храма?!

— При всём уважении, но с чего вы решили, что я должен отвечать вам? — спокойно ответил Заклинатель с ехидной ухмылкой. — Наш ранг в Храме идентичен, а судя по вашему фиолетово-синему халату, работаете вы в отделе обучения, поэтому даже теоретически не можете приказывать мне, члену другой структуры. Небольшое же различие в уровне развития здесь ничего не значит.

Попытка выпустить пар на попавшемся под руку Заклинателе внезапно обернулась неприятной ситуацией. За мужчиной наблюдали не только сотни Послушников, но ещё и коллеги из отдела обучения. Последнее было особенно неприятно, поскольку знакомые уже знали о его вчерашнем проступке.

Несмотря на серьёзную нехватку учителей, к обучению Послушников пока что не допускали никого, кроме клонов Кая. Поэтому все присоединившиеся к отделу обучения Истинные Мастера могли лишь помогать им, даже если прошли Испытание Морали. Этот же Элементалист, например, был одним из наблюдателей, в задачи которого в том числе входила и проверка психологического состояния Послушников во время первого урока — спектакля с группировками. И вот как раз вчера, на фоне успешного прорыва на новую ступень и случившейся в честь этого попойки, он и решил схалтурить, пропустив проверку дюжины детишек. Кто же мог предположить, что уже к утру как раз именно у одного из непроверенных проявятся зачатки садистских наклонностей? В итоге воину был сделан серьёзный выговор, а также начислен штраф аж в сотню Очков Личного Вклада. Не будь у него заработанных ранее баллов, он мигом был бы исключён из Храма.

— Младший… — сжав плечо Заклинателя, процедил помрачневший Служитель. — Ты наглеешь…

— Равно как и вы, — поражая присутствующих недюжинной силой, парень с лёгкостью сбросил руку Элементалиста со своего плеча. — Будь я врагом, то татуировка Храма уже всех здесь уведомила бы. Так что я тоже член Храма — такой же Служитель, как и вы. Если хотите задать мне вопрос, то нет проблем. Только сделайте это вежливо, а не в таком требовательном тоне. И если хотите знать моё имя, то почему сперва сами не представитесь?

Толпа зашумела, а поражённый Элементалист неподвижно замер на месте, даже продолжив держать поднятой сброшенную с плеча руку. Гнев было вспыхнул в нём, но практически сразу же затих. Взяв себя в руки, воин осмотрелся. Его взгляд скользнул по лицам шепчущихся Послушников, а затем остановился на фигурах коллег из отдела обучения, что тоже смотрели на него.

Повернувшись в итоге к Заклинателю, он произнёс неожиданную и удивившую многих речь:

— Признаю, ты прав. Прости, я немного вспылил, — хватило ему решимости и гордости признать это. В конце концов, как и другие вступившие в Храм Истинные Мастера, он ведь тоже успешно прошёл Проверку Морали, а потому по всем качествам считался настоящим воином. А настоящим воинам не пристало так себя вести. — Меня зовут Тамусаки Одомо.

— Рю Араки, — отвечая улыбкой, представился Заклинатель. — И, отвечая на ваш вопрос: я купил право не носить гербовую одежду в свободное время, — следом он повернулся к толпе и вдруг громко огласил: — Такая возможность доступна абсолютно всем! Нужно всего лишь внимательно поискать её в длиннющем списке товаров Торгового Павильона, — кивнул Рю на башню.

Послушники стали оживлённо переговариваться. Практически никто из них ни о чём подобном ранее не слышал.

— И сколько же стоит это право? — подошла к Рю молодая и явно заинтересованная Элементалистка. Одна из знакомых Тамусаки.

Рю усмехнулся.

— Три с половиной тысячи очков.

Слова парня потрясли присутствующих. Откуда такая колоссальная сумма могла быть всего лишь у Заклинателя? Тем не менее говорить что-либо ещё Рю не собирался. Взглянув на шокированных Послушников и Служителей, он молча зашагал прочь.

Почти двадцать восемь лет он с командой пробыл в ПУВе — около девятнадцати дней во внешнем мире. За это время Рю с остальными не только успел стать пиковым Заклинателем, но ещё и заработал немало Очков Личного Вклада. У него обнаружился неплохой талант к обучению других, чем он за главную валюту Храма и помогал Шестому и ещё восьмерым клонам Кая, что тоже уже научились Воле Мастера и были отправлены в ПУВ.

На самом деле у членов шестой команды оставалось ещё как минимум десять дней реального времени, то есть ещё почти четырнадцать с половиной лет внутри, но по какой-то причине их стали возвращать раньше срока, при этом ничего не сообщая. Первыми забрали нескольких членов других групп — команда Рю была не единственной, досрочно завершившей первый урок и отправленной в ПУВ. Так поступили ещё с пятнадцатью группами, состоящими сплошь из талантливых Послушников. Почти треть из них в итоге покинула ПУВ уже на срединной стадии Заклинателя. Что же до бывшей команды Рю, то их побеспокоили, уже только когда они приблизились к границе ступени Элементалиста. Сперва забрали наиболее быстро развивавшуюся Ренату, следом слегка вырвавшегося вперёд Оберона, ну а затем и его самого, Рю. При этом были и те, кому всё же позволили остаться и начать прорыв.

Но что есть, то есть. Рю не жаловался, а наоборот, был безмерно благодарен Храму Вечного Пути и лично Кайзеру. В прошлом он даже и подумать не мог, что достигнет таких вершин, сможет настолько раскрыть свой талант.

Покинув центральную площадь, он первым делом направился в военный район, занявший значительный сектор внутреннего города. Именно там селили Истинных Мастеров, присоединившихся к армии Храма Вечного Пути, и расположили офицерские штабы, а также здания разведки, контрразведки и военной полиции.

Вообще, поскольку любые секты, кланы и прочие подобные организации состояли как раз из воинов, то в каких-то внутренних армиях они не нуждались, ограничиваясь лишь спецгруппами и прочими особыми отделами. Зачем, если организация уже сама по себе является армией?

Однако когда речь заходила о крупнейших фракциях, то всё резко менялось, поскольку их амбиции и возможности никак нельзя было сравнивать с амбициями и возможностями обычных организаций. Это же касалось и Храма Вечного Пути. Несмотря на то что в него могли вступить лишь истинные воины (а не просто культиваторы), которые должны были всегда совершенствоваться именно в плане боевых искусств и силы, а также всегда быть готовы вступить в смертельный бой, у Храма всё же имелась собственная армия. Пусть сейчас она и была малочисленной, но это не отменяло факта её необходимости, учитывая планы Кая.

Зачем же Рю туда направлялся? Всё просто: он тоже был членом армии. За первые два с половиной года в ПУВе шестая команда прошла все промежуточные экзамены, а затем каждый из пятёрки, став Заклинателем, успешно завершил обе части Испытания Воина — Этап Ученичества и Этап Смерти. И хотя после этого команда была расформирована, а все они вышли из рядов Послушников, став полноценными Служителями Храма, статус учеников они не потеряли. Высокий талант и серьёзные достижения на пути развития позволили им стать старшими учениками, что сохранило за Рю и его друзьями право пользоваться базовыми тренировочными комплексами и прочими благами организации, за которые обычным Служителям (не ученикам) приходилось платить очками. Тем не менее их всё же заставили выбрать Тропу и внутреннюю структуру, в которой они станут работать. Разумеется, Рю Араки выбрал Тропу Оружия, получив доступ к её наследию, и армию — Первое Боевое Подразделение, сухопутные войска.

В ПУВе парню дали военное образование и даже определённый опыт командования, пускай и отрядами смертных. Так или иначе, там новоиспечённых Служителей их ведомства практически не трогали. Но теперь, раз уж они вернулись во внешний мир, пришла пора приступить к работе.

Рю повезло. Военный район, как и районы других внутренних структур Храма, находился неподалёку от центральной площади, так что тратить Очки Вклада на городской массив телепортации (всё же Кайзерс Арк — это гигантский мегаполис) не пришлось. Отметившись на контрольно-пропускном пункте, Рю легко нашёл необходимое здание, где быстро отыскал указанный в уведомлении кабинет. Там его уже ждали.

— Господин майор, капитан Рю Араки прибыл согласно указанию госпожи Иерарха Лилит! — поклонился Заклинатель, сославшись на пришедшее ему ранее системное уведомление.

Вопреки тому, что многое Кай при формировании армии Храма взял из земных знаний о вооружённых силах, немало чего всё же пришлось перенять и у местных. В том числе и странную культуру постоянно кланяться, что существовала во многих мирах и у многих рас Ойкумены. Кроме как влиянием боевых искусств (или Системы) эту практику никак нельзя было объяснить.

— Так вот ты каков, наш молодой гений… — заговорил хозяин кабинета.

Среднего роста, коротко стриженный, с выбритыми висками и затылком, крепко сложенный мужчина с квадратным лицом — вот как выглядел человек, встретивший парня. Отличительной же чертой старшего офицера были его фиолетовые глаза.

«Один из клонов…» — догадался Рю, лишь после становления Служителем узнавший, что его бывший наставник и множество других членов Храма — это клоны Кайзера, обладающие собственными личностями. Ох уж и удивился он тогда!

— Вижу, всё же сменил одежду перед входом, — хмыкнул майор, осмотрев фиолетовый халат с красными вставками, обозначающими принадлежность к армии.

Вообще, основным цветом одежды Храма являлся фиолетовый, но, в зависимости от статуса и принадлежности воина, в его одеяние мог добавиться ещё один или даже сразу два цвета. Чёрный использовался в халатах Послушников, красный у членов армии, зелёный в медицинском центре, жёлтый — на одежде представителей отдела управления, синие вставки указывали на Служителей из отдела обучения, а голубые — центра технологий. Также выделялась одежда Храмовников и Иерархов — помимо фиолетового и цвета структуры в их халатах присутствовали ещё и золотые тона. Ну а наиболее уникальными являлись одеяния непосредственно самого Суверена Храма, на которых второстепенными цветами были белый и чёрный.

«За мной наблюдали?» — задумался, но ничуть не удивился Рю.

— Меня зовут Самсон, будем знакомы, — представился мужчина, изначальное имя которого было Четыреста Пятнадцатый. Как и почти все другие двойники после первой двадцатки, он тоже воспользовался правом взять себе второе имя. — С сегодняшнего дня я твой непосредственный командир. Сейчас я оформлю тебе жильё, и на этом можешь быть свободен. Но завтра чтобы ровно в шесть утра был в третьей аудитории первого корпуса! Ты причислен к особому временному взводу, и завтра я объясню вам суть вашего задания. Вопросы?.. — выжидательно посмотрел Самсон на Рю, замолчав на несколько секунд. Ответа так и не последовало. — Тогда свободен!

— Есть! — поклонился парень и вышел.

Вскоре ему через татуировку Храма пришло системное сообщение с информацией о местонахождении нового жилья. Всё же дом шестой команды состоял в ведомстве отдела обучения, так что предназначался для Послушников, а никак не Служителей. Потому-то уже две недели как числился за новой группой учеников.

Выделили Рю квартиру в одном из многоэтажных зданий военного района. Комнатка для медитаций с механизмом сбора энергии, кладовая с пространственным карманом, пустое помещение с заготовками под мастерскую любого типа, а также просторная укреплённая и звукоизолированная комната для базовых тренировок с оружием и техниками — вот и всё, что обнаружилось внутри. Ни спальни, ни кухни, ни даже ванны с туалетом тут не было. Впрочем, ничего из этого Истинным Мастерам и не требовалось.

Первым делом Рю проверил кладовую. Как он и ожидал, всё его нажитое в ПУВе имущество уже перенесли сюда. Приобретённых за более чем два десятилетия вещей — особенно различных поделок в области артефакторики, к чему у него некогда обнаружился талант, — было немало, поэтому всё переместить даже в пространственном кармане метки Храма оказалось невозможно. Да и не хотел Рю тратить на это вложенный в татуировку ресурс, раз ему всё равно пообещали всё забрать. Собственное же Хранилище у Заклинателя пока что было недостаточно большим.

Вскоре он обустроил новое жильё: установил инструменты и некоторую мебель в мастерской, поставил дополнительные защитные механизмы в тренировочной и дополнил артефакт сбора энергии ещё одним, в комнате для медитации. Лишь после этого Рю приступил к тренировкам. Остаток дня прошёл спокойно.

На следующее утро, как и было велено, Рю прибыл в третью аудиторию первого корпуса. Даже немного раньше срока вышел.

— А ты что тут делаешь? — удивился он, увидев девушку, усевшуюся на подоконнике напротив закрытой двери аудитории. Невысокая, худая и нефигуристая (из-за чего ее даже можно было спутать с мальчиком), бледная, с тёмными кругами под глазами, бесстрастным лицом и короткими тёмными волосами — Рената слабо изменилась с тех пор. Лишь подросла немного, перестав походить на совсем уж ребёнка, и стала чуть более общительной. — Ты разве не присоединилась к контрразведке?

Взглянув на Рю пустыми глазами, спустя секунду она повернулась обратно к окну.

— Сам подумай… — меланхоличным голосом произнесла девушка.

— Из-за общего приказа покинуть Пространство Ускоренного Времени?

— Наверн… — со вздохом произнесла Рената, даже поленившись договорить слово.

— Кстати, привет. Год не виделись всё же. Хотя, — вдруг улыбнулся Рю, — для тебя, похоже, прошло всего шестнадцать часов.

— Ага…

Внезапно до парочки Заклинателей донеслись звуки множества шагов. Несколько из приближающихся аур сразу же показались Рю и Ренате знакомыми.

— Хо-о! Кто это у нас тут? — по-дружески закинув руку парню на плечо, басисто протянул широкоплечий и почти двухметровый светловолосый бородатый мужчина в фиолетово-жёлтой одежде.

— Ты ещё больше, что ли, стал?! — удивился Рю, посмотрев на Оберона.

— Кто знает, кто знает… — загадочно улыбнулся тот. — Ты лучше посмотри, кто у нас тут ещё есть! — отпрянув от друга, кивнул он тому за спину.

— Да ощутил уже… — спокойно ответил обернувшийся Рю, встретившись взглядом с обворожительной синеволосой девушкой и виляющим хвостом мускулистым дорганом. Первая носила фиолетово-зелёный халат (медицинский центр), а второй — фиолетово-красный (армия).

Обнявшись с Инной, с которой у него даже какое-то время были непродолжительные отношения, Рю стукнулся кулаками с Градзом — на лицах обоих невольно появились ухмылки. Как ни странно, но за минувшие десятилетия именно эти двое сдружились сильнее всего, хотя изначально их отношения были хуже некуда.

— Я так понимаю, вас буквально только что забрали из ПУВа?

— Да, — кивнула сильфа.

— Что-то вроде того, — подтвердил Градз.

Тем не менее продолжить разговор им не дали.

— Ну всё, шесть часов. Заходите внутрь! — прозвучал голос появившегося в коридоре Самсона.

Секунду спустя двери аудитории автоматически открылись. Шестые, как привыкли называть себя бывшие члены этой команды, а также двадцать других пиковых Заклинателей, уже знакомых им по ПУВу, устремились внутрь. Там все быстро расселись и молча уставились на вставшего за кафедрой майора.

— Для тех, кто только сегодня вернулся из Пространства Ускоренного Времени: я майор сухопутных войск Первого Боевого Подразделения армии Храма Вечного Пути, командующий особым временным взводом «Т», Самсон Четыреста Пятнадцатый, — назвался мужчина. — Уверен, у многих из вас, особенно у тех, кто совершенно не связан с армией, есть немало вопросов. Сейчас я на всё отвечу.

Взяв небольшую паузу и внимательно оглядев сидящих перед ним мужчин и женщин, что ещё двадцать дней назад были всего лишь подростками, Самсон продолжил:

— Чуть меньше чем через три месяца начнётся Большой Инсулайский Турнир, и впервые в истории наш регион тоже примет в нём участие. Вы этого не знали, но пока что Храм не спешит заявлять о своей власти в регионе. Для всего мира пять крупнейших фракций объединились в Авлэймский Альянс, под знамёнами которого нам и предстоит выступить на турнире. Всё это секретная информация, так что подпадает под запрет разглашения из подписанных вами духовных контрактов. Помните это! — строго посмотрел на Заклинателей Самсон. — В общем, чтобы подготовиться к турниру, через месяц Храм проведёт отборочные бои как среди наших членов, так и среди тех, кто приедет сюда из Секты Восходящей Звезды, Морской Торговой Компании, Союза Северных Островов и нейтральных фракций. Так мы выберем тех, кто отправится на турнир от Авлэймского Альянса. Вам же предстоит участвовать в отборочных от Храма Вечного Пути. Ради этого вас и забрали из ПУВа раньше срока. Скажу по секрету, но именно на пиковых Заклинателей и пиковых Элементалистов будет сосредоточено больше всего внимания. По этой причине самым талантливым и не дали прорываться на ступень Элементалиста. Кандидатов со срединной стадией возьмём чуть похуже, а вот пиковыми Элементалистами вы банально не успеете стать. Точнее, успеете, но так у нас не хватит времени подготовить вас и на полную раскрыть ваш талант. В ПУВе попросту нет таких инструментов. Вопросы?

— А Великий Мастер Кайзер будет участвовать? — спросил кто-то, заставив многих заулыбаться. К этому времени они уже узнали, что Кай всего лишь Элементалист.

— Нет, — спокойно ответил Самсон. — Он глава организации, поэтому не имеет такого права. К тому же… это было бы слишком несправедливо по отношению к остальным. Всё же в Мирах Испытаний нет такого Элементалиста, что сумел бы победить нашего Суверена, — с гордостью и абсолютной уверенностью заявил он. — Ещё вопросы?

— Так… а как вы будете нас подготавливать, если таких инструментов нет даже в Пространстве Ускоренного Времени? — подняла руку Инна.

— Насчёт этого… — усмехнулся Четыреста Пятнадцатый. — Следующие тридцать дней все вы будете тренироваться в Небесном Святилище, — шокировал он воинов. Те прекрасно знали, что пользоваться Умбертольдом имеют право лишь высшие члены Храма, последователи Кайзера и Особые Ученики. Обычным же Служителям даже за Очки Вклада туда не попасть. — Хоть ПУВ тоже находится там, но лучшие — божественные — массивы расположены за пределами Пространства Ускоренного Времени. Ими-то вам и разрешат воспользоваться. Дополнительно все бесплатно получат лучшую алхимию и оружие на этот период. Кроме того, каждому из вас станет помогать оттачивать навыки личный учитель из числа клонов нашего Суверена, а также время от времени вас будут консультировать Иерарх Лилит, Иерарх Шоу, кандидат в Иерархи Ньяконалавиус, командующий Первым Боевым Подразделением генерал Рагнар, командующий Вторым Боевым Подразделением генерал Ле’Гут и несколько Старших Служителей, включая господина Шань У. Если сумеете занять высокие места на отборочных и войти в число представителей Авлэймского Альянса, то продолжите так тренироваться вплоть до турнира. Те же, кто сумеет сильно отличиться на отборочных и турнире, получат шанс стать Особыми Учениками. А может… и вовсе личным учеником кого-то из высших лиц Храма.

Последняя фраза Самсона особенно сильно взбудоражила Служителей.

Рю едва мог сдержать улыбку. Его пульс участился.

«Это мой шанс!..» — всё не переставал он поглядывать на так и оставшуюся невозмутимо меланхоличной Ренату.

За почти двадцать восемь лет Рю стал очень силён. Настолько, что мог бы даже считаться вторым среди вообще всех Заклинателей Храма Вечного Пути. Развиваясь в ПУВе с упорством отчаянного безумца, он без конца бросал вызовы другим воинам. Так, постепенно, он и взобрался на вершину. Уже на ступени Закалки Души он окончательно превзошёл Градза и Инну, а став Заклинателем — начал в девяносто девяти боях из ста побеждать Оберона. Затем, на пути к пику ступени, он одолел и всех остальных гениев, отправленных в ПУВ… Всех, кроме одного. Точнее — одной.

Как бы ни старался Рю, но до сего дня ему так ни разу и не удалось победить Ренату. Первая в шестой команде оказалась первой и во всём Храме. И даже тот факт, что они оба сравнялись в титулах, став Мастерами Пяти Больших Звёзд, ничего не значил. Лишь несколько раз Рю сумел потеснить девушку, но и тогда ей всё равно удалось свести всё к ничьей. Ну а после определённого количества боёв, точно перевалившего за трёхзначное число, Рената и вовсе стала отказывать надоедливому парню, который всё никак не унимался.

Однако теперь возможности уклониться от поединка у неё не было. А даже если Рената проиграет кому-то другому, то Рю верил, что уже вскоре сможет одолеть любого Заклинателя. В том числе и того, кому она может проиграть. Так он собирался стать лучшим.


«Всё готово», — через духовную связь отчиталась Ньяко, закончив настройку сложнейшей системы массивов.

Кай кивнул. Мгновенье спустя крупнейшую арену Кайзерс Арка, не уступающую в размерах сразу десятку футбольных полей, накрыл полупрозрачный защитный купол толщиной в полметра. Одновременно с этим активировались артефакты, распложенные под каждым зрительским местом. Более двух сотен тысяч членов Храма и немало гостей — смертных, Заклинателей и Элементалистов низких стадий — оказались под их воздействием, отчего их восприятие временно усилилось и ускорилось. Всё это было необходимо лишь ради одного — ради возможности банально увидеть предстоящий бой. Начинались отборочные поединки среди молодёжи Авлэйма за право участвовать в Великом Инсулайском Турнире, но открыть данное мероприятие предстояло кое-кому другому…

На песок вышли Кайзер и Рагнар — одни из сильнейших Мастеров планеты.

Именно их поединок должен был открыть отборочные. Тем не менее эти двое находились на столь высоком уровне, что нормально наблюдать за их боем могли лишь сильные пиковые Элементалисты и более развитые воины. Все остальные, особенно смертные и Заклинатели, попросту не сумели бы ничего разглядеть и осознать. Вот почему Ньяко по приказу Кая поработала над массивами арены, даровав всем зрителям возможность более-менее целостно воспринимать предстоящий бой.

