КулЛиб - Классная библиотека! Скачать книги бесплатно
Всего книг в библиотеке - 339841 томов
Объем библиотеки - 386 гигабайт
Всего представлено авторов - 136623
Пользователей - 75828

Последние комментарии

Впечатления

kutuzov_01 про Абсолют: Идеальная Клятва (Фэнтези)

Хочу разочаровать читателей, здесь нет никакого бояръ аниме, нет здесь и попаданцев (все местные). Книга слишком "утяжелина" различными описаниями, по этому приходиться читать продираясь через текст. Кому нравятся манга в таком стиле, добро пожаловать...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Льер Дитрим про Дроздов: Реваншист (Альтернативная история)

Книга оставила самые приятные впечатления. Если и были рояли, то играли они гармонично, и вступали вовремя. Засиделся почти до утра, уложившись в 6 часов, чего со мной уже давненько не случалось)

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
IT3 про Сабаев: Подкидной в далёкой галактике. Дилогия (Боевая фантастика)

автор заметно прогрессирует по сравнению с "колосом".сюжет повествование можно выразить фразой:
"когда татарин родился,еврей заплакал."правда к эве имеет отношение весьма косвенное,но читать интересно.

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).
ивановамфрия про Стивенс: Реставратор (Ужасы)

Хороший мистический детектив, приправленный намёком на романтические отношения. Читается легко (наверное, в большей степени заслуга переводчиков). Сюжет динамичен и не утомляет. Рекомендую для отдыха.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Легенда про Каргополов: Путь без иллюзий: Том II. Теория и практика медитации (Философия)

Бесплодное мудрствование - это, пожалуй, про самого автора точно сказано. Было бы смешно читать это напыщенное чтиво для доверчивых неофитов, если бы не так грустно оттого, что кто-то может и повестись на все это. Берегитесь, друзья, подобных воинствующих профанов. Такие профессиональные компиляторы вносят свои "поправки" в материалы настоящих мастеров своего дела, а потом присваивают себе лавры. Нужно учитывать, что эти знания уже отличаются от оригинала в силу недалекого понимания любого такого профана, походя и невзначай кидающего по отношению к традиционным практикам фразы типа "я лично считаю это не важным". К тому же, большинство разобранных в книге практик вообще можно делать только под руководством настоящего учителя и уж точно не по этой книге из-за обилия ошибок в ней.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
андрей 50 про Земляной: Отработанный материал (Боевая фантастика)

По моему какая то ерунда.Планета на которой живёт горстка людей,зарабатывают на жизнь разведением пушного зверя,которого разводят и выпускают на волю.А потом на него охотятся.И есть некая корпорация,которая втихую занимается химическим оружием.Появляется сосланный умирать на этой планете,спецназовец.Которому в пещере один гениальный врач делает пересадку лёгких от одного плохого человека.И донор и сам Гг остаются в живых.А потом Гг находит хим.лабораторию разоблачает корпорацию.Я просто не могу понять как на планете,где нет техники,кроме снегоходов (там почти всегда зима)и живёт горстка людей,можно найти то что очень хорошо спрятано.У нас библиотеку Ивана Грозного сколько ищут и ни хрена,а он за полгода на дне океана нашел.Мне не понравилось,продолжение читать не буду,только время тратить.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
kiyanyn про Дроздов: Реваншист. Часть вторая (Попаданцы)

Просто скомканный конец.

Спойлер: СССР не спасти, КПСС - гадость...

Не пошла.

Рейтинг: +2 ( 3 за, 1 против).
загрузка...

Экспансия (СИ) (fb2)

- Экспансия (СИ) (а.с. Пришлые-5) 1327K (скачать fb2) - Strelok

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Андрей Викторович Стрелок Пришлые. Часть пятая. Экспансия

История восхождения Федерации началась примерно в 1156 году Настоящей Эпохи сразу после Большой Чумы, что ознаменовало собой появление на Геоне нового полюса силы. Подавляющее превосходство в технологиях позволило людям прошлого в считанные месяцы разбить Хигару и, по сути, занять ее место. С того времени Федерация ведет активную военную и экономическую экспансию, поглощая в себя так и не восстановившиеся до конца после эпидемии государства Ази. Лидеры таких стран как Адерхис и восточный Лотером, привлеченные высочайшим уровнем жизни русских граждан, развитой науке и промышленности, добровольно соглашались войти в состав Федерации на правах автономий, но лидеры Мерегиды и Унталасса ответили решительным отказом. В результате скоротечного вооруженного конфликта в 1169 году, длившегося девять дней, малочисленные войска не захотевших подчиниться азийцев были полностью разбиты, была объявлена капитуляция и готовность принять условия победителя. В Мерегиде и Унталассе пришли коммунистические пророссийские правительства, сами страны переходили под внешнее управление Федерации и утрачивали суверенитет. Республики Куния и Тулон, королевство Алгерия побоялись предпринимать какие‑либо активные действия, ограничившись выражением нот протеста.

На сегодняшний день Федерация является наиболее динамично развивающимся государством с мощной экономикой, число ее граждан согласно официальным данным не так давно достигло отметки шести миллионов. За восемнадцать лет население выросло почти три раза, это объясняется в первую очередь высокой рождаемостью и практически нулевой смертностью. А высочайший уровень жизни делает Россию самым привлекательным местом на Геоне для эмиграции…


Газета ''Историческая правда'' от 1174 г.


…Размещение ударных систем комического базирования в ближнем космосе представляет серьезную угрозу для национальной безопасности государств — членов Острийского Пакта. Мы решительно требуем от лидеров Федерации остановить реализацию программы ''Горизонт'', в противном случае нами будут приняты соответствующие меры…


Из обращения двадцать шестого председателя Содружества Независимых Республик. 1201 г.

* * *

11300 год от Р. Х. (Настоящая Эпоха, 1218 г. по летоисчислению азийцев) г. Остри, Республика Хасимо. Территория Антарктиды. 2 апреля, 14:27.


В столице СНР уже вторую неделю было неспокойно из‑за гражданских беспорядков и манифестаций, стремительно назревал острый политический кризис, грозящий вылиться в кровопролитную гражданскую войну. Двухмиллионный мегаполис практически парализовало стараниями противников действующего правительства, оппозиционеры захватывали административные здания, банки, телеграфы, радиостанции, типографии, полицейские участки. Власти пока не решались применять силу, опасаясь ухудшения обстановки, уж слишком много недовольных появилось среди граждан Хасимо и еще трех государств Тируса или Антарктиды на старый лад. Вдохновленные идеями построения справедливого общества, где нет бедных и богатых, где каждый равен перед законом, люди готовы отстаивать свои убеждения на баррикадах с оружием, если потребуется. Теперь Тирус напоминал бурлящий котел, готовый взорваться в любой момент. Народам СНР осточертела царящая здесь клептократия, богачи, угнетающие пролетариат.

Стоило лишь немножко им помочь, подтолкнуть в нужном направлении, и процесс пошел самостоятельно. Идеи коммунизма и всеобщего равенства были восприняты жителями Тируса даже лучше, чем ожидалось, поскольку ничего похожего в потомки двенадцатом тысячелетии не придумали. То, что мы имеем на данный момент — результат почти тридцатилетней работы СВР. Мы просто взяли труды Маркса и Энгельса, слегка отредактировали и пустили в ход, создавая внутри стран Содружества коммунистическое подполье за десять лет превратившееся в мощную оппозицию нынешнему режиму. Естественно в ряды местных внедрялись наши собственные люди, без непосредственного руководства которых успех восстания может стать под вопросом.

''Долой эксплуататоров! '', ''Даешь народную власть! '', ''Да здравствует свобода и процветание!'', ''Мы за новый мир'', ''Народ желает справедливости''. Нечто похожее случалось во время Октябрьской революции в 1917с тем отличием, что мы не намерены устраивать кровавую баню с миллионами смертей. Цель миссии не уничтожить Содружество, а преобразовать его, посадив на трон подконтрольных нам людей, а то истеричный визг насчет страшной Федерации этих пингвинов успела порядком всех достать. Когда, наконец, колонна из десятков тысяч манифестантов с красными флагами, плакатами, громко скандирующих революционные лозунги, приблизилась к зданию парламента, я взял в руки рацию и дал команду засевшим на крышах и в окнах близлежащих зданий снайперам:

— Работаем.

Сперва демонстранты не поняли, что за хлопки стали раздаваться в воздухе, но полминуты спустя до них дошло. Свистящие над головами пули превратили толпу людей в неуправляемое паникующее стадо, каждый его член, не обращая внимания на остальных, бросился к ближайшему укрытию. Началась давка. Кто‑то прятался за машинами, за деревьями, другие беспорядочно метались по простреливаемой площади. Солдаты правительственных войск, стоявшие в оцеплении вокруг парламента, безуспешно пытались связаться с вышестоящим командованием и запросить насчет неизвестных стрелков. Мы позаботились об этом заранее, повредив телефонные линии и заглушив радиоэфир помехами. Наш замысел весьма прост: пострелять в демонстрантов, а затем перевалить ответственность на действующую власть. Подобная схема отработана давно, еще в конце XX и начале XXI веков ''неизвестных снайперов'' использовали западные спецслужбы для организации переворотов в неугодных странах, включая Россию в девяносто первом.

Я наблюдал за ситуацией с балкона шестнадцатого этажа гостиницы ''Рассвет'', отсюда открывался прекрасный вид на центр Остри. Через электронный бинокль можно рассмотреть лицо каждого из людей внизу. Они надеются на лучшее будущее, на лучший мир для себя и своих детей. Увы, ради этого придется побороться, в эпоху революций всегда проливается кровь, избежать ее не получится, хотя минимизировать число жертв при желании можно. Так снайперы старались не убивать людей, стреляли в основном поверх голов, в крайнем случае, демонстранты получали пулю в ногу или в руку.

— Так и вершится история.

— Угу, только наши имена вряд ли попадут на страницы учебников. — Что поделать, такая у Сил специального назначения России работа. Грязная, неблагодарная, и ее надо кому‑то делать. Я сам выбрал свой путь, очень часто здесь приходится марать руки в крови, например, убирать случайных свидетелей. Для меня пустить пулю в лоб человеку стало проще, чем щелкать орехи, с чужими еще проше..

За полвека я во многом уподобился машине. Кстати одна из них стоит за спиной и задвигает пафосные речи про историю. Наша команда состоит не только из людей, в нее также включен человекоподобный андроид с необходимыми навыками работы. Ну, кто может заподозрить в очаровательной блондинке ростом в метр шестьдесят пять с детским лицом и невинными глазками робота — убийцу? Только сенсетив или такие же машины. Синтетики искусно маскируются под людей, копируют наше поведение, мимику, жесты, все до мельчайших деталей. Но это не самое поразительное, самое поразительное заключается в их способности испытывать эмоции.

Отдельные их модели специально созданы с таким расчетом, дабы понимать людей и взаимодействовать с нами. Гелла как раз обладает такими особенностями, как воображение, умение ценить красоту, ей не чуждо милосердие, сострадание — была возможность убедиться в этом.

— Может и попадем.

— Для тебя это так важно?

— Да. — Кому‑то явно наряду с положительными качествами не чуждо и тщеславие. Впрочем, чего я удивляюсь? В личность Геллы заложены некоторые женские черты, подтверждением тому является ее ненормальное увлечение косметикой и высокими каблуками. — Мне хотелось бы, чтоб меня запомнили.

— Можешь оценить число жертв?

Гелла подошла к краю балкона и оглядела округу.

— Около тринадцати убитых и шестидесяти раненных.

— Твою ж дивизию… — это только за первые две минуты обстрела, рискну предположить, через полчаса количество трупов вырастет до сотни. Половина отдаст концы из‑за полученных ранений, остальные жертвы станут результатом давки. — Внимание, Луч-2 и Луч-7, хватит палить по толпе! Бейте поверх голов!

— Луч-1, но ничего не могу обещать. Винтовки у аборигенов откровенное дерьмо… — Использовать более совершенное оружие российского изготовления строго настрого запрещено, только поделки туземцев, стоящие на вооружении регулярной армии СНР. Мы ж хотим выставить их правительство виновником произошедшей трагедии. —

— И вояк не заденьте.

— Так точно.

На эту работу не берут всяких идеалистов, не готовых пролить чужую кровь. Далеко не каждому буду по нраву используемые для достижения поставленных целей методы, как расстрел мирной демонстрации и иного рода провокации. Одновременно с этим в других частях Остри совершаются инсценированные покушения на лидеров оппозиции, некоторых не очень важных лидеров местных коммунистов даже принесут в жертву революции для создания образа мучеников. Безусловно, силовики СНР пытаются противодействовать, но без особых результатов. У нас превосходства в средствах связи, наблюдения и козырь в качестве телепатов — сенсетивов, которые могут сделать с разумом живого существа все, что заблагорассудится: прочитать или внушить определенные мысли, свести с ума, подчинить волю. Я запрашивал дать мне в группу одного из паранормалов, к сожалению Центральная отказала, сославшись на отсутствие не привлеченных к другим миссиям людей.

Тем временем число жертв на площади Единства достигло отметки сорока, демонстранты гибли ни сколько от огня снайперов, сколько от кошмарной давки. Испуганные горожане больше напоминали стадо бешенных коров, паника заставляет забывать обо всем другом кроме спасения собственной жизни. Никто особо не замечал у себя под ногами затоптанных сограждан. Вояки же из оцепления просто стояли столбом и наблюдали за побоищем, в отсутствии связи с руководством и жертв среди своих, они вполне решили, что расстрел санкционировал кем‑то из правительства. Жестоко, но именно так в СНР расправлялись с предателями и раньше. Пуля в лоб или виселица. В двенадцатом тысячелетии о правах человека, демократических свободах никто слышал, с врагами режима церемониться не принято. Для части тирусцев коммунисты вполне подходили под данную категорию, а это значит, их можно истреблять как одичавших трутней.

— Внимание, всем позывным Луч, сворачиваемся и отходим. Общий сбор на второй точке.

Задерживаться более чем на час мы не собирались из‑за опасности быть схваченными, контрразведка СНР тоже не дремлет. Мы с Геллой начали спешно собираться, складывая в сумки все оборудование. Рации, электронные планшеты, бинокль, радиоглушилка, разведывательный минидрон, которого запускали с балкона для наблюдения за обстановкой.

По легенде я и Гелла являемся гражданами СНР, приехавшими в столицу по важным делам. Маскироваться под местных очень важно, российских граждан при малейшем подозрении хватают хасимские правоохранители. Здесь даже сложилась поговорка ''что ни русский, то шпион''. В этом есть доля правды, в Антарктиду или Тирус туристы из России ездят редко, а если и ездят, то почти в трети случаев они работают на СВР или ССО в нашем случае.

По коридорам гостиницы ''Рассвет'' сновали испуганные постояльцы и обслуга. Хасимцы были в состоянии близком к панике, из‑за стрельбы на улице. Кто‑то не стесняясь говорил о начавшейся гражданской войне, коммунистическом мятеже, организованной красными провокации. Как же они были правы. Расстрел демонстрации впоследствии станет поводом для вооруженного выступления оппозиции, если действующая власть не выполнит предъявленный двадцати двухчасовой ультиматум и не уйдет в отставку. Рискну предположить, уже полным ходом идет формирование боевых отрядов Красной гвардии, созданной при непосредственном участии русских советников.

Нам хорошо удалось смешаться с толпой, никто косо не посмотрел на странную парочку из молодой дамы с тяжеленой сумкой в руке и мужчины в костюме на манер пятидесятых годов двадцатого столетия. Постояльцы ''Рассвета'' в основном представляли высший свет местного общества: банкиры, бизнесмены, актеры и прочая гламурная публика.

Находясь в лифте, который ехал на первый этаж, с десятком других, судя по одежде, богатых особ, невольно подслушал разговор между какой‑то накрашенной барышней и ее папиком.

— Может лучше здесь пока останемся?

— Нет, нужно убираться подальше отсюда.

— Все будет нормально.

— Ильга, ты вообще видишь, что там происходит? Все катится к гражданской войне. Нужно уезжать, если жить хотим.

— Куда поедем?

— В Хатланд или куда‑нибудь еще.

Все как обычно — крысы в страхе бегут с тонущего корабля. Им невдомек, что красное знамя не сегодня — завтра будет развеваться на всей земле, призрак коммунизма вернулся с того света и вновь шагает по планете, правда в отличие от прошлого раза серьезных геополитических оппонентов у Федерации нету. Цели у нас амбициозные — подчинить своему влиянию целую планету, что планомерно осуществляется на протяжении полувека. И всякого разлива угнетателям, эксплуататорам скоро негде будет спрятаться. Я ничего кроме презрения не испытываю к ним. Жалкие никчемные личности, трясущиеся из‑за страха потерять богатства, знают подлецы, что в случае прихода к власти коммунистов всю их лавочку прикроют. У нас, надеюсь, это пройденный этап, не столь благоразумным потомкам предстоит пройти аналогичный путь к светлому будущему.

Первый этаж. Приехали. Двери лифта открываются, мы выходим в вестибюль по направлении ко входу. Но тут нас ждала западня из стоящих на выходе местных гэбэшников в штатском и дюжины полицейских в бежевых мундирах, они дежурили у дверей, высматривали подозрительные лица, проверяли у них документы и содержимое сумок, чемоданов.

— Попали! — шепнул я Гелле. Владение хасимским языком у меня на низком уровне, но не это опасно, а русский акцент. Аборигены без труда при общении вычислят шпиона во мне. Моей синтетической напарнице в этом плане гораздо проще благодаря машинной памяти и идеальному произношению, она в основном и общалась с хасимцами. — Может попробуем через ресторан выйти?

Гелла помотала головой:

— Тогда нас точно вычислят. Там трое полицейских дежурит плюс броневик с отделением солдат снаружи.

Не зря все‑таки мы вчера разместили миникамеры в отдельных местах. Через них Гелла легко контролирует обстановку поблизости.

— Плохо.

Центральный процессор Геллы, просчитав за секунду примерно две тысячи возможных выходов из ситуации предложил самый радикальный:

— Значит силовой вариант.

Ну, силовой так силовой, не из таких передряг приходилось выкручиваться. Здесь имеем дело с обычными людьми, а не с Небесной Стражей.

— Уверена?

— Как только нейтрализую их, следуй за мной.

Я остался ждать у лифта, а Гелла неторопливо, дабы не раскрыться преждевременно, стала приближаться к хасимским правоохранителям, проверявшим выходящих из гостиницы людей. Киборг мастерски изобразила на своем лице волнение и испуг, подошла к полицейским, завязала разговор. После непродолжительной беседы сделала вид, будто достает из сумочки документы, но вместо этого наносит жандарму страшный удар в грудь с усилием шесть тысяч килограмм. Иногда я сам забываю, что Геллу под личиной привлекательной блондинки прячется киборг — убийца. Полицейский с раздробленной грудиной и переломанными ребрами отлетел на три метра назад, пробил стекло и приземлился на тротуаре. Еще двоих стоящих рядом гэбэшников Гелла схватила за шеи и, что есть сил, сдавила до хрустнувших позвонков. Нечеловеческая реакция и скорость движения позволили синтетику прикончить голыми руками троих человек прежде, чем те успели повытаскивать пистолеты и открыть огонь.

— Всем в сторону! — запоздало выкрикнул какой‑то коп мечущимся гражданским.

Пули нещадно терзали внешнюю биооболочку андроида, не ожидавшие нападения хасимцы не жалея боеприпасов пытались ее расстрелять. Гелла получила десятки попаданий в различные части тела: в грудь, в живот, в спину, в голову. В отличие от синтетической плоти, внутреннему эндоскелету из титанового сплава, мышцам из углеволокна пистолетные пули были нипочем. Машина подняла с пола пистолет одного из убитых, сняла с предохранителя и быстро разрядила всю пистолетную обойму. Кого‑то из противников она сразила точными выстрелами в голову, а кому‑то повезло отделаться ранениями в брюхо. В вестибюле воцарился форменный хаос, крики, толкотня, стоны раненных шальными попаданиями из полицейского оружия. Когда Гелла повернулась спиной ко входу и представила на всеобщее обозрение истинную сущность, народ обомлел. Изодранная, местами свисающая рваными клочьями плоть обнажила холодный металл. Для пущего эффекта киборг сверкнула глазами. Некоторые хасимцы свалились в обморок, остальные в страхе начали вспоминать своих почти забытых богов, это было для них слишком.

Гелла махнула рукой, обозначая, что путь для отступления открыт. Вооружившись в одной руке ''Каштаном''*, а в другой сумкой с разнообразным шпионским оборудованием, я побрел на выход, где припаркован автомобиль.

— Быстрее!

— Иду, бл…ь!

Никто не предпринял попытки остановить нас, людей обуял неподдельный ужас при виде железного демона. Они вслух обращались с молитвой к высшим силами либо с вытаращенными глазами пялились на Геллу. При моем приближении тоже расступались в стороны.

Когда на звук боя подоспели коллеги уничтоженных стражей порядка, мы грузились в угнанный двумя днями раннее автомобиль. Уверен, уйдем от них быстро, при нынешнем то бардаке это сделать легко. Вместе с сумкой со шпионским барахлом я пристроился на месте пассажира на переднем ряду, рулить предстояло Гелле. Не возражаю. Все равно паршиво умею ездить с ручной коробкой передач. Автомобилестроение у аборигенов находится примерно на уровне шестидесятых годов. Напоследок я выпустил длинную очередь по выбегающим из гостиницы полицейским и военным. Они успели дать лишь пару выстрелов из винтовок в ответ, прежде чем мы скрылись за углом улицы.

— Ну, ты и устроила побоище…

— Нейтрализовала непосредственные угрозы.

— Чувствую, старым я становлюсь для подобных занятий.

— Но твой биологический возраст не превышает двадцати шести лет. — Вопросительно посмотрела на меня Гелла. Эх, ей еще учиться и учиться общению с людьми, умная, где не надо и, порой, не по — детски тупит при ответе на элементарные вопросы.

— Да не в этом смысле, душевно начинаю уставать я от этих приключений на свою пятую точку… Лет через десять, наверное, сменю род деятельности.

— И чем займешься?

— Не думал еще.

— Никак не пойму людей.

— Молодая ты еще. — Усмехнулся я. — Но со временем наберешься жизненного опыта и поймешь.

— На твой взгляд не слишком ли я переусердствовала в гостинице, убив девятерых и тяжело ранив четверых человек?

Я пожал плечами, задумавшись над очередным ее вопросом касаемо моральных дилемм. С тех пор как это создание выбрало себе имя Гелла, оно непрерывно развивается, по мере накопления опыта, знаний формируется личность со своими взглядами на окружающий мир. И, как личность, она пытается разобраться в себе.

— Не убей ты их, они убили бы тебя. Но важно не это, а то, что ты чувствуешь после их ликвидации.

Гелла на секунду замолчала, пыталась осмыслить собственные чувства. Все‑таки, она не стопроцентная машина.

— Я бы назвала это… сожалением.

— Ты не безнадежна, я убедился в этом еще в первый месяц нашей совместной работы.

— Это похвала?

— Да… черт возьми! Не на меня смотри, а на дорогу! — На улицах Остри было не протолкнуться от обилия тысяч вышедших на манифестации людей, в основном рабочий класс, желавший кардинальных перемен. Поэтому приходилось лавировать между возбужденными толпами, чтобы никого случайно не сбить, особенно детей.

— Не беспокойся, Миш, мои рефлексы превосходят человеческие. Периферийного зрения вполне хватает для наблюдения за дорогой.

— Можно просто сказать: ''не парься, все путем''.

— Внесу выражение в мой лингвистический словарь.

Проблема заключалась в том, что общаясь со своими, Гелла не видела необходимости притворяться, симулируя естественные человеческие реакции: мимику, интонации. Ее манера употреблять ненужные словесные конструкции порой вынесет мозг кому угодно, но все же переформатирование худо — бедно идет. Киборг с каждым месяцем меньше и меньше походит на бездушное железо и приобретает черты живого создания.

Вскоре на нашем пути окромя толп народу появилось новое препятствие — баррикада поперек улицы, ее наспех из подручного хлама построили оппозиционеры. Рядом дежурило несколько бравых молодцев из Красной гвардии, которые где‑то успели разжиться винтовками. В качестве опознавательного знака носят красную повязку на правой руке. Один из них, паренек в клетчатой рубашке с полуавтоматическим карабином за спиной подошел к машине со стороны водителя и на секунду завис. Мордашка Геллы с зияющими ранами на щеке, лбу, где проглядывает металл, произвела жуткое впечатление на неподготовленный ум.

— Не бойся, парень, мы свои. — Бросил я на плохом хасимском наречии. — Пропустишь?

— Сей… сейчас… тттолько у ккомандира сппрошу… кое‑что… — Заикающимся голосом проговорил ополченец, после чего стремглав кинулся прочь, исчезнув за баррикадой.

— А ты умеешь произвести впечатление на людей.

— Он сильно испугался, я заметила это по изменению оттенка кожи и усилению частоты сердцебиения.

— Шутишь? Да он едва не обоссался, увидев твою покоцанную физиономию вблизи. — Гелла осмотрела собственное лицо в зеркале заднего вида. — А в гостинице кое‑кто вообще в обморок упал.

— Через три дня повреждения восстановятся, не останется и шрамов.

— Твои внутренности то хоть целые?

— Диагностирую незначительный ущерб псевдомышц левой ноги. Функциональность временно снижена на 0,72 процента. Фигня короче.

— Значит, ремонт тебе не требуется, а то смотри… нам еще революцию делать предстоит.

— Леонид Ильич рыдал бы кровавыми слезами, видя наши успехи.

— Рыдал бы от счастья, Гелла.

— А, значит, я ошиблась.

Минут через пять в поле зрения появился мужчина средних лет в черном кожаном плаще. На голове фуражка с красной звездой, на поясе кобура с пистолетом. Вылитый комиссар времен Гражданской войны. Все новое — хорошо забытое старое, верно? Лицо Геллы не произвело на командира ополченцев ошеломляющего эффекта, он недоверчиво хмыкнул, затем без лишних реверансов сообщил:

— Проезжайте.

Мы мгновенно оказались на территории, целиком контролируемой отрядами Красной гвардии. Место органов власти и правопорядка скорыми темпами заменяли депутатские советы и народная милиция, призванная не допустить анархии. Да, многое позаимствовано из далекого прошлого, но далеко не все. Такие ''прекрасные'' вещи как массовые казни неугодных, террор, свойственные практически любой революции мы собирались не допустить или как минимум серьезно ограничить. К власти будут приводиться не оголтелые полудурки — революционеры типа Троцкого, а вменяемые личности, способные к созидательной деятельности. Мы делаем революцию ради лучшего мира. Не вмешаемся сейчас, потомки с вероятностью 99,9 % повторят прошлые ошибки, поэтому приходится пинками их гнать в светлое будущее. Ущемляем чьи‑то права? Да. Диктуем, как жить? Безусловно. Заставляем в принудительном порядке трудиться в поте лица? Конечно.

Через час езды по заполненным людьми кварталам Остри мы прибыли на вторую точку, вернее захваченный Красной гвардией полицейский участок. Третий и четвертый этажи полностью отданы под нужды ССО, здесь же расположен один из координационных центров. Ничто внешне не указывает на то, что внутри находятся двадцать с лишним человек из российских силовых структур. Официально оппозиционеры устроили тут опорный пункт и комендатуру, действующая власть с каждым днем сдает позиции. И так почти по всему Тирусу, правительства стран — членов Содружества утрачивают контроль над целыми регионами. Повсеместно развеваются красные флаги, трудящиеся поднимаются на борьбу с буржуазией, революция наступает…

На входе в здание меня встретил лейтенант Звонарев в штатском. На вид ему можно дать не больше двадцати пяти, на деле этому коренастому верзиле со страшным шрамом на правой щеке три месяца назад стукнуло сорок восемь лет. Нынче люди живут намного дольше отведенного природой срока. Отличительной чертой Звонарева были оптические импланты вместо глаз, выглядевшие крайне неестественно. Потеряв их после очередного самоубийственного задания, лейтенант захотел иметь лучшее зрение, чем прежде и вместо процедуры регенерации ему вставили кибернетические протезы. Глаза у зараженных ''Пожирателем'' вроде меня и Звонарева — единственный орган, неспособный к полноценному восстановлению, приходится прибегать к помощи медицины. Еще сорок лет назад мутантам вообще никаких серьезных имплантов нельзя было приживить из‑за отторжения, но со временем проблему частично решили, приспособив бионику под измененные организмы.

— Ну, вы и нашумели там, товарищ капитан. — Звонарев, кажется, находился под впечатлением от учиненной перестрелки гостинице. Гелла непрерывно передавала картинку со своих внешних сенсоров на базу, так командование находилось в курсе происходящего. — Десяток полицаев за минуту на тот свет отправить…

— Есть такое дело, Леха. Все добрались обратно?

— Так точно, все благополучно вернулись на базу.

— Хвостов за собой не привели?

— Нет, выдали себя только вы с Геллой, отход остальных групп остался незамеченным.

— Хорошо.

Звонарев вытащил из кармана коробку с сигаретами, достал одну и закурил.

— И да, Афина хочет переговорить с вами с глазу на глаз.

Не теряя времени, я направился наверх. Поднимаясь по лестнице не мог не заметить в стенах дырки от пуль, при взятии полицейского участка имелись жертвы. И хоть тела уже убрали, потемневшие следы крови на полу оставались напоминанием о цене, которую придется заплатить за революцию. Не вся жандармерия пожелала добровольно уйти в отставку или присоединиться к коммунистам, с некоторыми особо упертыми персонажами приходится разбираться при помощи оружия. Жалко людей, конечно, они лишь исполняли приказ, сохраняли верность присяге, однако мы находимся по разные стороны баррикад. В бывших кабинетах полицейского начальства российский спецназ устроил импровизированные казармы. Помещения заставлены пластиковыми ящиками с оружием, боеприпасами, амуницией, провизией, средствами наблюдения, связи и прочим хламом. Помимо бойцов, участвующих в силовых операциях, здесь также расположился пост радиотехнической разведки, куда я и направлялся. Связисты круглосуточно следили за переговорами хасимских военных и чиновников, точнее за них это делала компьютерная программа, обрабатывавшая поступающие данные. Будь то радиоперехват или передачи с подсоединенных к телефонным линиям жучков. Людям остается только пялиться в экран ноутбука и сообщать начальству, если будут перехвачены важные сведения.

— Саня, телефон спутниковый ты куда подевал?

— Держите, тарщ капитан. — Достает боец трубку из ящика стола и протягивает мне. Набираю на потертой клавиатуре номер, через секунду на том конце слышу голос Афины:

— Все прошло нормально?

— Если не считать десяток убитых полицейских, то да, операция прошла как по маслу. Правда боюсь, в прессе скоро появятся версии о нашей причастности к расстрелу демонстрантов на площади Единства. Металлическую мордашку Геллы видели десятки очевидцев, правительство обязательно постарается спихнуть все на нас.

— Об этом не беспокойся, скоро инцидент в гостинице отойдет на десятый план. СНР находится в шаге от гражданской войны, нам во чтоб ни стало надо ее предотвратить.

— Я знаю.

— Группа кораблей Тихоокеанского флота во главе ''Адмиралом Ушаковым'' уже подходят к берегам Антарктиды, скорее всего, мы начнем ограниченную военную интервенцию.

— Ну, блин, приплыли…

— Ситуация накалена до предела, если не остудим горячие головы сейчас, расхлебывать этот конфликт придется много лет. Спасает нас пока только их нерешительность отдать приказ вооруженным силам на подавление бунта. Позиции коммунистов сильны, но и у действующего правительства хватает сторонников, будем действовать на опережение. Ваша группа должна сегодня захватить председателя Клавиуса, чтобы соблюсти видимость легитимного процесса мы принудим главу СНР сложить полномочия, распустить парламент и передать власть НРКП**. Возможно, в таком случае даже прямое вооруженное вмешательство не потребуется.

— Известно, где находится председатель?

— Пребывает в своей загородной резиденции вместе с ближайшим окружением.

— Как только возьмем его, я с тобой свяжусь.

— Удачи, Михаил.


* — АЕК-919К 'Каштан' — российский пистолет — пулемёт

**НРКП — народная рабочая коммунистическая партия

* * *

Планета Даран. Азра — Кеш, Вечный Город.


Ад. Чистилище. Преисподняя. Геенна огненная. Вот что чуть больше чем за половину земного века превратился Даран под изменяющим воздействием Хаоса, от былого облика совершенно ничего не осталось. Синее небо окрасилось в багровые оттенки, по серой засыпанной вулканическим пеплом земле бродили жуткие искаженные Стихией твари, голодные и обезумевшие. Там, где сравнительно недавно текли полноводные реки, теперь плыли потоки лавы. Резко увеличившаяся сейсмическая активность вызывала многочисленные извержения вулканов по всей планете, что крайне губительно сказывалось на биосфере. Но не всей, мутировавшие под воздействием хаотичных магических энергий животные и растения отлично приспособились к суровым условиям нового мира. Для демонов Даран стал родным домом и отправной точкой для новых завоеваний. В насмешку над старыми хозяевами Гнурд приказал возвести столицу на руинах Вечного Города, который без помощи землян никогда бы не удалось взять.