— К чему всё это? — подперев голову рукой, спросил кто-то из вассалов Кая, что расположились в одной из закрытых лож для важных гостей.

— Вроде как этот ас должен доказать своё право занять более высокое положение в Храме Вечного Пути, — ответил ему некто из лидеров Союза Северных Островов, что сидел рядом.

— Да это я знаю, но зачем устраивать из этого шоу и показывать нам?

— Предположу, что нам банально хотят продемонстрировать, насколько сильные у Кайзера последователи.

— Соглашусь.

— Хм… Вполне возможно.

Тем временем в другой закрытой ложе вдруг активировался массив переноса. На небольшом каменном выступе появилась обворожительная дорганка.

— Закончила? — выглянув из-за спинки кресла, спросила Лилит.

— Естественно, — величественно кивнула Ньяко, плавным шагом направившись к своему месту. — Не ожидала, что придёте и вы, Мастер Шоу, — усевшись, взглянула она на мужчину справа.

Как и прежде, при обращении к Ворону дорганка почему-то вновь использовала приставку "Мастер", обозначающую уважительное обращение к равному или более сильному Истинному Мастеру. Могло показаться, что так Ньяко ставит Шоу выше себя и остальных, однако на самом деле это означало лишь то, что она держит его на расстоянии, не спеша принимать за такого же Последователя Кайзера. Пиратское прошлое накладывало определённый отпечаток…

— Бросьте, — усмехнулся Небесный Зверь, невнятно покрутив рукой. — Как я могу пропустить такое важное событие? Всё-таки появление первого Храмовника — это действительно исторический момент!

— Я видел, на что способен старший брат Кай, но насколько сильным стал Рагнар? — заговорил также присутствующий здесь Хиро Андо. — Ясно, что он Мастер Семи Малых Звёзд, но всё же это понятие растяжимое. Как долго он продержится?

Лилит, Хиро и Шоу повернулись к Ньяко.

— Нет-нет, — покачала она головой. — Не смотрите на меня так, я с Рагнаром редко сражалась, больше полагаясь на проекции древних мастеров. Лучше вон у него спросите, — кивнула она влево.

Взгляды последователей Кайзера сменили цель. На этот раз ею стал высокий, четырехрукий и частично покрытый синими чешуйками мужчина крупной комплекции. Анатос, принявший от Системы титул Погонщика Стаи. Достигнув начальной стадии Небесного Монарха и даже став Мастером Пяти Великих Звёзд, он наконец-то вернулся из ПУВа.

Некогда правитель безымянного острова превратился в высокопоставленного члена правящей фракции региона, стал последователем одного из сильнейших Мастеров Инсулая и достиг силы, о которой ранее мог лишь мечтать. И за всё это ему стоило благодарить только одну личность — Кая Арнхарда. Собственно, на своего господина Анатос сейчас и глядел, испытывая по отношению к нему безграничную благодарность и обожание. Оттого Небесный Зверь и не заметил направленных на себя взглядов.

— Анатос, приём! — воскликнул Шоу. — Хватит пожирать Кая глазами!

— А? — встрепенулся тот от неожиданности. — Чего вам?

— Что скажешь по поводу силы Рагнара? Как долго он продержится в этом бою? — спросила Ньяко. — Ты же часто с ним тренировался, не так ли?

— Что-то типа того, — закивал Анатос. — Он очень силён, особенно в плане физических способностей. Вы знали, что он уже успешно прошёл последнюю, пятую, модификацию Настоя Чешуйки Девятиглавой Небесной Гидры?

Озвученное сильно удивило присутствующих. Для примера, сам Анатос и даже Ньяко, которые оба были начальными Небесными Монархами, оказались способны пройти лишь три модификации. Официально до этого было известно, что лишь Шоу сумел выдержать последнюю трансформацию. То есть требовалось быть как минимум пиковым Небесным Монархом.

Тем не менее Рагнару удалось сделать это гораздо раньше. С Анатосом тот в последний раз виделся ещё в ПУВе, а это значило, что ас прошёл пятую трансформацию, будучи ещё пиковым Священным Лордом. Такая стойкость не могла не шокировать.

К слову, не считая ещё слишком слабого для этого Хиро, Лилит была единственной, кто не стал использовать созданный Каем настой. Всё потому, что, как оказалось, она обладала сильной линией крови. Другими словами, как и у Кая, среди её предков было существо с божественной силой. Ну или, что менее вероятно, ей где-то повезло найти Первоисточник линии крови. Так или иначе, но распространятся на тему происхождения Лилит не желала, а Кай и не настаивал. В конце концов, не стоило забывать, что она служит ему лишь из-за поражения в Поединке Претендентов, и в верности, как ставший последователем Шоу, не клялась.

Что же касалось сильной линии крови, то такая серьёзно повышала шанс смертельного исхода при попытке использовать Настой Чешуек, поэтому Лилит и отказалась от модификаций.

— Я сражался с проекцией господина, — продолжил Анатос. — Сомневаюсь, что он проиграет, но я почему-то уверен, что Рагнар сможет как минимум заставить его показать сильнейшие способности.

— Интересно, — улыбнулся Шоу. — Может, сделаем ставки на это? Ставлю десять тысяч Рун на то, что до абсолютной невидимости и способностей ядер не дойдёт.

Вот только никто отвечать Ворону не стал, полностью проигнорировав его предложение.

— Какие вы скучные… — фыркнул он, тоже уставившись в огромное панорамное окно.

Наконец-то начиналось какое-то движение на арене.


Двое воинов стояли в двадцати метрах друг напротив друга.

— Ну и? — слегка раздражённо протянул Рагнар после пары минут молчания, в течение которых они просто глядели один на другого. — Драться-то будем?

Кай улыбнулся. Ему нравилась непосредственность и прямолинейность аса.

— А как иначе?

— И какие правила?

— Сражаемся, пока кто-то не вырубится или не сдастся. Из артефактов только основное оружие, алхимия и Руны запрещены. Если нанесёшь мне достаточно урона, то ранг Храмовника твой. Но можешь не волноваться, комбинацию способностей своих ядер и абсолютную невидимость я использовать не буду…

— А вот тут не нужно спешить, глава! — оскалившись, перебил Кайзера Рагнар. — Используй всё что есть! Мне не нужны поблажки!

— Уверен? — хмыкнул Кай.

— Абсолютно! Я хочу ощутить всё, на что ты способен, глава. Или ты забыл, ради чего я решил следовать за тобой?

— Что ж, — хрустнул Суверен шеей, — тогда попробуй заставить меня воспользоваться этими силами!

— Непременно!

Бросив взгляд куда-то на трибуны, Кай едва заметно кивнул. Тут же раздался громкий сигнал, ознаменовавший начало боя. Сотни тысяч зрителей стали затихать, ожидая действа.

Кай и Рагнар неспешно направились друг к другу. По их поведению могло показаться, будто они вышли на лёгкую прогулку, а не собиралась вот-вот начать ожесточённую битву Мастеров. Расстояние между ними постепенно сокращалось. Восемнадцать метров, семнадцать, шестнадцать…

Одновременно раскрылись Сферы: три пиковые Рагнара и шесть полных Кая. Оба усилили их Полем Превосходства, а последний добавил ещё и силу Крайдов. В итоге с двух сторон разразилась мощь, сравнимая с псевдо-Божественным рангом. Сферы моментально расширились и столкнулись, но продавить друг друга не сумели. Даже тот факт, что у Кайзера большая их часть принадлежала к по умолчанию более сильным концепциям, нивелировался пиковым пониманием Рагнара. Мощь мощью, но близость с элементом тоже была важна.

Не получив никакого преимущества, воины сжали Сферы до двухсантиметрового слоя вокруг тела.

Дистанция тем временем всё продолжала сокращаться. Тринадцать метров, двенадцать, одиннадцать…

Первым ход сделал Рагнар. До Кая оставалось около десяти метров, когда он внезапно исчез. С громогласным хлопком переместившись к противнику, Рагнар буквально выстрелил вперёд кулаком и… внезапно оказался в полёте. Резко сгруппировавшись в воздухе, он спокойно приземлился.

— Это что было? — издал ас смешок, потирая правый бок, где мгновение назад ощутил толчок. — Комариный укус?

— Впечатляет, — спокойно ответил оставшийся на прежнем месте Кай, потирая ушибленный кулак. — Какое у тебя сейчас значение параметров? Где-то десять тысяч?

— В среднем шесть тысяч шестьсот! — шокировал здоровяк зрителей такой цифрой. Впрочем, это они ещё не знали, что Кайзера в базовом состоянии тоже было около шести тысяч. — Твои настои, глава, сделали меня физически сильнейшим в Инсулае! Удивительно, не правда ли? Эту силу могут получить только Священные Лорды и Небесные Монархи, но почему-то Правилами она не считается частью этих ступеней, хотя должна была бы, по логике вещей-то. В итоге тысяча шестьсот дополнительных единиц первоначальных параметров совершенно никак не блокируются в Инсулае! Никогда не чувствовал себя настолько прекрасно!

— И Полное Подчинение ты научился использовать на максимум? — предположил его оппонент, всё верно рассчитав.

При идеальном владении Полное Подчинение фоном (параллельными потоками сознания) увеличивало физические характеристики воина на триста пятьдесят процентов. Повышало именно первоначальные параметры, которые у Рагнара и так зашкаливали. С другой стороны, для такого их количества силы Воли пикового Элементалиста, до уровня которого все здесь понижались, точно никак не могло хватить. Поэтому в случае Рагнара усиление было менее значительным. Где-то в раза два меньше.

— Конечно же. Но хватит разговоров!

Рагнар снова метнулся вперёд. На этот раз Каю не удалось провести бросок, но и сам ас не сумел задеть противника. Наоборот, даже получил парочку ударов. Рагнар продолжал напирать, но в итоге получалось, что били лишь его. Пусть атаки Кайзера и не наносили ему никакого урона из-за неимоверных параметров и пассивно работающего нулевого уровня Божественного Дара, сам факт происходящего не мог не распалять аса.

Зрители тем временем находились в полнейшем замешательстве. Все они прекрасно видели движения воинов, благодаря чему понимали, что по характеристикам Рагнар на целую голову или даже две превосходит противника. Скорость, сила, стойкость — всё это у него было значительно выше. И тем не менее Кайзер без проблем уходил от всех ударов и даже сам бил в ответ. Казалось, он попросту играется с оппонентом, при этом серьёзно тому уступая.

«Да почему?! Мать твою за ногу! Какой же ты вёрткий, глава! — крикнул через духовную связь Рагнар. — Такого раньше же не было! И воплощение твоё в Умбертольде так не могло! Неужели… неужели ты уже Мастер Семи Средних Звёзд?!»

На лице Кая промелькнула насмешливая улыбка, мигом подтвердившая догадку последователя. Он действительно достиг нового уровня Мастерства и Силы. Месяц изучения оставшихся двух навыков Стиля Небесного Смертного и объединение разумов с клонами, на час вернувшимися из ПУВа, которые фактически оттачивали там навыки уже семьдесят восемь лет, повысили его параметры реализации духовных и физических сил в бою до Семи Больших Звёзд, уровень контроля энергии и частиц законов до Семи Великих Звёзд, а интеллект с Шести Великих до Семи Малых. Кроме того, Кай потратил шесть оставшихся разрушенных Старших Рун на ещё семнадцать дней обучения у Магнуса. Только на этот раз он не оттачивал мастерство, а познавал секрет создания пиковых семитомных техник, что позволило этой оценке Кайзера достигнуть Семи Великих Звёзд. Перед уходом Магнус обмолвился, что в теории мог бы поведать Каю даже секрет легендарных восьмитомных техник, но и цену назначил за это соответствующую — двадцать пять Старших Рун.

С учётом недавнего достижения Семи Великих Звёзд по качеству познания законов, всё это и возвело Кая на совершенно новый уровень, притом практически сразу приблизив к титулу Мастера Семи Больших Звёзд. Потому-то он так легко справлялся с превосходящим его в силе и скорости Рагнаром. Мастерством он нивелировал чужое преимущество в параметрах.

Ситуация сложилась равная. Не спешащий усиливаться Кай не мог пробить естественную защиту противника, а тот, в свою очередь, не имел возможности попасть по оппоненту. В итоге Рагнар не выдержал такого издевательства, первым повысив планку силы.

Кожа аса в мгновение ока покрылась кровавыми лентами техники движений, и в тот же миг его скорость возросла, а контроль над телом упростился — крупная и мелкая моторика кардинально улучшились. Кулак, от которого Кай намеревался так же спокойно уклониться, внезапно размазался в пространстве. Атака колоссальной силы, порождающая жуткие ударные волны, не заставила себя долго ждать. Кайзера пулей отбросило аж к краю арены.

Зрители зашумели.

— Страшный удар, — прокомментировал вздрогнувший Хиро. — Боюсь, даже с техникой покрова я бы такой не выдержал.

— Боюсь, как минимум двадцатая часть этой арены разлетелась бы к чёртовой бабушке, если бы не массивы и стойкость закалённого материала! — добавила Ньяко. — Всё же повышу-ка я потребление энергии.

Рагнар тем временем не собирался останавливаться на достигнутом, поэтому сразу бросился вперёд. Ему хватило силы восприятия, чтобы увидеть, как в самый последний момент Кай успел активировать Технику Покрова Бесконечного Пространства и закрыться от его кулака руками. Так что в победу ас даже ни на миг не поверил.

Предчувствие опасности подвело Рагнара, активировавшись с запозданием. С помощью улучшенной техники движений Кай приблизился к оппоненту слишком быстро. Более того, он дополнительно использовал Технику Мерцающих Клинков (пусть пока и с голыми кулаками), технику покрова и максимальное Полное Подчинение. Параметры парня резко скакнули до более чем пятнадцати с половиной тысяч.

Кай перешёл в наступление.

Не успел Рагнар поставить блок, как ему в челюсть прилетел многотонный удар. Арена вздрогнула, а аса подкинуло на полметра — он до последнего держал энергетическое сцепление с поверхностью.

Секунду спустя на Рагнара градом посыпались десятки болезненных ударов. Под крики изумлённой толпы столь могучего Мастера без каких-либо видимых проблем избивали, словно неумелого новичка, только недавно начавшего заниматься боевыми искусствами. Челюсть, нос, глаза, уши, виски, затылок, горло, солнечное сплетение, сердечное сплетение, почки, печень, пах, колени, голень и голеностопный сустав — кулаки и ноги Кая били по всем уязвимым точкам. Он быстро и методично отрабатывал каждый удар, не давая противнику даже возможности ответить. Рагнару оставалось лишь защищаться, но и это удавалось с трудом. Даже несмотря на то, что Кайзер в первую очередь был мечником, а не кулачным бойцом, разница в мастерстве между ним и его противником оставалась немалой. Впрочем, как и разница в скорости — Кай был едва ли неуловим.

Жестокое избиение, способное легко превратить в кровавую кашу большинство пиковых Элементалистов и даже Священных Лордов первого уровня, продолжалось уже практически минуту, когда Рагнар наконец сделал свой ход. Сумев подгадать идеальный момент и внезапно схватить Кая за правую руку, он оскалился.

«Это было больно!» — через духовную связь прорычал абсолютно невредимый ас, которому выдержать избиение позволила Неуязвимая Крепость (Божественный Дар).

В один миг тело Рагнара покрылось каменной бронёй — Техникой Покрова Гранитного Солдата, которую он нашёл в библиотеке Умбертольда и доработал лично для себя уже в ПУВе. Защита и параметры воина мгновенно повысились — и вот преимущество уже оказалось на его стороне. Но на этом ас не остановился. В ход пошли и Шесть Телесных Врат, и даже максимальная реализация Полного Подчинения. Финальным же штрихом стали появившиеся на кулаках белоснежные боевые перчатки Императорского ранга.

Всё это произошло настолько стремительно, что времени отреагировать у Кайзера практически не оставалось. Но даже в такой ситуации он сохранил хладнокровие и продолжал просчитывать варианты действий. Вырваться из хватки Рагнара уже было невозможно, поскольку рука внезапно вместе с одеждой окаменела вплоть до локтя, став слишком прочной, даже чтобы успеть вырвать её с мясом. Был ещё вариант воспользоваться Техникой Тела Тьмы, но её формирование требовало чуть больше времени, чем имелось. Да и подозревал парень, что разрастающееся окаменение может помешать этому.

В итоге Кай сформировал перед собой толстую стену из укреплённого Ян льда. И, естественно, она оказалась разбита, лишь на мгновение задержав атаку. Вот только этого мгновения парню хватило сполна, чтобы частично перенаправить воздействие уже активной Техники Фантомных Шагов. Пространство между ним и кулаком Рагнара начало стремительно расширяться, тем самым на доли секунды отдаляя момент столкновения.

Осознав это, Рагнар решил не мелочиться. Перенасыщенные энергией и частицами законов плетения Техники Клыкастого Людоеда активировались, и из его кулака в Кайзера вылетела разрастающаяся алая обезьянья пасть, отблескивающая тяжеленными кристаллическими клыками. Рагнару удалось отлично совместить в одной технике два столь разных и плохо сочетаемых Пути — Камень и Кровь, — приправив всё это мощью Пути Тела.

Атака двигалась быстрее расширения пространства, так что Кай вновь оказался в опасности. Попытавшись было телепортацией поменяться местами с Рагнаром, чтобы подставить того под собственный же удар, он вдруг наткнулся на непреодолимую незыблемую скалу. Из-за Техники Великого Заземления, применённой асом, у Кайзера не получилось взять под контроль даже миллиметр пространства, которое тот занимал. Рагнар заблаговременно озаботился тем, чтобы не попасться на эту уловку снова.

Со всех сторон получалось, что выхода у Кая нет. Слишком мало времени оставалось, чтобы создать хоть какое-нибудь более-менее серьёзное плетение. Не было времени и на уклонение — мало того, что подобного рода действия сами по себе требовали больше времени, чем простые духовные манипуляции, так ещё и из окаменевшей руки вместе с кровью дальше в тело парня по сосудам хлынула некая сила, вызывающая жгучую боль и массовое окаменение.

Конечно же, Рагнар не верил, что победил. Даже не надеялся на это. Однако он верил, что завёл противника в тупик, не оставив ему выбора — Кайзер должен был использовать способности ядер или татуировку. А это и было главной целью аса. В конечном счёте, в том, что он действительно может одолеть Кая в смертельном бою, Рагнар сильно сомневался. Он трезво оценивал свои силы.

Но вопреки всему Кай не спешил так поступать и лишь улыбался.

Достигшая метра в высоту морда кроваво-каменной обезьяны, готовой разорвать и перемолоть плоть Кайзера, внезапно попросту…

Исчезла.

Технику словно сдуло ветром, разметав во все стороны лишь огромное количество частиц законов и энергии.

Трибуны моментально затихли от захлестнувшего их шока. И даже Рагнар не сумел полностью сохранить самообладание, за что и поплатился. Сформировавшийся в левой руке Кая ледяной меч, вспыхнувший едва заметным слоем Пламени Погибели, молниеносно взметнулся к небу, проскользив кончиком по груди аса. Гранитная броня, в которую укутался Рагнар, будто бы сама по себе расступилась перед клинком, беспрепятственно позволив ему достичь тела создателя. Но что самое удивительное — даже могущества Неуязвимой Крепости не хватило, чтобы сдержать атаку. Сила удара оказалась такова, что меч сумел войти в плоть почти на целый сантиметр, оставив на ней длинный порез через весь торс — от правого бока до левого плеча. Оставшейся же силы оказалось недостаточно, чтобы пробиться глубже в укрепленное Божественным Даром тело, но при этом хватило, дабы отбросить Рагнара и даже вынудить его разжать хватку на руке Кайзера. Вдобавок в его тело хлынуло Пламя Погибели, которое, впрочем, сразу же оказалось подавлено силой Дара.

— Какого хрена?! — воскликнул кто-то из приглашённых на событие вассалов.

— Вы видели это?! — вторил ему другой.

— Этот ас свою технику развеял, что ли, или что это было?

Подобные возгласы недоумения стали возникать по всей арене. Не обошло это стороной и последователей Кая.

— Что произошло? Кто-то понял? — нахмурилась Ньяко, пытаясь осмыслить увиденное.

— Есть у меня одна догадка… — пробормотала Лилит, заставив всех взглянуть на себя. — Большая вероятность, что это она… Но давайте лучше посмотрим дальше, не хочу спешить с выводами.

Поединок и не думал заканчиваться. Полученный порез был не более чем царапиной для Рагнара, который к тому же уже начал регенерировать. Настои Чешуйки Девятиглавой Небесной Гидры неплохо повысили ему этот параметр.

Но снова спешить в ближний бой Рагнар пока не собирался. Сперва требовалось разобраться с этой странной силой, что так легко избавилась от одной из сильнейших его атак.

Вообще, с очень давних пор стиль боя Рагнара заключался в использовании своего колоссального преимущества в защите, благодаря чему он спокойно входил в ближний бой и наседал на противника, полагаясь на огромную выносливость и силу атак, и при этом почти полностью игнорируя ответные удары. Немногие могли противостоять такому неудержимому натиску, однако и у подобного стиля имелись слабости. Быстрые оппоненты могли банально сбежать или постоянно держать Рагнара на дистанции. Из последнего вытекала и вторая проблема — отсутствие у аса способов нормально бить издалека.

Но за более чем восемьдесят лет развития в Пространстве Ускоренного Времени Рагнар полностью закрыл эти пробелы своего боевого стиля. Против более шустрых врагов он теперь использовал Технику Кровавого Проклятья Окаменения, которая серьёзно замедляла их и которую Кай уже успел испытать на себе. Ну а что касалось дальнего боя, то это он решил следующим образом…

Отброшенный на несколько десятков метров Рагнар быстро поднялся на ноги и тут же присел, уперев ладони в землю. Из спины аса внезапно вырвалось около дюжины кровавых щупалец, а во многих местах арены прямо из-под земли стали вылезать десятки прямоугольных трёхметровых кристаллов.

Кай же продолжал бороться с окаменением, захватившим уже более сорока процентов его тела. Вся правая рука и прилегающая часть торса на данный момент представляли из себя сплошной камень. Из-за воздействия элемента Крови регенерация Кайзера в этой области подавлялась, а возможность превратиться в туман Инь становилась принципиально невыполнимой. Обычная пиковая техника Императорского ранга была на такое не способна, однако конкретно в эту атаку Рагнар вложил неимоверное количество силы. Собственно, всё то время, пока Кай его избивал, он как раз и подготавливал эту технику — более сотни одинаковых плетений, в которые были влиты гигаватты энергии и частиц законов.

Но так или иначе, справиться с этой проблемой для Кая не составляло труда. Холодом Пустоты он мог замедлить распространение заразы, с помощью Ян усилить мощь линии крови, а силой Инь и Жара Пустоты — уничтожить чужую технику. Однако заняло бы это как минимум минуту, в течение которой парень был бы серьёзно ограничен в подвижности.

Примерно на что-то подобное и рассчитывал Рагнар.

Каково же было его удивление, когда окаменение стало отступать в разы быстрее. При такой скорости рассеивания оно должно было исчезнуть уже где-то всего через пятнадцать секунд.

Рагнар незамедлительно атаковал оппонента кровавыми щупальцами, идею которых позаимствовал у Тени, что они некогда встретили на скитающемся острове. Дюжина отростков, затвердевших у концов, была способна превратить в фарш подавляющее большинство Элементалистов, однако Кайзеру, чтобы справиться с ними, понадобилось лишь взмахнуть ледяным клинком. Щупальца резко отбросило чем-то незримым, а сами они начали разрушаться.

Стабилизировав и восстановив технику, Рагнар продолжил атаковать, но всё оказалось тщетно. Кай легко отбивал атаки, продолжая справляться с окаменением.

«Это точно была техника Сияющего Хлада, — наконец определил Рагнар. — Но она же нацелена на ослабление путём заморозки и воздействия Ян, а не на вот это! У неё нет и не может быть таких свойств. Что вообще происходит, как он это делает? Это не Инь и не Жар Пустоты. Что разрушает мои техники?!»

И тут Рагнара внезапно осенило. Прислушавшись к ещё действующим в теле Кая остаткам Кровавого Проклятья Окаменения, он вдруг кое-что понял.

«С Техникой Клыкастого Людоеда и щупальцами это сложно было заметить из-за скоротечности разрушения, но вот здесь… Здесь я чувствую… Чувствую, как действие моей техники обращается вспять. Как камень снова превращается в плоть, а вложенная мною сила — обратно в плетение, которое следом разделяется на энергию и частицы. Выходит, он освоил и эту концепцию?»

Рагнар тут же попытался проверить своё предположение. Он волей сверх меры укрепил духовную связь с техниками и увеличил подпитывающий их поток энергии и частиц законов. Обычно это никак не усилило бы атаки, но сейчас результат проявился сразу же — разрушение техник серьёзно замедлилось. Догадка Рагнара оказалась верной. Кай действительно освоил Сияние Пустоты, которое, кроме лечения, ещё можно было использовать и в качестве эдакой антимагии, способной разрушать, а точнее, обращать вспять к исходному состоянию даже техники.

Разобравшись с этим, Рагнар смело перешёл в контрнаступление. Вспыхнув силой от слияния с духами, он снова бросился в атаку. Одновременно с этим из появившихся на арене кристаллов стали стремительно вырастать крупные человекоподобные фигуры из будто бы живого камня — Големы Крови.

Миг, и вот кулак сталкивается с клинком. Гранитный покров на руке Рагнара расступается и разрывается, а она сама покрывается жутким тёмно-зелёным пламенем. С другой стороны, ледяной клинок Кайзера превращается в пыль, а ударная волна накрывает Суверена Храма Вечного Пути, отрывая его от поверхности и отправляя в полёт.

Ещё в воздухе Кай замечает, как вслед за ним остриём вылетает огромная конусообразная глыба. Готовясь отразить атаку, он заново формирует меч, как вдруг его тело прознает жуткая боль. Остатки проклятия окаменения внезапно вспыхивают с новой силой, начиная пересиливать Сияние Пустоты.

«Решил силой духов и даже энергией души увеличить натиск проклятья, чтобы не дать мне вернуть полную скорость до конца боя и даже заставить направить почти всю мощь Сияния Пустоты только вовнутрь? Неплохо! — оскалился Кай. — Но этого мало!»

Он сконцентрировался, прищурился, а затем, всё ещё находясь в воздухе, совершил резкий выпад. Стоило кончику клинка столкнуться с целью, как пространство вздрогнуло, а глыба будто бы взорвалась изнутри. Осколки тут же полетели в обратную сторону. Однако главным результатом стало не это, а появившийся на плече Рагнара порез глубиною в несколько миллиметров. Невидимая сила сперва разрушила огромный булыжник, затем преодолела пару десятков метров, после чего врезалась в попытавшегося уклониться аса, легко справившись с его защитой и даже пробив укреплённую плоть. Пусть атака и не нанесла ему никакого существенного вреда, но сам факт случившегося не мог не шокировать.

«Это Сжатие Силы?!» — изумился Рагнар.

Не остались в стороне и наблюдатели.

— Мне показалось, или Кайзер использовал Сжатие Силы? — приподнялся с кресла Шоу.

— Нет, я тоже успела что-то такое заметить, — ответила нахмурившаяся Лилит.

На Кая в этот момент набросились наконец сформировавшиеся големы Рагнара. Искусственные существа оказались неожиданно сильными, быстрыми и, главное, очень прочными. Чтобы уничтожить одного из них, Каю пришлось нанести целых пять ударов, сравнимых с теми, что позволили дважды ранить аса. Таким образом, он окончательно подтвердил предположение последователей.

— Да, это точно оно, — сел обратно потрясённый Ворон. — Но как он может использовать Сжатие Силы?

— О чём вы? Что это такое? — спросил непонимающий Хиро.

— Так принято называть один из навыков, что доступны нам, Небесным Монархам, — решила дать ответ Ньяко. — Под Сжатием Силы подразумевают нашу возможность с помощью Воли Мастера или более продвинутых умений воли управлять кинетической силой, создаваемой нашими движениями. Таким образом можно, например, силу обычного удара сжать в некий пучок и пустить его в нужном направлении словно стрелу. При продвинутом использовании можно даже направлять силу непосредственно на межмолекулярные или даже межатомные связи, не позволяя ей рассеиваться куда-то ещё. Только для всего этого нужны пласты души, появляющиеся лишь на ступени Небесного Монарха. А ещё…

— В Инсулае эти пласты блокируются, поэтому здесь мы не можем использовать Сжатие Силы, — продолжил вместо неё Шоу.

— Но старший брат её использует, так получается? — удивился Хиро.

— Ошибки быть не может, — подтвердил Анатос. — Каким-то образом господин, будучи всего лишь Элементалистом и находясь в этом мире, может применять нашу способность.

Обсуждение сего феномена происходило и среди высокопоставленных гостей, но несколько более бурно. В отличие от последователей Кайзера, его вассалы были менее привыкшими к удивительным вещам, окружавшим парня. И лишь обычные зрители, не осознавшие произошедшего, продолжали неотрывно наблюдать за поединком. А там события всё ближе подходили к кульминации.

Големы, проклятье окаменения, сам Рагнар и его кровавые щупальца всё продолжали наседать на Кая, не давая ему ни секунды передышки. Чтобы хоть как-то снизить нагрузку, тому всё же пришлось воспользоваться Техникой Созидания и сформировать пару десятков кристаллов, порождающих ледяных воинов. К сожалению, силы существ были неравны — создания Рагнара оказались гораздо прочнее, поэтому без проблем расправлялись с противниками. Тем не менее Кай хотя бы отвлёк их от себя, чем выиграл пару секунд.

«Может, уже перестанешь сдерживаться? — разбивая одним ударом сразу нескольких ледяных воинов, что толпой насели на него, раздражённо процедил Рагнар. — Я же вижу, что ты просто развлекаешься! Хватит этого, действуй на полную!»

— Уверен? — рассмеялся Кай, уклоняясь от очередного щупальца.

«Достаточно игр!» — рыкнули ему в ответ.

— Ок.

На лице Кайзера появились алые и радужные узоры — сила духов наполнила его тело. Взорвавшаяся силой аура вмиг уничтожила три кровавых щупальца и отшвырнула парочку големов, что приблизились к нему.

Мгновение спустя Нулевая Зона выдавила с арены всю энергию. Будучи нейтральной, она легко преодолела преграду.

В конце концов в руках Кая появился второй ледяной клинок.

Менее чем за секунду расслабленный и улыбающийся парень превратился в жуткого воина, вызывающего опаску даже у сидящих за барьером зрителей. Подняв меч к небу, Кай прошептал:

Замёрзни…

Более сотни ледяных воинов тут же взорвались, и всё на арене покрылось льдом. Температура внутри опустилась до экстремальной отметки в полторы сотни градусов, и даже снаружи за куполом неслабо похолодало.

— Ну вот! — радостно воскликнул Рагнар, без проблем вырываясь из оков льда. — А теперь…

Ас осёкся. Появившийся вдруг прямо перед ним Кай заставил его прерваться.

Страх смерти лавиной обрушился на Рагнара, заставив его рефлекторно вскинуть руку. Руку, которая моментально была отсечена. Клинок двинулся дальше, но, задержавшись из-за этого на миг, в итоге не успел — первый уровень Неуязвимой Крепости активировался. Кожа Рагнара почернела, отчего пробившийся сквозь покров меч не смог перерубить ему шею.

Второй меч ударил в живот, но вместо Рагнара поразил голема, что сразу раскрошился. Обернувшись, Кай увидел оказавшегося у самого края арены противника, что поменялся местами с големом и уже спешил прирастить руку силой Пути Крови.

— Хорошая техника, — оценил Кайзер.

Мироздание — это единый механизм, а потому все его элементы связаны друг с другом. Пространство же есть везде, так что воззвать к нему через другую стихию вполне возможно. Так когда-то через Туман перемещался Шакс, а вот теперь через Землю это делал и Рагнар.

Оставив после себя небольшую воронку, Кай с хлопком исчез. Молниеносно перенёсшись к Рагнару, он вновь обрушил на него клинки. И на этот раз, несмотря на всё ещё действующий первый уровень Неуязвимой Крепости, мечи порезали аса. Пусть всего лишь на миллиметры, но они всё же рассекали его кожу.

Кай определённо усилился. Он не только вмиг справился с остатками проклятья и начал использовать Сжатие Силы в ногах для передвижения, но ещё и воспользовался новой техникой — Высвобождением Потенциала. Используя принцип Заимствующего Пламени, дающего силу взамен на жизнь, Кайзер разработал похожую, хоть и менее сильную способность, а затем добавил к ней силу Сияния Пустоты. Таким образом, прямо сейчас тело Кая сгорало изнутри, даруя ему огромную мощь и скорость, а затем тут же восстанавливалось. Это была идеальная техника усиления, повышающая первоначальные параметры аж на триста процентов.

Разница в характеристиках Кая и Рагнара сократилась всего до тысячи единиц, а с учётом усиления и ускорения от Сжатия Силы и действия техники движений — и вовсе нивелировалась. Однако преимущество Кайзера в мастерстве никуда не делось. Как и тот факт, что он мог использовать и все предыдущие уровни Стиля Небесного Смертного, в отличие от оппонента.

Вот и получалось, что ответить Рагнар Каю никак не мог. Тот крутился вокруг него в своём безумном танце, без конца осыпая ударами клинков. Грудь, спина, ноги, руки, голова — ас успевал отбивать атаки только в важнейшие точки. Понадобилось всего несколько секунд, чтобы от его дорогой одежды осталось всего лишь рваное тряпьё, а сам он покрылся кровью.

Мечи не могли проникнуть глубоко под кожу Рагнара, но такое полосование всё равно изрядно ослабляло его. Пламя Погибели и Сияющий Хлад теперь вгрызались в плоть аса как снаружи, так и изнутри.

Ощутив угрозу со спины, Кай впервые разорвал дистанцию. Трое вырвавшихся изо льда големов набросились на него, позволив Рагнару наконец получить передышку. Хмыкнув, парень крест-накрест взмахнул мечами. Едва заметные полосы пламени вырвались вперёд. Существа уклониться не успели, но и атака не возымела должного эффекта. На их каменных телах появились неглубокие порезы, а Пламя Погибели и скрывшийся в нём Сияющий Хлад лишь бессильно растеклись по поверхности. Повреждения оказались минимальны.

«Укрепились?» — удивился Кай.

Внезапно из-за спин големов во все стороны хлынуло огромное количество обжигающего пара. Он быстро заполнил почти всю арену, скрыв обоих воинов от взоров зрителей. Когда же спустя несколько секунд пар исчез из-за холода, их наконец стало видно.

Кай стоял рядом с телами тройки уничтоженных големов, разглядывая изменения. Во-первых, остальные создания Рагнара внезапно усилились, начав массово вырываться из ледяных темниц. Холод Пустоты им почти не навредил. Во-вторых, сильно изменился и сам ас.

Тяжело дыша, в небо смотрел полуголый мужчина с кожей цвета тёмной стали, покрытой кровавыми узорами. От его жутко худого тела валил пар. Огромный мускулистый Рагнар исчез, обернувшись сухоньким, но на удивление жилистым мужчиной с закатившимися глазами.

Не тратя время попусту, Кай телепортировался как можно ближе к противнику и сделал финальный рывок. Рагнар же двигаться не спешил и даже не смотрел на врага. Ледяные мечи молниеносно опустились на его плечи и…

Со звоном разлетелись на части, даже не поцарапав кожу аса.

Следом нога худосочного воина будто бы исчезла, размазавшись от скорости. Голова Кая тут же слетела с плеч…

Произошедшее жуткой картиной промелькнуло в голове Кайзера, а сам он вновь оказался в нескольких метрах от противника, только-только телепортировавшись. Голова была на месте, и даже клинки всё ещё оставались целы. Увиденная им собственная смерть была не более чем видением. Одним из многих.

Сработал пятый уровень Стиля Небесного Смертного — Предвиденье.

В действительности эта способность не позволяла заглядывать в будущее, но она во много крат усиливала и объединяла воинскую интуицию, умение прогнозировать и умение считывать чужие намеренья. В итоге Мастеру удавалось успешно предугадывать наиболее вероятное будущее. Тем не менее, Предвиденье было крайне истощающим умением, отчего Кай активировал его лишь сейчас, когда Рагнар решился использовать свою ультимативную технику. А ничем иным эта форма никак быть не могла. В конце концов, в неё входила и ограниченная версия Частичной Трансформации, полученная асом после пятой модификации Настоем Чешуйки. На текущий момент его параметры достигали двадцати трёх тысяч семисот единиц. И хотя реализовать он мог только восемьдесят процентов, значение всё равно было гигантским. Впрочем, не будь Рагнар под ограничениями Инсулая, то, как начальный Небесный Монарх, в базовом состоянии он обладал где-то сорока восемью тысячами единиц параметров, а в пиковом — более чем ста шестьюдесятью тысячами.

Кай заменил ледяные мечи на артефакты Императорского ранга — но не на Клинки Кошмаров. Снова сблизившись с Рагнаром, он опять ударил. Ощутив опасность настоящего оружия, тот будто бы перетёк чуть в сторону, сделав это столь плавно и стремительно, что Кайзер едва осознал.

Ответный удар не заставил себя долго ждать. Вновь взметнулась нога, но на этот раз цель ей найти не удалось. Предвидя и эту атаку, уступающий в скорости Кай спокойно увернулся и даже сумел слегка чиркнуть бедро Рагнара клинком. Последовавшее видение удара кулаком в сердце вновь уберегло Кайзера от повреждений. Извернувшись, он наотмашь рубанул аса по спине. Под напором Сжатия Силы, идеальных семитомных техник и Сияния Пустоты защита Рагнара опять сплоховала. Впрочем, не будь её совсем, то лежали бы сейчас на арене две половинки некогда целого тела. А так обошлось лишь раной глубиной в полсантиметра и длиной в сорок.

Кай ещё несколько раз ранил Рагнара, даже сумев пробить ему живот поглубже, но сам при этом никак не пострадал. В теории, Предвиденье не давало идеальный результат и могло ошибиться, но разница в мастерстве сражающихся снижала вероятность неудачи.

Битва будто бы смертных — без каких-либо спецэффектов, пусть и на безумной скорости — продолжалась уже пять секунд, когда Кай стал замечать, что скорость и мощь Рагнара почему-то растут, а его кровоточащие раны при этом даже не собираются закрываться. Парень резко усилил энергетическое виденье, попытавшись разглядеть душу оппонента.

Увиденное потрясло его.

«Чем больше страдает тело, тем сильнее становится его связь с душой и тем больший потенциал плоти он может реализовать. Так и до ста процентов дойти можно! — осознал он. — Ну точно берсерк! Чем больше бьют, тем сильнее становится. Впрочем, судя по всему, сама эта техника наносит ему урон изнутри, но в то же время не даёт ему умереть. Моя "помощь" здесь даже необязательна. Как же…»

Не успел Кай закончить мысль, как вдруг пропустил удар. Нога Рагнара едва задела его плечо, но кость уже сломалась, а мягкие ткани разорвались. Спустя несколько мгновений подобное чуть снова не повторилось. Бой продолжался, и всё чаще Кайзеру не удавалось уклониться. В какие-то моменты он игнорировал повреждения, полагаясь на регенерацию, а в какие-то превращался в тёмный туман, чтобы минимизировать урон (тут он проходил по Астральному Телу и через него к физическому). Однако всё это не было связано с тем, что ас ускоряется. У Кая банально не вышло предсказать эти атаки.

«Я всё хуже чувствую его намеренья. Интуиция сбоит. Что происходит? Неужели он впадает в бессознательный раж? — изумился парень. — Побочный эффект техники? Или догадался про Предвиденье и специально так сделал?.. Видимо, пора заканчивать».

Тысячи чёрных чешуек моментально покрыли тело Кая, а на лице сформировалась белая маска с прорезями для глаз. Техника Пришествия Владыки Войны была активирована.

Сверкнули фиолетовые глаза. Стремительно сократив расстояние, Кай объединил два клинка в один, вложил в него всю доступную энергию, сконцентрировался на Сжатии Силы и… совершил хлёсткий смертоносный удар по диагонали.

Под изумлённые крики толпы разрубленное на две части тело Рагнара отлетело к краю арены.

От вложенной силы и столкновения с невообразимо мощной защитой аса высококлассные клинки в итоге рассыпались, но Кая это ничуть не огорчило. Бросившись к останкам последователя, он приготовился использовать ещё одну новую технику, основанную на Сиянии Пустоты. Являясь Истинным Мастером, Рагнар не мог погибнуть даже от такой атаки моментально. Его ещё можно было спасти.

Но стоило Каю приблизиться, как дикая необузданная жажда крови вдруг накрыла его. Многие зрители моментально потеряли сознание, а у кого-то и вовсе слегка повредилась душа. Наблюдающие за боем главы вассальных фракций резко вскочили со своих мест.

Осознал себя Кай лежащим в глубоком кратере. Его голову за маску одной рукой держал как-то соединившийся Рагнар. Оголённое сердце аса не билось, а большая часть его внутренностей отсутствовала, но его это будто бы не беспокоило. Техника Бога Кровавой Ярости поддерживала в нём жизнь даже в таком состоянии и при этом продолжала давать ему силу. После последнего ранения реализация его параметров достигла ста процентов — двадцати трёх тысяч семьсот тридцати единиц, — но он всё равно почему-то продолжал усиливаться. Страшно было представить, какой его будет ждать откат после всего этого.

Удерживая Кайзера за голову, Рагнар остервенело бил его о землю. Чешуйки разлетались во все стороны, а маска нещадно трещала. Тем не менее защита ещё держалась. Используя Сияние Пустоты, Кай отражал обратно часть силы каждого удара, как некогда что-то подобное делал Лайтус Сикст, но с обычным Светом.

Злобно зарычав, словно дикий зверь, недовольный Рагнар метнул Кая в небо и прыгнул следом. Оказавшись на свободе, Кай в последний миг телепортировался на землю, едва избежав удара. В итоге вся мощь аса обрушилась на защитный барьер. Купол сильно задрожал и начал стремительно покрываться трещинами. Отголоски битвы всё сильнее вырывались наружу, вредя зрителям.

Лилит и Шоу моментально переместились поближе к куполу и сформировали поверх него собственный барьер. Ньяко же занялась удалённой стабилизацией массивов, а Анатос начал эвакуацию смертных в пространственный карман. Вскоре к нему присоединились и другие Небесные Монархи.

Тем временем Кай, очутившись на земле, вдруг ощутил слабость в конечностях и едва не упал. Его ноги и частично руки окаменели.

Периферийное зрение вдруг засекло движение. К Кайзеру приближался один из Големов Крови, который вдруг исчез, поменявшись местами с Рагнаром. Ещё через миг тот уже стоял перед Каем, замахиваясь для удара. Рука аса разрывалась от безумной силы, которую он копил с самой первой секунды этого боя. Кай оказался обманут: Рагнар с самого начала сразу использовал второй уровень Божественного Дара, позволяющий поглощать силу чужих атак. А с определённого момента он и вовсе активировал третий, наделив големов аналогичной защитой и поглощением, что лишь ускорило сбор силы. И вот теперь Рагнар, собрав урожай, был готов разом высвободить эту колоссальную мощь в упор прямо на Кая.

Ас оскалился. По его глазам было понятно, что он вернулся в сознание.