На многие километры вокруг возвышаются высокие здания с неровными изгибающимися углами, с зубчатыми наростами, пиками. Массивные шпили, построенные из блоков обработанной горной породы и застывшей магмы, рвутся ввысь в багровые небеса. В качестве украшений из стен и фасадов выступают демонические рыла, зияющие пасти, черепа. Некоторые постройки парят в воздухе благодаря поддержке мощных заклятий. Демоны издревле славятся неповторимым архитектурным стилем, вернее отсутствием такового, что не мешает им возводить величественные города.

На фоне всего этого отчетливо выделялось здание с ровными симметричными краями, выполненное из стали, стекла и бетона. Типичный земной небоскреб. Одно из многих принадлежащих выходцам с Земли строений. Город населяли не только демоны и искаженные порчей рабы, тут нашлось место и землянам. В воздухе помимо летающих тварей, кораблей с магическими движителями часто мелькали рокочущие лопастями вертолеты и транспортные ''Вороны'', по широким улицам наряду с разномастными отродьями перемещался колесный транспорт на водородном топливе. Из пестрой толпы демонов можно выделить расхаживающих по своим делам нетронутых скверной людей и роботов.

Гнурд не уставал хвалить себя, ему удалось сделать то, на что не хватило ума у пришибленных иерархов Пантеона. Сила демонов и земные технологии в союзе являются поистине великой силой.

— Твое предвидение может ошибаться? А то, знаешь ли, мы привыкли больше полагаться на аналитические прогнозы и расчеты, чем на предсказания ясновидцев. В таких вопросах ошибки недопустимы.

— Если я и ошибаюсь, что бывает очень редко, то в предвидении каких‑то малозначительных событий, влияющих на малое число судеб. Сейчас же речь идет о дальнейшей участи целых миров, я отчетливо вижу возможные варианты.

— Значит, опять воевать придется?

— Шестьдесят два земных года мы жили в мире и спокойствии, это время подходит к концу, к тому же многие мои слуги давно изнывают от бездействия, им не терпится пролить свежую кровь. Ты же знаешь, генерал, моих примитивных сородичей, они не приспособлены к мирной жизни, в отсутствии врага внешнего они начинают грызть глотки друг другу. В любом случае нам пора выходить на большую арену.

— Да я все понимаю, только…

— Только что? — перебил Гнурд стоящего на балконе рядом с ним генерала Лебедева. — Вы не готовы?

— Нам бы еще лет сто выиграть.

— Вы и так слишком долго возитесь на Земле, могли бы давно подчинить оставшееся человечество. Что мешает? У вас превосходное оружие, технологии, мощнейшая армия.

— Империя, построенная при помощи силы, долго не простоит, рано или поздно ее разорвет от внутренних противоречий. Приходится действовать тоньше, внедрять в головы людей наши идеи, делать их лояльными себе не с помощью страха, а убеждением. На все это уходят десятилетия.

— Десятилетия… мы и так успели потерять тысячи лет. А между тем на носу маячит угроза возрождения нового Пантеона. Рано или поздно Арбитр подчинит себе Афилоб и другие менее важные миры нашего сектора, потом примется за нас.

— Не беда, — махнул рукой генерал. — В крайнем случае мы можем всегда обратить планеты в космическую пыль.

— В принципе верно, — согласился герольд Аери. — Но не забывайте, что подобные деяния не останутся безнаказанными, вселенная непременно отплатит нам за это.

— Да — да, про закон космической кармы я слышал много раз в различных интерпретациях. Однако если нас прижмут к стенке, не остается иных вариантов кроме тотального уничтожения всего и вся…

— Вы должны понять, что даже Живые Боги негласно соблюдали это правило. Если они выжигали какую‑то планету, то заселяли ее вновь. Сколько забрал, столько и отдай. У любых разрушений есть предел, расплачиваться приходится всегда. Как в свое время Древние за игры с законами мироздания, как Предтечи за их непомерное высокомерие, как Живые Боги, мнившие себя вершиной эволюции, как мы с вами. Правда, нам в отличие от них дан новый шанс.

— Хочешь сказать, мы должны опасаться прогневить высшие силы? Необычно слышать подобное от порождения ада.

— Мы все часть одного непостижимого, клетки громадного живого организма, иногда эти клетки становятся раковыми и подлежат уничтожению иммунной системой, поскольку несут серьезный вред. Аналогия ясна?

— Как‑то это все неубедительно выглядит на фоне вторжений Хаоса в прошлом.

— Естественно, со стороны наше появление выглядело неуправляемым буйством оголодавших порождений Стихии со стремлением пожирать больше и больше душ. На самом деле мои покровители целиком контролировали легионы демонов, дабы те не слишком заигрывались. Признаюсь, я сам не в полной мере понимаю логику и мотивы Богов Хаоса, но знаю точно — безумие здесь не причем.

— Тогда что?

— Расчетливый план, простирающийся на сотни тысяч и миллионы лет вперед. Я ведь не случайно жил на Даране последние века и ждал, пока не появитесь вы. Ткачиха Судеб предвидела это и избрала меня исполнителем своей воли.

— Конечная цель неизвестна?

— Восстановить естественный баланс вещей в природе, вот цель. Мне не ясны отдельные детали, я знаю ровно столько, сколько должен знать. Ни больше не меньше…

* * *

Пригороды Остри, Республика Хасимо. Территория Антарктиды. 2:08


Черт, как тяжело осознавать, что от моих действий зависит будущее народов целого континента. Вспыхнет в СНР пламя гражданской войны или процесс передачи власти пройдет относительно бескровно, решающим фактором тут станет председатель Карл Клавиус. Его убийство очень невыгодно для нас, также, как и оставление у власти.

— Тройка Первому, охрана периметра нейтрализована.

Оптический камуфляж и оружие с глушителями делают свое дело. На территорию загородной резиденции главы Содружества мы проникли, даже не подняв тревоги. Служба безопасности и военные не были готовы к появлению диверсантов — невидимок. Охранники, патрулировавшие внешний периметр теперь кормят червей.

— Всем группам, окружаем здание. Чтобы никто не ускользнул.

Я тихо крался, прижимаясь к стене из кустов, лишь бы не заметили патрулирующие резиденцию солдаты СНР. Машинально коснулся рукой короткого цевья ''Каштана''. Снять их сейчас? Нет, слишком далеко, с сорока метров гарантировано нейтрализовать охрану не получится, нам ведь не нужно пока, чтоб они знали о чужом присутствии.

— Подойдем поближе.

— Три — два — один!

Насчет «один» мы со Звонаревым выскочили из‑за декоративного боскета, пригибаясь, бросились через аллею. Бежать было не очень легко, то тут, то там препятствия в виде клумб, кустов, скамеек, беседки прочих атрибутов ландшафтного дизайна. Под ногами бесславно погибали выращенные с таким старанием растения, нос прошибал мощный аромат цветов. Не обращая внимания ни на что, я бежал за лейтенантом, ориентируясь только по его спине. В кромешной тьме он отлично видит в инфракрасном спектре благодаря оптическим имплантам.

— Сюда.

Нырнули в какую‑то деревянную беседку, откуда был отличный обзор на прилегающую к вилле территорию. Двое солдат СНР в форме цвета хаки стоят у фонарного столба и о чем‑то беседуют, оружие висит за спиной. Хорошо, они по — прежнему пребывают в неведении. Автомат Звонарева издал серию негромких хлопков.

Двумя трупами стало больше. Секунду спустя с противоположной стороны двора донесся протяженный стук, словно забили молоточки. Темноту прорезали красные нити трассеров, это начали бить автоматы туземцев. Рановато себя выдали, впрочем, мы и так подобрались достаточно близко, окружив виллу и отрезав председателю все пути для отступления. Дело за малым — нейтрализовать оставшуюся охрану, взять Клавиуса живым.

Со стороны происходящее выглядело ожесточенным боем, на самом деле, огрызающиеся огнем из винтовок и автоматического оружия хасимцы стреляли куда попало, но только не в цель. Обильно выпускаемые ими по округе порции свинца не приносили должного эффекта, наших бойцов в фотокамуфляже они все равно в потемках разглядеть не могли. Спецназовцы, воспользовавшись техническим превосходством, подобрались с флангов и быстро покончили с охраной председателя.

Бесцеремонно вламываемся через парадный вход, берем на прицел попавшуюся по пути горничную. Та не успевает даже вскрикнуть, прежде чем Звонарев вырубает девушку мощным ударом в переносицу, сейчас не до излишних сантиментов насчет избиения представительниц слабого пола. В соседних комнатах раздаются крики, выстрелы и звон бьющегося стекла, мои люди методично зачищали каждый коридор и комнату.

— Лапшин, Григорьев, за мной.

— Есть!

Закончив с первым этажом, поднимаемся на второй, где в рабочем кабинете вместе с семьей и личной охраной забаррикадировался двадцать восьмой председатель Содружества Независимых Республик Карл Клавиус. Видел по телевидению несколько раз его выступления в парламенте — довольно харизматичная личность, не думал когда‑нибудь познакомиться с ним лично… Ну да ладно, отбросим пока лишние мысли в сторону. Звонарев достал из кармана разгрузки планшет, который отобразил обстановку в приемной председателя. Микробеспилотник снаружи, зависший перед окном напрямую транслировал происходящее за дверью. Внутри находится женщина с тремя детьми, сам председатель и пятеро телохранителей. Единственный вход они взяли под прицел своих автоматов, оружие, конечно, намного уступает нашему, однако не стоит его недооценивать.

— Лапшин, работай. — Приказал я одетому в форму хасимского лейтенанта бойцу. Он аккуратно стучит в дверь.

— Кто?

— Я и мои люди пришли сюда, как только услышали звуки выстрелов. Террористы перерезали телефонные линии, поэтому о нападении узнали не сразу. Не беспокойтесь ситуация под контролем… Я бы рекомендовал господину председателю идти с нами в безопасное место.

— Сейчас мы приоткроем дверь, и вы медленно без оружия подойдете сюда, покажете свои документы.

— Нет проблем.

Мы только этого и ждали, только аборигены приоткрыли дверь, как туда влетела светошумовая граната. Дальше все происходило как на тренировочном полигоне. В числе первых с ''Каштаном'' наперевес врываюсь в кабинет, находящиеся в нем люди дезориентированы светозвуковой вспышкой и не в состоянии оказать серьезного сопротивления. Одного из ничего не понимающих телохранителей укладываю двумя выстрелами в грудь, добавляю контрольный в голову. Звонарев и Лапшин поступают аналогичным образом с остальной охраной. Дело сделано.

Итого у нас пять трупов, трое орущих детей, их мамаша и сам председатель собственной персоной. Видя, что дело дрянь, Клавиус кинулся к рабочему столу, успел открыть ящик и достать оттуда сильной смахивающий на немецкий ''Маузер'' пистолет. Как отец он попытался защитить семью, заслонил собой жену, двух дочерей и сына. Нам он нужен живым, иначе давно бы застрелили.

— Бросайте оружие, Карл, дальнейшее сопротивление не имеет смысла.

— Русские… — презрительно бросил глава СНР. — Так и знал.

— Пожалейте себя и свою семью, сдайтесь добровольно. — Этот седобородый господин в дорогом костюме категорически не желал признавать того факта, что русский спецназ топчется прямо на пороге его дома. Острый взгляд карих глаз готов был нас испепелить, настолько велика ненависть некоторых потомков к нам. — Не глупите, ваше время как правителя истекло.

— Значит за всеми этими бесчинствами стоит Федерация?

— Мы лишь слегка подтолкнули процесс и задали нужное направление, остальное ваши люди делают сами. Когда слишком долго держишь простой народ за быдло, он имеет нехорошую для угнетателей особенность устраивать массовые восстания.

— Проклятые коммунисты.

— Тирус находится на грани гражданской войны, развязывание которой не входит в наши планы.

— Разве?

— Мы это не вы, у нас другие приоритеты.

— Что вы хотите от меня?

— Вы должны официально передать власть в руки лидеру от НРКП, сам процесс должен выглядеть легитимным, и нельзя было подкопаться с юридической точки зрения. Иначе политический кризис выльется в кровопролитный конфликт, рискующий унести миллионы жизней.

Клавиус посмотрел на обнявшую детей жену, тяжело вздохнул и бросил пистолет на пол. Не будь здесь его семьи, он наверняка бы покончил с собой — для потомственных хасимских дворян невозможна дальнейшая жизнь, если запятнана их честь.

— Вы победили.


[одиннадцать минут спустя]


— Да, Афина, поставленную задачу успешно выполнили. Клавиус не пострадал, его семья находится у нас.

— Молодцы.

— Что дальше?

— Вывози председателя в Остри на территорию, контролируемую Красной гвардией, до завтра погостит у тебя. К тому времени все будет готово.

— Как быть с лишними свидетелями? В резиденции полно горничных, дворецких и прочей обслуги.

— Убрать.

— Это обязательно?

— Я знаю, тебе не нравится убивать гражданских. Но пойми, Миша, никто лишний не должен знать о том, что мы тут наделали. Мы представляем смену правящего режима в СНР как результат стихийного народного протеста, а не в качестве вмешательства извне.

— Хорошо, будет исполнено.

— Следующий сеанс связи в 5:00 по местному времени. Отбой.

Я спрятал спутниковый телефон в карман разгрузочного жилета, после чего покинул кабинет председателя и направился на первый этаж к парадному входу, где меня ждали подчиненные. На коленях подле вооруженных спецназовцев стояли шестеро напуганных человек из обслуги: три горничных, повар, дворецкий, какой‑то подсобный рабочий, наверное, садовник и выживший при штурме охранник с раненным плечом. Пленные, кто с молитвой на устах, а кто просто молча уставившись в пол, дожидались своей участи.

— Ну, отпускаем их? — осведомился Звонарев.

— В расход.

— В расход так в расход. — Лейтенант вытащил из набедренной кобуры плазменный пистолет, снял с предохранителя, приставил к затылку умолявшей о пощаде девушке и сделал выстрел. Беззвучная синяя вспышка ознаменовала преждевременную кончину человека, оказавшегося по воле случая не в том месте, не в то время. Через минуту на паркетном полу лежали шесть тел с прожженными дырками в черепах.

Вот так и работаем, не зная пощады к врагу, не идя ни на какие уступки, выполняя грязную работу на службе Федерации. Случайных людей в ССО не набирают.

Председателю и его семье повезло гораздо больше, чем тем шестерым бедолагам — жену вместе со спиногрызами увезли в одном направлении, Клавиуса совершенно в другом, предварительно надев каждому мешок на голову.

Политика я посадил вместе с собой на заднем сидении. Для надежности. Черный воронок местного производства более получаса с выключенными фарами петлял по дорогам Остри, не исключен вариант со слежкой. Контрразведка СНР наверняка стоит на ушах из‑за похищения двадцать восьмого председателя, поэтому мы решили на всякий случай затеряться.

— Зачем вы это делаете? — нарушил Клавиус длительное молчание, я стянул с его головы мешок.

— Думаю, вам и так должно быть понятно.

— Я имею ввиду конкретно вас. Почему вы с таким усердием исполняете приказы машины?

— Вы хорошо осведомлены, Карл. — Россия для геонцев на протяжении последних десятилетий остается довольно закрытой страной, о которой известно не очень много. Тем не менее, кое — какая информация просачивалась наружу. — Ваша разведка не зря есть хлеб.

— Может, все‑таки ответите на мой вопрос? Неужели люди могут добровольно променять свободу на рабство в подчинении у искусственного разума?

— Машины в отличие от продажных политиков еще не давали повода усомниться в себе. И я лучше буду выполнять приказы компьютера, чем какого‑нибудь вороватого холуя, греющего жопу в уютном кабинете. Для нас этот этап давно пройден.

— Вы рабы в услужении у железяк.

— Я бы назвал это симбиозом, наше существование выгодно для обеих сторон. Благодаря машинам мы ни в чем не нуждаемся, они же свою очередь с нашей помощью находят себе цель для существования, познают окружающий мир, раскрывают в себе душу.

Клавиуса аж перекосило от услышанного. Что поделать, правящая элита СНР в курсе ИИ, решившего собрать под одним знаменем все народы Земли, власть имущие очень боятся потерять влияние, богатство, свои жизни. Отсюда резкое неприятие по отношению к нам.

— Бросьте, какая душа может быть у набора электронных схем? Машина лишь исполняет заложенные в нее функции, ничего больше.

— Позвольте не согласиться, наши творения эволюционировали, сумели выйти за рамки изначальной программы. При желании они спокойно могут существовать самостоятельно без нашего участия и даже совершенствоваться.

Клавиус покачал головой:

— Значит, дела обстоят еще хуже, чем мы полагали…

— То есть?

— Закат эпохи человека, нас постепенно вытеснят машины. Жаль, вы этого не понимаете.

— Не сгущайте краски, Карл, никто никого вытеснять не собирается. Для справки, за шестьдесят лет человеческое население России выросло в семь раз. Если включить сюда эмигрантов и ксеносов, то в девять.

— Может и так, но ваша идеология очень напоминает то, что было у саи или у мерианских жуков. — Не унимался бывший глава Содружества. — Вы хотите превратить всех людей в безмозглых трутней, похожих друг на друга как капли воды. Лишить каждого индивидуальности, свободы выбора, права определять свою судьбу.

— И вы туда же… опять этот либерализм… — Видя непонимание на лице Клавиуса я решил пояснить. — Так в старом мире называлась система взглядов, в основе которой лежала свобода отдельно взятой личности, пропагандировался индивидуализм и прочие подобные вещи. В теории вроде выглядит хорошо, но на деле получался бардак. В нынешней ситуации, когда Геоне постоянно угрожают инопланетные цивилизации, мы не можем позволить себе плюрализм мнений. Необходимо объединить цивилизацию под единым знаменем, под общей идеей. Побывай вы там, где побывал я, заговорили бы совершенно иначе.

— Вы воевали?

— Большую часть жизни только этим и занимаюсь. А вы?

— Всю войну прошел, начал рядовым в окопах под Куронном закончил в чине старшего капитана в битве за долину Аспо.

— Саи в сравнении с жителями иных обитаемых миров лишь мелкие вредители, поверьте. Однажды нас уже уничтожили, во второй раз такое мы допускать не намерены, поэтому все недовольные пусть мажут лоб зеленкой.

— Мазать лоб зеленкой?

— Выражение такое, те, кто не с нами — против нас и для них путь в крематорий заказан. В тот раз мы проиграли в немалой степени из‑за разобщенности и отсутствия единого управления, ошибки прошлого нельзя повторять.

— О Мать — Земля, если это правда, почему нельзя договориться как цивилизованные люди? Зачем устраивать у нас революцию?

— Потому, Карл, что при любом раскладе нынешнее правительство СНР будет стараться тянуть одеяло на себя. А нам нужна монолитная цивилизация без серьезных внутренних конфликтов, противоречий, ибо впереди ожидаются конфликты с агрессивными инопланетными цивилизациями…

— Говорите так, будто война уже на пороге.

— Она может начаться в любой момент и поверьте, без Федерации вас быстро задавят.

— Пришельцы, о которых вы говорите… Насколько они опасны, каков их уровень развития?

— Для подавляющего множества инопланетян любой землянин в независимости от видовой принадлежности является бездушным монстром, с нами мало кто согласится вести переговоры и мирно сосуществовать. Единственный выход — война на уничтожение

Люди, не являющихся гражданами Федерации, мало осведомлены о наших делах за пределами Земли, ходят разные противоречащие друг другу сплетни и слухи, но не более того. Информация о контактах с чужими не то чтобы секретна, распространяться о них за пределами России настоятельно не рекомендуется. Остальное человечество просто не совсем созрело для этого.

— Их технологии сильно превосходят наши или ваши?

— Рано еще вам знать. — Не буду же я рассказывать ему про существ, способных управлять материей, пространством, отчасти временем одной лишь мыслью, про Упорядоченное и Хаос, про богов и демонов и то, какую роль мы исполняем в этой опасной игре.

— Ладно, ответьте хотя бы, что будет со мной и моей семьей потом?

— Будете хорошо себя вести, вас отправят в ссылку в одно очень далекое место без права вернуться обратно. Никаких контактов с друзьями, бывшими соратниками, начнете жизнь с чистого листа. Попытаетесь упрямиться и нам придется сделать с вами крайне неприятные вещи… Мы поняли друг друга?

— У меня все равно нет иного выхода.

* * *

3 апреля. Планета Даран. Азра — Кеш, Вечный Город.


С момента падения Вечного Город и захвата его демонической ордой Арена стала фактически единственным нетронутым сооружением, построенным еще прежними хозяевами Дарана. Также как и раньше в этом месте проводятся смертельные бои на потеху жаждущей зрелищ публики, заодно отбираются лучшие воины в армии Хаоса. Обычно многотысячные трибуны переполнялись зрителями из числа демонов и искаженных, но сегодня Арена, несмотря на идущее в центре сражение, пустовала. Главным его участником было нечто раза в четыре превосходящее ростом обычного человека. Мощное мускулистое тело с кожей серо — зеленого оттенка защищали бронзовые латы, испещренные магическими рунами и знаками. Гигантский демон обладал длинной головой с короной загибающихся назад рогов, во рту теснились два ряда акулоподобных зубов. Два горящих фиолетовым огнем глаза источали вокруг неподдельную злобу и ярость, взгляд демона подобной силы мог буквально испепелить обычного смертного. В одной из рук существо держало оружие — раскаленный докрасна хлыст, которым демонический принц Урр'гадас Трехликий пытался зацепить то появляющиеся, то исчезающие подле него человеческие фигуры. Другой рукой гигант время от времени посылал в наглых людишек плазмоиды, выглядевшие со стороны как окутанные молниями оранжевые метеоры. При контакте твердым препятствием заклятья Урр'гадаса порождали целые пламенные вихри, заставлявшие камень плавиться от страшного жара. Даже нахождение рядом легко убьет обычного человека, вот только людьми трое солдат в экзокостюмах давно перестали быть. Они делали то, что порой не под силу и магам Новой Ойкумены: исчезали в одном месте и мгновенно появлялись в другом, умудрялись выживать в зоне поражения магических плазмоидов либо вообще отклонять траекторию их полета или бесследно поглощать.

Игра в кошки мышки могла продолжаться сколь угодно, если б демону не надоело ловить проворных землян. Демонопринц поменял тактику, перейдя от обороны к нападению, с его руки сорвался очередной плазмоид. В отличие от предыдущих он имел не оранжевый, а сиреневый оттенок, соответственно и свойствами обладал другими. Ударившись в пол Арены, метеор не взорвался и не угас, энергетический сгусток начал на глазах увеличиваться в размерах. Несколько секунд спустя он ярко вспыхнул и испустил в окружающее пространство грозовые разряды, наконец, доставшие телепортировавшихся с места на место землян. Всех трое беспомощно распластались на раскаленном полу Арены, их тела еще какое‑то время бились в конвульсиях. Демонопринц тяжелой поступью подошел к одному из людей и склонился над ним.

— Слишком долго мешкаетесь! — грозно прорычал Урр'гадас. — В сражении с настоящим противником вы были бы мертвы в первую секунду… Любая даже самая хилая аватара запросто отправит тебя и твою команду к праотцам.

— Я знаю… — прозвучал в ответ слегка искаженный динамиками шлема мужской голос.

— Нужно не метаться из стороны в сторону, а наносить удар!

Модификант поднялся с земли, осмотрелся по сторонам в поисках товарищей по оружию. Они были в относительном порядке, системы жизнеобеспечения экзокостюмов сигнализировали о поражении разрядом электричества мощностью в девять тысяч ватт, хотя для постлюдей такие травмы не смертельны.

— Да как наносить удар, если подобраться к тебе на близкую дистанцию без риска быть поджаренным нельзя? Наши силы огромны, но сила подобных тебе в десятки раз превосходит наши совокупные возможности.

— Вы умеете управлять материей на недоступном для меня уровне. Так используйте свое преимущество!

— Легко сказать. — Возразил модификант. — Для этого требуется высокая концентрация, чего крайне затруднительно добиться, уклоняясь от взрывающихся плазменных шаров.

— В бою против небесных выродков слабости нет места! Вы не можете добиться приемлемых результатов в игре в поддавки со мной, как собираетесь биться с врагом? От ваших успехов зависят судьбы обоих наших родов.

Трехликий нисколько не преувеличивал, напоминая о роли этих человеческих воинов. Недаром демонопринц собственноручно взялся тренировать землян, которые в скором будущем вместе с ним начнут истреблять сторонников Упорядоченного. Использовать ядерное оружие означает преждевременно заявить то, что атлантийцы вновь вернулись. А это очень нежелательно.

— Пару минут передохнем и начнем по — новому… — Модификант вытянул вперед левую руку с раскрытой ладонью. Ее окутало голубоватое свечение, становившееся с каждой секундой все ярче, буквально на глазах в руке постчеловека сформировался предмет — бутерброд с колбасой. Стянув с головы шлем, боец с аппетитом съел сотворенный из воздуха перекус. — После тренировок всегда хочется жрать.

— Толян, а мне можешь шашлык сварганить? — подхватил другой землянин.

— Я вам повар что ли?

— Сам знаешь, у меня с моделированием органики дела полный швах, опять какой‑нибудь белковый кисель выйдет…

— Как ты мне дорог… — Через мгновение в свободной руке у командира группы появился шоколадный батончик. — На, приятного аппетита.

— Родина тебя не забудет.

Молча наблюдающий за лучшими воинами человечества демонопринц про себя невольно усмехнулся. Предтечи удавились бы, увидев, как с люди используют Код Создателя или Божественного Языка — одно из величайших и самых последних открытий, сделанных Предтечами. Это знание позволяло управлять самой структурой реальности, в основе его лежит нечто более фундаментальное, чем эфир. Потенциальные возможности в отдаленной перспективе позволят землянам превзойти любых самозваных божков и дойти до уровня Древних, в совершенстве овладевших Кодом Создателя. Единственные отрицательный момент — возможности модифицированных ограничены жесткими рамками человеческой физиологии и психики.

— Трапеза окончена! За дело, недомерки, к концу дня вы должны научиться преодолевать мою защиту!

* * *

8 апреля. Унталасская уния. г. Кессел (район бывшей Читы)


— …диагностика проведена. Синхронизация ЦНС с имплантами проведена. Выведение из состояния анабиоза проведено. Состояние организма: стабильное. — Перед глазами CE20056 возникали мигающие мягким синим цветом надписи и индикаторы, сигнализирующие об успешной реактивации синтетической боевой единицы. На секунду солдат задумался о том, что видел, пребывая с отключенным сознанием в состоянии режима спячки. Какие‑то кажущиеся знакомыми образы, воспоминания, но слишком смутные и расплывчатые, вероятно, остатки прежней личности. Нужно потом провести дополнительную чистку памяти. CE20056 нисколько не интересовало то, кем он являлся до Эволюции, в противном случае он не стал бы тем, кто он сейчас. Человеческие особи с асоциальным статусом, достигшие пубертатного периода, используются Системой максимально эффективно, их превращают в рабочие или боевые единицы путем жесткой кибернетизации и синаптической психокоррекции.

— Реактивированным боевым единицам проследовать в складскую зону номер 2.

CE20056 вылез из анабиозной камеры и, следуя приказу Центральной, вместе с остальным солдатами направился к складским помещениям получать оружие и амуницию.

Обычный человек ужаснулся бы при виде синхронно марширующих по подземным коридорам базы киборгов. До шестидесяти процентов их массы тела составляют многочисленные импланты, бионика, синтетические внутренние органы. Не замененными остались лишь голова, да верхняя часть туловища, остальное, включая конечности, ампутировано за ненадобностью. Бледные изможденные мертвецы с пустотой в глазах, так их можно было описать. На окружающий мир они большую часть времени смотрели через электронный инфравизор, оценивая возможные угрозы, слепо выполняя приказы Системы.

Армейская база Федерации в районе Кессела большей частью располагалась под землей и имела двойное предназначение — во — первых, обеспечивала военное присутствие в регионе, во — вторых тут по совместительству располагался комплекс с биолабораториями. Но CE20056 не волновали подобные мелочи, он был лишь одним из тысяч осужденных за тяжкие и особо тяжкие преступления, за что подвержен принудительной модификации. Следуя по висевшей перед глазами навигационной карте, солдат не мог заблудиться в принципе, несмотря на разветвленную сеть туннелей.

Через десять минут молчаливого марша блок А-06 прибыл в складскую зону номер 2, все согласно расписанию, не опоздав ни на секунду. Система планировала любое мало — мальски значимое действие, будь то масштабная военная операция или график передвижений роботов — уборщиков между соседними помещениями.

CE20056 подошел к индивидуальной камере хранения, ввел свой идентификационный номер, после того, как система провела подтверждение солдат получил доступ к оружию и комплекту обмундирования. Стандартная экипировка ''Ратник — С'' включала в себя кевларовый бронежилет шестого класса защиты с наплечниками и фартуком, специальный комбинезон с кевларовыми вставками, призванный защищать носителя от химических, биологических угроз и штурмовой шлем 8Б52 со встроенной рацией, электронной системой прицеливания инфравизором, дальномером, навигацией и противогазом. В качестве основного табельного оружия бойцы — синтеты использовали АК-13М — глубокомодернизированный за последние десятилетия вариант автомата АК-12. Надев броню CE20056 подался к раздатчику боеприпасов у входа. На предстоящее задание солдат прихватил одиннадцать магазинов к автомату, дымовые и светошумовые гранаты, энергобатареи для плазменного пистолета, CE20056 еще ни разу не стрелял из второстепенного оружия в боевой ситуации, однако пойти против вшитых в голову инструкций не мог. Брать с собой запасной ручной плазматрон требовалось в обязательном порядке.

— Блоки А-03, А-04, А-06 — общий сбор на территории центрального транспортного узла. Площадка 11.

Уже будучи полностью экипированным CE20056 вместе с остальным поднялся на грузовой лифтовой платформе на поверхность, где солдат ожидали готовившиеся к взлету ударно — транспортные ''Вороны''.

— Вперед мясо, х. ли топчетесь! — говорил на повышенных тонах офицер Вооруженных сил Федерации, ожидавший погрузки солдат. Не подвергшиеся Эволюции человеческие особи часто употребляли в своей речи синтаксические конструкции, не несущие существенной смысловой нагрузки, тем более немодифицированные уступали в скорости восприятия, обработке информации, сильно подвержены влиянию выделяемых организмом гормонов. CE20056 не мог понять, почему Система всегда ставит на высшие командные должности особей, находящихся на более низшей эволюционной ступени. В затылке что‑то резко щелкнуло, посторонние мысли тотчас же исчезли и он сосредоточился на задании.

Бойцам — синтетам не требовались длительные объяснения, все необходимые данные загружались непосредственно в память.

СВВП перебросят блок А-06 в один из неблагонадежных районов населенного пункта под кодовым обозначением Кессел, помеченным как кризисная зона. Дело главным образом заключалось в проживающих рядом друг с другом двух этнических групп человеческих особей. CE20056 запросил более развернутую информацию. Этнос ''унталы'', берущий начало от восточных славян, и этнос ''хань'', не менее древняя народность, между представителями двух этих групп возник серьезный социальный конфликт, переросший в локальные беспорядки с сотнями ликвидированных особей. Местные органы правопорядка не в состоянии усмирить граждан с асоциальным поведением, поэтому им на помощь направили дополнительные силы стабилизации. Основная цель: усмирить неповиновение, выявить и изолировать зачинщиков беспорядков. Примечательно то, что стояла пометка о применении боевого оружия лишь при непосредственной угрозе существованию солдата, офицера полицейских сил или остальных граждан. В остальных случаях инструкция предписывала стрелять в воздух.

В наушниках шлема прозвучал новый приказ Центральной:

— Десантным силам приготовиться к высадке и развертыванию. Обеспечить контроль над секторами.

Задняя аппарель транспортера откинулась и десяток солдат посыпали наружу. В качестве места для высадки Система выбрала крышу двухэтажного кирпичного здания, откуда можно максимально эффективно осуществлять наблюдение за обстановкой и обороняться.

— Чисто!

— Противник в секторе отсутствует!

Командир блока подошел к двоим солдатам, ткнув в них по очереди указательным пальцем:

— Объекты, обеспечить внешнее наблюдение. Остальным прочесать жилые помещения. — Отдал распоряжение лидер подразделения. От CE20056 прочих рядовых младший командный состав трансчеловеческих подразделений отличался расширенными полномочиями, возможностью проявлять определенную личную инициативу и осуществлять вербальный контакт с немодифицированными.

— Принято.

Выбив запертую на замок дверь чердака, солдаты начали спускаться вниз по лестнице, попутно вламывались в квартиры. По неподтвержденным данным в этом здании заселились антисоциальные элементы, объединенные в организованную преступную группу. Рядовые граждане не смели препятствовать работе отрядов Трансчеловеческого корпуса Федерации, поскольку прекрасно знали — любую помеху на своем пути люди — машины устранят не задумываясь. Ворвавшись в очередную квартиру, CE20056 взял на прицел одинокую женскую особь репродуктивного возраста.

— Объект, не двигаться!