Как ни странно, но Кай тоже явил звериную улыбку. Выбросив руку вперёд, он высвободил максимальную мощь Сияния Пустоты. На плетение не было времени, поэтому это оказался банальный поток частиц и энергии. Они начали отражать кулак Рагнара и таящуюся в нём мощь, но сила была несопоставима. Обратить вспять удалось едва пару процентов…

Гигантский столб силы вырвался в небеса, озарив весь Кайзерс Арк. Арену и её окрестности неслабо затрясло.

Гул длился секунд десять, а когда всё затихло, оставшиеся на трибунах Мастера все как один повернулись к арене. Защитный купол исчез, а от барьера Лилит и Шоу осталась едва ли треть. Сами же Небесные Монархи, истощённые, едва стояли на ногах. Остановить удар Рагнара и перенаправить его в небо им стоило нечеловеческих усилий.

Что же касалось самой арены, то от неё остался лишь выжженный кратер. И там сейчас стояло двое.

— А-ха-ха-ха-ха-ха-ха! — громогласно рассмеялся поспешно исцеляющийся силой Пути Крови и Пути Тела Рагнар, заставив многих вздрогнуть. — Я всё-таки заставил тебя это сделать, глава! — медленно повернулся он к уцелевшему и даже сбросившему окаменение Каю.

Не многие поняли, о чём он вообще говорит, и лишь последователи Кайзера обо всём догадались. Чтобы спастись, Каю всё же пришлось активировать центральное ядро. Ледяное Отражение сформировало двойника в другом потоке времени, а Заимствующим Пламенем он испепелил тело и даже душу, получив неимоверную силу, которой и защитил копию. Оригинал был уничтожен, но сознание Кая перешло к непострадавшему и сохранившему силы клону.

— Да, удивил ты меня, — мягко улыбнувшись, невозмутимо признался Кай. — Хорошая работа.

— Но это ещё не всё! — крикнул ас, приняв стойку. — У меня ещё остались силы!

И словно в подтверждение его слов аура Рагнара начала разрываться от мощи, формируя небывалое давление. Становилось понятно, что в прошлом ударе он высвободил всего лишь половину накопленной силы.

— Ага… — со вздохом кивнул Кайзер.

«Не хотелось бы ими светить, но что поделать?..» — подумал он, прежде чем в его руках появились два чёрных клинка.

Резко потемнело.

Готовый ринуться в атаку Рагнар неожиданно замер. Весь мир для него сузился до одной лишь фигуры Кая, а затем и вовсе лишь до его мечей. Первобытный неописуемый ужас пробудился в глубинах разума аса, а также всех оставшихся на арене зрителей. Кто-то замер в ступоре, кто-то панически бросился бежать, а кто-то, как последователи и вассалы Кая, начал формировать защиту и активировать дорогие защитные артефакты.

«Великое Оружие?» — натужно сглотнул Рагнар, подсознательно перенаправив абсолютно всю поглощённую силу на защиту.

Наконец Кай сделал шаг. Пространство в том месте разорвалось на куски, и он мигом очутился прямо возле Рагнара. Никакое сопротивление ауры не помешало ему телепортироваться к противнику в упор.

Когда же Рагнар это осознал, один клинок уже вонзился ему в голову, а второй в грудь. Защита оказалась бесполезной. Сознание поплыло. Прежде чем отключиться, ас успел ощутить, как неимоверная сила уничтожает Технику Бога Кровавой Ярости и поглощённую Божественным Даром силу. Дальше последовало приятное тепло, а следом наконец-то тьма…

Вытянув клинки из тела Рагнара, Кай опустил взгляд и поморщился. Чешуйки тлели и распадались, а его собственное тело сгнивало изнутри. Гигантская концентрация частиц Пути Меча и концепции Инь вливалась из артефактов прямо в него, стремительно убивая. Сосредоточив все силы, Кай начал переносить Клинки Кошмаров в отдельный, особо защищённый пространственный карман. Вот только сделать это было непросто, ибо оружие постоянно сопротивлялось.

«Мой хозяин, зачем же ты так скоро меня прогоняешь? — раздался в голове Кая мелодичный, но в то же время жуткий женский голос. — Давай ещё немного побудем вместе. Давай убьём здесь всех. Давай вырвем их…»

Так и не ответив, Кай отправил клинки в созданное специально для них Хранилище. Голос замолк.

На всё это ушло менее секунды, и, только закончив, он сразу же подскочил к падающему на спину Рагнару. Подхватив его, Кайзер окропил того собственной кровью и сплёл основанную на Ян и Сиянии Пустоты Технику Неотвратимого Исцеления, которую направил и на него, и на себя.

— Какого чёрта она вообще родилась такой сильной? — вздохнул Кай. — Не великовата ли награда? С чего такая щедрость, а? — прошептал он в небеса.

Глава 7. Великое Оружие 1

Стоило сигналу к началу поединка только прозвучать, как Рю едва не вскочил. Явленные Кайзером сразу шесть Сфер заставили его не на шутку удивиться. Всё же парень прекрасно знал, что даже талантливейшие гении обычно владели на максимальном уровне не более чем пятью элементами. Единственный способ выйти за эту границу — быть обладателем редчайшей особенности «Любимец Законов».

— Невозможно! Это… концепции! Сферы концепций! — внезапно раздался возглас поблизости. Многие, в том числе и Рю, моментально сфокусировались на Кае.

Если поначалу они восприняли их как стихии Смерти, Света, Холода и Огня, то теперь всё больше замечали отличия Сфер Кайзера от силы этих элементов и в целом от силы обычных Путей. Даже лидеры вассальных Каю фракций не смогли сохранить равнодушие, и лишь его прямые последователи спокойно улыбались.

Вскоре поединок наконец перешёл в активную фазу. Рю заранее активировал Предельную Концентрацию, благо уставом Храма это не запрещалось, благодаря чему и сумел во всех деталях разглядеть внезапный рывок Рагнара и молниеносную реакцию Кайзера — его идеально выверенный мастерский бросок.

Когда же Суверен Храма стал спокойно избегать ударов более быстрого Рагнара, Рю и вовсе замер с раскрытым ртом. Впрочем, как и большинство зрителей. Но сильнее всего парня шокировала не сама ситуация, где уступающий в параметрах воин легко противостоит превосходящему, а причина этого — неимоверное мастерство Кайзера.

Однако не успел Рю вдоволь насладиться красотой движений Суверена, как Рагнар вдруг ускорился и нанёс Кайзеру колоссальной силы удар. Арена сотряслась, трибуны загудели, а у Рю внутри всё моментально похолодело и сжалось. Он натужно сглотнул, стоило ему только представить себя на месте лидера Храма.

Тем не менее атака ничуть не навредила Кайзеру, так что бой продолжился. Уровень сил, напряжение и шок зрителей постепенно нарастали. Уже не раз Рю ловил себя на мысли, что, мол, вот и всё — кто-то из оппонентов достиг предела и оказался загнан в угол, — как ход боя вдруг снова менялся, а сражающиеся демонстрировали ещё большую мощь и новые способности, суть многих из которых Рю совершенно не понимал. Сила и мастерство обоих бойцов потрясали воображение. И понимая, что оба этих великих воина — члены Храма Вечного Пути, Рю впервые стал осознанно испытывать гордость за свою организацию. Повернувшись к расположившимся неподалёку гениям, прибывшим на отборочные из разных уголков Авлэйма, он, конечно же, увидел на их лицах шок и неверие. Из-за этого губы Рю невольно расплылись в широкой улыбке.

В какой-то момент парню, чтобы продолжать различать большинство деталей боя, пришлось даже выпить усиливающий восприятие эликсир, ибо помощь массивов арены и даже Предельная Концентрация уже еле-еле справлялись. И даже цена — сутки жуткой головной и духовной боли, снять которую можно лишь очень дорогими и могущественными средствами, — ничуть не страшила Рю.

Ну а вскоре бой достиг своего апогея. Суверен, демонстрировавший невиданное мастерство, граничащее с предсказанием будущего, в один миг превратился в нечто жуткое, но в то же время совершенное в своей убийственности и неуловимости. Этому тёмному существу в белой маске понадобился всего взмах, чтобы разделить противника на две окровавленные части. В тот момент Рю едва сдержался, чтобы не крикнуть нечто невразумительное от шока. Большинство же зрителей молчать не стали. Шум заполнил арену.

Рядом вдруг мелькнула знакомая фигура, в которой Рю с удивлением узнал Ренату, на обычно меланхоличном лице которой неожиданно сверкали яркие эмоции — восхищение и даже в какой-то степени обожание. Она явно смотрела на Суверена.

Всё это заняло считаные мгновения. Не успел Рю толком осмыслить случившееся, как внезапно многие зрители начали падать без сознания. Безумная жажда крови накрыла и парня, заставив его припасть на колено и начать хватать воздух ртом. Сердце неистово заколотилось в груди, а руки и ноги задрожали. Мгновение спустя страшный удар вновь сотряс всю арену.

Когда же Рю более-менее вернулся в реальность, усилив ментальную защиту, то увидел, как жуткая окровавленная тварь с отсутствующими внутренностями легко бьёт Суверена о землю, будто какую-то игрушку. Впервые за весь бой Рю ощутил настоящий страх.

Забрасывание Кайзера в небо ему разглядеть не удалось, но вот удар Рагнара по вершине защитного купола Рю испытал в полной мере. От треска рушащегося барьера на мгновение заложило уши. Ударная волна заставила парня отступить на пару шагов.

Тут же появился второй барьер от приблизившихся к полю битвы Иерархов Лилит и Шоу, а Старший Служитель Анатос начал эвакуацию. Первым делом он занялся переносом в пространственный артефакт смертных, вот только зрителей было слишком много, а скорость сражающихся внизу монстров в разы превышала скорость даже усиленного Анатоса. Так что на помощь Рю не надеялся. И даже собственную защиту никак не успевал сформировать. Разогнанным до предела было лишь его восприятие, но не тело и душа. Управлять потоками Ки с такой скоростью он не мог.

Поэтому, когда Рагнар нанёс тот злополучный удар, заставивший Рю усомниться в возможности своего выживания, зрителям оставалось лишь смиренно наблюдать за происходящим…

Ударная волна отбросила Рю и тысячи других Истинных Мастеров на десятки метров. К счастью, к этому моменту он наконец завершил плетение защитных техник и активацию артефактных барьеров. Аналогично поступали многие другие Служители и ученики. Все они прекрасно знали устав, который разрешал использование силы в черте города в случае возникновения угрозы жизни членов Храма. Не остались в стороне и гости Кайзерс Арка. Особенно активно действовали Небесные Монархи, выставившие защиту не только вокруг членов своих фракций, но и вокруг представителей Храма Вечного Пути. К счастью, их помощь оказалась лишней.

Кандидатке в Иерархи Ньяко удалось неслабо укрепить основной защитный купол, а Иерархам Лилит и Шоу — сформировать достаточно крепкий дополнительный барьер. В итоге колоссальный столб сияющей силы, вынудившей Рю зажмуриться, выстрелил в небо. Никто серьёзно не пострадал.

Вместе с выбросом неимоверной силы закончилось и землетрясение. Рю уставился на выжженный кратер арены, с изумлением обнаружив там двух невредимых Мастеров. На несколько секунд повисла ошеломительная тишина. Рагнар и Кайзер о чём-то переговаривались, но Рю уже ничего не слышал. Кажется, у него лопнули барабанные перепонки. Тем не менее это не помешало ему увидеть, как Рагнар принимает боевую стойку и буквально начинает искриться от переполняющей его мощи. Всё шло к тому, что сейчас последует второй безумно сильный удар, остановить который ни разрушенный купол арены, ни выдохшиеся Лилит с Шоу точно не смогут.

Однако Суверена это ничуть не волновало. Спокойно кивнув, он наконец явил своё основное оружие.

Резко потемнело, а затем для Рю и большинства других зрителей мир и вовсе окрасился в алый. Реки крови, миллионы трупов, вонь гниющей плоти и жуткие кошмары — всё это вмиг окружило парня.

Когда Рагнар соединился из двух половинок и стал неистово колотить Кайзера о землю, Рю подумал, что испытал страх. Что ж… теперь он в полной мере узнал, что такое настоящий страх.

Резко побледнев, Рю потерял сознание. Последние его мысли были о том, насколько же велик их Суверен и как же хорошо было бы стать его последователем. Помешанный на боях, силе и развитии парень до самого конца думал лишь об этом.

Вместе с ним лишились сознания ещё более сотни тысяч зрителей. Впрочем, им сильно повезло. Если бы Кай не сдерживал силу клинков, Ньяко с Улу вовремя не включили дополнительный барьер уже над трибунами, а Небесные Монархи не поддерживали защиту вокруг учеников, то большинство из них точно бы умерло, сошло с ума или как минимум получило повреждения души.


— Клёвый бой! — панибратски похлопав Кая по спине, произнёс спрыгнувший на арену в кратер Шоу. — Ты был крут и чертовски силён, Кайзер! Рагнар тоже, но мне он всё равно неровня! — самоуверенно ухмыльнулся уставший, но впечатлённый Ворон, кинув взгляд на вырубившегося аса.

— Это то, о чём я думаю? — раздался рядом голос Лилит.

Исцелив себя и Рагнара, Кай перенёс аса в Хранилище и повернулся к последователям.

— Позже обсудим, — ответил он девушке. — Все целы? Живы?

— Эм… — почесав затылок, задумался Шоу.

"Да, господин наследник, — отчиталась Улу. — Ни одна метка ученика, Служителя или гостя не погасла. Но есть пострадавшие. Более семнадцати тысяч смертных получили незначительные повреждения души. И не только члены Храма".

«Понятно, это хорошо, что ничего серьёзного. Обеспечь всем пострадавшим полное бесплатное лечение в Земном Святилище».

"Как прикажете".

Прислушавшись к восприятию, Кай понял, что Ньяко пока не спешит покидать комнату управления ареной, так что связался с ней через татуировку Храма.

«Займись модернизацией арены. Нужно, чтобы в будущем она могла выдержать бой даже десятка пиковых Небесных Монархов моего уровня таланта».

«Что?! — удивилась дорганка. — Я, конечно, и так собиралась этим заняться, но такие условия… Ты же понимаешь, что это принципиально невозможно сделать при таком малом масштабе? Мало того что толщина подобного барьера размером с половину самой арены должна быть, так ещё и своим существованием она создаст вокруг выжженную территорию на сотни метров, где даже Заклинателям будет непросто находиться. И, вдобавок, такую защиту нельзя просто так включать и выключать, когда захочешь. Такими вещами организации свои границы защищают, а не какую-то арену!»

«Говоришь, гениальному Творцу Массивов такое не по плечу?» — улыбнулся Кай.

«Кайзер… — вздохнула Ньяконалавиус, — даже не пытайся. Раньше это меня, может, и подзадорило бы, но я уже давно не та глупая замкнутая девочка. Зачем тебе вообще нужен такой барьер? Тем более в Инсулае, где Небесные Монархи ограничены?»

«Я уже говорил. Мы тут не вечно будем».

«Хочешь сказать, остров тоже…»

«Естественно. Как я могу его оставить? Ты же знакома с возможностями имеющихся тут массивов».

«И то верно. Но всё равно — разве не проще устраивать бои Небесных Монархов где-нибудь в необитаемых землях или внутри измерения Небесного Святилища, и просто транслировать их оттуда? К чему такие сложности? Оставим арену для Элементалистов. Ну максимум Священных Лордов начальной и срединной стадий», — предложила Ньяко.

«Суть не в этом, — покачал Кайзер головой. — У меня появилась идея превратить арену в один из ключевых оборонительных пунктов наравне с Земным и Небесным Святилищами. Последние расположены в центре города, и, в случае нарушения работы или отключения городского массива телепортации, до них придётся слишком долго добираться смертным и даже Заклинателям. Арена же достаточно большой объект, способный в теории вместить до полутора миллионов разумных, и расположена она как раз недалеко от границы с внешним городом. Притом границы с как раз наиболее населённой его частью».

Ньяко задумалась.

«Вот как. Я тебя поняла… — вскоре ответила женщина. — Ладно. Давать невыполнимых обещаний не буду, но постараюсь сделать всё, что в моих силах. Покопаюсь в своих разработках и технологиях Бельтейз. И, наверное, попробую адаптировать технологию из артефакта, что прислал нам Дерек фон Эверштейн. Но мне нужны будут ресурсы. Много ресурсов».

«Будут, — кивнул Кай. — И советую получше прошерстить архив Умбертольда и библиотеку Бельтейз по этой теме. Уверен, ты там найдёшь ещё немало интересного».

Дорганка нахмурилась.

«Я более ста лет их изучала. Точнее, разделы о массивах и плетениях. Но даже за такое время я просмотрела не более тридцати двух процентов всей информации. Ты же в разы младше меня, но говоришь так, будто знаешь их наизусть!» — возмутилась она.

«Может, просто это так и есть?»

«Ты шутишь?» — скептически спросила Ньяко.

«Ищи массивы из категории Кокона Восходящего Солнца, Трёхузлового Забора и Купола Рейтлиха, а также технологии Сверхсжатой Мембраны и Двойного Отражающего Барьера. И в целом проверь связанные с этой информацией разделы».

«Погоди! Что за шутки? Купол Рейтлиха не имеет… Стоп! А это идея! — вдруг осенило дорганку, уже успевшую ознакомиться с этим массивом. — Но как ты?.. Ты правда знаешь наизусть весь архив Небесного Комплекса и библиотеку Бельтейз?!»

Кай улыбнулся. Когда-то давно, пусть он этого и не помнил, он побывал в Императорской Библиотеке Бельтейз, где осознал, что если тратить на изучение каждого свитка по секунде, то ему всё равно понадобилось бы как минимум семнадцать лет непрерывной медитации на запоминание всего. Тем не менее он в итоге сделал это, когда стал пиковым Элементалистом. Правда, не сам, а благодаря божественным силам Савана. Впрочем, память самого парня тоже не подвела. Мало того что вся важная информация из Императорской Библиотеки Бельтейз и части архива Умбертольда легко уместились в его душе, так ещё и доступ к ней оказался мгновенным. Несмотря на немыслимое количество данных, Кайзер в любой момент мог найти у себя в памяти все необходимые знания. Это делало его настоящей ходячей библиотекой. Такими возможностями даже Саван не обладал, что делало Кая ещё более уникальным. Эта абсолютная идеальная память никак не могла быть связана с его душой всего лишь Элементалиста, а словно… существовала где-то ещё.

«Ладно, я поняла, — хмыкнула женщина в ответ на молчание Кайзера. — Кстати, не хочешь поинтересоваться насчёт артефакта Эверштейнов?»

«Улу уже доложила мне, что посылка пришла и что ты завершила модернизацию защитного барьера острова. Молодец, быстро справилась».

«Спасибо. Как ни странно, никаких подозрительных элементов в конструкции артефакта не обнаружилось».

«Тут нет ничего странного, — возразил ей Кай. — Эверштейны слишком дорожат своей репутацией».

«Пожалуй…»

На этом их беседа, продлившаяся полторы секунды, закончилась, и Кай вернулся в реальность. К этому моменту на арену как раз спустились все его тридцать восемь вассалов из нейтральных фракций и Союза Северных Островов, что прибыли в качестве гостей. Все как один слегка склонились и соединили ладонь с кулаком у груди, тем самым выразив Кайзеру своё почтение и восхищение.

Каждому из них уже довелось однажды сойтись с ним в бою, однако тогда Кай вовсю использовал невидимость, комбинацию способностей ядер и прочие сильнейшие умения, за счёт чего побеждал практически моментально. Редкие бои длились больше нескольких секунд, так что большинство лидеров фракций и вовсе проиграли раньше, чем успели что-либо осознать. Ну а даже те, кто, как Шань У, продержался достаточно долго, всё равно практически ничего не поняли из-за невидимости. Впоследствии между проигравшими было немало спекуляций на тему сил Кайзера: был ли это какой-то редкий уникальный божественный дар, могучая божественная линия крови или ещё что-то. Только это занимало их умы.

Но теперь, когда им был продемонстрирован столь неимоверный и потрясающий бой, вассалы наконец задумались не только о природе абсолютной невидимости своего сюзерена, но и о силе самого Кая как воина. Если раньше, когда они один за другим проигрывали свою свободу, эмоции застилали их разум, то теперь они с холодной головой могли проанализировать истинную мощь Суверена Храма Вечного Пути.

Больше в Кае никто не видел удачливого сопляка и злобного поработителя-узурпатора. Нет, теперь перед ними стоял ужасающе могущественный и талантливый воин, склониться перед которым было вовсе не грехом, а наоборот — честью. Ну а то, что он являлся всего лишь пиковым Элементалистом, было сущей мелочью. Тем более в Инсулае.

— Мастер Кайзер, — согласно этикету заговорил сильнейший воин от лица всей группы, не разгибая спины, — это был изумительно прекрасный и вместе с тем ошеломительно пугающий в своей смертоносности поединок. Ваша воля, сила, навыки, интеллект, а главное, мастерство — превзошли любые наши, даже самые смелые, ожидания. Это же можно сказать и про вашего последователя, для описания величия которого у меня лично не найдётся подходящих слов. И пусть он проиграл, нашего восхищения это ничуть не умаляет. Этим боем вы буквально открыли нам глаза, и мы, словно слепые котята, наконец-то увидели свет. Мы безмерно благодарны вам за такую возможность. И поэтому, — глубже склонился он и ещё несколько воителей, а оставшиеся, наоборот, выпрямились и даже слегка отошли, — я прошу дать нам семерым хотя бы шанс прикоснуться к увиденной сегодня вершине боевых искусств. Позвольте нам следовать за вами!

— Как красиво стелет-то, — раздался вполне ожидаемый язвительный комментарий Ворона.

Проигнорировав Шоу, Кай смерил семерых пиковых Небесных Монархов ледяным взглядом. Он прекрасно знал биографии всех своих вассалов (разве что кроме Лилит), поэтому решение этих семерых его почти не удивило. Из всех тридцати восьми приглашённых лидеров фракций они были наиболее близкими к званию истинного воина в понимании Храма: верные себе и своему слову, стремящиеся к новым вершинам боевых искусств и желающие постоянно самосовершенствоваться, обладающие воинским достоинством и решимостью всегда идти по Пути Воина, а также рисковать жизнью, когда это нужно. Поэтому совсем неудивительно, что они так сразу возжелали присоединиться к Храму. Для настоящего воина это было простое решение.

Тем не менее Кай никому не собирался давать поблажек.

— Я уже говорил вам: двери Храма Вечного Пути всегда открыты для Мастеров такого уровня, и вы можете в любой момент попытаться пройти Испытание Воина, чтобы присоединиться к нам, — сообщил Кайзер. — Но это не сделает вас моими личными последователями, такими, как Рагнар или Шоу. Я готов позволить кому угодно следовать за собой, но это право нужно сперва заслужить. Будут ли это особые достижения на пути боевых искусств, заслуги перед Храмом или даже просто что-то, что впечатлит меня — неважно. Шанс будет у всех.

— Благодарим вас, Мастер Кайзер!

— И, кстати, о своих учениках можете не беспокоиться. Храм бесплатно вылечит всех пострадавших из-за нашего боя. Ну а отборочные, пожалуй, перенесём уже на завтра.

В ответ вассалы вновь поклонились, а Кай кивнул.

— А сейчас не сопротивляйтесь, — предупредил он пожелавшую вступить к ним семёрку Небесных Монархов.

Используя духовную связь с главным артефактом острова — Вечным Троном, — он перенёс их, себя, Лилит, Шоу, Хиро и Анатоса в тронный зал Умбертольда. Очутившись внутри, вассалы едва сдержали возгласы удивления. Особенно сильно их поразил величественный и жутко мощный трон, парящий вдали.

— Он отведёт вас на Испытание Воина, — кивнул Суверен на очутившегося рядом Альфреда.

Сформировав копию, искусственный дух отправил её с претендентами на вступление, а сам остался со своим господином.

— Так ты правда стал Мастером Семи Средних Звёзд? — спросил Шоу, когда лидеры фракций ушли.

Вместо ответа Кай раскрыл новый титул, который все тут же увидели у него над головой. Его он получил буквально сутки назад. Конечно, год с предыдущего Испытания Мастерских Звёзд ещё не прошёл, однако в Мирах Испытаний Система уступала Правилам, поэтому не было ничего удивительного, что в алтаре можно было купить даже пропуск сброса таймера. Собственно, так Кай и начал новое Испытание Мастерских Звёзд столь скоро.

— Займись и им, — явив бесчувственного Рагнара, велел Кай.

— Да, Мастер, — кивнул Альфред, телепортировав аса в его личное измерение и запустив там все необходимые массивы.

— По идее, после моего исцеления он должен был уже очнуться, но этого не произошло. Как долго он будет в отключке?

— Сутки, Мастер. И ещё где-то неделя уйдёт на возвращение максимального уровня сил, — сообщил Распорядитель Небесного Комплекса.

— Из-за той техники, да? — догадалась Лилит. — Что это вообще было? Впервые вижу такую мощь.

— Эту технику господин Рагнар разрабатывал более шестнадцати лет в ПУВе, и ему активно помогала госпожа Ньяконалавиус. Я могу описать суть работы Техники Бога Кровавой Ярости, если желаете, — ответил Альфред, имеющий прямой доступ к данным со всех массивов Умбертольда.

Не услышав возражений, он продолжил:

— У неё есть три фазы: фаза насыщения, фаза ожидания и фаза расходования. Когда действует первая, то активна всего треть плетения. В это время потребление энергии и частиц законов умеренное, а сама техника воздействует на свойства крови и плоти воина. Насыщает их скрытой силой, но взамен немного ослабляет тело пользователя. Есть предельная граница насыщения, что зависит от количества первоначальных параметров. На одну единицу параметров в среднем нужно полчаса действия техники в фазе насыщения, если мы говорим о пиковом Элементалисте. Господину Рагнару для максимального накопления скрытой силы понадобилось около сорока дней. Однако совершенно необязательно насыщать плоть до предела, как и вообще насыщать её… На второй фазе техника активна минимально и лишь поддерживает всю накопленную в плоти скрытую силу. Если этого не делать, то она начнёт улетучиваться. Во время фазы ожидания потребление энергии и частиц законов крайне низкое, а временное ослабление, как на первой фазе, исчезает.

— Как долго можно держать вторую фазу? — поинтересовался Хиро.

— В теории бесконечно. На практике — пока в Астральном Теле не станет слишком мало энергии, или пока пользователь полностью не потеряет сознание. То есть, включая и параллельные потоки, — ответил старик. — Третья фаза называется фазой расходования. Как вы понимаете, именно на ней плетение активируется на полную мощность, а накопленная сила высвобождается и… Во-первых, увеличивает первоначальные параметры воина на двести семьдесят процентов, а во-вторых, тем сильнее сближает его душу с плотью, чем больше последняя страдает, поскольку техника как бы стимулирует инстинкт выживания у организма. Этим в итоге повышается процент реализации силы тела вплоть до сотни. А чтобы не было такого, что никто не вредит ему, техника сама наносит пользователю урон во время третьей фазы. Но это компенсируется тем, что элементы Крови и Тела временно отключают боль и, как бы странно это ни звучало, смерть организма. Как известно, если тело перестаёт функционировать, то связь души с ним исчезает. А без носителя оболочка души существовать сама по себе не может, поэтому тоже распадается. Ну а дальше уже Искра, лишившаяся оболочки, не способна оставаться в мироздании и уйдёт в Мир Мёртвых. Естественно, можно Волей Мастера насильно удержать связь тела и души, чтобы получить время на восстановление организма. Всё же у Истинных Мастеров сознание в первую очередь находится в оболочке души, а не голове. Так, например, делал Мастер Кайзер, когда лишался головы или даже значительной части тела.

Лилит и Шоу, которые, в отличие от Хиро, Рона, Ньяко и Рагнара, ничего подобного в исполнении Кая не видели, с удивлением взглянули на него.

— Но удерживать эту связь очень сложно, если вы, конечно, не Мастер Душ высокого уровня. Поэтому, если рана серьёзная, такая, как потеря головы, сердца или большей части внутренностей, а у вас нет такой же сильной регенерации уже закалённой плоти, как у Мастера Кайзера, или нет очень сильной исцеляющей техники, способности или артефакта, то вам конец. Даже пиковый Небесный Монарх, если не будет использовать другие способности оболочки души, максимум сможет поддерживать распадающуюся связь тела и души около минуты-двух, — продолжил Альфред. — Однако Техника Бога Кровавой Ярости как бы обманывает душу, не позволяя ей понять, что тело уже не функционирует. Это можно сравнить с техниками трансформации в какую-то стихию, допустим, Инь, когда информация из частиц законов техники временно теснит изначальную на информационном уровне реальности. Но стоит только отменить технику или частицам и энергии закончиться, как "фальшивая" информация моментально исчезает, а изначальная возвращает тело в первичную форму. Тут всё почти так же. Только тело само по себе не изменяется, а на информационном уровне временно добавляется ложная информация о том, что оно цело.

— Интересно, — произнёс Кай. — Но почему сила Рагнара продолжила расти даже после того, как он достиг ста процентов реализации параметров?

— Здесь всё просто: кроме запасённой на первой фазе силы в вашем бою он решил использовать ещё и собственную силу. Его технике неважно — есть накопления или нет. При полной активации она будет расходовать всё, что найдёт, если не сдерживать её. Господин Рагнар, видимо, решил не сдерживать, а потому техника использовала в качестве ресурса для усиления его собственную закалку.

— Разве это не опасно? — нахмурился Анатос.

— В определённой степени, — кивнул Альфред. — Если вовремя не остановиться, то техника осушит тело до дна. Буквально выпьет жизнь воина, даровав на время колоссальную силу. Но если всё же отключить её до этого момента, предварительно, конечно же, исцелив все повреждения, то воина будет ждать всего лишь жуткое истощение. Он сильно ослабнет, но со временем, если будет постоянный приток энергии, прежние параметры восстановятся сами по себе. Всё же информация о том, что его плоть должна обладать определённым уровнем закалки, никуда не денется.

— Что ж, это было интересно. Спасибо, Альфред. Рагнар с Ньяко придумали действительно нечто необычное, — кивнул Кайзер. — Но теперь перейдём к делу.

Вытянув руку, он переместил из Астрального Тела одно из Хранилищ. Покрытый белыми трещинами чёрный тридцатисантиметровый шар появился в воздухе перед ним. Присутствующие тут же ощутили мрачную ауру, толчками вырывающуюся из него.

— Так, значит, это всё же оно? — вновь подняла тему Лилит. — Великое Оружие?

— Да, — дал ответ Кай.

— Серьёзно?! — изумился Шоу. — Но как? На древнего пердуна ты явно не тянешь. Откуда оно у тебя могло вообще взяться?

— Сложный вопрос… — невозмутимо пожал плечами Суверен.

Мысли Кайзера погрузились в воспоминания двухмесячной давности. Тогда он как раз собирался заняться очисткой скитающихся островов, но предварительно прошёл Испытание Силы Инсулая. Достигнув идеального результата, Кай в качестве награды получил улучшение Клинков Кошмаров. После этого их описание сильно изменилось.

[Парные Клинки Кошмаров: Фобос].

Ранг: Императорский.

Качество: Высокое.

Особенность: божественный артефакт.

Особенность: масштабируемый артефакт. Истинный ранг: Божественный. Истинное качество: Пиковое.

Особенность: активная способность [Мир Кошмаров]. Осталось [1499] зарядов.

Особенность: пассивная способность [Улучшенное Уничтожение].

Особенность: вес оружия составляет шестьдесят шесть тонн, но для владельца оно ощущается не тяжелее десяти килограммов.

Особенность: в руках владельца вокруг лезвия формируется миниатюрная упрощённая полная Сфера Меча, усиливающая любые физические и духовные атаки. Сфера способна усиливаться при длительном взаимодействии со Сферой Меча более высокого уровня.

[Парные Клинки Кошмаров: Деймос].

Ранг: Императорский.

Качество: Высокое.

Особенность: божественный артефакт.

Особенность: масштабируемый артефакт. Истинный ранг: Божественный. Истинное качество: Пиковое.

Особенность: активная способность [Оживший Кошмар]. Осталось [200] зарядов.

Особенность: пассивная способность [Улучшенное Уничтожение].

Особенность: вес оружия составляет шестьдесят шесть тонн, но для владельца оно ощущается не тяжелее десяти килограммов.

Особенность: в руках владельца вокруг лезвия формируется миниатюрная упрощённая полная Сфера Меча, усиливающая любые физические и духовные атаки. Сфера способна усиливаться при длительном взаимодействии со Сферой Меча более высокого уровня.

В первую очередь в глаза сразу же бросалась особенность «божественный артефакт». Кай прекрасно знал, что для создания такого предмета необходимо чтобы божество выложилось на максимум и потратило почти все свои силы. Поэтому такое усиление его мечей было безумно щедрой наградой за какое-то там Испытание Силы, притом всего лишь Инсулая.

В связи с этим изменением у клинков не только повысилась проводимость и прочность, но ещё и улучшились способности, ставшие божественными. Аура Страха и Порез Ужаса объединились в особенность с названием «Мир Кошмаров». Именно эта сила сковала Рагнара в последний момент боя и лишила сознания более сотни тысяч зрителей. Второй же способностью стал «Оживший Кошмар». Как Кай уже успел узнать из развёрнутого описания, этот навык позволял создать жуткое искусственное существо, обладающее неимоверным разрушительным потенциалом и безумной живучестью. Оно было способно использовать ослабленную версию Мира Кошмаров, принимать любую необходимую форму, стремительно развиваться и адаптироваться, разделяться на части и использовать урезанные техники владельца на основе только элемента Меча и концепции Инь. В теории Оживший Кошмар мог победить даже Небесного Монарха пятой стадии, поскольку его сила зависела лишь от количества вложенной в него энергии и уровня частиц законов. Но с текущей силой Кай имел возможность породить тварь, способную потягаться лишь с пиковыми Элементалистами и слабыми начальными Священными Лордами.

Ну и, естественно, для обеих способностей требовались божественные частицы. Пока что мечи были заряжены почти на максимум, но в будущем этот запас определённо потребуется обновить. К счастью, алтарь открывал Каю возможность в любой момент получить необходимое количество божественных частиц, так что тут проблемы не возникало. Главное, чтобы деньги имелись.

Также наделение клинков божественной мощью усилило и их пассивную способность «Уничтожение». Её суть заключалась в том, что материал, основанный на Инь, активно разрушал всё, к чему приближался, кроме плоти владельца и его вещей, если те были отмечены его волей. Теперь же эта сила значительно усовершенствовалась, что, вкупе с наконец сформировавшимися мини-Сферами клинков, делало это оружие в разы более опасным даже без техник.

Ещё увеличилась масса каждого из мечей — ровно на одиннадцать тонн. Благо для незримого гравитационного поля, которое и удерживало клинки, пока сам Кай лишь управлял ими, чувствуя вес десяти килограммов, это не стало проблемой. И даже несмотря на то, что двигаться Кай мог со сверхзвуковой скоростью, из-за чего значение инерции оружия с такой массой должно было достигать колоссальных величин, гравитационное поле мечей без проблем избавлялось от неё. В теории на подобное действие понадобилось бы просто немереное количество энергии, но ведь неспроста же в символьных техниках этого ранга использовалась не только Ки, но ещё и частицы законов. Иными словами — информация. Поэтому стоило мечам только ощутить необходимые отголоски воли владельца — его намерение остановить движение меча, — как нужное плетение моментально убирало практически всю инерцию. Но не гасило усилиями гравитационного поля, а буквально обнуляло это свойство тела на информационном уровне. Так работали многие пространственные техники.

Конечно же, не остался без внимания и факт повышения истинного уровня клинков до пика Божественного ранга. То, что не смог сделать Саван и Императорская Кузня Бельтейз, удалось совершить кузне Пагоды Небесного Возвышения — реализовать максимальный потенциал костей демона. С самого начала они могли быть превращены в артефакт этого уровня, однако сила для такой тщательной обработки нашлись лишь здесь — в Мирах Испытаний. Что же касалось ещё большего усиления мечей, то это уже было невозможно. Точнее, для этого требовалось бы сперва улучшить сам материал. Но даже если бы нашлись частицы Небесного ранга и инструмент, способный с ними работать, воздействовать на объект с завершённым энергетическим пространством было невозможно. По крайней мере, силами Истинных Мастеров. А значит, сперва пришлось бы разрушить артефакт, что, в свою очередь, грозило резким снижением качества изначального материала.

Так или иначе, но изменения клинков потрясли Кая. Вот только тогда он не знал, что было ещё кое-что даже более важное, случившееся с ними. Система этого не показала, а энергетическое зрение слишком перенапряглось внутри кузницы, из-за чего он и не смог проверить клинки сразу после изменений. Да и было оно слишком сложным, чтобы понять его вот так, слёту, только лишь взглянув. Потребовалась бы тщательная проверка, в чём Кай совершенно не видел необходимости.

В итоге данное изменение проявило себя лишь спустя месяц после Испытания Силы, когда Кай тренировался с Магнусом. В тот день он ощутил внезапный и очень сильный всплеск Инь в Хранилище, что чуть не разрушил барьер вокруг цветка с созревающим внутри духовным фруктом. Поспешив восприятием обнаружить источник атаки, Кай с удивлением понял, что им были мечи, поэтому моментально призвал их во внешний мир. Но как только клинки оказались в его руках, сразу же произошло это…

Бурные потоки Инь хлынули в его руки, а разум Кая подвергся жуткому ментальному удару. В его голову ворвался кровожадный женский голос, умоляющий уничтожить всё вокруг и отправиться на охоту. Голос жаждал убийств. Требовал крови.

Едва разорвав контакт с Клинками Кошмаров, что словно срослись с его кожей, Кай попробовал запечатать их в отдельном новом Хранилище, однако удавалось это с большим трудом. Мечи явно сопротивлялись, так что в конце концов парню пришлось обратиться с просьбой о помощи к Магнусу. Конечно же, тот не отказал, но затребовал в качестве оплаты одну Старшую Руну. Выбора у Кая не оставалось, и он согласился, предварительно попросив включить в сделку информацию о происходящем.

Отказывать Магнус не стал. Одним движением пальца усилив пространственный карман парня настолько, что оттуда даже десять Каев не выбралось бы, он поведал немало интересного.

Как Кайзер и подозревал, в его парных мечах зародился дух. Вот только не простой, а…

Двустихийный Небесный Дух В Шаге от Божественности.

И теперь ему предстояло укротить её — сущность, родившуюся в костях демона. Родившуюся из артефактов с названием Парные Клинки Кошмаров: Фобос и Деймос.

Глава 8. Великое Оружие 2

Для установления полной власти над строптивым Хранителем требовались две вещи: оковы для артефакта и победа над ним в поединке воли. Первое было необходимо для того, чтобы на время сдержать силу предмета, пока будет происходить поединок воли. А второе…

Любой Хранитель, развившийся и родившийся в артефакте, напитанном волей одного-единственного владельца, всегда будет обладать волей со схожей частотой. Это означает, что артефакт-вместилище станет одинаково подвластным им обоим, а между ними образуется незримая духовная связь, подобная той, что сформировалась между Каем и Иггдрасилем. Таким образом, дух-Хранитель формально с самого рождения будет верен своему хозяину. Однако в силу своей сущности — своего характера и личности, основанных на имени, материале, виде артефакта и стихии, — Хранитель в какой-то степени может не подчиняться владельцу. Он готов будет слушаться и выполнять приказы, но трактовать их может по-своему. Или вообще проигнорирует, пропустив мимо ушей.

Вот поэтому и требовалось достучаться до Хранителя — поединком донести до него собственную волю. И сделать это так, чтобы он не смог ни проигнорировать, ни переиначить её под себя. Только после этого появится возможность остепенить и начать более-менее сносно контролировать духа.

Всё это Кай узнал от Магнуса, однако спешить с подчинением Хранителя не стал, поскольку ещё в первые мгновения "знакомства" осознал один довольно неприятный факт: воля духа определённо сильнее его собственной. Как минимум Семь Средних Звёзд.

При таком раскладе спешить с поединком воли было откровенно глупо. Но в итоге Рагнар всё же вынудил его разбить усиленный Магнусом пространственный карман и воспользоваться Клинками Кошмаров. Конечно, на всякий случай Кай приготовил специальное укреплённое Хранилище, но надолго удержать духа оно не могло. Поэтому он и собрал всех свободных последователей.

— У меня есть для вас задание, — обратился Кайзер к Лилит, Шоу, Анатосу и Хиро. — До Большого Инсулайского Турнира осталось пятьдесят дней, и до этого момента нужно удержать духа внутри пространственного кармана. Сам же я на это время уйду в затворничество, чтобы подготовиться к подчинению Хранителя.

— А в чём проблема — поручить эту задачу Альфреду или Улу? Просто используй силы Вечного Трона и массивов острова, — предложил недоумевающий Шоу.

— Это невозможно, — ответила вместо Кая Лилит. — Частота воли духа-Хранителя близка к частоте воли владельца артефакта, из-за чего воздействовать друг на друга техниками им на порядки сложнее. А учитывая, что и Небесный Комплекс, и ядро центрального массива Кайзерс Арка, и сам Вечный Трон связаны с Каем через духовные метки, то их влияние на духа тоже будет мало. Придётся потратить колоссальное количество энергии и ресурсов, чтобы сдержать его таким образом.

— Понятно, — произнёс Анатос. — Ну, тогда другого выбора у нас нет.

Кай кивнул.

— Спасибо. Я полагаюсь на вас. Когда Рагнар восстановится, пусть тоже поможет, — сказал он напоследок, прежде чем телепортироваться в личное измерение Умбертольда.


Если снаружи Небесный Комплекс Развития мог выглядеть практически как угодно — и маленьким кубом, и гигантским мечом, — то вот внутри он состоял строго из тринадцати отделённых друг от друга мощными стенами областей. Основной из них, конечно же, был Тренировочный Зал — место, где воины больше всего проводили время. Здесь имелись механизмы для оттачивания владения телом, энергией, частицами законов и даже аурой. Находились тут и специальные площадки для упражнений с техниками для тренировки силы воли (иллюзиями и различными видами давления), а также для развития боевого интеллекта. Последнее происходило посредством массива для анализа сражений и способностей, как собственных, так и чужих, и массива высокоскоростной симуляции, способного моделировать любые ситуации и даже полноценные испытания. И конечно же, все эти инструменты обладали Божественным рангом и работали, в том числе, на божественных частицах. Из-за этого о доступе к Небесному Святилищу мечтали без исключения все ученики и Служители Храма, поскольку в настолько комфортных для развития условиях даже посредственности могли значительно ускорить свой прогресс. Сила и мастерство любого, кто приходил культивировать в Умбертольд, начинали расти ударными темпами. Это происходило не только с кем-то наподобие Рю, Анатоса, Рагнара или Ньяко, которые в прошлом пользовались значительно худшими инструментами, но и даже с Хиро, Лилит и Шоу — гением божественного клана и двумя лидерами крупных фракций.

Ещё тремя не менее важными для развития областями являлись Зал Славы, Зал Медитаций и Зал Знаний. Первый представлял собой огромный полигон, в котором давалась возможность сразиться с ожившими воплощениями самых разных воинов, чьи образы были записаны Умбертольдом. Если в Тренировочном Зале происходило оттачивание навыков, то в Зале Славы — прямая их проверка. Потенциальных противников были десятки тысяч — на любой вкус и с любым необходимым уровнем силы.

Зал Медитаций, в свою очередь, являлся ключевым местом для продвижения по двум главным лестницам боевых искусств — ступеням и знанию Путей. Именно здесь можно было созерцать стихии вплоть до среднего понимания уровня Совершенствующего. Притом не за простыми дикими и непокорными частицами, а за такими, что словно специально излучались учителем для ученика. Вдобавок особые массивы серьёзно усиливали восприятие воинов, что значительно ускоряло процесс созерцания.