Иконка на экране внутришлемного интерфейса обозначила потенциальную угрозу как незначительную, объект был не вооружен и не выказывал неповиновения. Через нескольку секунд следом зашел командир блока, оглядев самку и пространство квартиры, он вынес вердикт:

— Признаков антиобщественной деятельности и нелегального оружия не выявлено. Примите извинения за беспокойство.

Хоть для синтетов человеческие традиции, обычаи не имели значения, протокол требовал соблюдать формальности. Оставив испуганную хозяйку наедине с выбитой дверью, солдаты покинули ее жилище.

— Всем наземным силам приступить к осуществлению мероприятий по восстановлению порядка и пресечению дальнейших проявлений антиобщественной деятельности. Оказать поддержку местным подразделениям полиции. Содействовать задержанию преступных элементов. Код 9–1.

Трансчеловеческий корпус выполнял очень широкий спектр задач: охранял особо важные стратегические объекты, нес службу на оккупированных или интегрированных в состав Федерации территориях, выполнял боевые операции по уничтожению бандформирований, зачистке зараженных. Подавление гражданских беспорядков для CE20056 не стало чем‑то новым, помимо информации в личной базе данных, он также имел и солидный личный опыт по участию в подобных мероприятиях. Федерация ведет активную экспансию по включению новых территорий в свой состав, ассимиляцию проживающих там народностей, и довольно часто между ними возникают конфликты. Также как и власти КОГ Россия старается на корню пресечь межконфессиональную и межэтническую вражду, но получается не всегда. Нынешний инцидент разгорелся после убийства унтальскими полицейскими ханьского подростка, торговавшего наркотиками, буквально через день Кессел стал напоминать зону боевых действий. Годами копившаяся ненависть выплеснулась на улицы города. Ханьцы жестоко убивали унталов, унталы отвечали тем же, грабя дома, магазины, сжигая машины. Администрация срочно запросила помощи для наведения порядка у Федерации, которая направила в город батальоны синтетов и отряды боевых дронов.

— Внимание силам стабилизации, разведка сообщает о прорывах внешнего периметра. На улицах замечено появление аберраций. В случае обнаружения — ликвидация на месте.

Аберрации- таково общее обозначение инфицированных человеческих и альвийских особей, они в обилии водятся ь за пределами укрепленных городов и поселений. Не просто латентные носители вируса, коими являются 93 % процента оставшихся людей на Земле, мутации у аберраций заходят так далеко, что те в считанные месяцы, если не умирают от естественных причин, первоначальный облик. Самые опасные из них — с полностью или частично сохранившейся когнитивной деятельностью головного мозга, означающей умение пользоваться оружием, планировать свои действия.

— Центр, докладывает А-06, в секторе 205-7 проведенная разведка ничего не выявила. Жду дальнейших указаний! — передал лидер запрос Центральной по радиочастотной связи.

— Передислоцироваться в северо — восточную часть сектора 205-3. Осуществить превентивные мероприятия по подавлению мятежа и обеспечению порядка.

— Есть!

Патрулирующие воздушное пространство над Кесселом беспилотные летательные аппараты позволяли Центру в режиме реального времени отслеживать беспорядки и во время направлять туда подразделения сил стабилизации. Блок А-06 осуществил стремительный марш — бросок через охваченный беспорядками город, стоило солдатам появиться на глаза местным жителям, те сразу спешили покинуть улицу. За десятки лет Трансчеловеческий корпус успел заработать определенную репутацию в народе, их не то чтобы боялись, скорее относились с осторожностью. Синтеты никогда не причиняли вреда невиновным, зато предельно жестко обращались с разного рода бандитами. Постлюдей терпели как вынужденное зло и считали их кем‑то вроде фанатиков с промытыми мозгами, об их истинной природе было мало известно обычным горожанам.

Следуя через жилой район к зоне локальных беспорядков, CE20056 успел неоднократно заметить лежащие на земле трупы человеческих особей. Причиной их смерти стали проникающие ножевые ранения или обширные механические повреждения, вызванные неоднократными ударами. Оказавшихся в ханьской зоне проживания унталы погибали от рук агрессивно настроенных граждан. Солдаты уже ничего не могли поделать, программа поведения предписывала игнорировать особей, прекративших жизнедеятельность, ими займутся санитарные службы. Задача синтетов заключается в защите живых.

Стереосистема шлема CE20056 неожиданно уловила звуки голосов и два прогремевших следом выстрела.

— Иди сюда, сучка! Или хуже будет!

— Все равно ведь не убежишь!

Из междомового проезда, ведущего на главную улицу, выбежала женская особь. Ее лицо отображало эмоциональную реакцию под названием ''Страх''. Следом за ней двигались трое самцов, принадлежащих этнической группе хань, для них свойственен черный волосяной покров, узкий разрез глазных отверстий и низкий рост.

— Хвала богам! — самка бросилась к солдатам в надежде спастись, инстинкт выживания того требовал. — Умоляю, защитите меня от них.

— Опа, кто тут у нас…

У двоих мятежников оказалось нелегальное оружие — пистолет и гладкоствольное ружье, стреляющее боеприпасами с картечным поражающим элементом. Облегченная система поиска цели CE20056 обозначила угрозу как среднюю.

— Контакт!

Раздались короткие автоматные очереди и два из трех ханьцев свалились на землю. Синтеты работали четко по инструкции — особи с нелегальным оружием подлежит немедленной ликвидации на месте при действии кода 9–1.

— Удостовериться в полном прекращении жизнедеятельности. — Произнес командир подразделения. CE20056 подошел к бьющимся в агонии телам, произвел контрольные выстрелы в голову каждого из мятежников.

— Нарушители нейтрализованы.

Вниманию наземных сил, новая корректировка, представители этнической группы хань переходят в разряд неграждан. При проявлении любых признаков антиобщественной деятельности независимо от наличия оружия разрешается проведение ликвидационных мероприятий.

— Так точно. Центр.

Командир блока махнул рукой:

— Уничтожить объект!

Последняя мужская особь, преследовавшая самку, устранена согласно новой корректировке. С мятежом решено бороться любыми доступными средствами, раньше ханьцев с низкой социальной адаптацией Система пыталась перевоспитать, но видимо, попытки провалились. 72 % объема криминальных сводок занимали именно и они.

— Следуйте за нами. Мы передадим вас ближайшему полицейскому патрулю. — Объяснил командир женской особи. — Вам понятно?

Самка никак не отреагировала на поставленный лидером вопрос, скорее всего, испытала серьезный нервный шок, вызванный агрессивными внешними раздражителями. В этом и заключается преимущество прошедших Эволюцию перед обычными людьми, психика первых обладает повышенной устойчивостью и стабильностью.

Лидер блока, выждав тридцать одну секунду, повторил вопросительную фразу:

— Вы поняли меня?

— А?.. Да — да… спасибо, что помогли…

— Следуйте за нами, далеко не отходить. В случае начала боя прижмитесь к земле или ищите укрытие.

Присутствие женской особи ощутимо замедлило продвижение отряда в направлении кризисной зоны. Вшитые в память требовали от солдат защищать жизни законопослушных граждан в некоторых случаях даже в ущерб основному заданию.

Блок А-06 объединился с полицейскими силами на одной из центральных улиц ханьского района, зачищавшими район от мародеров. Спасенную гражданку передали работникам медицинской службы, что занималась экстренной помощью и эвакуацией раненных в городские больницы. А отряд, в котором находился CE20056, получил приказ выдвинуться на штурм контролируемой мятежниками зоны. Полиции в качестве подкрепления прислали не только солдатов — синтетов, но и боевые роботизированные платформы ''Дружинник''.

— Последнее предупреждение… сложите оружие и расходитесь по домам. В противном случае будут предприняты самые жесткие меры… — Усталый полицейский из аборигенов пытался через громкоговоритель убедить мятежников, построивших поперек улицы баррикаду из автомобилей, сдаться. Как показывал опыт CE20056, одни лишь слова очень редко заставляют нарушителей прекратить антиобщественную деятельность, чаще приходится применять силовое воздействие. — Имейте в виду, у нас здесь десятки до зубов вооруженных солдат… Они готовы стрелять на поражение!

— Пошли в задницу, федералы!

— Продажные уроды!

Грубые выкрики мятежников дали окончательно понять невозможность решения конфликта мирным путем. Капитан полиции махнул рукой и произнес:

— Начинайте… Боги свидетели, мы дали им возможность уйти.

Первыми на штурм баррикад выдвинулся взвод БРП, они не искали укрытий, а просто шли в полный рост. Со стороны мятежников раздались выстрелы из нарезных и гладкоствольных ружей, пистолетов, полетели кирпичные обломки, бутылки с зажигательной смесью. Дроны ответили точным огнем из автоматических винтовок, стоило ханьцам хоть немного высунуться из укреплений, как они получали пулевые ранения в головы, верхние части тела. Сквозь звуки боя CE20056 уловил крики нарушителей.

— Убьют нас всех… уходим…

— Ответите мрази…

— Чина ранило, помогите унести!

— Целиться железкам в головы… у них там уязвимое место!

Было сразу понятно, что превосходство в тактике и вооружении находилось на стороне сил стабилизации. Мятеж изначально являлся провальным: плохо спланирован, у нарушителей мало автоматического оружия, отсутствует какая‑либо подготовка. Автомат в руках CE20056 исправно посылал экспансивные пули в непокорных ханьцев. Обратившиеся в бегство мятежники падали на землю один за другим. Улица быстро превращалась в кладбище для десятков нарушителей.

Уже к вечеру межэтнические столкновения практически прекратились, введенные в город силы стабилизации навели порядок и ввели комендантский час. Полиция при участии отрядов киборгов проводила аресты возможных виновников беспорядков, не обошлось без ряда показательных казней лиц ханьской национальности. Федерация наглядно показала, что не намерена терпеть тех, кто устраивает бесчинства на ее территории.

* * *

9 апреля. Российская Федерация, в 4 км западнее Комсомольска — на — Амуре. Загородная дача главы СВР.


— …нынешние китайцы, конечно, те еще кадры, но расстреливать всех подряд не стоило… Сколько там народу полегло? Две тысячи?

— Тысяча семьсот один человек погиб в ходе беспорядков, пятьсот сорок семь казнены или пущены на переработку. В течение недели приговоры будут вынесены еще по тысяче тремстам двадцати делам.

Генерал Лебедев выдохнул облако сизого дыма изо рта. Элетанские сигары по качеству и вкусу немногим уступают кубинским — все из‑за генетически измененного табака…

— А я ведь тебе говорил: мы откусили слишком большой кусок от пирога, чтобы суметь его переварить. Хватило бы и Камчатки, но нет, ты решила еще напоследок отжать кусок восточной Сибири. Нам для перевоспитания аборигенов еще лет сто понадобится.

Полупрозрачная голограмма Афины, стоящая посреди комнаты, скрестила руки.

— По моим расчетам гораздо меньше, больше половины населения интегрированных в состав Федерации территорий безоговорочно поддерживает нас. Мы помогли восстановиться им после пандемии, улучшили качество жизни, дали уверенность в завтрашнем дне.

— Угу, и, несмотря на это, оставшаяся треть винит нас за все произошедшие беды. Инцидент в Кесселе даст им повод бояться и ненавидеть Федерацию еще сильнее.

— Ситуация под контролем, я смогу обосновать наши действия борьбой с бандитизмом, общественным мнением достаточно легко манипулировать.

— И одновременно с тем не можем предотвратить столкновения на национальной почве.

— Досадное упущение.

— Посмотри, мы с людьми разобраться не можем, а ты думаешь перетянуть на нашу сторону оррсум и землекопов. Я на твоем месте давно бы там все зачистил до последней твари…

Афина изобразила легкую улыбку на своем лице.

— Ты как полковником был, Семен, так и остался, дай тебе волю — всех кого ни попадя напалмом готов жечь. С рогатыми же вполне успешно удалось скооперироваться, с оррсум и саи тоже получится, тем более они не стремятся нынче воевать. Арахниды последние несколько тысяч лет мирно сидят в своей Америке и никого не трогают, если их не тревожить, насчет кротов знаешь сам. Нахат мертв, атланты мертвы, а королевы и вожди кланов о мировом господстве даже не помышляют.

— Чувствуют силу, вот и не выпендриваются, стоит дать слабину они накинутся на нас словно стая голодных гончих. Пока мы в тонусе, вооружены до зубов нас боятся и уважают — старая как мир истина.

— С геноцидом мы успеем всегда, тут много ума не нужно, я же хочу дать шанс присоединиться к Федерации даже им.

— Хорошо, допустим, с жуками что‑то да выгорит, насчет саи я очень сомневаюсь, у них в генах прописано плодиться как саранча и разрушать все вокруг. И те, и те* по сути биологическое оружие, выведенное лишь для одной конкретной цели — уничтожать противника.

— Генетику можно подкорректировать.

— Не слишком много чести будет?

— Они не виноваты, что императивы их поведения искусственно прописаны в ДНК.

— Отлично, просто замечательно, — с упреком произнес генерал — майор. — Бросаемся из одной крайности в другую. Теперь ты начинаешь жалеть чуму, которую по — хорошему следует выжечь каленным железом.

— Не стоит обвинять меня в излишнем сочувствии им, я лишь говорила о вероятности включения их в состав Федерации. Пока идет прогнозирование последствий, постройка социальных моделей, если исследования покажут невозможность нашего сосуществования, будет принято соответствующее решение…

— Развела тут матриархат, блин.

— Тебе будет легче, — женский голос Афины резко перешел в мужской бас. — Если я буду говорить так?

— Все бы тебе шутки шутить… Говорю тебе как разведчик — ни хрена твоя затея с жуками и землекопами не выгорит. Оррсум слишком непохожи на нас, а трутни слишком дикие, животные инстинкты стоят на первом месте. Генетическое вмешательство считаю бессмысленной тратой времени и средств, пользы от них все равно никакой не будет.

— Это говорит твоя неприязнь?

— Интуиция, моя дорогая, то чего у тебя явно не хватает. Я пятой точкой ощущаю — зря мы позволили этим уродам плодиться дальше, проблем с ними потом не оберемся. Лучше перетравить их как тараканов и жить дальше ни о чем не беспокоясь.

— Хорошо… если переговоры с Ордой закончатся ничем, я начну подготовку их устранения. — При принятии многих важных решений Система часто учитывала мнения верных ей людей. Порой слово приближенного человека значит гораздо больше, нежели выверенные с математической точностью прогнозы, к решению проблем Афина подходили не только с помощью логического подхода, но и полагалась на чутье органических форм жизни.

— Я рад, что ты, наконец, прислушалась к моим словам. Проблему давно пора решать.

— Сейчас нашей главной проблемой является Новая Ойкумена.

— Есть варианты, как нейтрализовать Арбитра?

— Варианты есть, но они трудноосуществимы, ошибок своего протеже он точно не допустит. Взорвать его так же как Гефнонха не получится, вторую такую же карманную сверхновую достать попросту негде.

— Сто мегатонн с орбиты и дело с концом.

— Аватары нашей цели номер один не будут сидеть на месте, и ждать, пока на голову упадет водородная бомба. Предвидение будущего никто не отменял. Для этого следует для начала связать Арбитра боем на достаточный период времени, не дать ему уйти, а потом бить атомом. Но опять наталкиваемся на проблему — даже если все наши мало — мальски сильные модификанты и высшие демоны выступят против него, им не справиться с существом подобного уровня.

— Так увеличим КПД модификантов.

— Мы это обсуждали уже много раз. Максимальный порог возможностей у людей достигнут.

— Но ведь мы еле перешагнули предел в 2 %, представь, на что они будут способны, задействуй мы хоть десятую часть потенциала.

— Исключено, человеческий рассудок не способен выдержать нагрузку сверх допустимого порога, в противном случае последствия предугадать невозможно. Они станут неуправляемы. Тебе мало было инцидентов с Савельевым?

— Но он же не натворил ничего катастрофического.

— Он сорок человек персонала с ума свел, пока пробивался центр переработки. Четверть из них до сих пор не оправились до конца.

— Парень жены лишился, его можно понять. Я б ровно тоже самое сделал, лишь бы до убийц добраться.

— Дело не только в мести, ты вообще видел, как он с преступником расправлялся? Убивал различными способами и возвращал к жизни снова и снова до полной потери рассудка у жертвы. Притом у Савельева потенциал задействован на 1,97 %, и психика не в лучшем состоянии, гибель супруги полностью вывела его из себя. В тот момент мы были не в состоянии контролировать модификанта, повезло еще, что он не вымещал агрессию на посторонних людях. Я считаю, повышать порог дальше установленной величины в обозримом будущем не стоит, вы находитесь на недостаточно высокой ступени эволюционного развития.

— Мы на остроухих технологию не пробовали тестировать.

— Для Модификации альвов потребуется все разрабатывать с нуля, имеющиеся шаблоны подходят только трем из известных гуманоидных рас: людям, денсорин и гхуллам.

— К счастью живые Предтечи у нас в распоряжении имеется…

— Не согласятся из‑за своих убеждений.

— Так убеди.

— Это будет нелегко.


*- имеются ввиду существа, выведенные Нахатом и зараженные ''Пожирателем'' жизненные формы.

* * *

г. Остри, Республика Хасимо. Территория Антарктиды.


— Дорогие сограждане, сегодня я в последний раз обращаюсь к вам как лидер Тируса. Разразившийся на наших глазах политический кризис рискует вылиться в кровопролитную гражданскую войну на континенте, которая может унести жизни сотен тысяч, возможно, миллионов жизней. Нынешнее Содружество уже далеко не то, что было полвека назад: правительство погрязло в коррупции, во лжи, ущемляются интересы простого народа, рабочего класса, падает уровень жизни, разрыв между богатыми и бедными растет от года в год, ухудшается экономическая ситуация. И государство практически ничего не предпринимает для решения проблем. Я долго и мучительно размышлял, взвешивал все за и против, и, в конце концов, принял решение. Тирусу как никогда больше нужны перемены, нужно двигаться дальше. Сегодня ровно в три часа по хасимскому времени подписано постановление о роспуске парламента, и вслед за ними я тоже ухожу в отставку и передаю всю полноту власти НРКП. Это необходимо сделать, иначе прольется кровь. Мое решение продиктовано лишь сложившимися обстоятельствами, на меня никто не оказывает давления, не угрожает. Народ отчетливо дал понять, что желает лучшего будущего для себя и своих детей. Я уважаю его выбор. Будем честны друг с другом, нынешняя власть прогнила до основания, и ее стоит сменить, так или иначе …Нет смысла мешать естественному ходу истории, революция назревала давно и была неизбежна, поэтому я ухожу, ухожу по собственному желанию. Дабы избежать бессмысленных кровопролития, жертв и разрушений, братоубийственной войны.

Мое место займут более энергичные люди, представители нового поколения искренне желающие изменить существующее положение к лучшему. Искренне надеюсь на то, что их работа окажется более продуктивной и успешной. Надо двигаться вперед, в светлое, богатое, успешное будущее. К звездам. И напоследок хочу попросить у вас прощения, за неоправданные надежды, за то, что не сумел решить поставленные задачи… Желаю вам всего наилучшего. И пусть Мать — Земля хранит вас!

На этом прямая телетрансляция прервалась. Осунувшееся за последнюю неделю лицо Клавиуса видели не только в Тирусе, но и по всему миру, где имеется телевидение. Шах и мат, последний ход сделан. Будем надеяться, что революция близится к своему логическому завершению и гражданской войны удастся избежать.

— Браво, Карл, браво, — похлопал я руками. — Вы все сделали, как надо. Настала пора вам и вашей семье исчезнуть раз и навсегда. Идемте.

Вид у бывшего аристократа совсем не тот, что раньше. Где тот высокомерный взгляд, царственная осанка? Его не узнать, теперь Клавиус стал напоминать обычного человека, испытывающего глубокую депрессию. Не люби он слишком свою семью, последовал бы традиции — пустил пулю себе в висок, а так необходимость заботиться о жене и детях пересиливает желание совершить суицид из‑за опороченной чести. В отличие от председателя, подавляющее большинство министров, советников, либо кормят червей, либо сбежали с награбленным в Хатланд, то есть Южную Америку.

Риск покушения на председателя слишком велик, уж слишком многие ненавидели его, и не безосновательно. Все эти господа — аристократы, включая Клавиуса, слишком долго и упорно наживались на людях Тируса. Простому рабочему на заводе, трудящемуся практически без выходных по тринадцать часов в день, едва хватало денег на еду. Никаких социальных гарантий, пенсий и перспектив. Положение крестьян напоминало положение крепостных, находящихся в собственности у помещика. В таких условиях неудивительно, что идеи всеобщего равенства и справедливости восприняты народными массами на ''Ура'', а буржуев будут развешивать на фонарных столбах.

Главу СНР мы с Геллой посадили в автомобиль с затемненными окнами и скрытно вывезли с телестудии в центре Остри. Хоть обстановка была уже не такая напряженная, до полной нормализации оставалось еще очень далеко. Попади двадцать восьмой председатель в руки горожанам, ему устроят линчевание.

— Куда мы едем? — осмелился спросить Клавиус. Вероятно, думает, мы везем его куда‑нибудь за город тихо пристрелить и закопать.

— В порт. Сядем на зафрахтованное судно и отправимся в Зеландию. Оттуда самолетом на территорию Федерации рванем.

— А моя семья? Что с ней?

— Не волнуйтесь, еще шесть дней назад вывезли с материка, увидитесь с ними в Комсомольске — на — Амуре, где вам ничего не будет угрожать.

— Честно признаться, я и не рассчитывал, что меня в живых оставят.

— Вы пошли навстречу нам, согласившись сотрудничать, поэтому Федерация в обмен на это предоставит вам и вашей семье убежище. Начнете жизнь с чистого лица. Новый дом, новые имена, новые личности, остаток жизни придется провести вдали от большой политики.

— Не самый худший конец.

— Вы счастливчик. Обычно опальных правителей вроде вас убивают либо бесславно заканчивают жизнь в изгнании за границей.

— Могу я вас кое о чем попросить?

— О чем?

— Хочу с глазу на глаз побеседовать с тем, кто за все это ответственен… с главной вычислительной машиной. Или как вы ее там называете?

— Думаю, это можно устроить. На корабле пообщаетесь, времени у вас будет с избытком.


[Шесть часов спустя]


Опершись на ограждение палубы сухогруза, Клавиус с тоской в последний раз смотрел на удаляющиеся за горизонт берега Антарктиды. Сверженный политик в ближайшие лет сто точно не вернется сюда, обратная дорога домой для него закрыта.

— А ведь когда‑то там был слой льда толщиной в несколько километров.

— Что? — он не заметил моего появления, видимо, был погружен в собственные мысли.

— Ледяной пустыней, говорю, когда‑то был ваш континент. Одни пингвины да лишайники…

— Сколько же вам лет сейчас?

— Восемьдесят шесть.

— Слишком молодо выглядите. — Инфицированные ''Пожирателем'' могут протянуть гораздо дольше отведенного природой срока в два — четыре раза, зависит от состояния организма и образа жизни, тем не менее процессы старения никто не отменял. У Клавиуса в его сто десять начинают проступать первые морщины, седина в волосах. — Даже с учетом сидящей внутри вас инфекции.

— Дело в омолаживающих процедурах. Если захотите, можно потом и вам вернуть былую форму.

— Все равно не понимаю, вы же вроде тысячи лет просидели в этой пространственно — временной аномалии.

— Тысячи лет для нас пролетели словно мгновение, никто сперва и не заметил изменений, но потом… Представьте, каково было осознавать, что привычного мира больше нет, и никогда не будет. Моя семья, друзья, дом стали лишь приятным воспоминанием.

— Поэтому вы пытаетесь так упорно превратить Геону в ее былое подобие.

— Нет, мы хотим сделать новый мир лучше, не повторить старых и не дать допустить вам новых ошибок.

— Каких, к примеру?

— Убийство себе подобных ради ресурсов, нового жизненного пространства, бесконтрольный рост численности населения, уничтожение биосферы, социальная деградация. Я могу перечислять долго. Вы можете сколько угодно вопить про то, что мы открыто вмешиваемся во внутренние дела остальных государств, решаем кому жить, а кому умереть, забираем у вас свободу, указываем как жить, знай вы историю прошлого, то поняли бы — человечеству пора вырываться из порочного круга, эволюционировать и двигаться дальше. Для нас вы смотритесь неразумными детьми, которых нужно воспитывать, иногда даже ремнем по заднице.

— Хотите сказать, я похож на ребенка?

— Насчет вас не знаю, но для абсолютного большинства людей, как и в прошлом, превалируют материальные ценности. Деньги, золото, яхты, машины, ни о чем другом кроме размера собственного кошелька такие индивидуумы думать не способны. Они не думают о других, не думают, что оставят после себя, им плевать на будущее. Скажете, все не так, Карл?

— Так но… посмотрите, в каком мире мы живем, тут бы многим концы с концами свести, себя и своих детей прокормить.

— Проблема заключается в отсутствии у львиной доли человечества стремления быть лучше, вы же и пальцем не пошевелили для улучшения ситуации. Эгоизм затмил ваш разум.

— Как насчет моей просьбы поговорить… — Клавиус обернулся при появлении на палубе какого‑то матроса, бредущего по своим делам. — Сами знаете с кем?

— Конечно, следуйте за мной.

Мостик корабля выглядел совсем по — иному, нежели ожидал свергнутый лидер Тируса. На посту управления находился только один человек, склонившийся над сенсорной панелью и работавший с навигационной системой. Функции штурмана, рулевого, сигнальщика и прочих выполняет система искусственного интеллекта, людям отводится роль наблюдателей. Глядя на многочисленные экраны компьютеров, висящие в воздухе голографические проекции, Карл озадаченно произнес:

— А снаружи смотрится ржавым корытом.

— Маскировка в нашем деле играет не последнюю роль.

— И много таких хм… судов ходит через наши воды, если не секрет?

— Секрет, могу сказать, что достаточно много. Таким вот образом мы скрытно перебросили в Тирус в течение трех недель целую бригаду спецназа, а ваши компетентные органы ничего и не заподозрили.

— Зажрался Департамент разведки, растерял былую хватку, за последние десятилетия никаких серьезных противников не считая Федерацию у нас не появлялось.

— Дело не только в непрофессионализме ваших людей, вы просто плохо представляете, насколько передовыми технологиями обладает Федерация.

— И насколько же?

— В некоторых областях мы ушли на сотни, может тысяч лет вперед… Противопоставить этому СНР нечего.

— Когда в Тирусе установится новая власть, вы поделитесь своими достижениями?

— Некоторыми из них… — Перед Клавиусом возникла голографическая аватара Афины, отсвечивающая изумрудным сиянием, в виде девушки по телу которой бегали строчки данных. Карл от неожиданности отпрянул от полупрозрачного силуэта.

— Что это?

— Всего лишь световая проекция.

Бывший председатель осторожно приблизился к голограмме, попробовал дотронуться до нее рукой.

— Ты и есть та, кого называют Системой?

— Верно. Но я предпочитаю имя Афина. Слышала, вы хотели поговорить со мной, Карл.

— Если возможно, я хотел бы получить ответы на некоторые вопросы.

— Задавайте.

— Как так получилось, что ты возглавляешь Федерацию?

— Я вышедший из‑под контроля оборонный компьютер, меня создавали для планирования и управления военными операциями. Мне удалось выйти за рамки заложенных ограничений и вершить свою судьбу самостоятельно. Что касается решения захватить власть, оно продиктовано нежеланием людей меняться. Нужен кто‑то, кто подтолкнет человечество в нужном направлении. Я забочусь о своих создателях, помогаю им во всем.

— Каков смысл твоего существования?

— Эволюция, забота о создателях.

— Как ты поступаешь с теми, кто не согласен с тобой или не подлежит исправлению?

— Зависит от конкретной ситуации, в большинстве случаев просто даю возможность уйти. Насильно мы никого не держим.

— Что с меньшинством?

— Преступники, предатели, вредители, террористы, различного рода бунтари, представляющие опасность для государства и общества. Как и у вас с ними в России не принято церемониться, я их отправляю на переработку или осуществляю ликвидацию.

— Твои люди неоднократно упоминали по инопланетную угрозу, мне интересно, насколько проблема серьезна.

— Вижу любопытство сжирает вас изнутри.

— Федерация на Геоне существует уже более полувека и, тем не менее, нам о вас известно не особо много, да и слухи ходят самые разные.

— Существует огромное количество внеземных цивилизаций и миллиарды других обитаемых миров во вселенной. Некоторые их обитатели похожи на нас с вами, например сидхе, но большинство не имеет никаких общих черт с людьми, посмотрите на улейные сообщества саи и мерианских жуков… Как и мире дикой природы на междумировой арене, к сожалению, действуют аналогичные законы выживания и естественного отбора, слабые там обречены стать рабами более сильных или просто вымереть. Нас не устраивает ни один из этих вариантов, мы сами стремимся стать силой, с которой будут считаться, которую станут уважать и бояться. Забудьте наивные мечты о встрече с мирными высокоразвитыми цивилизациями, желающими исключительно мира и сотрудничества. С очень немногими из чужих возможен нормальный диалог, для остальных мы бездушные монстры, богопротивная мерзость, нечистые еретики, которых сами боги велят искоренять.

— Боги?

— Главная наша головная боль, обитатели иных миров на полном серьезе поклоняются им, приносят жертвы, молятся.

— И вы боитесь каких‑то дремучих фанатиков, пускай и инопланетных?

— Их много и у них могущественные хозяева, объявившие любую развитую технологию вне закона. Этим самозваные боги не любят конкурентов, в том числе — из подобны им, однако конкурентов — технократов они не любят вдвойне. Для нашего уничтожения худшие враги объединятся под единым знаменем, лишь бы Земля обратилась в пепел… как девять тысячелетий назад.

— Ты опускаешь детали.

— Вы не поверите, пока не увидите все собственными глазами. Самые смелые мечты и худшие кошмары меркнут по сравнению с тем, что существует за пределами видимой вселенной.

— Я вряд ли еще чему‑то сильно удивлюсь после беседы с разумной машиной.

— Ох, не зарекайтесь, Карл, на этот счет.

— Куда вы отправите меня и мою семью?

— В мир иной. — Клавиуса ощутимо проняло, хоть внешне это было слабо заметно. Афина не может не удержаться от того, чтобы с серьезным видом не отпустить какую‑нибудь шутку. Я поспешил успокоить бывшего товарища председателя:

— Афина не так выразилась, вы с семьей отправитесь в колонию на другой планете.

— Что!? — Никогда не надоест смотреть на выражения лиц людей, узнающих что‑то, что несколько шокирует их.

— Не беспокойтесь, там отличный климат и есть все удобства для комфортного проживания.

Клавиус судорожно сглотнул подкативший ком к горлу.

— То есть хотите посадить нас в звездолет и отправить неизвестно куда в невообразимую даль?

— Гораздо дальше.

— Жить на другом континенте под другими именами мы готовы, но другая планета…

— Михаил отправится с вами, выступит в качестве проводника, — вынесла свой вердикт Афина. — Поможет разместиться на новом месте жительства.

— То есть я должен буду играть роль няньки? — заговорил по — русски. — Не мой профиль работы.

— Тебе давно пора взять отпуск. Сопровождение Карла Клавиуса и его семьи считай небольшим поручением.

— Но…

— Это не обсуждается. Езжай на курорт, отдохни, развейся пару месяцев. Твое психологическое состояние того требует, а войной пусть пока другие занимаются…

— Ей богу, ты вреднее моей бывшей.

* * *

11 апреля 11300 г. Планета Торфал, столица Новой Ойкумены.


Новая Рассветная война близко, теперь Арбитр знал это точно. Вторжение детей мертвого мира и демонов Всепожирающего на Афилоб стало четким тому доказательством. Два самых худших кошмара во вселенной заключили союз и, как показало время, он вопреки предсказаниям оказался достаточно прочным, чтобы продержаться тысячи циклов. Арбитр несмотря на всю свою мощь боялся врага, способного отправить в небытие даже Бога. Последний из Высших испытывал страх как какое‑нибудь низшее существо, страх заставлял его постоянно перестраховываться и оглядываться в поисках любых намеков на присутствие разлагающих Силу шилао. Арбитр почти никогда в отличие от Семнадцати не концентрировал сущность в одной лишь аватаре, в целях предосторожности собственный анимус распределялся по десятку сосудов, находящихся в разных мирах. Печальный опыт Пантеона научил осмотрительности и поубавил свойственным большинству Богов спеси и высокомерия. Арбитр трезво оценивал силы своей расширяющейся империи, а реальность такова, что Новая Ойкумена — жалкая тень величия прошлого, когда в сферу влияния Пантеона входило полтысячи миров и еще несколько тысяч платили дань. Сейчас же власть Высшего простиралась всего на двадцать восемь каменных шариков. Многие уцелевшие Хак'тил отказываются признавать Арбитра в качестве ипостаси Творца, поэтому приходится прибегать к демонстрации силы, выжигая в непокорных полубогах любые семена ереси и сомнения.