К слову, хотя алтари Миров Испытаний и позволяли купить частицы вплоть до пика Божественного ранга, это не делало когда-то полученные Каем за достижения Нефриты Памяти ненужными. Во-первых, частицы такого ранга всё же стоили немало — от пятьсот тысяч до двух миллионов Рун за штуку, когда всего на один стандартный сеанс созерцания их требовались тысячи. Поэтому в Умбертольде использовались лишь те частицы, что подарил Саван. Благо у божеств не имелось ограничений по количеству стихий, поэтому за сотни миллионов лет жизни император Бельтейз без проблем познал абсолютно все Пути до среднего понимания уровня Совершенствующего (среднее качество Божественного ранга), кроме Инь, раз нельзя совмещать в душе Инь и Ян. Увы, на большее он был не способен, ибо Божественная Оболочка конечного Звёздного Императора даже при максимальной реализации не позволяла познать стихии на более высоком уровне. А прорваться дальше у Савана больше не было возможности. Потолка своего развития он уже давно достиг.

Что же касалось пиковых артефактов Божественного ранга, таких, как ядро центрального массива Кайзерс Арка, то их создавал уже первый император Бельтейз, вплотную подобравшийся к ступени Безграничного и даже частично заступивший за неё. Естественно, перед уходом он оставил потомкам огромное количество частиц всех известных ему элементов, однако последние их запасы были исчерпаны более миллиона лет назад, когда древней империи пришлось защищаться от Проклятия Системы.

Во-вторых, Нефриты Памяти демонстрировали уже сформированные улучшенные Сферы, тогда как частицы этого уровня давали лишь различные кусочки информации, которые затем требовалось ещё как-то объединить в ту самую улучшенную Сферу. Конечно, это не означало, что Кай планирует создать именно те их формы, что показывались в Нефритах. Но не использовать их в качестве примера было бы глупо.

Ну и, в-третьих, лишь несколько очень древних фракций Миров Испытаний могли позволить себе покупать частицы хотя бы низкого качества Божественного ранга для их активного созерцания, поскольку потребовалось бы более триллиона Рун, чтобы обеспечить ими лишь одного воина. Зато в Нефритах Памяти Кая хранились воспоминания сразу о пиковых улучшенных Сферах, которые можно было созерцать едва ли не бесконечно. В связи с этим тот факт, что сами Нефриты были не более чем пиковыми артефактами Золотого ранга, казался одной огромной насмешкой.

Кстати, нити стихий в этом деле слабо могли помочь. Да, ранее они в разы ускорили познание Каем Пути Меча и Пути Пространства, и он всего за три года с пикового качества Королевского ранга поднялся до высокого качества Императорского ранга. Колоссальная скорость. Однако для Божественного ранга необходимо было не только познать новую информацию, но и суметь определить нужную для создания как можно более сильного улучшения. Если вообще не сделать этого, то будет получен всего лишь псевдо-Божественный ранг, а если пустить всё на самотёк, то и результат окажется посредственным — какая-нибудь Сфера Крепкого Меча. В архиве Умбертольда говорилось, что такая фокусировалась на укреплении оружия и техник, созданных в нём. Звучало вроде бы неплохо, да только какой от этого толк, если воины данного уровня и так владели прочнейшим оружием и могущественной волей, необходимой для большей стойкости техник? И это не говоря о том, насколько жалко она выглядела на фоне других возможных улучшенных Сфер. Например, Сферы Разрывающего Меча, Сферы Вездесущего Меча или даже Сферы Неуязвимого Меча, которая помимо дополнительных возможностей давала всё то же самое, что и Сфера Крепкого Меча, но лучше.

Так или иначе, возможность созерцать законы была не единственной функцией Зала Медитаций. Ещё здесь находилось огромное количество комнат для подготовки души, где массивами Умбертольда при активации могло быть накоплено просто немыслимое количество энергии. Настолько большое, что если бы не воздействие стихии Пространства, то она легко превратилась бы в огромный Лазурный Кристалл.

Восстановлением или подготовкой души называлось насыщение энергией новых пластов (не зависело от их реализации) согласно специальному плетению техники медитации. Но они не могли впитать сразу огромное количество силы — самое большее, пару процентов от максимального запаса. Так что за несколько подходов или даже сразу за один присест полностью подготовиться к прорыву было невозможно. Это был долгий процесс, который в идеале требовалось поддерживать постоянно, что, впрочем, для воинов ступени Закалки Души и Истинных Мастеров не являлось проблемой.

Однако ещё давным-давно было замечено, что воины, которые чаще вступают в смертельные битвы, развиваются быстрее тех, кто в них реже участвует. Как оказалось, причина в том, что в случае критической ситуации оболочка души может перейти в особый режим, позволяющий бойцу немного выйти за пределы своих возможностей. Повышаются контроль энергии и тела, скорость и сила восприятия, а также концентрация и сила интуиции. Появляется возможность увеличить духовную и физическую выносливость. Всего понемногу, но и это может стать той каплей, что перевесит чашу весов и решит исход боя.

В итоге такое состояние назвали боевым режимом. Появлялось оно лишь в действительно критические моменты, не могло часто повторяться, длилось недолго, а после завершения на некоторое время вызывало у воинов напряжение, определённую усталость и внутреннее опустошение. Тем не менее была у боевого режима ещё одна особенность — в момент его активации с новых пластов оболочки души снималось ограничение на количество поглощаемой Ки. Вот почему чаще попадающие в смертельные ситуации воины развивались быстрее. И в первую очередь именно для этого и были придуманы комнаты для медитации. Искусственным путём, с помощью алхимии, воины вызывали боевой режим, а затем погружались в медитацию. Ограничение с пластов души снималось не навсегда, а лишь на пару недель и с возможностью повторить это не меньше чем через три месяца, так что требовалось потратить данное время с максимальной эффективностью. Для этого воины запасались алхимией восстановления духовной выносливости и уединялись в зоне с большим количеством энергии, чтобы как можно быстрее поглощать её из воздуха и вливать в пласты души. Собственно, для этого в том же Клане Громового Змея ученикам выдавались Камни Энергии, а иногда и вовсе доступ к особым местам с большим количеством растворённой энергии — втягивать прану в её естественном состоянии всё же было проще, чем из кристаллизованной формы. И чем больше вокруг находилось силы, тем эффективнее происходила реализация временно снятых ограничений. Это была одна из главных причин, почему у друзей Кая так резко возросла скорость развития, когда они начали использовать ресурсы Бельтейз.

И третья ключевая область — Зал Знаний — была не чем иным, как вместилищем немыслимого количества информации о пути боевых искусств и Ойкумене, а также свыше миллиона техник и массивов, рецептов алхимии и артефактов. Зал Знаний делился на две части: архив Умбертольда, который тут находился с самого начала и который Кай знал наизусть где-то на пятнадцать процентов, и Библиотека Бельтейз, которую отдельным разделом он лично добавил сюда ещё до того, как Небесный Комплекс окончательно восстановился, а архив был полностью распечатан.

Ещё одним немаловажным местом Умбертольда являлось так называемое Пустое Измерение, в котором и формировались личные измерения каждого зарегистрированного пользователя. Что же насчёт остальных восьми областей, то это: Зал Медицины, где можно было относительно быстро восстановить закалённые конечности и даже исцелить некритические повреждения Астрального Тела или души; Зал Телепортации, массив коего покрывал всю планету; Тайный Сад, что почти не уступал личному саду Кая и был местом, где взращивались лучшие духовные растения Храма; Тронный Зал, в котором можно было не только встречать последователей и слуг, но и откуда вёлся контроль над боевыми и оборонительными массивами Небесного Комплекса и острова; Закрытая Зона — местоположение ядра Умбертольда, куда разрешался доступ только Альфреду и Каю; Пространство Ускоренного Времени, Склад и, конечно же, Мастерская. Собственно, в последнюю и прибыл Кай, предварительно потратив полтора часа на восстановление духовной выносливости после боя.

В отличие от алхимической лаборатории, кузницы и мастерской энергетических структур Земного Святилища, где неустанно день и ночь на благо Храма трудились сотни сменяющих друг друга клонов, создающих исключительно улучшенные Ян препараты, артефакты и массивы Грандмастерского уровня, в это место очень редко кто захаживал. Несмотря на то что некоторые имеющие право доступа к Умбертольду лица тоже владели определёнными ремёслами, для своих задач они использовали мощности только башни Земного Святилища. Им, и даже Ньяко, находящихся там инструментов и ресурсов хватало сполна. Поэтому, пусть в Мастерскую Небесного Святилища они и заходили несколько раз для ознакомления и осмотра, по сути, её ещё ни разу не использовали с момента восстановления. Кай собирался стать первым.

Вообще, на самом деле Каю даже не обязательно было перемещаться сюда, так как личные измерения обладали возможностью временно перетаскивать внутрь себя куски пространств со всем содержимым из любой другой области, кроме чужих личных измерений и уже кем-то занятых зон. Таким образом, он мог спокойно "вырезать" нужную часть Мастерской или ещё какого-то места и никуда не уходить. Но по какой-то своей прихоти Кайзер всё-таки решил полноценно телепортироваться в Мастерскую.

Оглядев гигантский тёмно-серый зал, он обнаружил четыре сектора, отделённых друг от друга полупрозрачными розоватыми звуконепроницаемыми барьерами. Каждый из них обладал набором уникальных инструментов для одного из ремёсел: кузнечного дела, артефакторики, алхимии и искусства массивов. Кай направился в первый сектор. Выбрав в качестве оков для мечей ножны, он собрался лично создать их. Изначально Кай не планировал так скоро устраивать поединок воли, а потому и не поручал клонам создавать ножны, желая сперва накопить побольше редких материалов. Но битва с Рагнаром внесла свои коррективы в планы Кайзера, так что больше тянуть он не мог. Оставалось лишь использовать то, что есть.

Кузнечный сектор Мастерской делился на две части: Автоматический Массив Обработки, представляющий собой конструкцию из семи гигантских колец разного размера, медленно вращающихся внутри друг друга, и Массив Ручных Инструментов. В случае первого необходимый материал требовалось поместить в центр набора колец, где он спокойно повис бы в воздухе из-за действия законов Пути Пространства. После этого оставалось лишь включить массив и задать желаемые параметры с алгоритмом действий через расположенный рядом терминал. Далее Автоматический Массив Обработки сам всё сделал бы.

К сожалению, в нынешнее время использовать его было невозможно. В отличие от Императорской Кузницы Бельтейз, у Небесного Комплекса не имелось стольких Теней великих кузнецов и тысяч искусственных духов на основе ядер Небесных Монархов, которые всем бы тут управляли. А потому Каю пришлось пройти мимо Автоматического Массива Обработки и направиться к ручным инструментам, первым из которых стала Сфера Насыщения. Выглядел этот механизм как левитирующий в метре над полом двадцатисантиметровый стеклянный шар, снизу к которому крепился толстый чёрный кабель.

Приблизившись к нему, Кай положил на артефакт ладонь, что открыло перед его глазами системное меню. Короткий ментальный приказ — и вот часть стекла, словно живая жидкость, разошлась в стороны. Не отрывая руки, парень перенёс из Хранилища Пространственное Кольцо Габба, которое, как и Клинки Кошмаров, тоже состояло из костей демона. Именно этот материал Кай хотел использовать в качестве основы для ножен, для чего все плетения внутри Кольца были заранее уничтожены и более оно не было артефактом.

Поместив колечко в открывшуюся стеклянную сферу, Кай усилием мысли заставил её закрыться, а затем положил и вторую ладонь на прозрачную поверхность. Спустя секунду артефакт активировался. Сформировавшаяся в центре шара точка притяжения подняла Кольцо в воздух, после чего из подключённого к сфере кабеля в неё хлынул небольшой поток чёрного тумана — частицы Инь среднего качества Божественного ранга, созданные ещё вторым божественным императором Бельтейз.

Кай моментально включился в работу. Волей Мастера он резко подхватил чёрный туман, не позволив ему сразу же добраться до Кольца, после чего просунул обе руки внутрь — стекло вдруг стало подобно резине и спокойно облепило его ладони, словно перчатки. Прикоснувшись к Кольцу и наполнив его энергией до краёв, Кай прикрыл глаза и сконцентрировался на восприятии, которое из-за Сферы Насыщения, что была словно лупа в духовной реальности, серьёзно усилилось в отношении наблюдения за её содержимым. И только спустя несколько секунд он маленькими струйками направил чёрный туман Инь в Кольцо.

Обычно ранг духовного материала повышался по той причине, что энергия, насытившая его, постепенно копировала Информацию как самого элемента, так и элементов окружающей среды. А она у любой настоящей материи всегда была максимального ранга. Но, кроме этого, духовный материал мог также перенимать Информацию и из частиц законов, что каким-то образом попадали в него. Именно это и собирался использовать Кай для повышения ранга кольца до его максимального уровня, который зависел от количества впитанной энергии. Для тех же Клинков Кошмаров это, например, был пик Божественного ранга.

Обработка кольца заняла почти девять часов, но в конце концов его ранг достиг максимума — средины Божественного ранга. Вздохнув, Кай отключил Сферу Насыщения и вынул колечко. Ещё раз изучив его, удовлетворённо кивнул. Клоны позволили ему в одночасье стать Грандмастером по обработке духовных материалов, поэтому никаких ошибок или лишних трат частиц концепции Инь он не допустил. Всё было выполнено идеально.

Не желая останавливаться, Кай сразу же направился к следующему инструменту. Им оказалась крупнейшая конструкция во всей Мастерской — громадный металлический цилиндр, тянущийся от пола к потолку, у которого внизу виднелись сотни крупных прозрачных окон. Называлась эта постройка Универсальной Промышленной Печью. Или просто УПП.

Войдя в очерченную область, Кай активировал защитный барьер, отрезавший его от остальной Мастерской, и положил ладонь на специальный выступ возле ближайшего окна. Прозрачный барьер, отделяющий крупную камеру печи, тут же исчез. Положив внутрь Кольцо, Кай восстановил защитный заслон. Однако включать печь пока не спешил, вместо этого приблизившись к следующей камере. Вновь деактивировав барьер, Кайзер прямо из Хранилища перенёс внутрь огромное количество слитков Ёнийского Иридия. Затем закрыл камеру и перешёл к следующей, где всё повторил. И так несколько раз.

Несмотря на высокую плотность Кольца Габба — а без облегчающих символьных техник весило оно, ни много ни мало, аж тридцать шесть килограммов, — для ножен необходимого качества этого всё равно не хватало. И так как кости демонов купить было невозможно даже в алтаре Миров Испытаний, то Каю пришлось использовать ещё один материал.

Ёнийский Иридий содержал Информацию одновременно о трёх стихиях: Мече, Металле и Пространстве. Такое сочетание в природе практически не встречалось, а потому создавался он с нуля путём искусственного взращивания. А с учётом того, что три элемента были максимум для любого духовного материала и что сформировать между ними баланс, чтобы одна из стихий не вытеснила другие, было очень сложно, огромная стоимость Ёнийского Иридия ничуть не удивила Кая. За полторы тонны низкого качества Императорского ранга с максимальным потенциалом он отдал аж три миллиона Рун. Впрочем, благодаря насыщению энергией и частицами законов в ПУВе слитки теперь были средины Божественного ранга.

Закончив с разгрузкой, Кай наконец включил печь. Огромная конструкция мирно загудела, а температура вокруг неё начала стремительно расти вопреки всей защите. Уже очень скоро Кайзеру пришлось убрать одежду в Хранилище, а самому активировать технику покрова и облечься чешуйками Частичной Трансформации.

Ёнийский Иридий и Кольцо тем временем начинали медленно плавиться. Первому для этого понадобилось двадцать девять тысяч градусов по Цельсию, а второму — почти сорок три. Всё из-за их насыщенности энергией, которая усиливала все свойства материала, включая жаростойкость. Поэтому приходилось использовать не простой естественный жар, а огненные техники пика Императорского ранга.

Превратившись в жидкость, металлы спокойно потекли вдоль специальных углублений к одной из областей в самом центре печи, где стали равномерно распределяться между двумя чанами. В это же время Кайзер ни на мгновение не отвлекался от терминала управления УПП, через духовную метку контролируя все происходящие внутри процессы: гравитацией поддерживал сверхплотную энергию вокруг расплава, чтобы тот не потерял духовные свойства, и равномерно распределял вещества друг в друге.

Температура под барьером вновь возросла. Приблизившись к большой наковальне, поверхность которой уже приняла заданную им ранее форму, Кай на несколько секунд уставился на заполняющую её жидкость, раскалённую добела. Вскоре набралось достаточное количество материала, и Кай, легонько кивнув самому себе, раскрыл Поле Превосходства. Его силами он заставил сплав принять форму ножен и на время отсоединил его от ручейка. Следом Кайзер Холодом Пустоты снизил температуру, вынудив ножны отчасти затвердеть.

После этого он активировал Полное Подчинение на максимум, усилив им тело и защиту, положил заготовку на плоскую часть наковальни, Полем Превосходства подсоединил к ней тоненький ручеёк сплава, который стал равномерно распределяться по поверхности будущих ножен, и наконец поднял расположенный рядом артефактный молот. Прочувствовав вес нелёгкого даже для него инструмента, Кайзер улыбнулся и поднял руку. Полагаясь на идеальную память и силу могущественного разума, он заставил в своей голове заиграть музыку. Начался плейлист с одной из любимейших композиций парня: Smells Like Teen Spirit группы Nirvana.

На мгновение рука Кая размазалась в воздухе, а закрытая барьером область Универсальной Промышленной Печи сотряслась от жуткого удара, способного убить любого смертного воина. Но на этом Суверен Храма Вечного Пути не остановился. Молот стал мелькать с невообразимой скоростью, без конца обрушиваясь на заготовку. Разразился ужасный грохот.

Но это не было стандартной ковкой. Артефакт, что Кай использовал, был даже сложнее его клинков и состоял из более сотни символьных техник. Чтобы максимально эффективно управлять им, Кайзеру пришлось подключить большую часть параллельных потоков сознания.

В итоге после каждого удара молота с ножнами происходили сразу четыре вещи: вещество внутри них сильно уплотнялось ударами и гравитацией; формировалась идеально подходящая сплаву кристаллическая решётка, лишенная любых дефектов; путём кристаллизации энергии в пустоте между атомами создавалось статическое энергопространство, необходимое для выдалбливания в нём символьных техник; материал постепенно охлаждался.

Завершив обработку внешней стороны будущих ножен, Кай изогнул пространство так, что внутренняя часть заготовки стала внешней, а внешняя — внутренней. Передохнув несколько секунд, он продолжил ковку.

В сумме на первые ножны у него ушло порядка восемнадцати часов, а на вторые — пятнадцать с половиной. Так или иначе, но обработка духовного материала завершилась, и Кай получил пару превосходных ножен, каждые из которых весили по семьсот шестьдесят восемь килограммов.

Отключив печь, Кай взял их и вернулся к Сфере Насыщения. Ментальной командой заставил её увеличиться, а затем поместил туда обе заготовки под артефакты. Оставался финальный штрих.

Божественные частицы хлынули из кабеля в стеклянный шар, и Кай сразу направил их к ножнам. Пока статическое энергопространство ещё было пропитано его волей, так что проблем с блокировкой частиц не возникло. Парень легко манипулировал кристаллом силой идеального контроля.

Духовный материал и кристаллизованная энергия в ножнах усиливались, однако в божественный предмет это их не превращало. Для создания такового всё же требовалось личное вмешательство божества. Притом какой-нибудь Звёздный Император, как Саван, должен был приложить максимум сил для создания всего лишь одного подобного артефакта. С учётом этого факта передача Каю не малого числа божественных артефактов была жестом невиданной щедрости.

На этом работа Кая-Мастера Духовных Материалов завершилась, и пришла пора приступить к работе Каю-артефактору. Забрав ножны и деактивировав Сферу Насыщения, Кай замер на несколько секунд. Играющая в его разуме композиция группы System of a Down вдруг затихла, а сам он прекратил покачивать головой в такт музыке.

— Не надоело молчать? — обернувшись, спокойно спросил Кай у Лилит, что находилась в Мастерской уже несколько минут.

— А тебе не надоело расхаживать в таком виде? — кивнув на парня, ехидно спросила она в ответ.

Кай опустил взгляд. Технику покрова, Полное Подчинение и Частичную Трансформацию он уже давно отменил, но, уйдя в работу с головой, так и не вернул одежду. Усмехнувшись, парень без какого-либо смущения медленно зашагал к Лилит и лишь спустя несколько секунд всё же перенёс прямо на себя одеяния Суверена Храма Вечного Пути.

— Так лучше? — слегка свернув в сторону сектора артефакторики, спросил он.

— Откуда шрам на груди? — проигнорировав вопрос, сменила девушка тему. — Разве ты не всё способен регенерировать?

— Сам удивлён. Но, как видишь, похоже, что не всё. А откуда — не помню.

— Прости, не подумала.

— Так ты просто на мой голый зад пришла посмотреть или случилось что-то важное?

— Не совсем важное, но… В общем, отборочные закончились. Мы, я имею в виду Храм, получили двадцать одно место. Союз Северных Островов столько же. Моя Секта — пятнадцать, нейтральные фракции — десять, а МТК — восемь. Всего семьдесят пять представителей — по пятнадцать на каждую уровневую группу.

— Отличный результат! — встав у одного из инструментов, порадовался Кай. — А я думал, что Храм будет вторым или даже третьим. Всё-таки нам далеко не гениев предоставили в качестве первого поколения учеников.

— Секта Восходящей Звезды сильно ослабла в недавних событиях, — печально улыбнулась Лилит. — А сравниться с твоими ресурсами даже Синдикаты вряд ли могут, не только фракции Авлэйма.

— Да, ты права… Ладно, как я и говорил, всех победителей нужно отправить в Небесный Комплекс и максимально подготовить их к Большому Турниру.