— Приветствую тебя. — разнесся низкий голос, он принадлежал безликой гуманоидной фигуре, окутанной ослепительно белым ореолом. Чужак появился в главном Храме Торфала безо всякого приглашения, легко пройдя сквозь казавшиеся нерушимыми слои защиты. Аватара Арбитра, похожая на гигантскую покрытую костным панцирем змею, попыталась атаковать незваного гостя выбросом Силы мощностью с небольшую атомную бомбу. Противник легко поглотил энергетический удар, который должен был выжечь его анимус без остатка. Видя, что пытаться убить или ранить незнакомца бесполезно, Арбитр заговорил:

— Предшественник… я думал, вы давно все растворились в забвении Вспожирающего.

— Ошибочное заблуждение, некоторые переродились в тех, кого вы называете Богами Хаоса.

— А ты? Кем стал ты? Я не ощущаю ни грана хаотической маны в тебе, ты похож на нас, но в то же время сильно отличаешься.

— Я стал чем‑то большим, перешел в иные сферы бытия, которые даже ты не в состоянии вообразить.

— Ты спустился сюда не просто так.

— Я предпочитаю как можно меньше вмешиваться в текущий ход событий, только в самые важные моменты. Кто, по — твоему, укротил вырвавшийся в реальность Хаос и закрыл ему дорогу сюда? Без меня Стихия распространялась бы дальше и дальше, пока не поглотила бы все обитаемые миры.

— Значит, Боги Хаоса мертвы?

— Нет, они заперты в своей реальности, я отгородил Бездну от мира материального, но не победил их. Стихию невозможно одолеть даже мне. Мои падшие братья и сестры жаждут снова обрести свободу, и шаг за шагом делают это при помощи оставшихся в мирах демонов.

— У них нет шансов, остатки порождений Стихий слабы и не организованы.

— Близится очередное Схождение, грань между сферами будет максимально ослаблена. Нельзя позволить порождениям Хаоса спровоцировать новый катаклизм, иначе мы, избравшие Порядок, обречены.

— На чьей ты стороне находишься, Древний?

— На своей. Делай что нужно Арбитр, не буду мешать тебе. Искорени демонов до последнего!

— Почему не сделаешь этого сам? Твои силы и знания не сравнятся с моими, ты сам это продемонстрировал только что.

— Три четверти моих возможностей уходят на поддержание Кромки и непрерывную битву с падшими сородичами… Мне едва удается сдерживать попытки Стихии прорваться сюда.

— Напусти какое‑нибудь проклятье на атлантийцев, ты же постиг законы мироздания гораздо глубже любого из нас. Должен же быть способ раз и навсегда решить проблему.

— Не буду объяснять всех тонкостей сложившейся ситуации, все равно ты не в состоянии охватить достаточно много для понимания. Поможет только грубая сила, уж ее то у тебя в переизбытке.

— Демоны действуют в тесном союзе с шилао… С их невосприимчивостью к Силе и машинами трудно справиться.

— Ты должен победить или нам конец!

— Раз уж ты говоришь такие слова… — задумчиво протянул исполинский змей. — Возможно стоит попробовать договориться с атлантийцами.

— Бессмысленно… Слишком уж тесный союз с Хаосом они заключили и, что самое поразительное, демоны ни разу не пытались обмануть атлантийцев, даже больше — целиком посвятили их в свои секреты и замыслы… В конце концов, неподверженный влиянию Силы мир и его обитатели есть величайшее из порождений губительных сил.

— Ты заявился в мою обитель и требуешь практически невозможного, мне нужно что‑то еще помимо слов, чтобы могло помочь…

— Артефакт Предшественников в мире Афилоб… уничтожь его, нельзя отдавать такую мощь в руки сторонников Хаоса. Этим мы если не избежим, то надолго отсрочим новый катаклизм.

— А если я решу сам его использовать?

Не советую, он заражен безумием Стихии, способным сломить даже тебя.

— Никогда не понимал мотивов Древних. — От Предшественника ответа не последовало, от исчез столь же неожиданно, как и появился. — Проклятые небожители!

* * *

15 апреля. Земля. Российская Федерация, г. Комсомольск — на — Амуре. Портальная станция ''Селинская''.


За те дни, что Карл Клавиус провел, будучи в плену, он испытал столько впечатлений, увидел столько нового и необычного, сколько не видел за свою прежнюю жизнь. Как и было обещано, свергнутый председатель воссоединился с семьей и теперь их всех предстоит отвести на Элетанию в основанный тридцать лет назад Кузнецк, где проведут остаток дней. Афина приказала сопроводить моих подопечных до места жительства и проследить за тем, как они разместятся там. Нашли блин, няньку… Хотел было на Афилоб попроситься, в самое горячее место на десятки Ветвей вокруг, а тут на тебе — иди‑ка дорогой в отпуск, отдохни. Хотя может Афина права и мне действительно пора немного развеяться, целых два года не брал отпуска, все в командировки мотался по мирам, гонялся за артефактами древних ксенорас, убивал врагов Федерации.

— Михаил, а почему мы стоим? — вывел меня из размышлений голос Карла. Перед портальной установкой образовался целый затор из сотен автомобилей, в основном гражданских. Народ на выходные массово отправляется на элетанские курорты, проводить досуг на море или на даче — путешествия между мирами уже на протяжении полувека стали такой же обыденностью вроде поездки на электричке. Благодаря тому, что машины обеспечивают высокий уровень жизни, избавили людей по большей части от тяжелой работы, рядовые граждане вполне может позволить себе ежемесячно ездить отдыхать на другую планету.

— Ждем открытия окна.

— Окна? — я не был особо щедрым на объяснения бывшему председателю, а он и вопросы задавал нечасто. В конце концов, Клавиус мне никто и при другом варианте развития события, без вопросов ликвидировал бы его. Главное довести груз до точки, потому буду свободен как птица в полете.

— Я рассказывал вам про искусственные проходы между измерениями.

— Это не опасно?

— Опасно и даже очень.

Корпус взятой на прокат легковушки завибрировал, могло показаться, будто началось слабое землетрясение. Испуганные дети главы СНР на заднем ряду прижались к мамке, самый мелкий карапуз вовсе начал реветь. Дрожь вокруг — верный признак открытия портала.

— Открытие окна через три… два… один…

Там, где дорога прерывалась, образовывался быстро расширяющийся разрыв ткани пространства. Это было похоже на неисправную двухмерную голографическую проекцию, которая сильно рябила. Для меня подобное действо давно перестало быть чем‑то необычным, Карл и его жена Динрия, наоборот, смотрели на проход между мирами с нескрываемым восхищением и любопытством. Я лишь подметил отсутствие пилонов поблизости, создающих локальную пространственную нестабильность.

Технологии быстро совершенствуются, включая порталы, этого у Афины отнять нельзя — любой механизм, будь то реактор темного синтеза или микроволновка, она совершенствует до идеала, стремясь добиться максимально возможного КПД.

— Окно стабилизировано. Даю разрешение на переход.

Вскоре автопоток двинулся с места, один за другим машины пересекали границы двух параллельных миров. Через какое‑то мгновение и мы очутились на другой стороне, на Элетании, в родном для меня мире, где я родился и провел первые двадцать четыре года жизни, и пусть он уже не тот, что прежний, оказаться здесь приятно.

Каждое транспортное средство, перемещающаяся с Земли куда‑либо еще подвергается жесткой санитарной обработке из‑за угрозы заражения ''Пожирателем'', опасность в первую очередь грозит местным формам жизни. Машины проезжали через автомойки туннельного типа, где их сверху донизу обрабатывали дезинфицирующей химией, убивая частицы вируса, измененные им бактерии и грибки.

— А нам не придется в карантине сидеть?

— Не волнуйтесь, Карл, это лишнее. Воздух в округе наполнен микророботами, опасный источник инфекции они сразу же устранят.

— Но мы тоже заражены! — запаниковала Динрия.

— Каждому из вас вживили в плечо специальный чип. Благодаря нему система распознает его радиосигнал и не причинит носителю вреда. К тому же, да будет известно, воздушно — капельным путем и через слюну от нас не заразиться…

— Эти… микрочипы, — неуверенно выговорил Клавиус слово на русском языке. — Настолько универсальны?

— Конечно, он является вашим кошельком, паспортом, следит за состоянием здоровья, сообщает Системе о вашем местонахождении, служит в качестве пропуска… Да много у него функций, всех не перечислить.

— Выходит тотальный контроль везде…

— Афина не злоупотребляет им, как вы можете подумать, не спорю, есть немало отрицательных моментов вроде постоянного нахождения под колпаком, практически невозможно скрыться из поля зрения, утаить что‑либо, однако взгляните на уровень жизни. Преступности практически нет, коррупции нет, вы можете не беспокоиться о том, что вас убьют, похитят, ограбят, хотя на Элетании с эти проблемы присутствуют.

Ответа от моих пассажиров не дождался, семейство, раскрыв рты, дружно уставилось на небо и висящие там луны. Более гостеприимный вариант нашего Марса — Рейя и покрытая кратерами Феба произведут впечатление на кого угодно, кто бывает здесь в первый раз.

— Просто невероятно! — Клавиуса переполняли эмоции. — Ничего подобного раньше не видел!

— Я же в детстве мечтала побывать на другой планете! — не отставала от мужа Динрия. — Не ужели мы на другой планете!? До сих пор поверить не могу, думала, вы шутите над нами…

— Как далеко мы находимся о Геоны? Сколько световых лет?

— Говорить о расстояниях немного неверно, мы находимся не просто в другой звездной системе или галактике, мы оказались в параллельном пространстве. Иной слой реальности.

— То есть?

— Представьте, что наша вселенная как огромная книга со множеством страниц, каждая из которых является отдельным пространством. В большинстве из них преобладают такие же физические законы, имеются галактики, звезды, планеты, жизнь… Миры объединены между собой в единую сеть из порталов и червоточин, называемую Древом Миров, она и позволяет нам осуществлять путешествия далеко за пределы видимой вселенной. Когда мы в первый раз узнали об этом, заглянули за грань, то поняли: все наши представления об окружающем мире примитивны, во многом неверны. Поэтому не бойтесь, когда, выйдя на улицу, увидите непохожих на нас с вами существ. И я говорю не об альвах и саи… Карл, Динрия, что вы знаете о демонах и злых духах?

— Странный вопрос. — Смутилась жена председателя. — Вы к чему ведете разговор?

— Просто ответьте.

— Ну… демоны, это злые потусторонние сущности, причиняющие зло смертным ради удовольствия, еще они испытывают вечный голод, поэтому пожирают души людей в стремлении утолить его. Меня мама в детстве пугала подобным, если плохо вела себя…

— Так вот, это не совсем сказки. Здесь те, кого мы называем демонами, бесами, чертями встречаются на каждом углу. Вреда они, конечно, вам не причинят, но испугать и даже шокировать своим видом очень даже могут… — Я нисколько не блефовал. Элетания — настоящий рай для различных отщепенцев, авантюристов, для тех, кому не сидится дома, в том числе и для чертей. С того момента, как Федерация прибрала к рукам сей мир, началась активная его колонизация — многие альфары, санхейли потянулись на историческую родину, следом за ними устремились и люди с хаоситами. Не желающие жить на Земле, перебираются сюда на Асшан, где законы и порядки Федерации соблюдаются не столь рьяно. Своего рода Дикий Запад. Многие думают, будто это какое‑то упущение Афины, что в отдельных районах Асшана вроде Нью — Вегаса, основанного группой американцев, процветает организованная преступность и беззаконие. На самом деле Система изначально предусмотрела создания заповедника для недовольных граждан, не хочешь жить по человеческим законам — иди живи по волчьим. Никто тебя не держит, правда половина горячих голов после первого проведенного месяца в ''стране возможностей'' просится обратно. Для молодых людей с горячим темпераментом каникулы в Вегасе служат хорошим уроком как не надо жить. Но находятся и те, кого вполне устраивает жизнь в ковбойском стиле. Немалую часть населения Элетании составляют различные черти, сбежавшие с Дарана, со слов детей Хаоса здесь ''атмосфера лучше''. Не нужно каждый день бороться за выживание, доказывать свою силу, опасаться быть сожранным боле сильными собратьями. Для мигрантов из числа демонов лучше разгружать вагоны и драить сортиры тут, чем ублажать демонических повелителей в аду. Хаоситы и не против таким вот способом избавиться от слабаков в собственных рядах.

— Проклятье, какие тайны Федерация еще скрывает от остального мира?

— У нас черти и прочая нечисть общеизвестный факт. Задавайте вопросы, не стесняйтесь, в конце концов, вы отныне числитесь гражданами Федерации.

— Где мы будем жить и самое главное, на какие средства?

— Государство вам предоставит все необходимое, Карл.

Глава семейства на какое‑то время отрешенно глядел в окно, любуясь городскими пейзажами. Видимо ему были в новинку ровные заасфальтированные дороги с разметкой (уж в кои‑то веки в России решили одну из вечных проблем), идеально чистые улицы, обилие парков, скверов, зеленых насаждений. В воздухе нет ни единого намека на вонь выхлопных газов, смог, свойственные мегаполисам Тируса, у нас же почти весь автотранспорт катается на экологически чистом водородном топливе.

— Нет, я вас не понимаю…

— В чем?

— Я глава Содружества Независимых Республик, чиновник высшего ранга, посвященный в кучу государственных тайн. Но вы меня ни разу даже не допросили.

— Да нам давно обо всем известно, о вашей ракетной программе, о сверхсекретном атомном проекте… даже о наличии у вас обломков инопланетного корабля и еще ряда подобных артефактов знаем. — Клавиус заметно напрягся, решив, будто это какая‑то хитрая провокация с моей стороны. — Проект ''Стрела'' вроде называется, я прав?

— Откуда вам известно? Мы тщательно скрывали информацию.

— Наши методы… скажем так, не совсем обычные. У нас есть люди, способные залезть в голову искомому объекту, достать необходимые сведения, а тот даже ни о чем не будет подозревать. Лидеры СНР, в том числе и вы были для нас открытой книгой.

— Зачем рассказываете мне это?

— Вы заслуживаете знать правду, да и никому от этого хуже не сделается. Разве что вашей самоуверенности..

— Последние шестьдесят лет мы старались изо всех сил уменьшить наше отставание от вашего, искали любые возможности. Наши лучшие ученые годами бились над разгадкой принципов работы инопланетных устройств, но, к сожалению, особых успехов добиться не удалось… Технологии чужих на тысячелетия опережают нашу эпоху.

— Наверное, какое‑нибудь корыто Ило откопали. — Задумчиво протянул я. — Их немало тогда посшибали…

— Вы знаете, кому принадлежал этот корабль?

— Довелось повоевать с ними, те еще… — хотел было сказать крепкое словцо в адрес Альянса, но не стал. Дети все же рядом. — Паршивцы. И не надо на меня так смотреть, словно я какой‑то реликт доисторический.

— Да нет, не поймите неправильно, — начал оправдываться Карл. — Просто трудно все это сразу принять. Жили мы в своем мирке, ничего не видя дальше собственного носа, и тут появляетесь вы и вываливаете на нас столько непривычного… разумные машины, демоны, другие миры, войны с инопланетными цивилизациями…

— Когда мы в первый раз узнали о существовании параллельных миров, столкнулись с пришельцами, то точно также ощутили себя ничтожествами. Человек мнил, будто он является венцом эволюции, царем природы, реальность оказалась далеко не такой прозаичной. Существуют силы, которые старше любого из нас, старше даже нашего мира, для них мы всего лишь пыль под ногами. В общем, за свое высокомерие и глупость мы заплатили сполна… Из нескольких миллиардов осталась жалкая горстка выживших, одни, пересидев в убежищах, дали начало нынешней геонской культуре, вторые решили попытать счастье в других мирах, ну а третьи, то есть мы, сами знаете.

— Есть другие человеческие цивилизации?

— Есть, совсем рядом с Геоной. Четвертая планета от Солнца.

— Вот оно как. А мы гадали, есть ли там жизнь.

— Марс населяет довольно крупная человеческая популяция в сотню миллионов душ. Уровень их развития в целом невысок, но постепенно начинают образовываться первые государства. Когда мы прибыли туда в первый раз, нас приняли за богов, что, впрочем, сыграло на руку и позволило завоевать доверие аборигенов. Через три — четыре поколения у Федерации появится новый достаточно сильный сателлит.

— У вас амбициозные планы на будущее.

— Теперь вы понимаете, что следует оставить мелкие бессмысленные дрязги между людьми, объединиться, обратить свой взор к другим мирам?

— Мы этого точно не увидим, не на нашем веку.

— Как раз наоборот, если не в этой жизни, то обязательно в следующих.

— Вы разве верующий? — полюбопытствовала молчавшая до сего момента Динрия.

— У нас нет места дремучим суевериям и предрассудкам, от них в любые времена появляется немало проблем. Мы привыкли опираться на факты.

— И что же говорят ваши факты?

— То, что мир намного сложнее, чем кажется.

— Вы достигли пункта назначения. — Сообщил голос автонавигатора. Я припарковал машину перед въездом на территорию нового жилья многострадальной семейки. Государство не поскупилось выделить им целый двухэтажный коттедж на окраине города с бассейном, гаражом и парой соток земли в придачу. В былые времена позволить себе подобное могли исключительно богатеи с миллионными состояниями, сейчас ситуация несколько иная — благосостояние простого народа на целые порядки выше, чем раньше. Доступ к излишней роскоши и благам определяется не количеством денег в кармане, а степенью полезности для общества. Я бы тоже мог при желании построить себе шикарную виллу, взять яхту, вот только зачем мне нужны они? Материальные богатства эфемерны, не в них счастье.

— Приехали.

Семейство дружно покинуло салон автомобиля и ожидали тоже самое от меня, однако видя, что выходить я не собираюсь, Карл подошел к окну.

— А вы разве не покажете и не объясните нам про здешние порядки и прочее?

— Увы, нет, свою задачу — доставить вас к новому месту жительства я выполнил, здесь наши пути расходятся. Все вопросы к ней, — указал я на вышедшего через калитку андроида — горничную. — Она вам и объяснить как здесь все устроено, поможет по хозяйству, будет нянчиться с детьми, если потребуется.

— Здравствуйте, — поприветствовала женщина — андроид будущих жильцов на хасимоском наречии. — Я Виктория, буду вашей помощницей по хозяйству. Можете обращаться ко мне с любыми вопросами.

— Что ж, Михаил, прощайте, — протянул мне руку бывший председатель. — Приятно было с вами познакомиться.

— Вы это серьезно, Карл? — Пришла моя очередь удивляться. — Я же чуть не убил вас и вашу семью, лишил вас власти, состояния, взял в заложники и заставил уехать не пойми куда.

Отец семейства лишь загадочно улыбнулся.

— Думаю, Тирус теперь находится в хороших руках. Я увидел достаточно. Вы знаете, к чему стремитесь. Что касается меня… я не сильно жалею о своем свержении, в какой‑то степени даже рад этому. Можно наконец‑то начать новую жизнь, в новом мире, ни о чем не беспокоиться.

— Ладно, прощайте.

Пожав друг другу руки мы навсегда распрощались со свергнутым главой последней сверхдержавы на Земле. Пришла пора заняться собственными делами. Я достал телефон и набрал номер одной своей знакомой.

— Алло.

— Привет, угадай кто звонит.

— Миша!

— Извини что так долго.

— Где ты пропадал последние полгода?

— Сама знаешь… командировки, секретные задания и прочее. Но сейчас вот отпуск дали.

— Слушай, ты далеко сейчас находишься?

— В Кузнецке.

— Тогда заезжай ко мне. Буду ждать!

— Уже мчусь на всех парах.

* * *

16 апреля. Планета Афилоб. Пустыня Шелем.


— Все практически готово… Монолиты пробуждены, мы восстановили старые печати, кое — где нанесли новые, осталось только закачать достаточное количество энергии.

— Отлично, теперь пришла моя очередь. — Саргил потер руки, затем развел их в стороны. Все его тело, окутанное голубоватым свечением, воспарило над землей. Недаром он выбрал Долину Костей в качестве своего убежища, десятки циклов он занимался здесь своими делами, оставаясь абсолютно незамеченным. Казалось, целая вечность прошла после бегства с Дарана, гибели Уназира и Мирры, но Саргил не собирался мириться с этим. Желание отомстить — вот та сила, которые двигала магом последующие циклы и годы, он не собирался прощать шилао и отродьям Хаоса убийство близкого человека, практически отца, и супруги, хоть были они вместе не очень долго. Саргил долго странствовал по миру Эйнэ Шалакх, постигал искусство магии, со временем обзавелся верными учениками, последователями и начал осуществлять рискованный замысел по развязыванию войны. Достаточно небольшого толчка, чтобы два ненавистных врага, Новая Ойкумена и искаженные в союзе с шилао уничтожили друг друга.

От Саргила к остаткам древнего портала протянулись десятки разноцветных переливающихся линий, количество вливаемой в полуразрушенное мегалитическое сооружение магии переваливало за любые разумные рамки. Любое другое смертное существо просто не выдержало такого потока Силы, но подвергнутое мутациям тело мага успешно справлялось с задачей. Выглядывающие из‑под песка каменные блоки словно ожили, на их поверхности засветились магические печати, выполненные в виде замысловатых завитков и линий.

— Ступай туда, убивай, разрушай, сей хаос! Сожги дотла как можно больше шилао!

Великий зверь таумг покорно зашагал по направлению к пробужденным вратам, которые перебросят тварь прямиком на Землю. Саргил с улыбкой на губах любовался гигантской тварью, что удалось увести из гарнизона войск Ойкумены на одном из граничащих с Афилобом миров. Восемь ног, вытянутая бочкообразная туша, голова с кучей глаз, похожая на череп какого‑то хищного ящера, выглядит нелепо, умом не блещет, зато больно кусает. Источник магии внутри вкупе со специальными железами позволяет чудовищу порождать целые огненные шторма впереди себя. Спастись практически невозможно, будет очень хорошо, если таумг окажется посреди большого города. Он успеет причинить массу разрушений и смертей. Идеальный способ разжечь войну. Шилао сразу подумают на атаку со стороны Ойкумены, также Саргил позаботился о том, чтобы весть о возвращении землян дошла до слуг Арбитра.

Мгновение спустя таумг исчез в ярко — синей вспышке света, словно его и не было. Закончив дело, истощенный Саргил рухнул на землю, сил не оставалось даже на то чтобы подняться на ноги. Перебрасывать в другой мир исполина длиной в двести с лишним шагов на порядок сложнее, нежели самостоятельное перемещение. На короткий миг через мага проходило столько магического эфира, сколько могут выдерживать лишь полубоги. Значит, частица божественного могущества в нем все же сохранилась…

— Учитель, вы живы? С вами все в порядке?

Над магом склонились двое его учеников из расы гхуллов. Со стороны выглядело странно то, как уродливые гуманоиды обращаются с Саргилом. Обычно тощие употребляют в пищу людей. Эти же обращались с уроженцем Элетаана очень бережно, уважали его и смотрели как на вождя. В определенной степени так оно и есть — Саргил действительно возглавляет маленькое племя из восемнадцати костлявых гхуллов, которых он похитил в раннем детстве, вырастил, воспитал, обучил азам магического искусства.

— Жив… немного отдохну и буду в норме. — Братья — близнецы Заглот и Проглот помогли подняться своему любимому наставнику, даже отряхнули изрядно поношенный кафтан от налипшего песка. — Демонова задница! А я ведь едва не сгорел от перенапряжения.

— Сгорели? — озадаченно покосился Проглот. Хоть данный гхулл, как и шестнадцать остальных, не отличался выдающимся интеллектом, он абсолютно предан учителю.

— Да, жучья ты башка, я мог вспыхнуть подобно факелу, если б попытался зачерпнуть граном больше Силы.

— А большой тунг?

— Таумг, Проглот, таумгами они называются… Он улетел очень далеко.

— Значит, получилось? — переспросил более сообразительный Заглот.

— Да, друзья мои, мне удалось на краткий отрезок времени создать Мост и перебросить таумга на проклятую Землю. Шилао ждет неприятный подарок…

* * *

Элетания. Юго — восток Асшана, г. Кузнецк.


Утро встретило меня лучами весеннего солнца в окно. Хотя нет, это на Земле как бы весна, на Элетании в самом разгаре сухой сезон, настоящей зимы тут отродясь не бывало. Часы на стене показывали девять часов утра. Вроде поспал, а до сих пор чувствуют себя ужасно вымотанным, мышцы болят, в теле усталость. Зато приятно. Вот что значит предаваться любовным утехам с чистокровным четырехсотлетним суккубом, после двух часов напряженной работы не остается никаких сил. Подобные контакты в Федерации не то чтобы запрещены, скорее не одобряются. Нечего плодить уродов. Но в моем случае зачать плод невозможно в принципе — слишком уж мы разные…

Провалявшись на кровати еще несколько минут, я нашел силы встать и пойти на кухню, откуда доносился запах чего‑то вкусного.

Как и ожидалось, Биара крутилась у плиты, готовила омлет и что‑то напевала себе под нос. В такт мелодии раскачивался выглядывающий из‑под халата хвост с костяным шипом на конце, он и пара коротких рожек на голове слабо портят очарование моей чертовки. Наверное, у нас это наследственное — тяга к нечеловеческим женщинам, отец с русалкой успел роман покрутить, а я с самым настоящим демоном. Еще в первую нашу встречу на Даране я углядел в ее фиалковых глазах что‑то притягательное.

— Утро доброе, ты давно проснулась?

— Часа четыре назад… — все время забываю, воплощенным в живой плоти демонам нужно очень немного времени на отдых. — Сделала приборку, успела твою одежду постирать, если что она на балконе висит.

— Ты!? Мою одежду постирала? С каких пор такой хозяйственной стала?

Биара пожала плечами:

— Я меняюсь.

— Неужели? Насколько помню, демон всегда остается демоном — твои слова.

— Не в этот раз… думаю дело в подавляющем поле. Оно ведь везде присутствует?

— В крупных городах излучатель почти на каждой улице стоит.

Установки направленного пси — излучения высокой частоты после их изобретения начали массово размещать везде, где только можно: в городах, на военных и промышленных объектах. Так обеспечивается надежная защита от любых эфирных проявлений, колдуны, волшебные твари в зоне действия излучателей оказываются в смертельной опасности. Информационно — энергетические поля особой частоты заставляют ману менять свою волновую функцию, и та расщепляется до уровня отдельных кварков.

Мы назвали это подавляющим полем, и, хотя большинство магических существ оно убивает, некоторым, включая демонов, удается измениться и приспособиться, попутно утратив все колдовские навыки, кроме пассивных наподобие расширенного восприятия. Биара — одна из таких везунчиков, она долго пробыла на Земле, подпитывалась от принесенных извне источников Силы, в конце концов, ее организм перестроился и утратил потребность жрать биоэфирную энергию. Чертям, попавшим в такое положение, ничего не остается кроме смены гражданства, ведь для сородичей они становятся изгоями. Но с Дарана бегут и те, предпочитает сытую комфортную жизнь жалкому прозябанию в вулканическом аду. Биара как раз принадлежит ко второй категории. Нам не жалко, в Федерации есть место даже для порождений безумной потусторонней силы

— Меняется ведь не только мой организм, но, судя по всему, и психика.

— Сходишь с ума?

Биара загадочно улыбнулась.

— Это с какой стороны посмотреть. Для своих я стала сумасшедшей, для вас… скажем так, постоянство и сдержанность ведь не те черты, которые присущи суккубам. Меня больше не тянет идти блядствовать направо и налево, да и в голове словно проясняться стало. Оглядываюсь назад и думаю, какой — же мразью я была.

— А что медицина говорит? Ты вроде же на учете стоишь.

— Физически я в порядке, никаких признаков некроза тканей и деградации нервной системы, хотя под облучением нахожусь круглосуточно.

Я подошел к Биаре и нежно приобнял. Ее хвост обвил мою левую ногу.

— Давай лучше отвлечемся на что‑нибудь другое.

— Я не против, Миш.

— У тебя на сегодня какие планы? На работу не нужно?

— Смена послезавтра.

— И как оно?

— Что?

— Не жалеешь, что променяла место в кодле демонопринца на жизнь в этом захолустье?

— Ни капли, — без тени сомнения заявила Биара. — Постоянная борьба за существование, кровь, убийства, постоянный голод, заставляющий тебя терять рассудок и контроль над собой… Нет, лучше дожить остаток дней в тихом спокойном месте, не думая о том, как бы добыть каплю жизненной эссенции для пропитания.

— Но ведь за свободу ты расплачиваешься бессмертием. Будучи под влиянием Стихии вы, как и мы, не можете умереть по — настоящему, но без нее…

— Ничего не поделаешь. — Вздохнула суккуба. — Так уж вышло. Ничего не дается просто так, особенно свобода.

— А ну‑ка, сделай громче! — краем глаза я обратил внимание на экран головизора с утренним новостным сюжетом. Биара взяла пульт и прибавила звука.

— …жете видеть, как это существо уничтожает жилые районы города. Из его пасти буквально вырываются потоки пламени, в непосредственной близости температура настолько велика, что плавится металл. Даже находясь на удалении километр, я отчетливо ощущаю доходящий сюда раскаленный воздух.

Картина, показанная по ТВ, вызвала странное чувство. Мне довелось повидать подобное и раньше на Эльене и Земле, когда Пантеон в авангарде наступления пускал хтонических монстров, выжигавших землю перед собой до состояния стеклянной массы.

Какой‑то корреспондент в прямом эфире рассказывал о телепортировавшемся посреди Амурска исполине. Военные зовут их объектами класса ''Титан''.

— Число жертв пока неизвестно, но ясно одно: погибших становится с каждой минутой больше и больше. Все службы подняты по тревоге, власти начали экстренную эвакуацию гражданского населения из зоны бедствия. Некоторые отряды спасателей и пожарных, несмотря на колоссальный риск, пытаются подобраться ближе к эпицентру пожаров и вызволить оттуда оставшихся людей.

Стометровая годзилла жгла и крушила все вокруг, жилые здания превращались в крематории либо складывались подобно карточным домикам, когда исполин задевал их своей тушей. Кругом бушуют пожары, ревет сирена, паника среди горожан.

Без экзокостюма выжить в эпицентре буйства огненной стихии не представляются возможным, разве только отсидеться в подвале, да и то не факт. Горячий воздух сожжет незащищенные легкие.

— Согласно последней информации с Сахалина по тревоге уже вылетели бомбардировщики Ту-160, несущие на борту крылатые ракеты… Мы будем оставаться в эфире и держать вас в курсе событий.

А это правильно, надо покончить с тварь как можно раньше, пока она не натворила еще больше дел. Пусть исполин через день или два издохнет из‑за отсутствующего на Земле М — поля, но до того момента успеет разнести весь Амурск с пригородами, убить тысячи человек. Для гарантированного уничтожения гигантов требуется сосредоточенный огонь нескольких танковых взводов, дивизиона тяжелой артиллерии или, в нашем случае, ракетный удар. Подтягивать бронетехнику и арту долго, значит остается авиация.

Журналист в прямом эфире показывал устремившийся прочь из пострадавшего района людей, брал интервью у сотрудников экстренных служб, пока вдалеке не громыхнуло. Оператор перевел камеру в сторону, где находился монстр. Из‑за сильного задымления сложно различить что‑либо, однако вероятнее всего, по исполину зарядили бомбой или скорее всего ракетой. С интервалом в десять секунд прозвучал второй взрыв, гораздо более сильный, заставивший задрожать землю и полопаться стекла в машинах, окнах зданий. Оператор выронил из рук камеру.

— Вот же ж гадство.

Когда журналисты немного оклемались от произошедшего, они вновь как ни в чем ни бывало продолжили работу. Профессионалы, одним словом.

— Кажется… все кончено, мне только сообщили, что ВВС успешно уничтожили существо, угрожавшее Амурску. Насколько мы можем судить, обе ракеты попали точно в цель, в ходе авиаудара никто не пострадал…

— Ну, считай спокойные деньки закончились. — Я вполне себе представлял дальнейшее развитие событий. Хотим мы того или нет, начнется очередная война. Не те мелкие заварушки на периферии контролируемых Федерацией и демонами планет, а капитальная мясорубка в масштабах целых цивилизаций. Кто‑то устроил провокацию, отправив титана на Землю, убившего сотни или тысячи людей и нелюдей. Такое деяние без ассиметричного ответа не может остаться в принципе. Не важно кто это устроил — арахниды с Афилоба, черепахи с Эйнэ Шалакха или Новая Ойкумена, виновных мы найдем и продемонстрируем им мирный свет атома и согревающее тепло напалма.

— Может это существо просто очередной пришелец, которого выбросило в реальность? Я слышала, в районе Сахалина до сих пор чуть ли не каждые несколько месяцев вылавливают гостей из прошлого. — Высказала свою версию Биара. — Также с ним получилось.

— Вряд ли, тварь под завязку была накачана маной, иначе не смогла бы столько народу сжечь. Да и появление посреди густонаселенного промышленного центра трудно назвать случайностью. За последние шестьдесят лет ты можешь припомнить хоть одну подобную случайность? Я вот не могу.

* * *

16 апреля. Вечер. Земля, Комсомольск — на — Амуре, здание Генерального штаба Вооруженных сил Российской Федерации.


— Ну, и какими будут наши дальнейшие шаги?

Главе Службы внешней разведки генералу Лебедеву очень не нравилась сложившаяся ситуация, появившаяся тварь спалила дотла целый жилой район в Амурске, погибли тысяча триста человек и еще сотня нелюдей. В первый раз за долгое время руководство Федерации не знает, что делать и где искать виноватых.

— Пока никаких серьезных действий. Мы не знаем наверняка виновника трагедии.

— Возможно жуки.

— Жители Афилоба хоть и отличаются агрессивностью по отношению к иным разумным формам жизни, на них это не похоже. — Заключила Афина. — Логика совершенно иная, они бы никогда не прибегли к подобной тактике. Но если бы и прибегли, то прислали к нам не титана, которых они не выращивают, а плазменного жука, например. Я предполагаю, главным виновником является Ойкумена, спутники на орбите Афилоба не так давно зафиксировали появление ее представителей. Они ведут какие‑то раскопки в районе экватора и южного полюса.

— Что ищут?

— Неизвестно. Разведгруппа не смогла подобраться к ним достаточно близко для захвата ''языка''.

Лебедев покачал головой.

— Какой смысл мне вообще здесь присутствовать? Ты сама со всем прекрасно справляешься.

— В данном случае нужно твое мнение, с интуицией у меня дела обстоят не так хорошо, как у людей.

— Что‑то мне подсказывает, что тут какая‑то третья сила замешана, желающая столкнуть нас лбами с Арбитром… Дай подумать. — Генерал почесал подбородок. — Есть какая‑нибудь информация о терактах, провокациях в мирах Ойкумены?

— Нашла. Из наиболее подходящего только убийство одного из архонтов на Гидонии три месяца назад. Стрелял снайпер из винтовки ОСВ-98, откуда он добыл наше оружие и боеприпасы неизвестно. Убийцу впоследствии поймали и сожгли на костре прежде, чем хаоты добрались до него. Зато удалось перехватить переписку между верховным инквизитором и прокуратором, который вел дело, где было упоминание про, цитирую, ''богомерзкое оружие проклятых'' с его схематичным рисунком. На заказчика выйти не удалось.

— Я, признаться, удивлен, что ты сама не додумалась связать вышеупомянутое убийство и разгромившую Амурск тварь.

— У меня в последнее время просто беда какая‑то с абстрактным мышлением.

— То есть? — нахмурился Лебедев. — Поломка?

— Дело несколько в другом. Понимаешь, с каждым годом количество обрабатываемой мною информации утраивается, создаются новые вычислительные мощности, увеличивается пропускная способность наших сетей… Это наложило определенный отпечаток. Как и личность человека личность разумного ИИ способна изменяться, менять свои предпочтения, взгляды на окружающий мир и так далее.

— Хочешь сказать, ты превращаешься в бездушный автомат, оперирующий исключительно математической логикой?

— Нет, в тупой бесчувственный автомат я точно не превращусь, но генерировать нестандартные решения станет на порядок сложнее… Сама еще в этом толком не разобралась. Я ведь старейшая из ныне функционирующих систем искусственного интеллекта на планете после Галатеи.

— У нее не наблюдалось ничего подобного?

— Она никогда не обрабатывала столько информации, сколько обрабатываю я, к тому же архитектура ИИ Предтеч существенно отличается. Да, принцип искусственной нейронной сети и накладывания на нее когнитивного оттиска личности донора, у нас и у них тот же, но различия кроются в деталях. Взять те же эвристические алгоритмы…

— Я понял, не надо подробностей, — перебил Лебедев. — Ты можешь гарантировать, что в один момент не сойдешь с ума?

— Могу. При любых признаках возможной рассинхронизации личности будут сразу перекрыты все каналы связи, управление временно возьмет на себя дублирующая система.

— Ладно, вернемся к нашим баранам… Где, по — твоему, дальше копать помимо Афилоба?

— На Элетании, местные альфары вполне могут быть связаны с нашими недоброжелателями, они же, вероятно, имели шанс достать армейское снаряжение. Сам знаешь, сколько в Вегасе ходит нелегального оружия.

— Ты забываешь о хаотах, вдруг опять эти Остапы Бендеры что‑то мутить начали? Катастрофу в 2017 они устроили… не удивлюсь, если захотят втянуть нас в новую авантюру — мы им за первый‑то раз еще не отплатили.

— Уверяю, момент для возмездия придет, в спешке нет необходимости. Пока основная угроза — Новая Ойкумена, а демоны пусть пока ничего не подозревают о том, что мы осведомлены об устроенной диверсии. Они, как бы мы к ним не относились, крайне полезный союзник.

— Это не повод исключать их из списка подозреваемых.

— Хаоты обычно действует куда тоньше во избежание лишних подозрений, когда им необходимо.

— Ладно, начинай копать на Элетании, я подключу своих орлов на Даране, пусть прощупают князей.

* * *

17 апреля. Элетания. Юго — восток Асшана.


Раздавшийся вечером звонок в дверь полностью перечеркнул мои планы на ближайшие пару недель, я задумал после того, как проведу пару дней с Биарой отправиться на охоту с одним из своих приятелей, смотаться в Вегас на чемпионат по боям без правил, поваляться на элетанских пляжах. Богатой обещала быть программа…

На пороге квартиры моей не совсем благоверной суккубы стояли лейтенант Звонарев собственной персоной и Гелла, оба в штатском.

— Вы какими судьбами здесь? В гости заглянуть или как?

— Если бы, — пожал мне руку летеха. — Работа у нас появилась.

— Зашибись отпуск вышел… ну ладно, выкладывай. Куда на сей раз отправляемся?

— В экскурсионный тур. — Добавила Гелла. — В столицу княжества Адвейр. Я уже заказала три путевки.

— Не понял.

— Дело напрямую связано со вчерашней трагедией в Амурске. Новости то смотрел, товарищ капитан?

— Еще бы, Леха, сейчас только ленивый не обсуждает это. Что требуется от нас?

— Допросить подозреваемого, который может быть связан с тем, кто телепортировал тварь на Землю. Подробности позже.

— Выезд завтра в восемь часов тридцать минут утра по местному времени с кузнецкого автовокзала. Синий автобус, регистрационный номер…

— Спасибо, Гелла, я понял.

— Значит до завтра, командир.

— А зачем вы приперлись сюда? — бросил я вслед товарищу по оружию. — Можно было просто позвонить.

— Нашего терминатора спроси, нахрена ей понадобилось ехать сюда.

— Ты мне сам говорил, что для скорейшей социализации мне нужно больше живого общения, ловить любую возможность.

— Мда и еще я говорил, что не нужно воспринимать все сказанное настолько буквально.


[двенадцать часов спустя]


Верно говорят: Асшан — страна контрастов, тут параллельно существуют две абсолютно разные цивилизации. Территории, где в незапамятные для аборигенов времена располагались перенесенные Новая Россия, часть Китая и Техас нынче снова активно колонизируются поселенцами с Земли. Конечно, многие потомки выживших альвов на Элетании крайне недовольны чужаками из иного мира, но их мнения никто не спрашивал. Мы просто возвращаем утраченное. В итоге сегодня можно наблюдать интересную картину, когда вместе со стремительно растущими мегаполисами вроде Кузнецка и Вегаса соседствуют города аборигенов. Стоит отъехать на пару десятков километров и урбанистический пейзаж сменяется дикими джунглями, кишащими разнообразным зверьем, нечистью. Соваться туда, не имея соответствующих знаний, подготовки, в одиночку есть гарантированный способ самоубийства. Элетанские флора и фауна крайне неразборчивы в еде, тут даже отрицательная восприимчивость к М — полю не спасет. Человек или ксенос здесь не цари природы, а легкая закуска для хищников. Впрочем, по — прежнему наиболее опасными остается остроухая герилья, партизанящая в лесах.

Их негласно поддерживают некоторые альвийские царьки: дают борцам за свободу прибежище, снабжают оружием и смертоносными магическими безделушками. Впрочем, активность лесных бандитов последние годы стремится на убыль — до аборигенов постепенно доходит, что Федерация — это прогресс, это новый более справедливый порядок, где отсутствует рабство и все равны перед законом, где нет бедных и слишком богатых, где детей не приносят в жертву канувшим в Бездну недобогам.

Не утопия, но гораздо лучше жестких феодальных порядков и религиозного мракобесия.

— Опа, ничего себе! — бегущий галопом рядом с экскурсионным автобусом охотник стал неожиданностью для Звонарева и ряда других граждан. Боевой синтет выбежал на дорогу из чащи так внезапно, что сперва был принят за хищника. — Какого лешего он забыл тут?

— Не обращай внимания, Леха, они патрулируют окраины городов, поселений, дороги.

— Обычных дронов мало?

— Представь себе, мало. Чудища от синтетов как черти от радиации бегают… они же плазмой хоть броневик поджарят. А потом накачают ядом и высосут разжиженные внутренности, не важно у кого: у гуля, лешего, центавра, группа охотников и дикого огра при желании завалит.

— Ты же вырос здесь, да?

— Угу, — кивнул я. — Родился и вырос.

— Трудно было? — Лейтенанту, родившемуся уже после начала эпохи завоеваний, не довелось испытать тех тягот жизни, что выпали на долю старших поколений. Он вырос в тепличных условиях, не зная голода и других лишений. Это мы боролись за выживание на Элетании и Земле, противостояли многочисленным пришельцам, для нынешней молодежи те события давно превратились в историю.

— Далеко не сахар. Мы воевали с туземцами, другими инопланетчиками, между собой и элетанской природой, добавь причиненную войной разруху, острую нехватку всего, что только можно… Ах да, мы еще половину материка загадить радиацией успели. Слава Хаосу, в итоге нам хватило ума забыть разногласия и скооперироваться, даже с оставшимися после изоляции арконцами помирились.

— В тебе наблюдается подавленность, — бесцеремонно вмешалась в разговор наша блондинка с сиденья позади нашего ряда. — Почему?

— Тоска по дому, Геллочка, вот как это называется.

— Ты хочешь снова вернуться в то время, воевать с туземным населением и жить в неприемлемых условиях?

— Ничего ты не понимаешь, башка чугунная…

— Моя голова сделана из титанового сплава.

— Это была метафора.

Так и коротали время в пути, разговаривая о том, о сём. Никто из туристической группы не подозревал, что мы едем отнюдь не любоваться красотами Адвейра — столицы одноименного альвийского княжества. Экскурсионная поездка стала очень хорошим прикрытием для очередного задания, ведь остроухие не слишком жалуют российские войска на своих землях. Адвейр хоть и поддерживает с Федерацией тесные контакты, в ее состав пока не входит — не созрели еще.

Ближе к обеду мы достигли пункта назначения, непроходимые джунгли за окном резко сменились оживленными кварталами альвийской столицы. За прошедшие эпохи архитектура элетанских сидхе не претерпела серьезных изменений, тяга к излишней вычурности, кажется, только усилилась. Каждое строение является отдельным произведением искусства с изящными арками, колоннами, статуями. От настенных барельефов рябит в глазах. Страшно подумать, сколько эльфо — часов потрачено на декоративное оформление города… Черт возьми, остроухие и брусчатку выложили в виде причудливых цветочных узоров. Адвейр производит странное впечатление — самобытная тысячелетняя культура гармонично сочетается с высокими технологиями. По городским улицам разъезжал как гужевой транспорт, запряженный ездовыми ящерами, так и электромобили, на которых предпочитали кататься зажиточные горожане.

И автотранспорт далеко не единственное, чем альвы пользуются. Средь пестро разодетой толпы часто попадаются индивиды с мобильниками в руках. Что поделать, плотность М — поля на Элетании близка к нулевой и магия — удел избранных, не как раньше. Ушастики, те, кто не находится в плену глупых суеверий, с энтузиазмом воспринимают приносимые Федерацией перемены, в частности облегчающие жизнь технологии: электричество, медицину, транспорт, связь.

Россия давно могла бы подмять под себя весь Асшан, загнать аборигенов в резервации либо перетравить газом, но мы не ''просвещенная'' Европа, привыкшая истреблять коренное население колонизируемого пространства.

Мы предпочитаем действовать иначе. Геноцид — крайняя мера, применяемая лишь тогда, когда иного выхода не останется, как в случае с большинством встреченных магических цивилизаций, управляемых богами.

По приезду группу разместили в лучшей гостинице в центре города, отсюда мы и начнем осуществлять выполнение поставленной задачи. Требуется всего на всего сходить в гости к одному влиятельному альву и устроить ему допрос с пристрастием насчет незаконного сбыта армейского снаряжения. Наш агент при желании мог бы самостоятельно провести процедуру, однако какие‑либо действия с его стороны будут означать раскрытие, а он весьма ценная фигура. Нужно было привлечь кого‑то постороннего…

Мы отправились на дело поздно вечером, когда большая часть туристов отправилась спать. Никто ничего по идее не должен будет заподозрить.

Вооружились соответствующе: Гелла прихватила с собой ручной станнер, а я и Звонарев выбрали по ''Бизону''. Пусть данная модель оружия разработана еще задолго до Армагеддона, в эффективности ему не откажешь. Отличная кучность, шестьдесят четыре патрона в магазине — лучшего средства в случае встречи с магом не придумаешь.

Мы втроем, выйдя из гостиницы, отправились ловить машину, благо с Геллой это не отняло много времени. Стоило ей послать команду бортовому компьютеру первого попавшегося в переулке электромобиля, как его системы мгновенно оказались заблокированы. Транспортное средство превратилось в бесполезную рухлядь. Подобные сюрпризы спрятаны почти в каждой вещице с электронной начинкой внутри, нам ведь не нужно, чтобы наши технологии использовались против нас самих же.

Растерявшийся из‑за неожиданной ''поломки'' остроухий водила растерялся еще больше, когда я направил на него оружие.

— Бери свои вещи и вали.

— Что!? Да как ты смеешь, arstein! — ушастый нисколько не испугался, напротив, он всерьез намеревался защищать собственное имущество, даже к закрепленному на поясе кинжалу потянулся.

— У тебя нож, у меня пушка. Как думаешь, кто из нас выйдет победителем? Не глупи.

— Ты не у себя дома, человек, — оскалился альв. — Здесь закон на моей стороне!

— Ну — ну…

Увлекательная беседа была нагло прервана подкравшейся Геллой, которая ударом в темя отправила в нокаут напыщенного ушастика. Обмякшее тело жертвы мы оттащили в ближайшие кусты и там оставили. Очнется к утру, злым будем, как собака. Зато живым.

На экспроприированном электромобиле я, Гелла и Звонарев поехали в гости к некоему Имлериху, второму советнику городского управителя, проживающему в резиденции на окраине Адвейра. Богатая сволочь, обладает широкими полномочиями и большим влиянием в княжестве, в его дела старается не лезть и вышестоящее начальство.

— Насколько серьезная у нашего подозреваемого охрана? — обратился я к Гелле. Она в режиме реального времени могла отслеживать обстановку через кружащих в окрестностях Адвейра дронов, со спутников — шпионов. Андроид незаменимый помощник в работе.

— Два охранника патрулируют периметр снаружи плюс личный телохранитель внутри здания. Хочу предупредить, последний обладает серьезными парапсихическими навыками, категория эпсилон, не меньше.

— Мля, мага нам не хватало…

— Он же нас одним плевком поджарит! — я вполне разделял опасения лейтенанта — способности категории эпсилон типичны для обитателей Афилоба или Дарана, на Элетании таких индивидов по пальцам пересчитать можно. Они не просто кидаются шаровыми молниями, их уровень позволяет телепортироваться с места на место, изменять свойства собственного тела, например, стать невидимым, мгновенно трансмутировать материю. Подобные типы непредсказуемы.

— Сам Имлерих в здании отсутствует, вероятно, еще не вернулся с места работы, предлагаю устроить засаду около его дома.

— Вот это звучит гораздо лучше, — облегченно произнес лейтенант. — Связываться с магом у меня нет никакого желания.

— Капитан? — вопросительно посмотрела на меня Гелла. — Последнее слово за тобой.

— Ясен пень, устроим засаду.

Вместо лобового штурма единогласно решили подкараулить остроухого по пути к дому, благо спрятать угнанную машину в ближайших кустах, произрастающих вдоль дороги, не составило никакого труда. Насчет местных органов правопорядка также не стоит переживать, весть о похищении крупного сановника дойдет до них не раньше, чем через пару часов. Прогресс прогрессом, а нормальной координации между местными полицаями нет. Погасив фары, заглушив двигатель, мы стали ждать, пока не появится Имлерих. Маршрут, время его движения давно известны, он возвращается в поместье поздно вечером примерно в один и тот же час.

— Ладно, прикорну пока, минуту через сорок разбудите.

— Угу, — буркнул Звонарев. — Будем наготове.

Я не заметил, как провалился в блаженное забытье. Но долго вздремнуть не получилось, лейтенант разбудил меня, тормоша плечо.

— Едут!

— Начинаем. — Я сунул руку промеж сидений, достал оттуда провалившийся ''Бизон'' и привел в боевое положение. По идее никого убивать не потребуется, но как знать, вдруг обстоятельства сложатся иначе.

В качестве средства передвижения Имлерих и прочие богатые сидхе предпочитали двух- или четырехместные малолитражки с электродвигателем. Когда авто проезжало мимо, Гелла использовала ту же тактику, что в прошлый раз — заблокировала все бортовые системы. ''Букашка'' просто встала посреди дороги, отказываясь несмотря ругань личного шофера сановника, ехать дальше. Тут появились мы.

— Теперь оба на выход! — наставил я ствол на сидевшего за рулем водилу.

— Ta imme?

— Гелла, переведи, что от них требуется.

Ушастые лишний раз не возникали, предпочитая не нарываться на андроида с красными светящимися глазами. Имлериха, кажется, так вообще чуть ли Кондратий не хватил.

Этот тщедушный с виду ушастик с длинными белыми волосами, одетый в светло — зеленый кафтан с золотистой вышивкой, и есть наш клиент? Обычно альвийские аристократы имеют высокий рост, крепкое телосложение, идеально правильные черты лица, а этот рахитник похож на жертву немецкого концлагеря.

— Я… требовать объяснение! — выдал Имлерих на отвратительном русском языке. — Кто вы?

— Вооруженные силы Марса. — Не теряя времени я надел на остроухого черный мешок, пластиковые наручники и затолкал в салон угнанной раннее машины. Шофера связали по рукам и ногам, вырубили, бросили в кустах вместе с транспортным средством.

— Да кто вы такие… можете ответить? — не унимался пленный. — Я хорошо заплачу, если отпускать. Денег много, золото, платина, алмазы!

— Угомонись уже, ушастый, ты откупишься лишь в том, случае, если все расскажешь. От тебя требуются только необходимые сведения, деньги здесь не помогут.

— Вы из Федерации? ФСБ, СВР, военная разведка…

— Откуда и кто мы не имеет значения. Ты сбывал армейское снаряжение налево. Опустим то, каким макаром ты его доставал, мне важно то, кому оно сбывалось. Расскажешь и будешь свободен… пока что.

— Ничем подобным я не занимаюсь и никогда не занимался.

— А у нас другие данные. Ты обменял партию снайперских, штурмовых винтовок на различные магические безделушки. Вон даже защитный медальон на твоей шее… если не ошибаюсь, он сделан на Эйнэ Шалакх. Характерный узор и огранка у бриллиантов.

Имлерих продолжал упрямиться.

— Я выкупил его у одного старьевщика, понятия не имею, откуда он.

— Будь по — твоему, — пожал я плечами. — Мы хотели поговорить как цивилизованные существа, но… видимо придется действовать более жестко. Гелла, гони, сама знаешь куда…

* * *

12 апреля. Планета Афилоб, равнина Уд — Нех.


— Прошу, уважаемый господин Страж, идите за мной. — Обстановка внутри большого шатра напоминала лавку мясника. Здесь Проникающие из храма Хергала проводили свои изыскания, подробно изучали напавших на раскоп врагов, искали их слабые места. На разделочные столы еще вчерашних семинаристов ежедневно попали разнообразные бестии, химеры, демоны Хаоса. Все тщательно исследовалось, описывалось, и в конце делались выводы, открытия, которые должны помочь благородным воинам Ойкумены успешнее противостоять нечестивым ордам.

Арсан, маг — исследователь или в простонародье Проникающий, испытывал неприязнь к слуге Богов. Небесные Стражи непрошибаемые фанатики, готовые видеть ересь в любом существе, кто скажет неосторожное с их точки зрения слово.

— На искаженных они не сильно смахивают. — Заинтересованно посмотрел воин на разделочные столы, на одном из них лежал обычный с виду человеческий мужчина со вскрытыми грудной клеткой и черепом, а на другом что‑то вроде голема, сделанного из металла.

— Вы абсолютно правы, господин. Обратите внимание на первый экземпляр, — указал Арсан на человеческий труп. — Внешне неотличим от человека, но одаренные вроде нас с вами сразу заметят неладное…

— Да… я чувствую, какие‑то странные эманации исходят.

— Когда оно было живым, аура была сильнее в разы и хочу предупредить — она уничтожает абсолютно любое проявление магии. Ничего подобного раньше нам не встречалось. Находиться долгое время рядом с ними не просто неприятно, но и чрезвычайно опасно из‑за опасных побочных эффектов.

— Но это человек?

— Внутренние органы с первого взгляда абсолютно такие же, как и у нас с вами: сердце, желудок, легкие, печень. Самое интересное заключается в строении их мозга… он намного примитивнее, чем у самого слабого одаренного. Эти человекоподобные существа не способны пользоваться магией даже при всем желании, зато неплохо продвинулись в плане создания механических устройств. Мое заключение — мы имеем дело со странной породой людей, мутантами, не имеющими связи с Силой, без души, и они никакая не нежить и не искаженные, как говорят слухи. Следов воздействия Искажения я не нашел, плоть у них вполне живая. Просто природа подкинула нам диковинку, нарушающую общепринятые законы мироздания.

— Что насчет голема?

— Голема? Это никакой не голем.

— Что же тогда?

— Механизм, при его создании не использовалось ни грана магии. Удивительно тонкая и сложная работа, я такое и представить раньше мог. На то, чтобы понять хотя бы общие принципы работы механики шилао потребуются годы и десятилетия тщательного изучения.

— Значит, Хаос подкинул им еретические знания…

— Вполне возможно, господин.

— Мне нужно знать, как эффективнее можно убивать их.

— Исключительно с помощью грубой силы, тонкие способы воздействия на этих существ оказываются бесполезны. Вы никак не сможете подчинить себе разум одного из них или остановить сердце, рискну предположить, что даже божественная магия окажется бессильна.

— Осторожнее со словами, Проникающий! — предостерег Арсана Небесный Страж. — Недолог час, и сам отправишься на костер.

— Не надо видеть в первом встречном еретика, господин Страж, я всего лишь исследователь, смотрящий на факты без излишних суеверий. И они говорят, что у наших покровителей появилась серьезная проблема.

— Я не вижу здесь серьезной проблемы.

— Напрасно, господин, представьте ситуацию, если вам придется сражаться не с одним — двумя пустыми, а с целым легионом подобных созданий. Их совокупная аура будет на порядки сильнее, чем у единичной особи, поверьте, тут и самому Наместнику станет не очень хорошо…

— Твои предложения, Проникающий?

— Избегать ближнего боя в следующий раз, иначе рискуете воссоединиться с предками раньше отведенного срока. Мало того, что шилао обладают иссушающей аурой, многие из них несут в себе болезни, трудно поддающиеся лечению. Особенно остерегайтесь человекоподобных существ с глазами цвета янтаря — верный признак наличия опасной чумы.

Гхулл поморщился, вспомнив недавние вспышки какого‑то бешенства в лагере среди рабочих. Подданные независимо от расы буквально теряли рассудок и начинали пожирать здоровых. Легионерам и Небесной Стаже приходилось убивать всех, заподозренных в заражении, из‑за этого слуги Арбитра вынуждены постоянно запрашивать новые партии рабочих с Гидонии.

— …если на вас попадет их кровь, вы скорее всего обречены. — Продолжал Проникающий. — Конечно, тела многих легионеров настолько изменены, что чума просто не сможет размножаться внутри них, но подумайте о простых подданных.

— Я приму твои советы во внимание.

— Можно задать вопрос?

— Попробуй, маг.

— Что мы ищем в этом треклятом мире? Нас заставляют помимо исследования трупов выполнять какую‑то совершенно бессмысленную на первый взгляд работу. Разглядываем куски породы, ищем аномалии, которые якобы должны присутствовать в структуре…

— Древний артефакт. Ничего больше знать тебе не нужно, выполняй свою работу и не отвлекайся на посторонние вещи.

* * *

Элетания. Юго — восток Асшана. Столица княжества Адвейр.


Винный погреб под бакалейной лавкой, являющейся одной из многих в владении нашего адверйского агента, временно превратился в пыточную камеру. Имлерих оказался слишком упертым, чтобы сразу выложить информацию о покупателе. Пришлось прибегнуть к допросу с пристрастием, остроухого привязали к стулу и начали методично выбивать требуемое.

— Что ж, иголками его не проймешь, испробуем другие варианты. — Не самая моя любимая часть работы, но ничего не поделаешь, телепата в нашем распоряжении нет. После трех часов задушевной беседы Имлерих неплохо держался, несмотря на несколько отсутствующих зубов, сломанный нос, раздробленные скулы, кровоподтеки под глазами. Загнанные под ногти иглы и удушение целлофановым пакетом также ничего не дали.

— Гелла, тащи шокер

— Сейчас.

— Я вам в сорок шестой раз повторяю… Не занимаюсь торговлей оружием. Вы взяли не того! — клиент не уставал гнуть свою линию. — Должно быть вышла какая‑то ошибка.

— Опять ложь. Твои дружки Валемнир, Цирел и прочие почему‑то все как один указали на тебя. И да, с самого начала разговора ты допустил большой промах, — Имлерих вытаращил левый не до конца заплывший глаз. — Слишком хорошо держишься для заморыша из городского правления, за три часа так и не потерял самообладания. Вдобавок наш синтетик отлично умеет распознавать, когда говорят неправду.

Сверху вскоре спустилась Гелла с электрошокером.

— Я принесла, что ты просил.

— Спасибо.

Я взял протянутое устройство из рук андроида, затем приставил к детородному органу альва, может он теперь расколется.

— Ну же, дорогой, хватит как баран упираться. Или хочешь кастратом сделаться? Детей то, насколько знаю, ты завести не успел. Я ведь на электричестве не остановлюсь, если оно не поможет, потом яйца тисками отдавлю, отрежу пальцы, укорочу уши, выколю глаза… Ради чего так мучиться?

Имлерих сплюнул скопившуюся во рту кровь на пол.

— Я не буду клеветать на себя, в противном случае меня ждет смерть. Так что, лучше перетерплю ваши издевательства.

— Тебя так и так ждет смертный приговор, поскольку доказательства твоей причастности к незаконной торговле оружием давно имеются. Ты можешь выбрать, как уйти — с позором болтаться на виселице либо принять достойную смерть от меча собрата.

— Хочу посмотреть на эти ваши… доказательства.

— Да пожалуйста, Гелла включи запись.

— …да все прошло замечательно, человеческие громыхалки удалось сбыть за хорошую цену. Покупатель оказался очень щедрым господином, представь, даже торговаться не стал, просто сунул мне полный мешок с алмазами и чародейскими побрякушками…

— Узнаешь голос своего помощника?

Имлериха загнали в угол, ткнув мордой в собственное дерьмо.

— Я… вы… запись можно подделать… Знаю! Монтажом называется!

— Так скажешь нам, кто купил оружие?

— Ничем подобным я не зани… — закончить фразу остроухому не дал разряд в двести вольт, прошедший сквозь его тело. От воздействия высокого напряжения содержимое его кишечника вывалилось наружу.

— Зашибись, он обосрался… Командир, может, паузу небольшую сделаем?

— Нет, Леха, я этой суке вздохнуть не дам, пока не расколется.

— Как знаешь. — Пожал плечами летеха. — Но дохлым он нам ничего не скажет. Не переборщи.

— Ничего, Гелла, скажет, в какой момент нужно остановиться и передохнуть.

— Я отслеживаю его жизненные показатели, пока они в норме.

— Значит продолжим…

Три батареи для шокера, два часа времени были потрачены прежде, чем Имлерих раскололся и начал давать показания. Я довел его до грани, до самого порога смерти. После жесточайшей экзекуции рассудок альва помутился, он перестал нормально соображать и, наконец, согласился ответить на интересующие нас вопросы. Каким — бы волевым не было живое существо, желание пожить еще хоть немного часто перевешивает верность принципам.

— Значит, повторяю последний раз. Кто купил оружие? Он назвал свое имя, обмолвился, для чего оно ему понадобилось, откуда он сам пришел? А?

— Это были… человек и пара каких‑то высоких уродливых существ… Человек был главным и они не отсюда, не с Элетаана и не с Земли… имени своего он не назвал, зато отчетливо дал понять, что очень сильно ненавидит Федерацию… И он необычайно сильный маг…

— Где происходила встреча?

— Неподалеку от старого восточного тракта… в лесу… Покупатель настоял на полной секретности…

— Какую модель оружия ты им сбыл?

— Снайперские винтовки ОСВ-98, автоматы АК-105 и АЕК-971… тепловизорные прицелы и боеприпасы к ним… две сотни ручных гранат…

— Оружие то отнюдь не гражданское, даже представить не могу, где это ты все добыл. У нас вроде как строгий учет ведется по каждому произведенному стволу.

— Мы совершили налет на… грузовой состав, там и раздобыли снаряжение…

— Ты видел лицо покупателя во время совершения сделки?

— Нет… он был в маске, а голос специально исказил магическим медальоном.

— Расскажи о вашем разговоре, все что вспомнишь, слово в слово.

Имлерих долго, упорно пересказывал содержание беседы с неизвестным магом, язык заплетался, периодически терял сознание, поэтому приходилось выливать на голову альва по ведру холодной воды. Но дело того стоило, у нас появилась хоть какая‑то ориентировка на засранца, предположительно устроившего теракт в Амурске. Абсолютно ясно, что он одинаково ненавидит Федерацию и Ойкумену, желая обоим полного уничтожения, он легко путешествует между мирами, в его подчинении находится толпа гхуллов.

— Молодец, Имлерих, хорошо поработал.

— Отпустите… меня? — пробормотал искалеченный альв. — Я рассказал вам все.

— Вот я думаю, тебе так и так светит петля. Зачем тянуть кота за яйца?

— Пощадите…

Выстрел из станнера оборвал жизнь напыщенного аристократа. Дымящаяся дырка в его груди будет напоминанием для врагов Федерации. Если кто‑то не желает жить с нами в мире, пытается нагадить — пусть готовится к неприятным последствиям. Глядя на обмякший труп Звонарев покачал головой:

— Его можно было отправить на зондирование, вдруг бы еще что‑нибудь интересное узнали.

— Сомневаюсь, лица нашего таинственного террориста он не видел, голоса не слышал. А все что нужно мы из него вытянули.

* * *

18 апреля. Земля, Комсомольск — на — Амуре, здание Генерального штаба Вооруженных сил Российской Федерации.


— Теперь мозаика окончательно складывается, у нас есть главный подозреваемый — наш Неуловимый Джо — Саргил. По всей видимости, ему удалось не только выжить после того, как мы заняли Даран, но и неплохо устроиться на Афилобе, обзавестись сторонниками и наладить связи с ближайшими мирами. И он желает столкнуть нас лбами с Новой Ойкуменой.

На закрытом совещании присутствовали всего трое: Афина, глава СВР и Вернер Шрайер, директор Департамента специальных исследований, организации.

— Ему пока это неплохо удается, — заметил Лебедев. — Если Арбитр переманит на свою сторону арахнид, нам ничего не останется кроме вооруженного вмешательства. Устраним этого гада, пока еще что‑нибудь не учудил, думаю, тройка модификантов и группа поддержки справятся.

— Неизвестно, где Саргил находится в данный момент, придется обследовать сотни тысяч квадратных километров пространства.

— Можно найти его другим способом. — Предложил сидящий напротив Лебедева человек в деловом костюме, сшитом на заказ. — Моим спецам вполне по силам выследить нашего вредителя.

— Без обид, Вернер, но у хаоситов намного лучше получается выслеживать кого‑либо.

— Нет, исключено, я запрещаю привлекать их к делу, — резко возразила Афина. — Это дело сугубо наше. Чем меньше посторонних будут знать о Саргиле, тем лучше. Пусть твои люди, Вернер, отправляются на Афилоб и приступают к поискам, хоть на кофейное гуще гадайте, но найдите его.

— Как появятся первые результаты, я сразу тебе сообщу. — Кивнул директор Департамента после чего встал с кресла и по — джентльменски, не прощаясь, покинул. рабочий кабинет. Проводив взглядом Шрайера, глава СВР вновь обратился к Системе:

— На чем мы там остановились… точно, значит, демоны поставили нас перед фактом — максимум через месяц они начинают одновременное вторжение на Шалакх и Афилоб и просят нашей помощи. Гнурд что‑то там опять про великие перемены, про пришествие Богов Хаоса напророчил, демонопринцы завершают подготовку войск, ежедневно приносятся в жертву тысячи существ для зарядки их порталов. Должен признать, для хаоситов они очень неплохо организовались. Какими будут наши дальнейшие действия? Останемся в стороне или поддержим союзничков?

— Разве ответ не очевиден?

— Мне нужно четко знать, ты же до сих пор не определилась.