— Конечно.

— И, кстати, что там с пожелавшими вступить к нам главами фракций и ситуацией с моими клинками? И почему вообще ты пришла, а не Альфред?

— Возможно, он решил не отвлекать тебя… — пожала она плечами. — Со стариками всё нормально. Шестеро уже прошли все испытания, а седьмой как раз заканчивает последнее. Думаю, у него тоже не возникнет сложностей. И с мечами проблем нет. Конечно, поначалу эта сумасшедшая чуть не вырвалась, применив божественные силы мечей, но мы справились. Сейчас всё тихо. Похоже, она поняла, что не осилит наш барьер.

— Вот как. Это хорошо.

— Что ты планируешь делать?

— Что я планирую делать? — повернувшись к девушке спиной, активировал он необходимый механизм. — Я ведь уже говорил. Сейчас закончу ножны, потом уединюсь для медитации закалки воли, сражусь с Хранительницей клинков, отправлюсь на Большой Турнир…

— Я не про это, — перебила его Лилит. — Я про глобальные цели. Про спасение наставницы, поиск твоих друзей и разрушение Старших Рун я помню, но ведь это частности. А хотелось бы получше знать, каким ты в целом видишь будущее Храма Вечного Пути.

— Очень многое зависит от тех целей, что были у меня раньше. Тех целей, что я забыл, но рано или поздно обязательно вспомню. Поэтому сложно говорить о конкретике. Разве что могу прямо сказать, что хочу сделать Храм одной из сильнейших или даже сильнейшей фракцией Миров Испытаний. Ну а потом… чем Небо не шутит, может, и вовсе захватим весь Инсулай, — улыбнулся он.

Глава 9. Великое Оружие 3

После небольшого разговора Лилит ушла, а Кай продолжил работать над ножнами. Обработка духовных материалов завершилась, и пришло время превратить их в полноценные артефакты.

Первым делом Кай встал за специальный станок, где тисками зафиксировал одни из ножен. Однако надевать артефактные перчатки, всовывать руки в особые выемки и в целом активировать станок он не стал. Парень не только был Грандмастером артефакторики, но ещё и обладал идеальным контролем энергии, поэтому во вспомогательных инструментах не нуждался.

К слову, несмотря на схожее название, идеальный контроль энергии Кая всё же отличался от оценки уровня контроля энергии, используемой Системой. Грубо говоря, если первое показывало степень того, как крепко Кайзер удерживает энергию в своих руках и насколько она ему подчиняется, то второе отображало его умение манипулировать ею на мельчайшем уровне. Последнее зависело от тренировок, а первое — от силы Воли и особенностей души. Впрочем, с недавних пор что то, что другое у Кая было на высочайшем уровне.

Взявшись за края ножен, Суверен Храма Вечного Пути начал медленно и выверенно формировать внутри кристалла праны пустые каналы — символьные техники. Одновременно двадцать пять штук. Среди них были техники укрепления, управления весом, увеличения жаростойкости и многие другие. Притом, как и в других артефактах, большая их часть потом даже не будет учитываться Системой. Слишком несущественны на фоне основных.

Вообще, профессионализм любого артефактора определялся тремя параметрами: знанием большого числа символьных техник, умением верно определять те из них, что идеально подходят конкретному артефакту и духовному материалу, и способностью безошибочно формировать пустоты плетений. Последнее было особо важным, поскольку любая более-менее серьёзная ошибка приводила выбранный участок в негодность и требовала полной переделки символьной техники. А если ошибок было слишком много, то материал и вовсе приходил в негодность.

У Кая ушло полтора часа на создание тридцати двух символов, которые он затем особым образом объединил в шесть Слов. Шесть групп взаимодействующих друг с другом символьных техник одной категории. Например, укрепления.

Столько же Кай потратил на вторые ножны, после чего занялся внедрением частиц законов в артефакты. Для этого ещё на этапе обработки духовного материала он оставил внутри них по дюжине полостей и небольшие отверстия в статическом энергопространстве, ведущие к ним.

Взяв несколько разных Осколков Стихий, Кайзер разрушил их и выпустил на свободу заключённые внутри частицы законов средины Божественного ранга, созданные ещё в Бельтейз. Поместив их в те самые полости и окружив собственной энергией, он резко сжал Ки, запечатывая частицы внутри ножен. Теперь они были связаны только с плетениями символьных техник, которые и станут напитывать в дальнейшем.

Кстати, сами по себе кристаллы энергии в качестве артефактов нельзя было использовать. Если сформировать внутри них плетения и вложить частицы, то даже одного применения хватит, чтобы серьёзно повредить кристалл. Поэтому и требовался духовный материал, который делал кристаллизованную прану более устойчивой к таким действиям. Но даже с ним нередко требовалось выждать некоторое время, прежде чем повторно активировать способность.

Фактически на этом ножны можно было бы считать завершёнными. Стоило только взять их в руки и влить немного энергии, как начинали работать пассивные способности, а если добавить ещё больше Ки и волей заставить запечатанные частицы законов направиться к символьным плетениям, то подключались ещё и активные способности.

Тем не менее кое-чего Каю всё же не хватало, поэтому следующие почти семь часов он потратил на формирование внутри энергопространства гигантского и архисложного плетения, что даже близко не напоминало символьные техники. Собственно, это была одна из сильнейших вариаций Техники Духовной Метки.

Когда же Кай закончил, он на несколько часов вернулся в личное измерение, где восстановил силы. Сразу после этого принялся создавать метку. Обычно её можно было сделать и без вырезания внутри кристалла энергии плетения, а просто создав как обычную технику. Но если речь шла о важнейших артефактах, то экономить не стоило.

Любая духовная метка требовала всего двух вещей: энергии и как можно большего количества воли, влитой в неё. Но Кай решил пойти ещё дальше, взяв наиболее пропитанную волей силу — энергию души. Немалый её запас у него всегда имелся при себе, так что заполнить сформированное плетение энергией души до краёв не составило труда. Попутно он использовал Полное Подчинение, вливая ещё больше воли в эту субстанцию.

Лишь когда ножны уже едва не гудели от силы, Кай наконец замкнул плетение и послал короткий импульс воли. Техника активировалась, и огромная мощь преобразовалась в нечто незримое, что окутало ножны. Отныне, пока эта сила действует (а действовать она будет сотни тысяч лет, если её не разрушат), никто, кроме Кая, не сможет использовать ножны. Артефакты примут только его Ки, а любая чужая будет блокироваться волей парня внутри духовной метки. То же касалось и частиц законов, внедрённых в ножны. Они не подчинятся чужаку.

Кроме того, Кай поместил в некоторые полости артефактов сверхплотные Лазурные Кристаллы. В отличие от кристаллизованной праны, что располагалась внутри вещества, такой кристалл частью энергопространства не считался. Воле духовного материала было в разы сложнее пропитать и захватить его, а потому он мог использоваться в качестве эдакой батарейки. Собственно, это с ними и делала духовная метка, поддерживая функционирование символьных техник даже без вмешательства Кая.

Также духовная метка теоретически могла временно ограничивать для владельца те части плетений, что относились к техникам более высоких и пока что недоступных ему рангов. Это и называлось масштабированием. Но проделывать такое с ножнами Кай пока не собирался. Для будущей авантюры ему понадобится вся их мощь, так что использовать он будет не собственные частицы, а чужие — заложенные в артефакт.

Ещё одной особенностью данной духовной метки был запрет на зарождение внутри ножен Хранителя. Если с оружием или ключевыми артефактами, по типу ядра гигантского массива, это обычно не делалось, то вот таким второстепенным предметам возможность появления духа была совершенно не нужна. Особенно с учётом того, что воля формирующегося духа постепенно ослабляет метку, делая её более уязвимой ко "взлому".

Закончив с этим, Кай без промедления активировал Призрачную Татуировку Инь-Ян.

«Изначальная Вспышка!» — мысленно воскликнул он, насытив белоснежные узоры на правой руке оставшимся запасом энергии души.

Ослепительное сияние озарило всю Мастерскую, а когда свет наконец погас, парень заметил вязь белых линий, что покрыли и те и другие ножны, мерцание которых понемногу пропадало. Но это было не единственное изменение. В первую очередь усиление концепцией Ян сделало артефакты более прочными, твёрдыми, жаро- и хладоустойчивыми, повысило стабильность энергетического пространства, мощь внедрённых частиц законов с Лазурными Кристаллами, и даже усилило духовную метку. Но главное — для всего этого Кай использовал частицы Ян средины Божественного ранга.

Для продажи Небесные Монархи создавали частицы законов с помощью Продвинутого Вложения Воли (Стиль Небесного Смертного), закладывая в них желание подчиняться чужой воле. Однако так управлять ими всё равно было очень непросто. Если даже собственными силами любое плетение без длительных тренировок создать довольно трудно, то уж с чужими частицами законов сложность моментально возрастала в разы. Не было никаких проблем в том, чтобы пустить частицы по каналам символьных техник внутри кристаллизованной праны, но вот создание такого плетения с нуля обязательно растянулось бы на десятки минут. Потому-то чужие более могущественные частицы законов никто и не применял в бою.

Но Каю повезло. Любая татуировка являлась чем-то вроде артефакта, духовным материалом для которого служила плоть самого воина. Поэтому все плетения уже были внедрены в тело парня, и оставалось лишь пустить частицы и энергию по одному из них. Другое дело, что Изначальная Вспышка Божественного ранга мигом истощила духовные и физические силы Кая, а также потребовала слишком большого количества частиц Ян — в обычном случае их хватило бы для насыщения сотни артефактов. Тем не менее это того стоило.

Ощущая безумную усталость, Кай всё же решил закончить начатое. Взяв оба экземпляра ножен в руки, он медленно и аккуратно вытянул собственную волю из их статического энергопространства, позволяя воле материала захватить кристалл. Обычно потеря контроля над кристаллизованной праной длилась от пяти до семи дней, но Кайзер не желал столько ждать, так что сам всё отдал. Теперь же, когда это произошло, он больше никак не мог нормально воздействовать на энергопространство. Ни превратить его обратно в динамическое, ни создать плетения внутри кристалла, ни насытить артефакт энергией, ни насытить артефакт частицами, разве что разрушить кристаллизованную энергию и тем самым снизить ранг материала, ибо тут даже Полное Подчинение или уникальная способность Кая управлять любой нейтральной энергией не помогли бы. Требовалась как минимум воля уровня божества.

Но, так или иначе, Кай сделал всё идеально, так что бесповоротное "закрепление" результата его не страшило. Покончив с этим, он тут же получил множество системных сообщений:

Внимание!

Вами был создан уникальный для Ойкумены предмет на основе стандартных плетений!

Вид: артефакт.

Элементы духовного материала: Металл (32,6 %), Меч (32,6 %), Пространство (32,6 %), Инь (2,2 %).

Элементы символьных техник: Металл, Меч, Пространство, Инь, Душа, Холод Пустоты, Сияние Пустоты.

Реальный ранг: Божественный (среднее качество).

Потенциальный ранг: Божественный (среднее качество).

Качество обработки духовного материала: 100/100 (Грандмастерское).

Качество плетений символьных техник: 100/100 (Грандмастерское).

Улучшение: божественными частицами (конечной стадии Звёздного Императора).

Улучшение: концепцией Ян (Изначальная Вспышка Призрачной Татуировки Инь-Ян).

Необходимо дать название предмету!

Поспешите! Осталось [100] секунд.

Если предмету не будет дано название, его автоматически сгенерирует Система!

Мысленно кивнув, Кай ввёл заранее выбранное название.

Принято…

Проверка совпадений…

Совпадения найдены…

Совпадения не критичны…

Внимание!

В реестр были добавлены [Ножны Кошмаров (вариация #GO8268470047N97366107)].

Создатель: Кайзер/Кай Арнхард.

Прогресс достижения [Творец Артефактов (1)]: 1/1 000 000.

[Ножны Кошмаров]

Ранг: Божественный.

Качество: Среднее.

Особенность: активная способность [Сияющие Рабские Путы].

Особенность: активная способность [Духовное Подавление].

Особенность: активная способность [Ловушка Духов].

Особенность: активная способность [Великий Сон].

Особенность: активная способность [Солнечное Отражение].

Особенность: пассивная способность [Пространственная Клетка].

Особенность: пассивная способность [Бесконечное Внутреннее Пространство].

Особенность: пассивная способность [Оковы Души].

Особенность: пассивная способность [Отрицание Меча].

Особенность: пассивная способность [Отрицание Инь].

Особенность: пассивная способность [Охлаждающий Покров].

Особенность: вес предмета составляет 1534 килограмма, но для владельца он ощущается не тяжелее двух килограммов.

[Смотреть подробности (только для создателя)].

Кинув взгляд на вторые ножны, Кай увидел аналогичное описание. Отныне, если кто-нибудь создаст похожий в плане материалов и символьных техник артефакт, то Система автоматически даст ему имя «Ножны Кошмаров».

На этом работа Кая с "оковами" для Клинков Кошмаров закончилась. Потратив на их создание более двух суток, он наконец мог заняться подготовкой непосредственно к самому Поединку Воли.


Со времён Саахи, которую Кай, впрочем, даже и не помнил, его знания об устройстве мироздания обновлялись и расширялись далеко не один раз, постепенно приближаясь к истине. Поэтому если раньше он читал о том, что всё сущее желает продолжать существовать, что и является причиной зарождения природных частиц законов и Духов, то теперь уже знал, что в действительности всё дело в воле — Воле Мироздания. Вроде бы довольно очевидный факт, что вселенная обладает собственной волей, но приходят к нему далеко не все, и даже Кай узнал об этом только на Бельтейз. А ведь подтверждение этой гипотезы лежит буквально под носом у всех Истинных Мастеров. Нужно лишь задуматься над несколькими несложными вопросами: а почему, когда пытаешься проявить Волю Мастера или другую способность на её основе за пределами своего тела, то всё вокруг, даже вакуум, словно бы сопротивляется этому? Почему идёт ответная нагрузка на душу, если всё это вроде как никому не принадлежит? Почему так невообразимо сложно манипулировать на микроскопическом уровне подчинённой своей воле материей, хотя с собственным телом это в разы проще? Зачем нужна божественная воля для воздействия на информационный уровень реальности? И почему тогда обычные смертные не могут проявлять волю, как Истинные Мастера, а Мастера — как боги?

Ответ приходил сразу же: на самом деле всё сущее принадлежит вселенной — её воле. Это она всем мешает и сопротивляется. И она является причиной рождения частиц законов и Духов.

Вселенная бесконечна, а потому в малых масштабах её воля сама по себе не очень-то и сильна. Но есть то, что способно локально её усилить — энергия, которая тоже является носителем Воли Мироздания. Поэтому, когда энергия пропитывает духовный материал, то растёт не только его потенциал и ранг, но ещё и мощь воли. И стоит ей накопиться в достаточном количестве, а затем объединиться, что может происходить тысячи лет, как тут же начнётся процесс зарождения Духа. Мироздание притянет чистую Искру из Мира Мёртвых, а затем сформирует для неё оболочку и энергию души.

Если это скопление свободных частиц законов или необработанный духовный материал, то родится обычный Дух. Но если это артефакт или растение, то родится Хранитель. Собственно, их и отличает то, что у последних при рождении есть мало-мальски пригодный физический сосуд. В первые дни после рождения, пока связь ещё не окрепла, Дух может покинуть предмет или растение. Так он станет свободным, но при этом заберёт с собой немалую часть энергии, Информации и Воли Мироздания, которая стала его волей, что ослабит или даже разрушит сосуд. Подобное происходит нередко — как минимум в половине случаев.

Если же Дух останется, то вскоре полностью "срастётся" с сосудом и станет его Хранителем. И в случае с артефактами таких может быть два вида.

Первые — обычные Хранители.

Вторые — Хранители, что родились под давлением духовной метки владельца.

Накладывая на предмет отпечаток воли, воин не только сбивает процесс объединения Воли Мироздания внутри материала, но и серьёзно замедляет следующую попытку. Тем не менее шанс на рождение у Духа остаётся, если только на это не наложен запрет, как сделал Кай с ножнами.

Естественно, для потенциального Хранителя такое не проходит без последствий. Под воздействием духовной метки хозяина его собственная воля приобретёт максимально схожую частоту, что делает духа полностью покорным владельцу артефакта. Кроме того, сам факт наличия Хранителя делает любой предмет гораздо более могущественным.

Подобные артефакты называют Великими, и шанс их появления крайне низок. На это нужны даже не тысячи, а десятки тысяч лет, в течение которых предмет может сломаться, а воин умереть или перестать его использовать (убрать метку). Всё это сильно снижает вероятность рождения Хранителя Великого Артефакта. Однако если таковой всё же появится, то никогда не покинет свой сосуд…

Если только это будет не Дух Оружия. В отличие от остальных своих собратьев, сущности стихий Пути Оружия очень горделивы. Настолько, что ни при каких условиях не останутся внутри обычного артефакта, из-за чего, например, Хранителей Меча или Копья не существует в принципе. И даже если это будет Великое Оружие, то родившийся в нём Дух всё равно может уйти и отринуть свою связь с владельцем предмета. Всё потому, что, как Дух Оружия, он жаждет постоянно сражаться, убивать и уничтожать. Но если хозяин регулярно не использует артефакт таким образом, а просто пометил его и оставил где-то пылиться, то родившийся Дух поймёт это и откажется служить такому воину.

И тем удивительней факт, что Дух внутри Клинков Кошмаров никуда не делся. Нет, конечно, Кай часто использовал мечи. Однако сколько он ими владел? Почти восемь с половиной лет? Это просто смехотворный срок для зарождения Духа, который при этом остался бы привязан к клинкам. Но всё-таки это произошло…

Усмехнувшись этому, Кай телепортировался в Тронный Зал. Внутри его встретил Рагнар, что сидел на полу возле гигантского пылающего металлического куба. Ощутив появление Суверена, ас открыл глаза.

— Уже готов?

— Относительно, — пожал плечами Кай, кладя ножны на пол. — Но больше времени в любом случае нет. До турнира меньше половины суток, так что придётся использовать что есть.

— Ну… — медленно поднялся Рагнар. — Удачи тогда, глава.

Вскоре в Тронный Зал прибыли и остальные последователи Кайзера, а также Лилит.

— Развейте свои техники на счёт «три». Когда я призову мечи, сдерживайте их силы, — велел Кай, активируя абсолютно все свои усиления, вплоть до Техники Пришествия Владыки Войны. — Раз… Два… Три!

Укрепившие пространственный карман техники Рагнара, Лилит, Хиро, Анатоса и Шоу одновременно рассеялись, а следом пропала и сама тёмная сфера. Воспользовавшись духовной меткой, Кай телепортировал Клинки Кошмаров прямо себе в руки.

Жуткая аура могущественного Духа раскрылась в зале.

«Хозяин! — прозвучал в голове Кая сладострастный, но в то же время жуткий женский голос. — Я так долго ждала этого момента! Давай же уничтожим здесь всё! Эти букашки такие надоедливые!»

Одновременно с этим произошла попытка активации Мира Кошмаров и Ожившего Кошмара, которую, к счастью, прервал слаженный удар сдерживающих техник членов Храма. Однако неконтролируемый поток Инь, хлынувший в тело Кая, это не остановило. Частиц оказалось так много, что даже схожесть частоты воли не могла полностью защитить парня. Если бы не его безумная регенерация и техники усиления, то он уже в первые мгновения лишился бы пальцев. Впрочем, среагировав с небольшим запозданием, Кай всё же ответил ударом на удар. Техника Солнечного Отражения, которую он недавно создал на основе Сияния Пустоты, хлынула вдоль его рук и начала резко отталкивать частицы Инь, буквально обращая вспять их поток.

Следом Кай использовал Руну Обновления и Ледяное Отражение. Появившийся в параллельном потоке времени двойник усилием воли переместился в общий поток, подобрал ножны, а затем применил Заимствующее Пламя, сжигая тело и душу. Взорвавшись неимоверной мощью, он начал надевать ножны на клинки. Настоящий Кай тоже подался вперёд, вталкивая сопротивляющиеся мечи в "оковы".

Словно предчувствуя что-то неприятное, Дух вдруг стал бесноваться, едва не разрушив подавляющие техники Рагнара, Лилит и остальных. А ведь что они, что сам Кай были вынуждены сдерживаться, дабы не повредить сами клинки. Но, так или иначе, у них всё получилось. Оружие оказалось в ножнах, после чего двойник, доживающий свои последние мгновения, вложил в артефакты максимум силы и активировал все их способности.

Разработанные специально под Клинки Кошмаров и их двустихийного Хранителя, Ножны Кошмаров вскоре полностью подавили их. Стих даже поток Инь, вырывающийся из рукояток. Два артефакта спокойно сделали то, что с трудом удавалось пятерым могущественным воинам. Причин на то было две. Во-первых, способности ножен базировались на наиболее подходящих к подобному сдерживанию элементах: Душе, Пространстве, Сиянии Пустоты и Холоде Пустоты. Притом использовались не случайные символьные техники, а как раз те, что идеально противодействовали силам мечей и Духа. С другой стороны, товарищи Кая мало того что не знали подходящих техник, так ещё и не владели нужными Путями. Лишь Лилит и Хиро использовали стихию Пространства, но одного этого было слишком мало.

Ну и, во-вторых, Ножны Кошмаров не только были усилены божественными частицами и концепцией Ян, но ещё и банально использовали частицы средины Божественного ранга, кои Кай внедрил в них. Такая мощь была несопоставима с объединенной силой Лилит, Рагнара, Анатоса, Хиро и Шоу, которых ослабляли Правила Инсулая.

В конечном счёте двойник исчез. А Кай, кивнув остальным, прикрыл глаза, сконцентрировал всю волю на мечах и погрузился в мир души. Но надолго его сознание там не задержалось…

Миг — и вот он посреди бесконечной тьмы. Далеко позади парня гигантская, словно целая планета, фиолетовая сфера. Впереди — такая же, но состоящая из тёмного и алого туманов: душа Духа. Всё это было лишь визуализацией того, что "видело" духовное восприятие Кая. И даже он сам был не более чем сверхсжатым щупальцем воли, представленным в таком виде.