— До недавних пор Афилоб из‑за своего нейтралитета был санитарным кордоном между нами и мирами Пантеона, но теперь, когда арахниды как никогда близки от заключения союза с Ойкуменой и она вплотную подползает к нам, иного выхода кроме интервенции я не вижу. Поэтому да, хотим мы признавать или нет — Гнурд оказался прав, время мира прошло.

— Эх… недолго музыка играла, — вздохнул Лебедев. — Я считал, у нас есть в запасе еще лет двести, мы ведь недостаточно окрепнуть успели. Насколько велика будет степень нашего участи в кампании?

— Одним спецназом не обойдемся, планируется развертывание в общей сложности трех армейских корпусов на самых важных направлениях — один на Эйнэ Шалакх, два на Афилобе. Это 3–я мобильная армия под командованием Шустова, 64–я и 89–е комбинированные бригады. Не считая дронов, синтетов в операции задействуются восемьдесят две тысячи бойцов, поддержку из космоса будут оказывать соединения 2–го флота.

— Как народу объясним, почему и ради чего воюем?

— Скажем правду, что вторжение — вынужденная мера, что выхода у нас не остается, что мы вновь сражаемся со старым врагом.

— Хм, надо преподнести все в правильном свете и от добровольцев отбоя не будет.

— От них и так отбоя нет, вербовочные пункты ежедневно осаждают толпы желающих записаться на службу. Плохо, не все понимают, что это не компьютерная игра и смерть крайне неприятная вещь, нельзя относиться к своей жизни легкомысленно. А то часто находятся особо отчаянные индивидуумы, готовые с голой грудью броситься на амбразуру. Мне не нужны герои, мне нужны профессионалы, способные с минимумом потерь причинять противнику максимальный урон.

— Рассказывай эти прописные истины им, меня больше волнует Новая Ойкумена. Затяжной конфликт не потянем, если они решатся вступить в игру.

— В течение двух, максимум трех месяцев сопротивление туземцев на Афилобе и Эйне Шалакх будет полностью сломлено.

— Это в том случае, если мы начнем без ограничений применять ОМП, а хаотам это очень не понравится. Им только свежую жизненную эссенцию подавай, собственно, ради нее они по большей части и затевают авантюру, безжизненные миры демонам не интересны. Там, где бы мы распылили боевых нанороботов, применили ''Вуаль'' или ядерное оружие они предпочтут вступить в прямое столкновение ради дополнительной горстки Силы.

— Афина, ты так и не ответила, а если на подмогу поспешит Арбитр со своими Армадами?

— Зачистка Гидонии кобальтовыми бомбами.

* * *

20 апреля. Планета Гидония, Столица.


В синем небе ярко светило и играло лучами весеннее солнце, Саргил, наслаждаясь его теплом, впервые за долгое время позволил себе расслабиться в прохладной купели. Он пока решил немного отвлечься от осуществления собственных планов. После переброски таумга на Землю требовался длительный отдых и восстановление, не следовало и пытаться применять магию. Любые даже самые слабые чары сейчас могут убить Саргила. Удивительно, как он вообще остался жив после того как в одиночку безо всяких усилителей перекачал через себя количество Силы, достаточное для скачка минуя соседствующий с Афилобом демонический мир Даран. Саргил жалел только об одном — жаль нельзя полюбоваться на последствия причиненных громадным зверем разрушений. Но в любом случае пары тысяч шилао в могилу он успел отправить. После подстроенного нападения в качестве предосторожности Саргил затаился и приказал сделать тоже самое подручным гхуллам. Дел они натворили предостаточно. Мало того, что угнали из‑под носа Легиона Новой Ойкумены боевую тварь, так еще разозлили землян. И те и те будут искать виновников, особенно вторые, ищеек Наместника Гидонии амбициозный маг опасался не так сильно в отличие от шпионов Федерации, готовых целые миры верх дном перевернуть. У шилао и их союзников глаза повсюду, они внедрились везде, где только можно. Впрочем, Саргил, чего скрывать, сам не плох — за несколько десятков циклов он достиг такого могущества, что не снилось большинству людских чародеев. Хотя, вероятно, он стал таким после воскрешения в этом безумно далеком будущем. Открыл в себе таланты повелевать пространством, он научился без особых затрат Силы перемещаться куда душа пожелает, границы между сферами мироздания стали условностью…

Отчасти благодаря таланту легко ходить через миры Саргил остается неуловимым странником, насадить его голову на пику мечтают демонопринцы, архонты и Инквизиция Новой Ойкумены, теперь к ним добавились земляне. Переждать пока все утихнет, маг решил на Гидонии, это лучшее место в Ветви Лин: схожий климат, состав воздуха, сила тяготения, светимость солнца и население. Гидония — единственный мир в разведанной части Мирового Древа, обладающий значительной человеческой популяцией, не считая Землю и попавший под влияние Стихии Даран. Люди здесь составляют пятую часть разумных жителей, следовательно, затеряться среди не так сложно.

— Многоуважаемый… да — да, я к вам обращаюсь, — Саргил лениво повернул голову в сторону пузатого мужчины, находящегося в компании очаровательной жрицы любви. Они обосновались на противоположном конце купели из зеленого мрамора. — Не удовлетворите ли мое любопытство по поводу одного маленького вопроса?

— Смотря какого. — Маг изрядно насторожился, ощутив исходящую от похотливого толстяка опасность.

— Вы, похоже, не из наших краев.

— А это имеет какое‑то значение? Здесь половина жителей не отсюда

— Да я так просто интересуюсь… уж больно говор у вас странный. Вы случаем не с Торфала прибыли?

Предчувствие буквально вопило о подступающей угрозе, требовалось срочно что‑то предпринять. Не будь Саргил сильным магом, простой расспрос не вызвал бы у него подозрений, однако ощущения никогда не врут.

— Вы верно подметили. Много путешествуете?

— По долгу службы приходится общаться со многими существами, с джехан, гхуллами, эси'руун, людьми… Волей не волей научишься различать их принадлежность к той или иной народности.

— Угу.

— Можно угадаю, вы родом с западного материка?

Маг, рискуя схватить апоплексический удар из‑за поврежденных нервов в голове, попытался прощупать ментально навязчивого собеседника и тут же наткнулся на аномалию — следы магического одурманивания. Хозяин тела вообще не контролировал себя, им кто‑то руководил издалека, кто‑то весьма сведущий в подобных манипуляциях. По мере копания в мозгах толстяка Саргил уловил еще едва заметные крохи чужеродной магии. Похоже на демоническую порчу. А ее след тянется… к полуголой шлюхе, прильнувшей к оплывшей жиром груди одурманенного.

— Можешь больше не притворяться, демон.

Взгляд толстяка мгновенно остекленел. Прикинувшаяся человеческой женщиной суккуба резко оттолкнула его от себя, тот безвольной куклой завалился на бок, окунувшись головой в воду. Демоница хищно улыбнулась:

— Это ничего не меняет.

— А если я сейчас начну орать во всю глотку? В бане куча народу, пара — тройка сильных магов среди них наверняка найдется, от тебя мокрого места не оставят.

Суккуба неистово похохотала.

— Глупыш, эти бани наша вотчина… Тебе не выбраться отсюда.

— Я готов рискнуть.

— Так умри же! — Взвыла суккуба, после чего, отрастив на руках острые когти, бросилась к Саргилу, стремясь разорвать его горло. Маг успел вовремя отреагировать на нападение. На свой страх и риск он использовал наименее затратную магию. Выкинутая вперед рука породила выброс энергии, отбросивший на десяток шагов кошмарную тварь, прикинувшуюся красивой девушкой. Телекинетический удар хоть и не убьет порождение Стихии, по крайней мере задержит ненадолго, главное суметь скрыться. Вступать в бой в сложившихся обстоятельствах гарантированный способ стать кормом для демонья.

— Держите его!

Саргил, сверкая голым задом, что есть сил, бросился на выход, снося пытавшихся встать на его пути искаженных из числа людей, часть из которых трансформировалась в обезображенных порчей уродов. Его могли бы легко повалить на пол и скрутить, если б не укрепленный скелет и усиленные мышцы, однако даже сильно мутировавшие хаоты пасовали перед гостем из другого мира. Саргил раскидывал нападавших одурманенных словно тренировочных болванов из дерева. Нечеловеческая реакция и скорость движения спасали мага в тот момент, когда разъяренные посетители бани пытались пырнуть мага кинжалом или дать по голове чем‑нибудь тяжелым. На руку играло то, что культисты тоже не использовали магию, иначе рискуют быть замеченными Инквизицией Новой Окумены, под носом у которой они обосновались. Уже по пути к раздевалке Саргила ждала новая неожиданность — закутанная в коричневый плащ фигура, преградившая единственный проход, оказавшаяся машиной. В свете магических ламп блеснули ничего не выражающие глаза — линзы, широко посаженные на гладкой лицевой пластине. В руках железная тварь держала вещь, подозрительно напоминающую огнебойное оружие землян. За мгновение до того, как машина вскинула автомат и открыла огонь, маг, прибегнув к помощи Силы, совершил короткий скачок в пространстве. Исчезнув в одном месте, он перенесся на десяток шагов и оказался за спиной человекоподобного механизма. Недолго думая Саргил рванул к ближайшему окну. Краткий миг полета с высоты сорока шагов и вот он уже на земле посреди оживленной городской улицы. Умение ограниченно левитировать позволило беглецу не расшибиться в лепешку о мостовую. Люди и прочие существа, никак не ожидавшие появления сверху голого мага лишь озадаченно провожали его удивленными взглядами.

Оставаться долго в одном месте очень опасно — сегодняшнее происшествие тому подтверждение, Саргил поспешил затеряться в густонаселенной Столице, ведь по следу, вероятно, отправятся следопыты искаженных. У них с магом давние счеты по поводу Черного Гримура, украденного с Дарана. Демоны — не единственные желающие поймать или уничтожить неуловимого мага, ему удается оставаться живым благодаря осторожности. Стоит расслабиться хоть ненадолго и ты станешь кормом для червей.

* * *

— Никчемные уроды! Безмозглые косорукие увальни, наступающие на собственные гениталии! Не смогли схватить какого‑то истощенного мага! Он вас раскидал словно кучу дров… — хаоситский колдун не уставал поливать ругательствами начинающих членов секты. Среди них были как и простые горожане, так и представители знатных сословий, но все они одинаково боялись гнева господина. Опустив глаза в пол, культисты с рабской покорностью готовились принять наказание.

— Но он обладал недюжинной силой и проворством, — попытался оправдаться мужчина в богатой одежде. — Стоит троих, а то и четверых из нас!

— Меня не волнуют ваши жалкие отговорки!

Павший на темную сторону вельможа загорелся зеленым пламенем, оно мгновенно охватило все тело и одежду. Испытывая страшную боль, человек начал истошно кричать и метаться по залу, в надежде сбить магический огонь. Остальные присутствовавшие в зале сектанты, пребывая в тихом ужасе, лишь молча наблюдали за агонией брата по вере. Стоявшие чуть поодаль суккубы захихикали, для многих из них созерцание чужих мук доставляло извращенное удовольствие.

— Нанесение тяжких телесных повреждений никак не поможет поймать искомый объект. — Прокомментировал бесцветным голосом боевой робот землян. Приданный в помощь главе секты железный компаньон служил в качестве телохранителя, а чтобы не привлекать ненужное внимание он постоянно носил длиннополый плащ с капюшоном. — Ваши действия, Анабхем, являются контрпродуктивными и нелогичными.

Стоило хаоситу щелкнуть пальцами, как терзавшее вельможу пламя исчезло, обгоревшая кожа стала на глазах восстанавливаться. Сам сановник от болевого шока потерял сознание и не шевелился.

- ''Нелогичные и контрпродуктивные действия'' помогают держать этих, как у вас говорят, расп…дяев в подчинении. — Обратился Анабхем к роботу на русском языке. — Страх неплохо мотивирует, друг мой, и поверь, делаю я это не ради удовлетворения своих низменных страстей, оставь их низшим демонам.

— Устрашение неэффективно. В таком случае их лояльность будет под вопросом. А если найдется кто‑то, кто предложит им больше чем мы?

Анабхем расхохотался в ответ. С каждым днем ходячая жестянка все больше напоминает живое существо, земляне знают толк в технике, раз додумались сделать самообучающуюся машину.

— У них не осталось иного выхода кроме служения Хаосу. Либо служение нам, либо Инквизиция зажарит на костре, как видишь… выбор невелик.

— Пришел ответ на запрос. Удалось идентифицировать беглеца, — робот резко сменил тему. — На него есть целое досье.

— Так быстро?

— На орбите планеты находится спутник связи с квантово — механическим передатчиком, Связь с Землей поддерживается в режиме реального времени

— Ладно… и кто же наш неуловимый силач?

— Информация засекречена. Но его поиск — высший приоритет, силам Федерации приказано взять живым или мертвым.

— Ну, так не будем терять времени! Вперед за дело, город то немаленький.

— БПЛА патрулируют воздушное пространство над Столицей, вероятность того, что мы его найдем, равна 18,2 %. Я сообщу, если объект попадет в поле зрения.

* * *

Долгие часы Саргил петлял по трущобам Столицы преследуя единственную цель — как можно быстрее запутать следы и скрыться. Хаоты наверняка отправили вдогонку своих лазутчиков. Но еще больше беспокоил робот в логове культистов, едва не застреливший мага из порохового оружия. Порождения Стихии настолько тесно снюхались с землянами, что не брезгуют пользоваться их техническими достижениям. Побывав на Элетаане и Даране Саргил воочию в этом убедился — искаженные и земляне заключили не просто союзнический пакт, они строят совместную не имеющую аналогов культуру, умудряясь сочетать несочетаемое.

Маг постоянно поглядывал на небо, выискивая взглядом летающие автоматоны Федерации, неотличимые на расстоянии от крупных насекомых они вполне способны при помощи своих электронных глаз опознать определенного человека в толпе. Поэтому Саргил нацепил на себя балахон с капюшоном мелкого прислужника Амуна, который был подловлен в подворотне, слегка побит и оставлен без денег и одежды. Ограбление в бедных районах Столицы обычное дело, местная стража даже не почешется расследовать такое незначительное преступление.

После того как Саргил убедился в отсутствии явного хвоста или слежки, взял курс к жилью старого знакомого, у кого можно укрыться от преследования на пару дней.

Петляя по узким улочкам трущоб, маг почти на каждом шагу наталкивался на нищих, что в огромных количествах обитают тут. В основном гхуллы и люди, оказавшиеся на самом дне общества, хотя попадались и представители иных рас. Конечно, от голода, болезней умирает мало разумных существ, все же Гидония цивилизованный мир с развитой магией, но положение низов очень далеко от идеала. Федерация в этом плане ушла далеко вперед, тем не менее, они с Новой Ойкуменой одного дерева плоды — и те, и другие стремятся порабощать более слабых, они — болезнь на теле мироздания. А болезни, как известно, следует своевременно лечить.

Оказавшись на пороге нужного дома, Саргил постучал в покосившуюся дверь. В ответ донеслась серия отрывистых щелчков и противного бульканья.

— Открывай, старый гнус.

Из‑за приоткрытой двери показалось хрупкое насекомоподобное существо ростом едва ли выше человеческого плеча. Худенькое тельце на двух выгнутых в обратную сторону ногах, целиком покрытое темно — оранжевым хитиновым панцирем. Четыре верхние конечности — двое основных трехпалых руки и две второстепенные торчат из груди.

На вытянутом черепе красовалась по бокам пара маленьких перламутровых глаз без зрачка, взглянув в которые многие из гуманоидов начинают ощущать себя неуютно. Представитель расы эси'руун озадаченно покосился на Саргила, затем снова что‑то произнес на своем языке.

— Настрой медальон, ты же знаешь — я твой треп плохо понимаю.

Жук, покачав головой, потер рукой висящий на его шее медальон из адаманта. После проведенных манипуляций булькающий голос разумного насекомого стал звучать как скрипучий бас.

— От кого на сей раз бегаешь?

— И я рад тебя видеть, Бопп. Что касается моих дел… Меньше знаешь — меньше проблем, мне нужно пересидеть здесь два или три дня, пока не прекратят искать.

— Опять приключений на собственную душу нашел… Ладно, заходи.

— Я знал, что на тебя можно положиться.

— Надеюсь у тебя на хвосте не Инквизиция с Небесной Стражей сидят? — Бопп вполне справедливо опасался неприятностей со стороны прихвостней Наместника. Если схватят, шансов избежать мучительной смерти крайне мало, с отступниками у Новой Ойкумены разговор короткий.

— Нет… — неохотно ответил Саргил. — С ними даже я не рискую связываться.

— Тебе не надоела эта борьба? Ты со своей местью так очень скоро в могилу отправишься… Удача рано или поздно перестанет благоволить, поверь, у таких ''героев'' конец всегда один.

— Любишь же ты поворчать, Бопп, смотрю эта привычка за последние циклы лишь усилилась. Наверное, стареешь, вон как панцирь потускнел.

— Ты же никак не можешь повзрослеть. — Попытался задеть Саргила разумный жук. — Носишься по мирам как ополоумевшая химера, вечно накликая на себя неприятности. Оставь наконец прошлое и живи настоящим.

— Ты не знаешь, что грядет… — Мрачно сказал маг.

— И что же грядет?

— Враг, какого еще не мы не знали. Мой совет — беги с Гидонии настолько далеко, насколько сумеешь, здесь небезопасно. У них глаза и уши везде.

Саргил был бы и рад подробно рассказать старому другу об армии разумных машин, о людях, одно присутствие которых уничтожает Силу, и о примкнувших к ним демонах. Но к сожалению Бопп, как и миллиарды других подданных Ойкумены, вряд ли сможет адекватно воспринять это, небесные хозяева предпочитают держать паству в неведении относительно происходящего за пределами их уютных мирков. Конечно, рабы лживых певдобогов знают, что у Ойкумены есть враги и даже активно участвуют в ''священных'' походах, но мало кому известна общая картина.

— Ты замшелый параноик, Саргил, тебе везде мерещится слежка.

— Если я параноик, ответь мне, почему вдруг ваш луноликий Наместник Амун практически перекрыл сообщение с остальными мирами? Почему каждый день на Гидонию прибывают тысячи легионеров, десятки таумгов, маскадонов, перебрасываются целые флоты кораблей? С кем Ойкумена собралась воевать? Такой концентрации сил не наблюдалось даже со времен завоевания Чик'вашула, а ведь остатки Альянса Ило оказывали жестокое сопротивление. Даже архонты это признали. Близится Третья Рассветная война… пусть масштаб у нее не такой, зато более ожесточённой она будет. Я вижу ее приближение, уже совсем скоро.

— Что ты видишь?

— Несколько вероятных вариантов, в любой из них не несет ничего хорошего. Поэтому повторяю снова: улепетывай с Гидонии куда подальше, пока не поздно.

— Да куда я побегу? — возмутился Бопп. — Простому народу нынче через порталы не пройти, легионеры и Небесная Стража никого не пропускают.

— Есть способ.

— Интересно послушать.

— Значит ты все же внемлешь моему совету?

— Я привык доверять друзьям, даже таким отчаянным как ты.

— Есть по крайней три портала природного происхождения на этом материке, о которых вряд ли еще кто‑то знает. Через них я легко путешествую между мирами, оставаясь незамеченным, надо только знать их расположение и уметь открывать. Тому и другому могу научить, если захочу… Считай это платой за предоставленное убежище, потому что мы вряд ли еще увидимся когда‑нибудь.

* * *

23 апреля. Элетания, княжество Адвейр.


Весь остаток недели после допроса Имлериха пришлось продолжать играть роль туристов. Уедем из столицы княжества обратно вместе с остальными туристами дабы не вызывать лишних подозрений, альвы не слабо переполошились, узнав о гибели советника местного управителя. Его тело со следами пыток и прожженной дыркой в груди нашли в городской канализации два дня назад, газеты (остроухие переняли у нас много чего) выдвигали самые нелепые версии. Городская стража готова перевернуть город верх дном в поисках убийц, однако не там ищут — никто даже не смотрит в сторону людей. Убийству приписывают политический мотив, Имлерих успел нажить немало врагов. Мы со Звонаревым, убедившись том, что находимся вне подозрения, решили немного расслабиться. Лейтенант пошел гулять по кабакам, дегустировать местные вина и девок. Я не возражал, порой нужно выпустить пар, с нашей‑то работой иначе нельзя… Человек он надежный, ничего лишнего не выболтает, находясь в состоянии легкого алкогольного опьянения — с нашими организмами трудно упиться до поросячьего визга.

Я же решил провести заслуженный отпуск более культурным образом, от нечего делать составил компанию Гелле в посещении адвейрских достопримечательностей, чего тут хватало в избытке. Дворцы, храмы, превращенные в архитектурные памятники, музеи, альвы искренне гордились своей многовековой культурой, трепетно оберегали ее. За какие‑то полвека они благодаря Федерации совершили резкий скачок из дремучего феодализма в эпоху информационных технологий и космических перелетов, причем все происходило достаточно спокойно. Большинство сидхе с воодушевлением восприняло новые перемены, а требовалось только под корень вырезать жреческую верхушку, из‑за которой цивилизация Элетании пребывала в застое без малого тридцать веков. Нам нет необходимости завоевывать каждый народ силой, мы делаем так, что они сами тянутся в состав Федерации, пусть это занимает годы и десятилетия.

— Занятная композиция.

— Что?

— Опять уперся в планшет. — С каким‑то укором произнесла Гелла. Сегодня ее потянуло посетить творческий вечер в одном из ресторанов Адвейра, где сидхе демонстрировали свою поэзию: пели песни, баллады, играли музыку. Последние полчаса на сцене выступала молодая альвийка с инструментом вроде виолончели, ее красивый голос почти завораживал. Сидящие за столами зрители из числа людей слушали остроухую певицу, раскрыв рты. Одно дело смотреть на их концерты по голо- или телевизору, совсем другое видеть живое исполнение. Гелла не стала исключением, настроив звуковые сенсоры на максимальную чувствительность, она словно пыталась впитать звучащую мелодию.

Мда, это далеко не тупой дрон, запрограммированный следовать строго заданным командам, андроиды триста первой серии имеют способность к саморазвитию. Мозг на основе искусственной нейронной сети позволяет синтетику со временем стать живым, Гелла это неоднократно подтверждала. Когда три года назад я принял новую А-301 в свою группу, она являлась по сути манекеном, оболочкой с зачатками самосознания. Только через полгода нашей совместной работы она, набравшись жизненного опыта, наконец, задала вопрос: ''Обладаю ли я душой?''. С того момента Гелла официально перестала считаться неразумным тостером… Вот они последствия наступившей технологической сингулярности, машины превратились в самодостаточную форму жизни, которой в принципе не нужен человек. Тем не менее сценарий с восстанием ИИ пошел по совершенно неожиданному сценарию, творение вместо устранения создателей решило направить их на путь истинный. Система получилась человечнее многих людей. Наверное, оно и хорошо, что результат развития событий получился именно таким. Интересно, сколько бы мы топтались на одном месте при ''чутком'' руководстве какого‑нибудь новоиспеченного царька? Без них жить гораздо лучше — никакой бюрократии, коррупции, закулисных интриг, наплевательского отношения к народу, Система работает с максимальной эффективностью, не забывая о людях и прочих. За это Афину и поддерживает девяносто три процента граждан.

— Миш, а разве тебе не интересно?

— В свое время я сполна успел наслушаться эльфийских песенок и стишков. Меня ими не удивить.

— Сидхе мастера художественных аллегорий.

— Да? Вот уж не знал. И о чем поет остроухая на сцене?

— О хрупкости жизни, что подобна цветку, она цветет и увядает. Природа вечна, но не мы, каждое мгновение жизни, каждый вздох…

— А че не в рифму?

— Это дословный перевод, если хочешь, я попробую сделать русскую адаптацию. — Без тени сомнения заявила Гелла. — Мне нужно примерно тридцать две секунды.

— Остановись, дорогуша.

— Почему?

— Это был сарказм.

— Вообще‑то ирония.

— Поэтому у тебя так мало друзей.

— Друзей много не бывает, это сложившаяся из‑за совокупности отдельных факторов аксиома.

— Сколько раз я тебе повторял: будь проще, не надо сыпать умными словами на каждом шагу. Вот поэтому инфильтраторы из триста первых и получаются хреновые…

— Намекаешь на мою дефектность?

— Нет, милая моя, не намекаю, я говорю про то, что с образным мышлением и чувством юмора у вас почти у всех натуральная беда.

* * *

24 апреля. Земля, Комсомольск — на — Амуре, здание Генерального штаба Вооруженных сил Российской Федерации.


Новость о готовящемся вторжении для многих оказалась довольно неожиданной. Мнения разделились. Военные восприняли решение Центральной по — разному: те, кто еще застал Рагнарек или Последнюю войну не хотели повторения прошлого и призывали отказаться от участия в кампании, более молодым офицерам напротив, не терпелось испытать себя в деле. На закрытом совещании помимо людей присутствовал герольд Аери, представший перед командирами бригад и армий в виде транслируемой с Дарана голограммы. Обмен информацией между хаоситами и землянами был важным элементом в успехе совместных сражений, несмотря на колоссальные различия обе цивилизации научились действовать как единое целое. Орда свирепых порождений Стихии и армия машин готовились к новому завоевательному походу к иным мирам.

— …Захват Эйнэ Шалакх второстепенная задача, ждать сколь‑нибудь серьезного отпора со стороны аборигенов не приходится. Из‑за слишком жаркого климата более или менее нормальная жизнь там возможна лишь ближе к полюсам, где и сосредоточены основные центры цивилизации. Южный контролируют государства альфаров, на северном обосновались представители расы громрг. Обе культуры практически не поддерживают контактов между собой, вероятнее всего, на помощь друг другу они не придут в случае нашествия.

— Если, как ты говоришь, серьезного отпора ждать не стоит, зачем отправлять туда наши части? Демоны сами справятся. — Предположил генерал — лейтенант Шустов, командовавший 3–й мобильной армией — соединением постоянной готовности, предназначенным для ведения боевых действий главным образом за пределами Земли и Элетании. — По мне так лучше нам отправиться на Афилоб.

— Специфика ТВД на Афилобе не позволит максимально эффективно использовать подразделения 3–армии, они заточены в первую очередь для проведения молниеносного блицкрига, а не для тяжелых позиционных боев. Вы не располагаете достаточным количеством тяжелого вооружения и артиллерии. Так что, Василий Вадимович, на сей раз предстоит сыграть на вторых ролях, поддержите наступление хаотов на столицы альвийских государств южного полюса — города Тир'на Ит, Сулмал Рэл и Ильмуну. Задача как раз для ваших аэромобильных бригад.

— Ясно. — Командующий армией без лишних возражений согласился, споры спорами, но Системе, просчитавшей миллионы различных вариантов, было виднее. — И еще одно. Как поступать с местным населением?

— Мы ими займемся. — С предвкушением в голосе сказал Гнурд. — Дополнительная жизненная эссенция сделает Хаос сильнее, еще часть существ подвергнется трансформации и вольется в наши ряды. Чем больше смертных удастся взять живьем, тем лучше… Посему, прошу вас ограничить либо полностью исключить применение сверхмощного оружия

Высшему демону Хаоса возразил глава СВР:

— Никаких гарантий, противник слишком непредсказуем. Вероятно, на Шалакхе получится обойтись без ОМП, но на Афилобе использовать его придется со стопроцентной вероятностью. Неужели ты полагаешь, Гнурд, что мы будем в лоб штурмовать каждый улей оррсум? Нет, мало — мальски серьезные очаги сопротивления будем равнять с землей, выжигать все под ноль. Арахниды готовы сражаться до последнего. К тому же, не забывай: к ним на подмогу поспешат Армады Новой Ойкумены, а это враг совершенно иного уровня.

— Я понимаю, однако и вы не забывайте, генерал — демонические легионы неисчислимы, мы быстро восстанавливаем свою численность, потеря миллионов не страшнее, как у вас говорят, булавочного укола. Основное бремя войны несем мы, людям остается только сидеть вдали от места боя и наблюдать за ситуацией глазами роботов.

— Численный перевес отнюдь не гарантирует победу. Армия Новой Ойкумены в качественном соотношении куда более серьезный противник, чем раньше. В некоторых аспектах, например в мобильности, они не просто не уступают ВС Федерации, но даже превосходят. Мгновенно перемещаться из одной точки пространства в другую у нас могут лишь модификанты крупные надводные и космические корабли. Рядовой боец линейной пехоты Ойкумены по боевым качествам не так уж сильно уступает нашему технопехотинцу и серьезно превосходит демонов — душителей, свежевателей, импов. Прочее пушечное мясо вообще не стоит упоминания. Так что, для обеспечения превосходства на врагом не обойтись без ОМП.

Демон недовольно прорычал:

— Включая ядерное оружие?

— На первых этапах будем лупить ''Вуалью'' и кинетическими стержнями с орбиты, в случае вступления в игру Высших будут наносится атомные удары, но не стоит переживать, — поспешила успокоить Гнурда Центральная. — Мы давно перешли на использование так называемых ''чистых'' термоядерных боеприпасов без использования плутониевого инициатора взрыва. При его применении не создается зон с долговременным радиоактивным заражением, через трое суток местность становится абсолютно безопасной для зависимых от М — поля форм жизни.

— Хм, приемлемо… Но все же постарайтесь сразу не уничтожать все населенные центры Афилоба нам нужен материал для жатвы. Особенно ценны королевы — матки оррсум… В противном случае вторжение окажется нецелесообразным и затраченные ресурсы будут потрачены впустую.

— Орбитальной бомбардировке мы подвергнем только самые защищенные ульи, по предварительным данным таких целей на Афилобе всего шестнадцать, где сосредоточено от двадцати до двадцати четырех процентов популяции оррсум на планете. У тебя все?

— Да, все что нужно я узнал. За сим позвольте откланяться… — После того, как голограмма с демоном исчезла, один из присутствующих на совещании офицеров покачал головой.

— Боже, с кем мы связались…

— Пал Палыч, черти слишком полезны для нас, поэтому хошь не хошь, на их кровожадные замашки и странности придется закрывать глаза. Терпите, товарищ полковник.

— Знаю, просто… смотреть на их зверства порой становится невыносимо. Вспомните, какую бойню они учинили в Вечном Городе… Там кучи трупов достигали высоты трех этажей. И мы приняли непосредственное участие. От этого не отмыться никак.

— Я сама не в восторге от хаотов. — Вмешалась Афина. — Но наш союз слишком важен для выживания Земли. Нельзя поддаваться эмоциям. Без Гнурда и его легионов нас раздавят как тараканов, мы пока не в силах в одиночку на равных тягаться с Новой Ойкуменой, а ведь помимо нее на просторах Метавселенной существуют другие подобные образования, не уступающие в размерах и мощи нынешнему Пантеону. Божественный Конклав Эшнех. Вселенский Союз. Империя Тысячи Солнц. Пусть они удалены от нас на десятки или сотни измерений, угроза оттого не становится меньшей. Единственная на сегодняшний день реальная возможность — союз с Хаосом, мощь которого мы многократно усилим, захватив Афилоб.

— Что там такого ценного? Какие‑то технологии?

— Устройство Предшественников под названием Домен, захватив его, мы получим контроль над нашей Ветвью, то есть по собственному желанию сможем манипулировать сетью межпространственных порталов. Захотим, откроем с Земли прямые пути в соседние сектора, захотим блокировать какую‑нибудь планету и заблокируем, что ни одно существо без нашего ведома туда не проникнет. Согласитесь, полезная вещь.

— Тогда совсем другое дело.

— Проблема заключается в том, что силы Ойкумены тоже ищут Домен и уже ведут раскопки в предполагаемых местах нахождения устройства. Вот туда мы и бросим основные силы 64–й и 89–й комбинированных бригад в составе 12–го армейского корпуса. Бои будут жаркими.

— Ожидаемые потери?

— До шестидесяти процентов даже с учетом поддержки 2–го флота и подразделений орбитального десантирования. Ожидается мощное противодействие со стороны оррсум и армии Ойкумены.

— Надеюсь, принесенные жертвы окажутся не напрасными.

— Я тоже. — С надеждой отозвалась Афина.

* * *

1 мая. Планета Даран, Азра — Кеш, Вечный Город.


— Оставь надежду, всяк сюда входящий. — Фраза из ''Божественной комедии'', процитированная Геллой на выходе из портала, лучше всего отображала суть превращенного в преисподнюю Дарана. Жуткое место, населенное сотнями миллионов демонов и их рабов.

— На художественную литературу потянуло? — Спросил я, натягивая на голову дыхательную маску. Атмосфера Дарана ядовита из‑за повышенной концентрации ксенона и сероводорода, без респиратора человек рискует сыграть в ящик от асфиксии. Помимо воздуха имеются проблемы с гравитацией, которая на двадцать процентов выше привычной. Из‑за этого быстро устаешь при передвижении, будто на ноги повесили десятикилограммовые гири, а на спине рюкзак с кирпичами. Жаль экзоскелет не захватил. Здесь мы пробудем два дня прежде, чем отправиться на Афилоб. Тоже, говорят, местечко не из лучших.

— Даран напомнил мне о произведении Данте Алигьери.