«Интересно… А в противостоянии с волей кровавой пилюли всё выглядело совершенно иначе, — отметил Кайзер. — Впрочем, тогда и "поле боя" было другим…»

Встречать Кая никто так и не явился. Похоже, ножнам удалось не просто сковать духовные способности Хранителя, но даже погрузить его разум в сон. Однако без противника начать Поединок Воли было невозможно, а потому Каю пришлось отключить соответствующую способность ножен. Вдобавок, чтобы ускорить процесс пробуждения Духа, он создал несколько небольших клинков и выстрелил ими в душу противника. Навредить ей это не могло, но вот причинить боль — легко. А в большем смысла и не было. В конце концов, любая оболочка души находится так близко к Искре, что концентрация воли в ней зашкаливает. Поэтому как-то навредить душе или даже просто воздействовать на неё (например, отвести взгляд, как это делают с помощью Воли Мастера) чистой волей можно только в том случае, если воля жертвы значительно слабее. Хотя бы на ступень.

Однако это не означает, что, если воля не явится на Поединок, то подавить её будет невозможно. На самом деле наоборот — будет даже проще. Воля прямолинейна, и если ты не защищаешься, а только терпишь, то, значит, ты уже сдался. Потому как уже само желание сопротивляться не позволит просто сдерживать волю внутри души. Хоть как-то, но она проявит себя. Иначе это будет означать, что существо не имеет стремления защищаться. В таком случае сломить его гораздо проще.

К счастью или нет, но к нынешнему оппоненту Кайзера это никак не относилось. Реакция на его действия последовала незамедлительно, и уже вскоре со стороны тёмно-алой сферы к нему потек чёрный туман, что принял облик высокой пышногрудой демоницы с пепельными волосами, облачённой в чёрно-красный доспех. Отличительной же её особенностью было полное отсутствие лица: глаз, рта и носа. В левой руке она держала длинный неровный меч. Ещё два похожих почему-то торчали из её живота, словно её кто-то ими пронзил.

Такой вот жуткий облик взяла себе Хранитель Клинков Кошмаров, что вполне соответствовало двум её стихиям: Мечу и Инь. Вообще, обычно Духи концепций и Высших Путей родиться никак не могли. Это было связано с тем, что их частицы законов не формировались в природе сами по себе, поскольку в мироздании не было необходимого для этого источника, который есть у обычных стихий. Но более того, даже если искусственно их создать, а затем аккуратно передать Воле Мироздания, как это было с тем же туманом Инь в Глубине, то формировать скопления и объединяться они не станут. Это их роднило с элементами Разума, Тела, Зверя и Души, однако, в отличие от них, концепции и Высшие Пути даже не могли начать впитываться духовными материалами. Ни один кузнец, даже божество, не мог заставить Информацию о концепциях или Высших Путях внедриться в духовную материю, если она ранее не содержала таковую.

Но кости демона были уникальным объектом, каким-то образом обходящим это ограничение природы. Именно их существование и позволило рождающемуся Духу Меча обрести дополнительный элемент — Инь.

Невозможный материал породил невозможную сущность.

"Хозяин! — обратилась демоница к Каю с помощью духовной связи. — Почему ты мешаешь мне? Почему мы ещё не погрузились в реки крови? Почему…"

«Успокойся. Я запрещаю тебе убивать и разрушать просто так», — предпринял Кай последнюю попытку.

Технику Духовной Связи он пока не мог использовать, но из-за незримой близости с душой и волей Духа всё же был способен с ней ментально общаться. Подобное также касалось его клонов, Ашциллы, некогда Рун’Тана и потенциально Иггдрасиля.

"Хорошо, хозяин! — радостно ответила Хранитель, а затем тут же заявила: — А теперь пошли разрубим тех уродцев на кусочки! Срубим их головы и выпустим кишки!"

«Как и говорил Магнус, она совершенно не воспринимает мои приказы. Я будто в стену упёрся… — приложив ладонь к лицу, покачал парень головой. — Что ж, раз нет другого выхода, то придётся эту стену сломать!»

Подняв руки на уровень груди, он резко сблизил их. В тот же миг вокруг демоницы появились тысячи клинков воли, что растерзали не ожидавшую такого женщину. Вот только это хоть и ослабило её, но точно не убило. В Поединке Воли с подобного уровня существами они не могли так легко проиграть.

Вновь обратившись в тёмно-алый туман, Дух переместилась в сторону.

"За что, хозяин?! — искренне удивилась она. — Или же… вы хотите убить меня? Да, это тоже весело. Тогда я убью вас!"

Демоница взмахнула клинком, выпустив прямо в Кая тёмно-алую волну. Атака оказалась столь огромна, что уклониться было принципиально невозможно. Тем более что позади парня оставалась его душа, к которой атака легко могла быть перенаправлена. В реальности же всё это выглядело так, будто от одного из щупальцев воли отделилась часть поменьше, тут же расширилась и направилась к другому щупальцу.

В ответ Кай создал для себя пару мечей, а затем ринулся вперёд. За его спиной словно раскрылся бесконечный плащ. И когда парень пронзил волну, этот плащ накрыл её следом.

Молниеносно сблизившись с Духом, Кайзер со всей силы обрушил на него клинки и… моментально отлетел назад, оказавшись разрубленным надвое.

«Как и ожидалось… — подумал Кай, соединяя две части воли, из которой и состояло его иллюзорное тело. — Её воля всё ещё сильнее моей. Почти сорок семь дней я заставлял клонов осознанно по максимуму нагружать меня, но этого оказалось недостаточно. Значит, остаётся только план "Б"».

Отправив кое-кому короткий мысленный приказ, он вновь атаковал. Демоница в этот момент приближалась к нему, желая снова разрубить своего хозяина. Она уже занесла меч, как вдруг Кай разделился на десятки тел, каждое из которых стало до жути быстрым.

Не понимая, что происходит, Дух замерла и начала озираться. Несколько Каев тут же пронзили её, после чего моментально отступили. Хранитель даже не успела восстановить целостность, как её вновь атаковали. А затем ещё раз и ещё. Не имея возможности даже среагировать на угрозу, демоница могла лишь бессильно размахивать клинками и атаковать на расстоянии сгустками воли, пытаясь хоть как-то задеть Кайзера. Увы, всё было тщетно. Десятки противников неуловимо мелькали вокруг неё, беспрестанно жаля, словно огромные разъярённые пчёлы. И хотя сами по себе атаки Каев были не так уж сильны, их обилие всё-таки постепенно ослабляло демоницу.

Что Кай, что Хранитель Клинков Кошмаров в этом поединке использовали не просто волю, а Полное Подчинение. Но даже если у новорождённого Духа и было откуда-то это умение, то идеально пользоваться им она ещё не научилась. Чего точно нельзя было сказать о Кайзере. Именно большой опыт применения этой способности позволил ему разделиться на десятки мини-щупалец воли и многократно ускорить их.

"Хозяин! Так неинтересно! — закричала Хранитель. — Ты слишком быстрый! У меня не выходит тебя убить!"

Несмотря на преимущество в силе воли, ответить хоть как-то Дух не могла. А потому стремительно проигрывала. Лишь уже когда она начала по-настоящему испытывать духовную усталость и ослабление воли, в её юный разум пришла идея атаковать не проекции хозяина, а саму его душу.

«Догадалась всё-таки, — мысленно усмехнулся парень. — Тогда закончим этот фарс!»

Вновь остановив огромную тёмно-алую волну, Кай вдруг соединился в одну проекцию и ринулся в лобовую атаку. Удивившись, демоница уже было обрадовалась, как вдруг Кай вспыхнул огромной мощью. Плащ за его спиной увеличился до невообразимых размеров, мигом отделив парня и Духа от внешнего мира, что полностью лишило демоницу возможности сбежать или уклониться.

Следом Кай наконец ударил.

Демоница собрала максимум сил и взяла в руки оба клинка, однако ни разрубить, как в первый раз, ни даже заблокировать атаку хозяина не смогла. Она ослабла, а мощь воли Кая не только почти не снизилась, но даже возросла!

Клинки Хранителя сломались, а её проекцию разорвало в клочья. Но на этом парень не остановился. Сконцентрировавшись до предела, он лично превратился в десятки мечей, кои моментально пронзили оставшийся от духа тёмно-алый туман. Тот начал метаться из стороны в сторону, но сжавшаяся клетка так и не позволила демонице уйти от клинков. Продолжая давить на неё, они делали сгусток тумана всё меньше и меньше.

"Хватит, хозяин! — взмолилась Дух. — Остановись, мне больно! Я не хочу умирать!"

Естественно, умереть в Поединке Воли было практически невозможно. Для этого потребовалось бы не надломить или даже сломить чужую волю, а буквально загасить её. Вот только сделать это можно было только в том случае, если разница в силе воли составляла хотя бы пару Шагов. Так что останавливаться Кай не спешил. Даже наоборот — усилил напор.

"Почему, хозяин? За что? Остановись, пожалуйста!" — снова закричала Хранитель.

Облако тумана уменьшилось вдвое, но Кай всё равно не собирался прекращать. Уже вскоре облачко стало совсем маленьким.

"Я сдаюсь… Сдаюсь, хозяин…" — слабо произнесла демоница.

Лишь услышав необходимые слова, Кайзер наконец остановился.

Мечи покинули тёмно-алый сгусток, вновь приняв облик парня. Мгновение спустя его неожиданная мощь исчезла, а отрезавшая их от внешнего мира воля отступила. В то же самое время находившиеся в Хранилище Кая сорок семь клонов попадали от усталости. Все они были теми немногими из двойников, что уже овладели Волей Мастера и научились накапливать волю разума внутри духовной метки, тем самым как бы заменяя себе Искру и снижая нагрузку на создателя до нуля. Однако их связь с ним никуда не пропала. И как обычные клоны через неё могли тянуть волю из Кая, так и Кай мог тянуть волю из клонов с усиленной меткой. Собственно, это и помогло ему победить.

Тёмно-алый туман вновь начал объединяться, однако на этот раз вместо взрослой демоницы перед Каем появилась маленькая девочка-демонёнок. Если бы не отсутствующее лицо, то она могла бы показаться даже милой.

"Проигрывать неинтересно. Лучше самой убивать!" — по-детски заявила она.

А ведь это всё ещё был Небесный Дух В Шаге от Божественности.

«Теперь ты готова слушать меня?!» — загрохотал голос Кая.

Хранитель испуганно вздрогнула.

"Я… слушаю".

«Отныне ты будешь не только слушать меня, но и выполнять услышанное! — надавил парень. — Первым делом я запрещаю тебе убивать, разрушать, а также использовать силы Клинков Кошмаров, пока я не дам на это разрешение или пока на тебя, меня или наших союзников кто-то не нападёт. Ты поняла?»

"Но как же так?.. — понурила она голову. — Зачем же мне тогда жить?"

«Не волнуйся. Мы будем сражаться и проливать кровь. Много… но по делу».

"По делу… — повторила девочка. — Хорошо", — кивнула она.

«Ты всё поняла?» — переспросил парень.

"Слушаться, не использовать мечи и не разрушать ничего без твоего разрешения. Убивать по делу".

Хмыкнув, Кай улыбнулся.

«А теперь объясни-ка, почему ты родилась такой сильной?» — наконец перестал он вкладывать в слова волю.

В большинстве своём подобные ей сущности рождались обычными младшими Духами. Теми, кто равен по силе начальному Заклинателю. Поэтому, к слову, они являлись единственными существами, кому не нужно было проходить Священную Кару Небес. Ведь они не рождались смертными, чего не могли избежать даже дети богов, чьи души формировались ещё в утробе матери, где и развивались до момента рождения.

Но Кай всё же знал, что чем выше ранг Информации в скоплении частиц или артефакте, тем дольше может копиться Воля Мироздания. Поэтому иногда Духи могли рождаться и гораздо более сильными. Однако существовало правило — ступень новорождённого будет на две ниже той, которую он может достичь внутри предмета данного ранга.

Внутри Клинков Кошмаров — артефактов пика Божественного ранга — любой Хранитель мог стать не более чем срединным Звёздным Императором. То есть родиться эта девочка должна была всего лишь средним Священным Духом, а никак не Небесным Духом В Шаге от Божественности.

"М-м-м… — задумалась демоница, что постепенно возвращала прежний взрослый облик. Сейчас она выглядела уже как подросток. — Не знаю, — пожала дух плечами. — Когда я впервые себя осознала, в клинках было много энергии. Нет, не так. Там было ОЧЕНЬ МНОГО энергии. И она была странной. А ещё в ней было очень много Воли Мироздания. Больше, чем у меня. Наверное, это из-за неё я сразу такой родилась".

«Допустим…» — нахмурился Кай.

Информации о чём-то подобном он даже в библиотеке Бельтейз не встречал. Конечно, ещё оставалась неизученная часть архива Умбертольда, но парню почему-то казалось, что и там не будет ответа.

«Странная… энергия? — вдруг осенило его. — Такая?» — сформировал он капельку той силы, что появлялась при объединении Инь и Ян. Её он обычно использовал для создания энергии души.

"Да, она! — резко воскликнула Хранитель, но вдруг замолкла. — Или нет… — неуверенно добавила она. — Она была немного другой. Менее видимой и более плотной. А ещё её было ОЧЕНЬ МНОГО! И она была нейтральной… то есть принадлежала вселенной".

«Я понял. Закроем пока тему. Теперь второй вопрос: как ты смогла родиться так быстро?»

В конце концов, накопленная в клинках Воля Мироздания не только должна была объединяться из-за духовной метки как минимум десяток тысяч лет, но ещё и борьба между притянутыми Искрами (а на такой куш их всегда приходит много) обязательно затянулась бы на тысячи лет, прежде чем одна из них не стала бы достаточно сильной для души такого уровня. И тем не менее всё это произошло буквально за считанные секунды. По крайней мере, для Кая.

"Наверное, из-за того жуткого молота, что выковал мою душу".

«Молота? Выковал душу?» — переспросил изумлённый Кай. Ничего такого он не видел в кузне.

"Ага. Такой страшный. Потом я долго в беспамятстве была".

«Ладно… — покачал парень головой. — Ты сможешь влить свои воспоминания о том времени в свиток?»

"Да. Но я не знаю как".

«И правда, ты ведь только родилась… Но тогда непонятно, откуда ты знаешь язык?»

"Язык? — недоумённо наклонила дух голову. — Разве мы не общаемся образами и эмоциями через духовную связь?"

Ответ удивил парня. Расширив восприятие духовной связи лично для демоницы, он вновь обратился к ней:

«Скажи что-нибудь теперь».

На этот раз вместо слов в разум парня ворвались несколько образов и чужое чувство непонимания. Всё это можно было перевести примерное как удивлённое:

— Что мне сказать?

«Интересно. Впервые встречаюсь с существом, что общается подобным образом. Та же Улу хоть раз, но использовала обычную речь и звук. Но, получается, души могут автоматически переводить эту мешанину в привычные слова и наоборот? Или это способность Системы?..» — задумался парень, возвращая восприятие на прежний уровень.

«Что ж, тебе предстоит многому научиться», — сказал он демонице.

"Да, хозяин".

«И хватит меня так именовать. Меня зовут Кай».

"К… Ка… Ка-й?.." — с трудом произнесла дух. И на этот раз это была именно речь, ибо мысленный образ парня у неё носил оттенок слова "хозяин".

«Правильно. А тебя теперь буду звать Виола. Обычные духи не используют имена, но в нашем обществе без этого будет сложно».

"Ви-о-ла?.." — повторила демоница, делая явные успехи в изучении навыка словесного общения.

Кивнув, Кай наконец-то вернулся в реальность. Глаза парня открылись, и Тронный Зал вновь предстал перед ним.

— Ну как? — спросил Шоу. Остальные члены Храма тоже уставились на Кайзера. Для них с того момента, как Суверен закрыл глаза, минула всего пара секунд.

Кай не стал спешить с ответом, вместо этого отключив ножны и вынув клинки. Больше Виола не бушевала, а из мечей не вырывалась сила. Однако кое-что всё же произошло, отчего Хиро и Анатос отшатнулись, а Лилит, Шоу и Рагнар явно напряглись. Все они вдруг ощутили, словно к их горлу кто-то приставил острейший клинок.

Кайзер же в этот момент чувствовал небывалое воодушевление и лёгкость. С Великим Оружием в руках он стал значительно смертоноснее. Ему казалось, будто его мастерство меча резко возросло. И, конечно же, причиной тому была связь с подчинившимся Хранителем Клинков Кошмаров.

Вообще, любое Великие Оружие могло быть использовано тремя способами. Во-первых, банальный призыв самого Хранителя. Если дать ему разрешение, то он спокойно мог проявиться в реальном мире, создав себе временное тело из собственной стихии, и сражаться как полноценный воин.

Во-вторых, можно было оставить духа внутри, что усиливало как хозяина, так и мечи. Используя Великое Оружие, владелец автоматически начинал сражаться лучше, словно оно становилось естественным продолжением его тела. Кроме того, в его руках такой артефакт мог оставлять на теле врага и прочих объектах так называемые Проклятые Раны, избавиться от которых было очень непросто, пока этого не пожелает владелец. Ну и, в конце концов, находящийся внутри дух не только усиливал любые удары, включая духовный урон от Сфер, но ещё и ускорял формирование, а также повышал мощь любых техник, что плелись внутри.

И, в-третьих, Хранитель Великого Артефакта мог передать свою силу хозяину. Это было то же самое слияние с духами, но, в отличие от порабощённых, такой дух ни капли не сопротивлялся и отдавал всю свою мощь.

Как известно, с уровня Священного Духа эти существа не просто усиливают стихию и энергию, а буквально расширяют запас Ки владельца. В свою очередь это влияет и на защиту, и на параметры, поскольку усиливает энергетический покров. Тем не менее предоставляемое количество силы всегда ограничено. К примеру, такой пиковый Элементалист, как Кай, мог получить не более 12,5 % силы от одного духа. Или по 6,25 % — с двух сразу. Или ещё меньше, если духов будет больше. Для Священных Лордов это значение варьировалось уже от 15 % до 25 %, а для Небесных Монархов — от 30 % до 50 %. Другими словами, больше половины энергии порабощённого духа получить никто не мог.

Однако с Хранителями Великих Артефактов всё обстояло совершенно по-другому. Они сами делились силой с хозяином, так что отдавали все сто процентов. Более того, они давали далеко не только энергию. В момент слияния Астральные Тела, энергетические покровы, Сферы, духовная выносливость, ауры, сила восприятия, концентрации и ментала духа и воина временно объединялись. А сам Хранитель начинал пассивно помогать воину. Упрощал и ускорял плетение им техник, словно особый параллельный поток сознания, и даже мог при необходимости принять на себя урон. Проще говоря, слияние с Хранителем Великого Оружия могло усилить пиковое состояние воина как минимум в два раза. А как максимум — в два с половиной. Но не больше, иначе душа воина, его разум, Астральное Тело и даже сама плоть могли не выдержать. К тому же существовал немаленький шанс потерять связь Искры и оболочки души, поэтому даже очень живучий и стойкий Кай не собирался так рисковать.

Тем не менее, пока что использовать слияние с Виолой Кай не мог. Прямо сейчас она вряд ли была сильнее Мастера Четырёх Малых Звёзд, и то лишь за счёт свой могучей воли, идеального фундамента, что давал максимум энергии, и максимального для её развития познания законов — низкого качества Божественного ранга. Что уж там говорить, если демоница даже ни одной техники не знала. Так что сперва ей самой требовалось научиться пользоваться своими силами, прежде чем пытаться делиться ими с Каем. В связи с этим отказываться от двух собственных духов, что в дальнейшем будут мешать слиянию с Виолой, Кай пока не спешил. К счастью, духовная связь с гениальным хозяином и инструменты Умбертольда могли помочь ей в кратчайшие сроки реализовать хотя бы часть своего таланта.

Осознание этого позволило Каю сегодня в полной мере прочувствовать, насколько ужасающе огромен потенциал такой формы жизни, как Духи. Неспроста именно они были главными врагами Первых. Если бы не созданная теми гигантская тюрьма — Измерение Духов, — рождающиеся в недрах планет и глубинах звёзд Полубоги и даже божества уже давным-давно поставили бы жирную точку на большинстве цивилизаций боевых искусств…

— Превосходно, — сделав несколько молниеносных взмахов и выпадов, произнёс улыбнувшийся Кай. — Вот теперь можно и на турнир.

Глава 10. Большой Инсулайский Турнир

Как же больно.

В этот день я ещё не знал, что спокойные будни подошли к концу.

Что пришла пора вновь окунуться в этот жестокий и кровавый мир боевых искусств…


Короткая вспышка — и вот Кай снова в личном измерении Умбертольда.

— Как я и думал, — улыбнулся он.

Когда ему довелось сразиться с Рагнаром, оценка Воли Кайзера равнялась Семи Малым Звёздам. Но теперь, спустя почти пятьдесят дней изнурительной закалки — непрерывного сознательного давления многих тысяч клонов, — она практически достигла Семи Средних. А стоило ему сразиться с Виолой, как и этот рубеж оказался пройден.

Однако усилилась не только его воля. За час до битвы с Хранителем Клинков Кошмаров Кай вызвал все сорок семь клонов из ПУВа, что научились управлять волей и накопили её внутри духовной метки в достаточном количестве, чтобы спокойно находиться там. После этого парень ментально связался абсолютно со всеми двойниками (даже теми, что отправились в Ферокс) и объединил более десяти тысяч сознаний в единый сверхразум, для поддержания которого ему пришлось вновь соединиться с гигантским искусственным мозгом, погрузиться в глубинную медитацию и принять дорогущий препарат, иначе его душа и тело такого не выдержали бы: без подобной помощи их максимум хватило бы на удержание соединения с тысяч