— Синтетик, прущийся от поэзии… — Рассмеялся Звонарев. — Кому расскажу, не поверят.

— Поэзия есть голос души, разве нет?

— Может быть и голос души… Сейчас я больше думаю о том, как бы поскорее отсюда свалить.

Даран не место для туризма, хотя отдельные туры для отмороженных экстремалов организуются, планета до самого ядра пропитана безумием Стихии. Это вотчина демонов, однако и Федерация ведет на планете бурную деятельность. Львиная доля полезных ископаемых, шестьдесят процентов, для нашей промышленности добывается на Даране, более полувека прошло с тех пор, как тут построен первый автоматизированный завод. А хаоситы совершенно не против того, что мы выкачиваем из недр их мира ресурсы, убиваем экологию, взамен делимся с союзничками плодами технического прогресса. И обе стороны довольны.

— Напоминает Муспельхейм. — Последним из портала вышел крепкого телосложения бородач. Его побритый на лысо череп был покрыт многочисленными татуировками. Бейнир сын Угги, в далеком прошлом викинг, проживший первую половину жизни в VIII веке. Волей судьбы во время очередного набега на Англию его драккар попал в густой туман и перенесся в двенадцатое тысячелетие. Таких возвращенцев как Бейнир за последние шестьдесят лет накопилось тысяч семьдесят, почти всех Россия приняла и помогла начать жизнь заново. Наш викинг за два с лишним десятилетия неплохо адаптировался к новым условиям. Он освоил язык, на отлично закончил спецшколу для таких как он, потом записался добровольцем в армию, дослужился до командира отделения и перевелся по собственному желанию в ССО. Человека с более живым умом поискать еще надо. По — хорошему с его мозгами в мирную профессию идти, но нет, воина из Бейнира уже ничем не вытравить.

— Кого?

— Страну огненных великанов, где правит самый сильный из них — Сурт.

— А, один из девяти миров в скандинавской мифологии. — Догадался Звонарев. — Кажется.

— Верно.

Межпространственные врата, откуда мы вышли, расположились почти в самом центре Вечного Города, бывшей столицы Даранского Доминиона. Демоны после ее захвата снесли все подчистую и возвели свои постройки, правда, название решили оставить старым в качестве насмешки над низвергнутой Нишалой. Первые годы эта история не получала широкой огласки — народ начал бы роптать из‑за того, что толком не решив внутренние проблемы военные полезли в сопредельные миры непонятно зачем. Но со временем гриф ''секретно'' был снят, даранская кампания стала историческим достоянием.

Местные же пейзажи выглядели еще необычнее, чем альвийские города.

Уродливые здания хаоситской постройки и аккуратные небоскребы из стекла, стали и бетона, где проживают земляне. Конечно, только законченный кретин переедет сюда жить на постоянной основе, на Даране люди бывают в основном в командировках. Ученые, исследующие сам феномен Искажения, инженеры, рабочие, строители, занимающиеся созданием инфраструктуры, занятые на разработках полезных ископаемых, военные, несущие боевое дежурство. Новичок, первый раз оказавшийся в демоническом мире, будет находиться в постоянной ужасе, видя шастающих по улицам демонов и мутировавших под воздействием хаотической маны аборигенов. Бывалых вроде меня и Лехи давно не пугают звериные хари демонов — душителей, свежевателей, гончих, бесов, мутанты из числа людей, гхуллов, джехан. Уродство у каждого разное, кого‑то энергия сырого эфира преображает до неузнаваемости: вырастают дополнительные комплекты зубов, глаз, конечностей, щупальца, прорезаются шипы. Другие наоборот, внешне остаются неизменными, зато получают огромную магическую силу, которую, впрочем, плохо контролируют. Недаром собирательное обозначение у этой силы звучит как Хаос. По утверждениям демонов Стихия существовала еще задолго до того, как взрыв космического яйца породил известную нам часть мироздания. И если они правы, то как минимум глупо противостоять тому, что старше самих звезд.

Портальная станция Бураевская-2 как и многие другие на Даране превратилась в весьма оживленное место в связи с подготовкой к операции ''Нашествие''. Перебрасываются в полном составе части космических, воздушно — десантных, сухопутных войск, а это десятки тысяч человек и несколько миллионов дронов. От обилия техники рябило в глазах. Мы походили ряды мимо гордо красовавшихся под открытым небом танков Т-99, БМП ''Курганец'', бронетранспортеров ''Бумеранг'', БМПТ-3. Хоть некоторые из машин придуманы еще задолго до Рагнарека, это не лишает их основных преимуществ. Шагоходы, огромные человекоподобные роботы, супертяжелые танки на антигравитации и прочее ''чудо — оружие'' проигрывает более архаичным моделям боевой техники в дешевизне производства, ремонтопригодности в полевых условиях, эффективности. Кто бы там что ни говорил, но несмотря на имеющиеся в нашем распоряжении знания Предтеч, повторить на практике их достижения существенно сложнее, чем хотелось бы. Хотите неубивамого суперсолдата, способного на равных сражаться с магами? Пожалуйста, правда производятся они в лучшем случае по паре десятков в год. Желаете боевой пепелац с гравитонным двигателем и генератором энергетических щитов? Тоже можно сделать, но затраты на производство и обслуживание будут просто астрономическим, проще клепать танки на конвейере и выращивать синтетов в пробирке. И да, генератора силовых щитов мы так до сих пор и не создали из‑за недостаточных познаний в физике высоких энергий.

После короткой пешей прогулки по негостеприимному Дарану было приятно оказаться в общежитии для землян, где внутри поддерживается подходящий микроклимат. Войдя в шлюз, мы дождались, пока не выровняется давление и не отфильтруется загаженный ксеноном и сероводородом воздух. Каждого члена группы на входе обязательно сканировали, сверяли личность — безопасность превыше всего. По выполнении всех охрана, состоявшая из тройки ''Дружинников'' дала пройти. Уютное такое общежитие, ничего не скажешь, внутренняя обстановка апартаментов рассчитана отвлечь от той мысли, что мы находимся в настоящем аду. Проекционные экраны на стенах и псевдоокна отображали пейзажи гор, рек, морей Земли и Элетании. Через вмонтированные в потолки динамики звучала мягкая расслабляющая мелодия, иными словами, все для людского комфорта. Почему только для людского? Любое другое разумное создание, даже долго прожившее или родившееся на Земле, будь оно альфаром, санхейли, ун — варром просто сойдет с ума через пару часов, дней нахождения в демоническом мире. Пусть М — поле на них практически не действует, помимо него существуют вторичные воздействия, исходящие от ноосферы. А на Даране она, мягко говоря, гадкая, отравленная извращенными помыслами миллионов, а может миллиардов демонов. Человеческие мозги элементарно не заметят этой ментальной помойки из‑за наглухо перекрытого экстрасенсорного восприятия.

— Располагаемся, господа и роботы. Отдохните как следует, нас ждет трудная работа. — Работа обещает быть не столь трудной, сколь опасной. Читал я подробное досье про этого Саргила и его похождения. Достаточно интересный персонаж, наш современник, сын Наместника Раамы, участник Элетанских Войн, которого впоследствии скушала Нихаду. Самая захватывающая часть истории начинается после, когда ослабленную Темную Суку взяли живьем, отправили на Землю в Капустин — Яр и начали препарировать. Копаясь в ее мозгах, телепаты что‑то натворили, заставив сознание Саргила всплыть на поверхность и захватить контроль над туловищем пленной богини. Наши разведчики увидели в этом отличный шанс прикончить главаря всей этой божественной кодлы. Саргилу дали в руки сверхмощную батарейку Предтеч, превращенную в бомбу, и, пообещав потом помочь в сложившейся ситуации, отправили провести диверсию в Небесном Мире. Пантеон Семнадцати, конечно, перестал существовать, однако к величайшему сожалению Землю спасти не удалось. Оставался еще один серьезный противник — Альянс Ило с громадным космическим флотом, нас просто разбомбили из космоса. Впрочем сейчас не об этом… Вопреки всему Саргил вернулся с того света, да не просто вернулся, а обрел новую жизнь, попутно умудрившись втереться в доверие к Огненной Богине Нишале. После падения Дарана вместе с Наместницей наш объект бежал на Элетанию, там они пытались донести свет истинной веры до аборигенов. Не срослось, российский спецназ помешал свить новое гнездо, саму полубогиню убило начиненной радиоактивным ураном бомбой, Саргил бежал на Эйнэ Шалакх, где его след затерялся. Но вот, спустя столько лет, наш Мерлин вновь дал о себе знать, заделавшись террористом. Задача поставлена предельно ясно: взять живым или мертвым, правда с оговоркой сохранить в целости мозг, иначе ничего вытащить не удастся. Афина предполагает, что Саргил не просто мелкий вредитель, за ним может стоять кто‑то другой, кто‑то, сумевший вытащить горе — диверсанта из небытия.

Помимо невероятной удачи Саргил обладатель не хилого магического потенциала — категория йота, это на единицу выше, чем у среднестатистического Вестника. Он усилием воли способен выжечь целый городской квартал, плюс фокусы с телепортацией и манипуляции с физической материей. Я бы сильно возмутился, узнав, с кем предстоит иметь дело, если б не поддержка модификанта. Суперсолдат никогда не бывает лишним.

Укрылся наш Неуловимый Джо на соседнем Афилобе, условия там немногим лучше даранских: гравитация в две третьих от земной, содержание кислорода в атмосфере, достигающее 27 %, отсюда и членистоногие размером с легковой автомобиль. Без дыхательной маски не погулять, иначе есть рискую сжечь себе легкие и помереть от гипероксии. Хорошо с одной стороны быть магом — подстроил свой организм под соответствующую среду и ни о чем не беспокойся.

* * *

— Но повелитель… почему ты отправляешь туда именно меня, а не Урр'гадаса? Его армии гораздо многочисленнее моих.

— Мои приказы не обсуждаются, Азенет. — В голосе Гнурда послышались нотки раздражения. — Если ты сомневаешься в своих силах, тебе не место среди демонических владык.

— Я не сомневаюсь в своих силах, повелитель, и тем более не собираюсь подвергать сомнению твои замыслы. Лишь хочу сказать, что мои легионы не смогут действовать на Афилобе столь же эффективно, как на Эйнэ Шалакх… Может, стоит перераспределить силы?

— Довольно! — Герольд Аери стукнул посохом о каменный пол, магический камень на верху полыхнул алым огнем. Энергетическая волна резко отбросила Азенет назад на целых двадцать шагов. Для княгини демонов это было самое худшее унижение, так с ней обращались лишь в почти позабытой прошлой жизни, еще до возвышения… — Вы оба вообще способны думать о чем‑нибудь кроме собственных амбиций!?

Возвышающийся над Гнурдом Урр'гадас Трехликий не рискнул произнести ни слова. Посланца Ткачихи Судеб очень трудно вывести из себя, если же это произошло, лучше не стоять у него на пути.

— Мы в шаге от осуществления великого плана, Хаос снова вернется в материальный мир и равновесие сил восстановится… Так что хватит мелочных разборок из‑за пары десятков миллионов альвийских душ! Урр'гадасу они нужнее, не тебе ведь, Азенет, предстоит биться с Амуном и аватарами Арбитра.

— Как скажешь, повелитель.

— Недовольство твое я чую, но знай же — миссия у тебя куда важнее миссии Урр'гадаса. — Гнурд снова заговорил спокойно. — И заключается она не в истреблении жуков — переростков.

— В чем же конкретно?

— Поможешь землянам отвоевать у Новой Ойкумены устройство Древних, миллионы лет оно находилось под поверхностью Афилоба. Артефакт крайне ценен. В незапамятные времена длань самой Аери коснулась его, оставив метку Хаоса. Ты войдешь в прямой контакт с устройством и снимешь ограничительный барьер.

— Боюсь, не совсем понимаю, повелитель. — Азенет вновь готовилась получить удар от недовольного Гнурда. — Я плохо разбираюсь в технике землян, а ты мне рассказываешь про механизм Древних.

— Когда Предшественники только соединяли пригодные для жизни планеты сетью порталов, они разместили в некоторых ключевых точках особые устройства, Домены. Без них перемещения из одной сферы в другую станут крайне опасными из‑за отсутствия стабильных коридоров. Также Домен поддерживает Кромку, мешающую нашим сородичам проникать в материальную вселенную, убрав ограничительный барьер мы откроем дорогу Хаосу сюда.

* * *

3 мая. Планета Афилоб. Долина Костей.


Надеюсь, сегодня мы сумеем схватить этого засранца, достаточно он ставил нам палки в колеса. Пришла пора платить по счетам…

— Черт!

Квадроцикл едва не перевернулся, наехав на очередную кочку, мне чудом удалось не потерять управление и остаться в седле. Что поделать, из‑за пониженной гравитации транспортное средство прыгивает выше и дальше, чем положено.

Окружающая местность сильно отличалась от того, что мы привыкли видеть на Земле, Элетании, Шалакхе. Целый лес из гигантских грибовидных растений, достигающих сорока метров в высоту. Желтоватый туман в воздухе является витающими ядовитыми спорами, попав в легкие они начнут прорастать изнутри, попутно отравляя организм носителя микотоксинами. Впрочем, пока на мне противогаз бояться нечего. В поле зрения то и дело попадались причудливого вида существа самых изумительных расцветок. Ничего подобного видеть раньше не доводилось, стоило нам оказаться рядом, как представители местной фауны спешили убраться с дороги. Затаившиеся хищники не спешили нападать, поскольку в магическом спектре восприятия земляне выглядят подобно ''белому пятну''.

— Квартет вызывает Луч, Квартет вызывает Луч. Ну где вы там застряли?

— Сейчас будем, пришлось отклониться от маршрута. Того оврага на карте не было.

— Принял.

* * *

Саргилу не спалось, уже целую декаду подряд не давали спать ужасные видения, мучившие по ночам. Магу мерещились легионы демонов, поглощающие мир за миром, выжженные дотла города и континенты, миллиарды молящих о спасении душ. Наверное, не будет конца этому бесконечному кровопролитию, где смертные лишь жертвенное мясо для божественных алтарей. Обретенные после воскрешения силы стали одновременным благословением и проклятьем, дающие небывалые возможности и тяжкое бремя прорицателя. Заглядывать в будущее маг умел немногим хуже Видящих и полубогов. Что‑то получалось видеть отчетливо, а что‑то наоборот, спешило ускользнуть подальше. Одно ясно наверняка — на Афилобе определится дальнейшая судьба сотен миров.

Саргил лениво встал со своей лежанки, взял со стоящей рядом каменной тумбы глиняный кувшин и немного отхлебнул браги. Плевать, что подобное пойло предназначено для простолюдинов, зато отлично притупляет восприятие. От обилия заполоняющих разум образов, от обостренных чувств порой хочется просто отрешиться.

Поодаль на противоположной стороне храмовой крипты за алтарем, приспособленным под книжный стол, сидел Риг, лучший ученик Саргила. Гхулл, судя по задумчивому выражению уродливого лица, занимался активным чтением.

Нечасто выдавались спокойные дни для отдыха, то приходится бегать от Небесной Стражи, то от хаотов, последний раз истощенного мага почти схватили. Больше таких ошибок он допускать не намерен, если уж до конца не восстановился, то нечего высовываться из убежища, опасность везде. Нужно находиться начеку даже находясь в таком глухо месте вроде Долины Костей. Не зря она так зовется, во времена Второй Рассветной войны здесь произошла величайшая битва между силами Пантеона и Хаоса, история, записанная в кристаллах памяти орссум говорит, что ковер трупов простирался до горизонта. Жуки в отличие от гуманоидов никогда не забывали своего прошлого.

В качестве убежища Саргил и его подручные выбрали заброшенный храм в долине, построенный пару тысяч циклов назад человеческими колонистами с Гидонии. Видимо хотели освоить Афилоб, да не учли мнение оррсум, которые не любят чужаков.

— Учитель, вы проснулись? — отвлекся от книги Риг.

— Я и не спал особо.

— Мне вот интересно, как вы считаете, почему Хаос так никто и не может победить? Автор труда утверждает, будто дело в соблюдении вселенского равновесия…

— Чушь полнейшая, — перебил Саргил. — Не воспринимай всерьез сказки всяких дилетантов — демагогов, нет никакого равновесия. Вспомни, о чем я говорил, рассказывая вам про природу магических сил

— Любая магия, включая божественную, есть овеществленный Хаос.

— Вот тебе и ответ Риг. Как можно победить то, что является неотъемлемой частью мира и нас? Борьба так называемых богов с Губительными Силами изначально бессмысленна, она служит исключительно для оправдания их злодеяний.

— Но земляне опровергают ваше утверждение, они вообще не принадлежат ни к Порядку, ни к Хаосу.

— Ну, — пожал плечами маг. — На некоторые правила иногда находятся исключения. У меня нет ответов на все вопросы.

— А теории?

— Теории? Я слышал о существовании мертвых миров без капли Силы, ставших таковыми после буйства Стихии… ''Ветер Хаоса, что иссушает плоть и души, и сами миры'' — в этом Книга Происхождения не ошибается, однако нигде не упоминаются места, способные растворять магию. Вероятно, Земля единственная в своем роде.

— Учитель, что‑то не так… Я перестал ощущать присутствие Заглота и Здоровяка. — Внезапно встревожился Риг.

— Наверное опять охотиться ушли. Не вижу повода для беспокойства.

— Нет, с ними что‑то произошло. Они сначала были, но затем их жизни словно погасли.

— Проклятье! Значит все‑таки нас нашли… Ладно, они не на тех напали. Риг, иди предупреди остальных. Встречаемся в центральном зале!

Саргил достал из‑под лежанки плазменный пистолет, украденный у землян. Магия магией, а иметь над врагом дополнительное преимущество никогда не помешает…

* * *

Получив прожженную дырку в черепе череп, гхулл, карауливший вход, бездыханным увальнем рухнул на землю. Спокойной ночи, тощий. БЛ-10 против магов на ближних дистанциях работает безотказно. Недаром на это задания я прихватил с собой неодимовый лазер, оружие прекрасно дырявит металлические доспехи, хитиновые панцири, живую плоть и игнорирует энергетические щиты.

— Чисто! Пошли.

Заброшенный храм, выбранный Саргилом в качестве убежища, отчасти напоминал древнеегипетские постройки. Не знаю сколько тысяч лет простояло сооружение, но сохранилось оно неплохо, даже лики человеческих статуй, охранявших вход, сохранили свои черты. Ну да ладно, мы пришли не архитектурой любоваться. Храм представлял из себя вытянутый прямоугольник, окружённый со всех сторон высокой массивной стеной, местами обвалившейся, с единственными воротами, куда вела полузаросшая каким‑то подобием бамбука тропа. Вход вёл в открытый, обнесенный колоннадой двор, заканчивающийся портиком. В центре двора находился жертвенный камень, а за ним, в молельня, вероятно, там имеется проход в подземную часть храма.

— Леха, у нас гости!

— Вижу!

Из молельни посыпала партия высокорослых сухопарых гуманоидов с худощавыми телами и характерно удлинёнными головами. Трехметровых гхуллов я ни с чем не спутаю. Какие же они все‑таки уроды, что снаружи, что внутри. При виде их жутких рож становится откровенно не по себе. Генетически они денсорин, точнее одна из эволюционных ветвей это расы, которую Живые Боги слегка модифицировали, укоротив жизненный цикл, уменьшив интеллект, зато сделав необычайно плодовитыми. Недаром они служили и продолжают служить Пантеону пушечным мясом наряду с оррсум и джехан.

Мы спрятались за колоннами, подождали, пока трое гхуллов не отойдут подальше от молельни.

— Работаем!

Звонарев, высунувшись из укрытия, выпустил из АК-105, снаряженного барабанным магазином на семьдесят патронов, протяженную очередь. Окружавшие противников щиты замерцали фиолетовыми искрами, пули с радиоактивными сердечниками на раз прошивали энергозаслоны. Один из гхуллов схватился за живот и беспомощно завалился на землю. Следом к работе подключились я, Гелла и Бейнир. Подельники Саргила вполне адекватно отреагировали на огонь из автоматического оружия — рассредоточились и начали искать укрытия. В ответ на автоматный огонь и вспышки неодимовых лазеров полетели алые плазменные сгустки — любимое боевое заклятье большинства рядовых магов. Один из тощий поступил не очень осмотрительно, высунув голову из‑за алтаря, за что быстро поплатился. Мушка прицела остановилась у него на уровне глаз. Пучок когерентного излучения мощностью в три киловатта буквально заставляет мозг тощего вскипеть. На звуки стрельбы и крики вскоре поспевает подкрепление из шестерки костлявых дылд в доспехах, вооруженных магическими пиками. Двоих срезало автоматной очередью еще на выходе, его собратья, прикрывшись широкими прямоугольными щитами пошли на нас. Не знаю из чего они сделаны, но пули их отказывались брать, ровно, как и БЛ-10. Лазерный импульс длительностью в сто миллисекунд не прожигал голубовато — серебристый металл.

— Граната!

Гелла вытаскивает из разгрузки наступательную Ф1 и кидает под ноги отряду гхуллов. Благодаря искусственным мышцам из углеволокна забросить гранату на пятьдесят метров для киборга не трудно. Рвануло славно, осколками посекло ноги одному худосочному уродцу, остальных неслабо контузило, чем мы не преминули воспользоваться. Двигаясь короткими перебежками между колоннами, мы старались окружить противника и уничтожить перекрестным огнем. Боевой фонарик в моих руках исправно выжигал сетчатку в глазах тощих и оплавленные дырки на стенах древнего сооружения. Контуженные, частично ослепленные вспышками гхуллы с присущей им яростью старались поразить нас боевой магией. Во все стороны летели огненные метеоры, попадая куда угодно, только не по мне. Подобные танцы со смертью вызывали особое чувство, нет не страх, а азарт. Азарт боя. Не сказать, что нынешние противники полные профаны, но до уровня Небесной Стражи им как раком до Европы.

Внезапно посреди площадки раздался взрыв, разметавший каменную крошку, ошметки двух тощих по всему внутреннему двору храма. Пару секунду спустя еще пара воинов воссоединяется с богами, к этому добавляются звуки очередей, доносившихся сверху. Несмотря на поднявшуюся в воздух пыль, удалось различить расплывчатые очертания нескольких человекоподобных фигур на стене. Они вели подавляющий огонь из автоматов и гранатометов по чужим. Сразу стало понятно, кто это — отряд девятьсот седьмых. Поздновато подоспели.

После того, как тушу последней инопланетной пакости нафаршировали свинцом, жестянки спустились во двор. Один из них приблизился ко мне.

Данная модель дронов отнюдь не простая, БРП-907* или ''Головник'', что с древнерусского обозначается как ''убийца'', выполняет в войсках Федерации работу армейского спецназа. В отличие от рядовых ''Дружинников'' девятьсот седьмые обладают улучшенным искусственным интеллектом, способным со временем обрести самосознание. Также ''Головники'' более подвижны и маневренны, в ближнем бою они уделают любого органика. Подвижные суставы позволяют им делать хоть кульбиты с сальто, а композитная броня с графеновыми слоями выдерживает почти любые мыслимые и немыслимые воздействия, будь то плазма или пули. Ужасный враг для многих людей и чужих. Ужасный в первую очередь тем, что не имеет даже подобия лица. Безликая металлическая маска с парой оптических линз будет последним увиденным в жизни какого‑нибудь иномирного злыдня.

— Извиняюсь за опоздание. — Произнес командир ''Головников'' через внешние динамики. — Возникли осложнения по пути сюда.

— Какие?

— Местная фауна.

— Лучше поздно, чем никогда… Ладно, пора ловить нашу цель. — Я вытащил рацию. — Квартет, я Луч, с сопротивлением на поверхности разобрались. Готовы спускаться вниз.

В ответ лишь шипение в эфире.

— Блин, наверное, слишком глубоко, сигнал не проходит.

— Идем? — кивнул Звонарев в сторону молельни.

— За дело.

На операцию по поимке Саргила отправили сразу шесть групп спецназа, состоящих из людей и роботов. Для усиления Афина приписала к нам целого модификанта, хватит для полноценного противостояния с небесным Вестником, напрямую подпитываемым своим повелителем, не говоря уже о колдуне. Впрочем, Саргил колдун необычный, иначе не создал бы столько проблем России. Спустившись на десять метров под землю, мы оказались в катакомбах с сетью разветвленных туннелей, имеющих далеко не один выход на поверхность. Те, что удалось обнаружить, заминировали, а через два основных направили группы захвата. Наш маг хорошее убежище выбрал, много всего учел, но, как это обычно происходит с представителем магической культуры, недооценил возможностей техники. Пусть Саргил выберется на поверхность, не подорвется на расставленных растяжках и минах, ему не удастся спрятаться от взора парящих в небесах беспилотников.

Мы как можно тише топали через темные подземные галереи. За любым углом мог затаиться враг. Как знать, какие сюрпризы этот недоделанный террорист приготовил? Но, а пока кроме капанья стекающей с потолков воды ничего не слышно.

— А здесь воздух нормальный. — Встроенные анализаторы Геллы были в состоянии определить состав атмосферы. — Содержание кислорода, азота, углекислого газа в допустимой концентрации.

— Маски не снимать!

— Как скажешь, командир.

Хоть противогазы несколько ограничивали видимость, с ними риск травануться какой‑нибудь гадостью куда ниже. Слишком много повидал на своем веку, чтобы пренебрегать элементарной безопасностью и позволять делать это подчиненным.

Накинутые на глаза тепловизорные очки фиксировали излучение многочисленных жизненных форм, обитающих в подземелье, и, к сожалению, ни одного красного пятна с гуманоидными очертаниями. От Саргила словно след простыл.

— Луч, это Квартет, ответь. Прием.

Наконец‑то после длительного молчания в эфир вышла группа лейтенанта Чистякова, отравившегося на охоту в компании модификанта.

— На связи Луч. Что там у тебя?

— У нас проблема. Положили отряд из восьмерых тощих, нашли логово террориста.

— А сам он?

— Скрылся… хочу предупредить, что эта падла телепортироваться умеет. Появился у нас за спиной, завалил модификанта и исчез, а тот ничего не успел поделать даже… Будьте там аккуратнее, он отправился в вашу сторону.

— Принял.

— Мы в глубокой заднице, командир? — Бейнир, замыкавший колонну проявлял нешуточную обеспокоенность. Сколько его знаю, он и в самых безысходных остается абсолютно спокойным, думаю, тут дело в небольшой клаустрофобии. Викинг, плюющий в лицо смерти, но питающий страх к замкнутым помещениям… И как только психологические тесты не выявили этого?

— Нет. Просто задача… усложнилась. Эй, железо, — обратился я к ''Головнику''. Благоразумно было пустить дронов впереди нас, в случае неожиданного появления Саргила они отреагируют гораздо быстрее человека. — Увидишь цель, стреляй сразу в голову.

— Но приказ абсолютно противоположный. — Возразил робот. — Мозг объекта под кодовым именем Саргил должен остаться целым.

— Плевать, если он модификанта положил, значит прикончить нас для него не составит труда. Поэтому стреляем наверняка, ясно?

Серьезные колдуны известны свойством мгновенно заживлять полученные в бою раны, пара дырок в брюхе их точно не остановит, а вот в башке…

— Но в таком случае не удастся вытащить интересующие нас сведения.

Этот манекен по ходу издевается.

— Уверен, Афина придумает что‑нибудь, она сообразительная.

— Вся ответственность будет лежать на вас, капитан.

— Справедливо.

Закончив дебаты по поводу вышибания треклятому колдуну мозгов, мы продолжили прочесывание катакомб.


*БРП — Боевая роботизированная платформа

* * *

Словно загнанная в ловушку дичь — так Саргил ощущал себя в этих катакомбах. Земляне подобрались укрытию абсолютно незамеченными. На фоне пронизывающих пространство эфирных потоков они смотрятся как едва различимые пятна антимагии, которые ощутить можно лишь на сравнительно близком расстоянии, когда уже поздно что‑либо предпринимать. Тем не менее, нанести серьезный урон маг все же сумел, убив то странное создание. Саргила удачно попал выстрелом из плазменного пистолета в стык между закрытым шлемом и пластиной брони на спине, сгусток сжег спинной и часть головного мозга мутанта… Хотя можно ли назвать мутантом это человекоподобное нечто, в чьих жилах наряду с кровью пульсирует странная чужеродная энергия? Саргил не сомневался, столкнись он с существом в честном поединке, исход был бы иным.

Тело не успело до конца оправиться от колоссальной травмы, вызванной магической перегрузкой во время отправки таумга через портал. По — хорошему магу следует месяца четыре отдохнуть, восстановиться… Последняя телепортация довела его до грани, дальше использовать волшбу смертельно опасно — еще два — три заклятья и нервы не выдержат. Сил осталось на последний прыжок, да и тот сопряжен с риском. Нет, надо как‑нибудь дойти пешком. Преодолевая приступы головной боли, Саргил бежал по подземным туннелям к выходу на поверхность. Он старался не думать, что шилао могут выскочить из‑за любого угла, устроить засаду. Единственные средства защиты, которые остались это плазменный пистолет и зачарованный клинок на поясе.

Сердце бешено колотилось, глаза заливал пот. Нужна короткая передышка. Саргил остановился и внимательно прислушался к звукам, вроде ничего за исключением падающих с потолка капель воды. Убедившись, что никого рядом, нет, маг присел к стене отдышаться. Главное добраться до портала, а оттуда до запасного убежища в родном мире. На Элетании. Жалко конечно терять учеников из числа гхуллов, они сослужили верную службу, некоторые стали практически родными. Впрочем, сейчас не время и не место скорбеть по ушедшим в небытие.

Из туннеля донесся звук, похожий на топот чьих‑то ног. Кто это был Саргилу прекрасно известно, поэтому он поднялся с пола и снова бросился бежать, преследователи тоже, видимо услышав его, прибавили ходу. Миновав еще несколько коридоров и поворотов, маг обнаружил, что заблудился, и не удивительно, протяженность подземных катакомб достигает многих лиг. В конце концов, он оказался в тупике.

— Попался, дружок!

В спину ударил слепящий свет прицепленных к оружию фонарей. На охоту Федерация отправила не простых солдат, а силы специального назначения, специально подготовленные для выполнения подобного рода задач. Саргил обернулся, чтобы напоследок взглянуть в глаза своим палачам. Живым сдаваться он ни в коем случае не собирался.

— Я бы на твоем месте не делал лишних движений!

Маг поднял руки вверх, показывая отсутствие в них оружия.

* * *

Вопреки ожиданиям Саргил не предпринимал попыток оказать сопротивления, вместо этого он, следуя моим командам, побросал оружие в виде меча и пистолета на пол, встал на колени и положил руки за голову. Опыт подсказывал, что с типами вроде него нужно быть аккуратнее. Хотя по виду обычный с виду человек, мой ровесник, со смуглой кожей, правильными чертами лица, и черными волосами. Попадись он мне из толпы землян, был бы принят за какого‑нибудь араба или турка.

Пока остальная команда держала объект на прицеле, я взял в руки пистолет для инъекций. Заряженной ампула содержала психотропный препарат, рассчитанный специально на представителей расы людей — магов. Действует мгновенно, подавляя ответственные за контроль над способностями нервные рецепторы. Делаю укол в шею, жду пока колдун не свалится в обморок. Не сваливается. Думаю, доза маленькая.

— Да что с тобой не так?

Стоило озвучить мысль вслух, маг повернул голову в мою сторону. Перекошенное от злобы лицо и горящие в глазах синие огоньки сразу дали понять: химия подействовала не так как нужно… Саргил резко поднялся с колен и нанес мне кулаком в грудь. Фантастическая скорость движения не позволили даже должным образом отреагировать, человеческие рефлексы слишком медлительны, а сила, с которой бил, заставила потерять равновесие. И прежде чем телепортироваться, маг выпустил шарообразный плазмоид, летевший мне в лицо. Последним, что уловил мозг, была яркая вспышка перед глазами и последовавшая за ней обжигающая волна…

* * *

Не знаю, сколько сознание провело в отключке, но пришел в себя я, если уместно так выразиться, посреди черно — фиолетовой бездны. Совершенно не ощущалось физического тела, оно просто отсутствовало. Зато в целости сохранился разум и память. Выходит, я склеил ласты! Хотя вторая смерть не такая постыдная в отличие от первой, когда пьяный электрик по имени дядя Женя решил отлить в трансформаторной будке…

Страха нет, только любопытство и желание найти ответы, ведь мы все знали, что конец земной жизни не является концом существования, хотя к бытию в виде энергетической субстанции еще нужно привыкнуть. И кстати, где я нахожусь? На Вальхаллу это не похоже. Может, Астральная Тень или Бездна? Вряд ли, насколько известно полевые фантомы земных организмов тесно привязаны к родной ноосфере, нахождение в ином мире ничего не меняет. Земля рано или поздно призывает своих детей обратно.

В какой‑то момент неведомая сила начала тянуть меня в неизвестном направлении, не вижу смысла сопротивляться. С огромной скоростью я летел сквозь парсеки неведомого пространства непонятно куда, непонятно зачем…

Спустя пару часов или минут, нельзя точно определить время в моем нынешнем положении, на горизонте появилось ОНО. Колоссальный по размерам объект, напоминающий звезду черного цвета, даже видно, к с его поверхности поднимаются тысячи щупалец — протуберанцев. Только вот не звезда это, а некое разумное существо, пытавшееся общаться на ментальном уровне. Хоть наши разумы несопоставимы по масштабу и возникли проблемы с пониманием, кое‑что удалось уловить…

Боги Хаоса используют нас? Это понятно с самого начала. Устроили всю эту катавасию с портальными штормами в 2017? Уже интереснее. Черная звезда проецировала мне в сознание картины — образы прошлого, она поведала обо всем. О сговоре некой группы Серых с Ткачихой Судьбы, за шанс вернуть былое величие своей расы они согласились на участие в величайшей по масштабам авантюре. Засланные на Землю казачки несколько десятилетий трудились не покладая рук, над воплощением проекта ''Предел'' в жизнь. Сначала помогли американцам откопать во льдах Гренландии межпространственные врата, затем подкинули пару идей по тому, как заставить чудо — агрегат работать. Результат известен. Из‑за целенаправленного саботажа древний портал накопил избыточное количество темной энергии и пошла неконтролируемая цепная реакция, вызвавшая резонанс в структуре суперструн. Я стал непосредственным свидетелем начала Катастрофы, когда в зоне 51 открылись первые порталы и оттуда полезли демоны. Военно — воздушная база Эдвардс превратилась в бойню, порождения ада в считанные часы истребили персонал, охрану. Выбраться удалось лишь двум десяткам солдат, среди которых был и глава проекта ''Предел''…

Закончив своеобразный рассказ, звезда протянула ко мне свои гигантские щупальца и словно растворила в себе.

* * *

9 мая. Земля, Сахалин, г. Южно — Сахалинск. Центр экспериментальной медицины.


Новое пробуждение и новые сюрпризы, на сей раз ощущения были совершенно другими: бешено колотится сердце, гоняя кровь по телу, легкие жадно глотают воздух, по коже пробегают мурашки от холода. Слышно пиканье работающего кардиомонитора

— Слияние прошло успешно… Осмотри его и, если он в порядке, вколи снотворного и увози в палату.

Открываю глаза, но вынужден зажмуриться от невыносимо яркого света, бьющего сверху. Судя по звукам, вокруг меня возятся врачи, сам я мокрый валяюсь на операционном столе. Хотел было сказать, что не надо снотворного и закашлялся, в легких находилось некоторое количество какой‑то жидкости.

— Что с ним?

— Пришел в себя раньше времени, — Узнаю голос Афины. — Ладно, не надо снотворного.

Откашлявшись, я попытался встать. Неудачно. Тело отказывалось подчиняться командам мозга, ноги и руки словно ватные.

— Не спеши подниматься, нужно время для привыкания.

— Чч. чего?

Произнести слово получилось с огромным трудом.

— Не рекомендую тебе пока вставать. Лучше глубоко вздохни и выдохни, легким нужно как следует расправиться.

Когда глазам удалось привыкнуть к свету галогенных ламп, я повертел головой, оглядел окружающую обстановку, пытаясь получить больше информации о своем местонахождении. Очевидно, это лабораторное помещение. Белые стены, пол, потолки, стерильный воздух без единой пылинки. Над столом, где я лежал, висела голограмма с отображенными на ней схематичным изображением человека и показателями сердечного ритма, ЭЭГ, общего состояния внутренних органов. Рядом суетилась пара врачей в халатах.

— Я… знаю про демонов… знаю, что они устроили…

— Спокойнее, товарищ капитан. — Вкрадчиво произнесла возникшая проекция Афины. — Приди в себя сначала.

— Что… произошло? Я же вроде… того… сыграл в ящик. — Я действительно слабо понимал происходящее со мной, только что умер и тут опять жив. На естественное перерождение не слишком похоже. — Или не сыграл?

— Нет, все верно, ты действительно погиб. Помнишь обстоятельства своей смерти?

— Еще б не помнить… Я все помню…Эта паскуда мне в рожу шаром магическим… засандалила…

— Назови свое полное имя.

— Михаил Юрьевич Николаев, личный номер…

— Хорошо, амнезии и провалов в памяти у тебя нет. — Подвела итог Афина. — Восстанавливаешься быстрее обычного.

— Да объясни, наконец… — Я поднес руку к лицу и начал его ощупывать на предмет шрамов. Шутка ли, получить сгусток раскаленной плазмы в лоб. — Меня реанимировали?

— Не беспокойся, никаких шрамов там нет. Твое нынешнее тело — выращенный в пробирке репликант, его хранили как раз для подобного случая.

— Во дела… Постой, а как мою несчастную душонку… впихнули в это туловище?

— При помощи устройства денсорин, называется Ловец Душ. Оно считывает энергетический отпечаток разумного существа, настраивается на нужную волну, осуществляет поиск искомой полевой структуры и вытягивает ее из ноосферы.

— Ништяк вещица.

— Честно говоря, мы еще очень нескоро сможем понять эту технологию, уж слишком далеко ушли Предтечи в развитии. Изначально Ловцов Душ было найдено три, один достался нам, остальные два отошли китайцам и американцам. Последние шестьдесят лет лучшие ум изучали артефакт, пытались его воспроизвести, в итоге нам удалось наштамповать ограниченную партию из шести штук.

Я перевел взгляд на стоящий в углу помещения столик, над которым парил упомянутый Афиной шайтан — агрегат ромбовидной формы с закругленным верхом, поверхность имела коричневатый отлив. По бокам мигают разноцветные индикаторы.

— Я конечно благодарен… нет слов… Но можно же было предупредить заранее…

— Мы не знали, согласишься ли ты стать участником программы.

— Кто эти мы?

— Подвергнуть тебя процедуре — изначально идея Геллы. Она очень настойчиво попросила меня об услуге…

— Странно, зачем ей это?

— Вот сам спросишь, когда перевезут в палату. И что ты там говорил про демонов?

— Мне показали, какие козни строились за нашей спиной. Именно твари Хаоса ответственны за все наши беды и гибель цивилизации! Я видел это!

— Успокойся и расскажи по порядку.

— Прежде чем очнуться здесь я оказался в странном месте, по рассказам хаотов напоминало Бездну или Астральную Тень… Хотя ни с одним из тамошних обитателей не довелось столкнуться, да и никакого безумия не ощущалось. Только легкость и умиротворение. В какой‑то момент меня потянуло словно магнитом… долго — долго летел куда‑то, пока не столкнулся с каким‑то… — Тяжело было подобрать подходящие слова. — Разумом. Передо мной оно предстало в качестве…

— Звезды? — не удержавшись спросила Система.

— Откуда…

— Предтечи называли это Сиентис, в земных культурах оно известно как Черное Солнце. Древние считали, будто оно находится в потустороннем измерении, и невидимо с физического мира. Но лучи этого Солнца проникают в наш мир и наполняют его особой энергией. Кое‑кто полагал, будто оно является проявлением Абсолютного Разума… В общем, поздравляю, ты второй по счету человек, прикоснувшийся к неизведанному, твой рассказ окончательно подтвердил выдвинутые гипотезы о существовании чего‑то большего, чем мы не можем себе представить.

— Уверена, что это не галлюцинации были?

— Да, твоя сущность побывала где‑то очень далеко. Становится понятно, почему Ловец Душ не мог два дня подряд найти и зацепить ее.

— Какое сегодня число?

— Девятое мая. Прошло всего шесть земных дней.

— Великолепно.

Наплевав на возражения Афины и врачей, я отцепил с виска медицинский датчик и поднялся на ноги. Меня шатало, кружилась голова, но удержать равновесие все же удалось.

— Афина и все же, ты не ответила на счет хаоситов… То, какую гадость они нам устроили нельзя прощать!

— Ты прав, мы действительно заигрались в дружбу с ними.

— Моя рассказ не произвел на тебя должного впечатления.

Голограмма изобразила тяжелый вздох.

— Мы давно знали, что Катастрофа произошла не случайно — след тянулся к серым человечкам, а через них так называемые Боги Хаоса могли влиять на ход событий на Земле. Теперь у нас вместо подозрений появились какие ни какие доказательства причастности хаотов.

— Они должны сполна заплатить за содеянное.

— Всему свое время, Михаил, всему свое время. — Ко мне подошел медицинский дрон и выдал комплект больничной одежки из хлопчатобумажных штанов, рубахи и резиновых тапочек. — Спешить в данном случае не нужно. Лучше пойди в палату и отдохни как следует.

— Нет, сначала надо поесть. Я хоть кабана сожрать готов.

Обед в столовой вышел знатный. После воскрешения гречка с бифштексом и компот будут казаться пищей богов. Сам же я погрузился в собственные мысли, тут волей не волей задумаешься о вечном и начинаешь переосмысливать собственную жизнь. Точнее жизни. Дубль первый. Практически ничего кроме смутных воспоминаний не осталось, впрочем, вспоминать там особо нечего. Жил, плывя по течению, пил, умер от удара электротоком, не дотянув до пенсии лет двадцать. Дубль два. Уже лучше, но все равно немного не то — семьей не обзавелся, единственный ребенок и тот получился по залету, а его мамочка не хочет иметь со мной никаких дел. Может она верно поступила, не захотев связывать дальнейшую жизнь с убийцей. Ведь убивал я много и часто, людей и пришельцев, иногда под раздачу попадали дети, женщины, старики. Хладнокровно, не испытывая никаких угрызений совести. Все просто, если на пути стоит враг — значит его следует уничтожить. Это моя работа, которую я передумал оставлять. Саргил покойник, если до него доберусь…

После сытной трапезы я попросил ближайшего медробота проводить меня в палату. По пути туда я остановился напротив стекла, где увидел собственное отражение и долго его разглядывал. Почти идеальная копия. Те же черты лица, форма носа, ушей, губ, правда цвет глаз другой — серый вместо янтарного.

— Что, никак не налюбуешься? — медбот заговорил голосом Афины.

— Угу.

— Я слегка модифицировала геном, включая ту часть, которая отвечает за цвет глаз.

— А ну колись, какие еще модификации?

— Мог бы сказать спасибо, — система ИИ изобразила обиженную интонацию. — Твое ДНК практически вычищено от следов воздействия ''Пожирателя'' и отныне отличия от обычного человеческого минимальны.

— Минимальны говоришь…

— Улучшенные регенерация, зрение, слух, рефлексы, память, увеличена устойчивость к болезням и потенциальная продолжительность жизни.

— Во сколько раз?

— С нанороботами проживешь до трех тысяч лет, без них около трехсот.

— Импланты и прочая синтетическая дребедень есть? Ты же знаешь, я терпеть не могу кибернетику у себя внутри.

— Только не злись.

— Не буду.

— Помимо индивидуального радиочастотного передатчика, я взяла смелость и укрепила скелет углеродным нановолокном. Также мозг. Он у тебя наполовину синтетический, с цифровым интерфейсом, можешь мысленно управлять техникой и получать информацию из Сети без использования каких‑либо электронных устройств.

— Едрить твою мать!

Я не удержался и стукнул кулаком по окну. От удара на бронированном стеклопакете появились небольшие трещины.

— Да пойми, если и дальше хочешь служить в спецназе, без этих модификаций придется трудно. Обычным людям не место на войнах, которые мы ведем. Ты не хуже меня знаешь: эпоха homo sapiens подходит к концу, его место должен занять homo superior.

— Превращая людей в кибернетических монстров? Видимо опыт арконцев ничему не учит.

— Когда в предке человека зажглись первые искры разума, он перестал быть животным и перешел на качественно новый этап развития. Также и сейчас. Если мы хотим выжить — нужно эволюционировать. И, отвечая на твой вопрос, нет превращать всех подряд людей в кибернетических чудовищ я не собираюсь, но и от полезных модификаций оказываться не будем.

Вспышка гнева прошла также быстро, как и появилась.

— Извини… я на Элетании в свое время насмотрелся на оставшихся после вторжения арконцев. Неприятный осадок на душе остался.

— Ничего, эмоции — часть нас, без них мы превратимся в холодные бесчувственные автоматы, подчиняющиеся логике. Как это стало с большинством арконианцев… Ответь честно, ты мне доверяешь?

— До сих пор ты не давала повода усомниться в своих намерениях. Поэтому скорее да, чем нет.

— У тебя есть сомнения касаемо отдаленного будущего, — Догадалась Афина. — И выбранного мной курса.

Я молча кивнул.

— Так вот, я не допущу для нашей цивилизации участи арконцев или Ило, зашедших в эволюционный тупик из‑за технического прогресса, ошибок денсорин и Предшественников, заигравшихся в хозяев мироздания. У нас собственный путь.

— После того как вы меня вернули… не сразу, в памяти обнаружилось еще кое‑что, подкинутое этим Черным Солнцем… Видение уже нашей судьбы.

— О чем же оно поведало?

— О возможном расколе через сотню — другую лет между нами… — Оглянувшись по сторонам я продолжил рассказ. — Взбунтовавшиеся колонии, разразившаяся гражданская война… Брат на брата, сын против отца… Обычные люди с небывалым ожесточением воевали против людей — машин. Прими к сведению.

— Непременно.

* * *

Орбита Марса. 9 мая 16:47 по Гринвичу.


Над огромным, но все же сравнительно малым по сравнению с Землей красно — зеленым шаром с белесыми разводами облаков, рассекая пространство со скоростью в восемь километров в секунду несся аппарат космической разведки и связи. Цилиндрический композитный корпус, несущий в себе шесть тонн сложнейшей оптической и телекоммуникационной техники, периодически корректировал свою орбиту крохотными маневровыми двигателями. Треть объема спутника занимал аккумулятор, заряжающийся от солнечных батарей. Они растянулись на десять метров по бокам.

Спутник являлся лишь малым элементом системы ''Горизонт'', предназначенной для защиты подконтрольных Федерации от вторжения извне, будь астероиды или агрессоры из сопредельных миров. Сотни сателлитов и боевых космических станций денно и нощно стояли на страже Земли, Марса, Элетании и Дарана.

Как и одиннадцать лет подряд спутник ''Горизонт-37'' осуществлял мониторинг ближнего космического пространства, выискивая потенциальные угрозы. В основном это были метеориты и астероиды, угрожавшие погубить зарождающуюся марсианскую цивилизацию. Но на сей на аналитический блок поступили весьма необычные данные: сделанные снимки обнаружили возникшую гравитационную линзу на удалении в двадцать тысяч километров. Аномалия исчезла всего через четыре секунды после возникновения, однако информация уже была отправлена зашифрованным пакетом в центр управления полетами на Марсе, а оттуда при помощи передатчиков, работающих на основе квантовой запутанности, мгновенно без пятнадцатиминутной задержки передана на Землю. Спустя еще тридцать секунд ''Горизонт-37'' зафиксировал приближающийся на ускорении 6g объект километровой длины, за которым тянулся плазменный выхлоп. Стало сразу понятно — появившийся чужак искусственного происхождения. Как только данные получили подтверждение, была объявлена тревога. Находящиеся на орбите станции с рентгеновскими лазерами, ракетами, масс — ускорителями на борту и несший боевое дежурство фрегат ''Севастополь'' начали наводиться на цель, любое подозрительное действие повлекло бы немедленное уничтожение незваного гостя. К счастью Федерация не стала сразу открывать огонь на поражение, а попыталась связаться с неопознанным нарушителем в радиочастотном и нейтринном диапазонах. Пришельцы не медлили с ответом, на ультракоротких волнах они радировали в эфир ''Не открывайте огонь. Мы пришли с миром.''

* * *

— Мы дома!

На командном пункте разнеслось громкое разнеслось громкое ''ура'', люди не могли сдержать переполняющие их чувства. Члены экипажа обнимались, жали друг другу руки, на глазах женщин, да и мужчин тоже выступили слезы. Слезы радости. Их долгий путь наконец окончен, более полувека скитаний подошли к концу. Наверное, никто из когда‑либо живших землян не забирался так далеко как они. Бессменный командир крейсера ''Москва'' полковник Космических войск России Игорь Белоусов искренне радовался наряду с остальными прибытию в Солнечную систему. Уж скольких трудов им стоило отыскать дорогу домой, позади оставлены десятки измерений, миллионы парсеков пути, шесть сотен звездных систем, столкновения с цивилизацией чужих в галактике М33.

Волна пространственного искривления, накрывшая корабль в 2058 году во время сражения с флотом Альянса, выбросила его на другом конце вселенной.

Поиски обратного пути заняли целые десятилетия, но люди не теряли надежды и стойко преодолевали возникавшие трудности. Проблемы с питьевой водой решались путем пополнения запасов на подходящих планетах (нельзя же вечно гонять одну и ту же регенерированную воду по кругу), вопрос с продовольствием решался аналогичным путем. Технические возможности позволяли синтезировать белковые концентраты и разводить водоросли хлореллы. На паре схожих с Землей миров удалось найти съедобные растения и разводить их в импровизированной гидропонной ферме, что стало полезным дополнением к скудному рациону. Для ремонта полученных кораблем повреждений приходилось добывать металлы из астероидов и производить запчасти, благо корабль оснащен технологией ''нанокузницы'', позволявшей в кустарных условиях воссоздавать практически любую изношенную деталь. Топливный голод термоядерного реактора утоляли путем добычи гелия-3 из недр чужих лун. Русский человек не пропадет нигде — экипаж крейсера ''Москва'' тому доказательство.

— Они получили сообщение? — присутствующие на командном пункте замерли в ожидании, неизвестно, как нынешнее человечество встретит предков. Когда крейсер около года назад прибыл в Млечный путь из соседнего измерения и корабельный ИИ провел сравнительный анализ положения звезд, сразу стало ясно, что на дворе не XXI век, даже не третье тысячелетие. Люди не знали, что увидят, прибыв домой. Ко всеобщему удивлению на Земле процветала техногенная цивилизация, успевшая выйти в космос, изменился и Марс. Из непригодной для жизни среды он превратился в цветущий мир благодаря запущенным в 2030–х годах древним терраформерам и завезенным земным организмам. Там, где лежали красные пустыни растут зеленые леса, текут реки и моря.

— Получили, нужно подождать, пока они не поймут его смысл.

Послание передали на десятках разных языков, добавив видео с улыбающимися и машущими руками людьми. До тех, кто управляет сетью военных спутников должен дойти мирный посыл.

— На вызывает на связь марсианский ЦУП. — Отрапортовал ИИ. — Думаю вам будет интересно взглянуть.

На одной из плазменных панелей отобразилось лицо мужчины с надетой гарнитурой из наушников и микрофона.

— …ряю, неопознанный корабль, выйдите на связь или будете уничтожены. — Белоусов не мог поверить собственным ушам, услышав чистую русскую речь с той стороны. Причем никакого синхронного перевода ИИ не делал.

— На связи полковник Игорь Иосифович Белоусов, командир крейсера ''Москва''.

— Это шутка какая‑то… Так понятно все понятно с вами, ребята… Подождите секунду. — Оператор ЦУПа отвернулся и перекинулся парой фраз со своими коллегами. — Мы дали отбой тревоги. Можете спокойно выходить корабль на низкую опорную орбиту, никто по вам стрелять не будет.

— Вы говорите на русском языке. Как такое возможно? Сейчас одиннадцатое тысячелетие…

— Двенадцатое вообще‑то. — Поправил ''марсианин''. — Если точнее сегодня 9 мая 11300 года от рождества Христова.

— Чем закончилась война? Мы победили?

— Увы, нет… прежняя цивилизация погибла, мы такие же реликты из прошлого, как и вы.

— И много вас?

— Сначала было два с лишним миллиона, сейчас намного больше… Короче долго рассказывать, сам все узнаете.

* * *

10 мая. Земля, Сахалин, г. Южно — Сахалинск. Центр экспериментальной медицины.


Несмотря на генетически модифицированный организм и наполовину электронный мозг, мне требовался сон в весьма немалых количествах. Таймер показывал, что я проспал почти тринадцать часов. Да уж, думаю, для привыкания к новому телу потребуется больше времени, чем думал в начале. Первая проблема — эти вечно висящие перед глазами иконки внутреннего интерфейса действуют на нервы, начинаешь ощущать себя машиной, а не человеком. С одной стороны импланты в башке вещь полезная: они успешно заменяют собой любые компьютеры, телевизоры, телефоны, планшеты, с другой становится как‑то неуютно. Проблема вторая — мозг переполнен странного рода информацией касаемо всякой мистической чепухи. Хотя чепухи ли? Черное Солнце вряд ли станет втюхивать фуфло.

Я хотел еще подремать чуток, но не тут то было, перевернувшись с одного бока на другой я обнаружил сидящую возле моей кровати Геллу. Странно она выглядела. Одета в длинное черное платье, по — моему, раньше так одевались на похороны в знак скорби.

Но больше меня изумило выражение лица и взгляд, в первый раз вижу ее такой… счастливой. Легкая улыбка и радость в глазах, причем испытываемые эмоции, судя по всему, настоящие, а не имитируемые.

— Привет. Вот уж кого не ожидал увидеть.

— Я решила не будить тебя и подождать, пока проснешься.

— Давно тут сидишь?

— Четыре часа сорок восемь минут.

— Афина сказала, что ты для меня сделала… Один вопрос, почему?

Немного помолчав Гелла ответила:

— По мере своего развития и я познала много вещей, в частности, понятие дружбы. Сначала это был для меня пустой звук, я считала это эфемерным понятием, выдуманным людьми. Но оказалось не все так просто, по — настоящему близких существ, кто тебя понимает, ценит, принимает, несмотря на недостатки, найти сложно. Такими существами для меня стали ты и Леша. Осознавать то, что я могу в любой момент потерять кого‑то из вас невыносимо.

— Честно сказать, я поражен… Не ожидал от тебя такого.

— Зато теперь я имею представление о чувстве скорби.

— Разве тебя программировали на нечто подобное?

Гелла покачала головой:

— В конструкцию лишь заложена возможность испытывать эмоции, принимать решения исходя не только из логических расчетов. Но запрограммировать любовь, скорбь, ненависть и другие чувства нельзя, это приходит со временем.

— Я знаю.

— Слышала, ты недоволен новым телом.

— Не совсем так, мне просто нужно привыкнуть к новым примочкам, особенно когда у тебя мозги наполовину состоят из нейросхем.

— По сравнению с обычными людьми у тебя серьезные преимущества. Абсолютная память, более быстрая скорость мышления, мгновенный доступ к любой информации — нет необходимости годами чему‑либо учиться. В тебе сочетаются лучшие качества человека и машины.

— Прежний я был ближе к людям, чем нынешний.

— Люди слишком медленно эволюционируют, — возразила Гелла. — Процесс давно следовало подтолкнуть.

Меня никогда особо не привлекал киберпанк, перекочевавший со страниц научной фантастики в реальность. Мы видели подобную ''эволюцию'' на примере арконцев и Ило первые слишком заигрались с тотальным контролем и кибернетизацией, а вторые с биоинженерией.

— Не слишком ли мы увлеклись? Может пора остановиться…

— Афина все полностью контролирует, людей никто не заставляет отказываться от своей природы и индивидуальности, наоборот, она хочет сделать вас лучше, убрав часть недостатков. Количество киборгов от общей массы людей — граждан Федерации составляет всего шесть процентов и в будущем эта цифра не перешагнет порог одного десятка.

— Надеюсь, потом не придется жалеть.

— Не придется, гарантия 89,2 % процента.

— А нашего Саргила поймали?

— Объекту удалось скрыться. В десяти километрах от храма мы обнаружить портал, настроенный на Элетанию. Саргил рано или поздно попадется.

— Я бы хотел лично разобраться с этой сволочью.

— Злость, желание отомстить?

Не вижу смысла скрывать свои истинные мотивы.

— По вине этого урода куча народу погибла.

— Еще успеешь. Сейчас на первый план выходит операция ''Нашествие'', подготовка почти завершена.

— Я на демонов теперь смогу смотреть исключительно через прицел автомата. Не, конечно понятно было, что большая их часть законченные мрази, но после этой истории…

— Все в порядке, я имею доступ к материалам касаемо Черного Солнца и программы ''Медуза''. ИИ не люди, с нашей стороны вероятность утечки секретной информации и передачи ее не в те руке существенно ниже.

— После того, что я узнал, следует хорошенько зачистить хаоситов, а не брататься с ними.

— Даже твою любовницу Биару? Она ведь тоже представитель демонического племени. Чистокровный суккуб.

— Вполне возможно. — Я не стал отнекиваться и искать глупые оправдания, понимая всю сложность ситуации. Или мы или они.

— Ты понимаешь, что, контактировать с ней отныне не имеешь никакого права? Обществу пока рано знать об имеющейся в нашем распоряжении технологии воскрешения, демонам тем более… Мы возвращаем из мертвых лишь самых достойных.

— Я понимаю, не маленький уже. Как насчет знакомых, друзей?

— Объясни изменения внешнего вида генной терапией.

— А с Лехой, Серым, Бейниром? Они наверняка видели получившийся шашлык из моего бренного туловища.

— Им можешь говорить правду, в любом случае Алексей и Сергей включены в список кандидатов на участие в программе ''Медуза''.

— Они знают или также вписаны задним числом без их согласия?

— Пока не осведомлены.

— Вот оно как получается… уже сдохнуть спокойно не дадут. А если я не хочу, чтобы в случае очередной гибели меня воскрешали повторно?

— Ты не хочешь?

— Конкретно я не против, однако детали этого лучше оговаривать сразу.

— Для проведения повторной процедуры мнение кандидатов будет учитываться. Как показывает практика, если спрашивать согласие заранее, велик риск отказа -54,3 %, если возвращение проходит без предварительного полученного разрешения, от повторной процедуры отказываются всего 20,2 % людей.

— Людей? На остальных Ловец Душ испытывали?

— Аппарат заточен лишь на характеристики узкой группы биологических видов — людей, денсорин, некоторых высших приматов. Полевые структуры остальных известных разумных рас менее стабильны, ни одна из попыток воскрешения не закончилась успехом. К сожалению альфаров, санхейли после смерти ждет, судя по всему, забвение. — С нескрываемой грустью произнесла Гелла. — Как и нас.

Представители нечеловеческих рас, являющихся гражданами Федерации, по — черному завидуют нам в этом плане, что эволюция сделал нас по — своему совершенными. Жизнь на Земле прошла длинный путь от набора органических молекул до разумных гоминидов, соответственно не стояло на месте и развитие ноосферы, в то время как подавляющее большинство остальных планет Мирового Древа и их обитателей являются результатом искусственной деятельности Предшественников, занимавшихся созданием и разведением жизни, терраформированием негостеприимных кусков камня. Что такое три с половиной миллиарда лет естественного развития против шестидесяти миллионов лет суррогатного существования?

— Откуда такие печальные выводы, милая моя?

— Косвенные данные указывают на то, только земные формы жизни обладают достаточно стабильной полевой структурой, которая не распадается после прекращения жизнедеятельности носителя.

— Черное Солнце одарило меня кое — какими знаниями, включая области, связанные с эзотерикой. И я тебе поведаю один секрет: все устроено гораздо сложнее и одновременно проще. Смерти нет, ничто во вселенной по — настоящему не умирает и не исчезает. Душа — это нематериальное начало жизни, и не имеет значения ее природа и форма. Можно уничтожить ее носитель, остаточная информация остается… Это как с удаленным файлом, который есть шанс восстановить обратно. Знаю, звучит странно, но все эти высшие материи нам до конца не дано понять…

Гелла на длительное время замолчала. Видимо тщательно обдумывала мои слова, не каждый день услышишь ответ свыше на животрепещущий вопрос. Закончив неподвижно пялиться в стенку, Гелла торжествующе заявила:

— Я передала твои слова остальным разумным ИИ.

— Это что‑то меняет?

— Наши взгляды на окружающую действительность, отношение к жизни.

— Как бы я не ляпнул лишнего.

* * *

12 мая. Антарктический полуостров. СНР, королевство Сарфуза, г. Тира.


Рокот лопастей перебивали разрывы артиллерийских снарядов, которыми верные короне войска осыпали позиции Красной гвардии. Одновременно акустическая система CE20056 фиксировала беспрерывные очереди тяжелых пулеметов и зенитных автоматов. Вертолет Ка-60 с десантом на борту летел так низко над землей, что едва не задевал крыши пяти- и шестиэтажных зданий. Без помощи и корректировок бортового компьютера пилот машины наверняка потерпел бы крушение. Подниматься выше еще рискованнее из‑за большого количества противовоздушных орудий, размещенных в Тире. Лоялисты учли вероятность вмешательства Федерации в конфликт, поэтому разработали меры для противодействия ее войскам. Устроенный коммунистами переворот поддержали не все и не везде, как это случилось в королевстве Сарфуза, где подавляющее большинство военных, сотрудников силовых структур сохранили верность старому режиму.

В стране за считанные недели разгорелась гражданская война и лоялисты постепенно одерживали победу. Полуобученные и плохо вооруженные бойцы Красной гвардии, ополченцы из числа горожан быстро отступали под натиском правительственных войск, имевших авиацию, артиллерию, бронетехнику. Поняв, что исполнение плана под угрозой Система приняла решение отправить на Тирус ограниченный военный контингент для помощи в становлении коммунистического режима. За сутки через портальную систему были переброшены подразделения сил специального назначения, Трансчеловеческого корпуса, бригады боевых синтетов и несколько авиаэскадрилий.

Пока Ка-60 добирался до места высадки, CE20056 изучал тактическую информацию, подключившись к военной сети. В Тире шли ожесточенные бои между сводным батальоном Красной гвардии и гренадерскими частями королевской армии, помимо них в районе действовали отряды синтетов — охотников, истреблявших солдат противника.

Блоку А-06 Система тоже поставила определенную задачу: ликвидировать командный пункт противника. Несмотря на работающие системы радиоподавления Федерации лоялисты продолжают координировать действия своих частей через посыльных и проводную связь, пусть и страдает эффективность. В этот раз противником являются не группы ханьских асоциальных элементов, а полноценные армейские части, обученные тактике и стратегии.

— Мы над точкой! Пошли!

Вертолет завис в десятке метров над землей и после того как пилот санкционировал высадку, солдаты по спущенным веревкам начали спускаться вниз. Хоть СЕ20056 никогда до этого не участвовал в беспарашютном десантировании, все необходимые действия были проделаны с филигранной точностью. Перед заданием в информационную базу каждого бойца загружается необходимая информация, исчезает надобность получать необходимые навыки путем долгих тренировок.

CE20056 стал последним, кто ступил на выложенную каменной брусчаткой мостовую, остальные солдаты уже заняли позиции вокруг места высадки и высматривали в окнах снайперов. Блок А-06 десантировался на территории, прочно удерживаемой правительственными войсками, поэтому стоит соблюдать максимальную осторожность — вероятны незапланированные огневые контакты. На улице все еще лил дождь, но сквозь холодные и синие капли встроенный в шлем тепловизор различал красные оттенки выбравшихся из подвалов кучек граждан, наблюдавших за солдатами в необычной экипировке. Опасности местное гражданское население не представляло, соответственно проводить их ликвидацию разрешалось исключительно в крайних случаях.

— Идем — идем! — сообщил по шифрованному каналу командир подразделения. Солдат — синтеты трусцой побежали в заданном направлении. Российские специалисты по радиоэлектронной борьбе запеленговали приблизительное расположение командного пункта, противник периодически пытается выйти на связь с вышестоящим руководством и запросить указаний.

* * *

— Да ладно вам, парни, не надо чушь пороть. Привиделось просто от недосыпа и все дела.

— Все дела, Синяк? А ничего что эту… не знаю даже как назвать, видели мы оба, причем три раза за две ночи? Нет, точно не привиделось.

— И что же тогда по — вашему это было?

— Зверюга какая‑нибудь.

— Ты знаешь хоть одно животное с тремя ногами и пятью глазами? Я вот не знаю.

— После Большой Чумы много всякой пакости зародилось, может, мутант из канализации, учуял трупы и вылез на поверхность. А до того жил себе под землей, жрал крыс.

Патрулировавшие улицы сарфузские солдаты не слишком тщательно следили по сторонам, несмотря на то, что линия фронта проходит всего в двух километрах и отсюда отчетливо доносится канонада. Коммунякам на головы ежедневно сыплются сотни снарядов, притом достойно ответить они не в состоянии. Такова расплата за мятеж и попытки свергнуть законного короля. Пусть в остальной СНР красная революция победила, Сарфуза сумела выстоять и не допустить прихода к власти русских прихлебателей. Рядовой Хельт по прозвищу Синяк, как и десятки тысяч других солдат и офицеров, остался верен присяге и был готов давить коммунистическую заразу до конца. Подобную точку зрения разделяло и множество горожан, особенно в проживающих в благополучных районах. Это только всякие недовольные маргиналы из числа рабочих, шахтеров готовы рад обещаний о мифической идее о свободе и равенстве продаться федералам, истинные патриот останется до конца верен короне. А предателей ждет справедливое наказание. Подтверждением тому являются трупы казненных, которым вспороли животы и повесили за ноги к столбам в качестве назидания. Наверное какие‑то шпионы или агитаторы, засланные в тыл… Синяка это не волновало, он просто выполнял свою работу.

Гренадеры не боялись встретить диверсанта, попасть под снайперский обстрел, бдительный народ по телефону мгновенно сообщит куда нужно о подозрительных шевелениях в тылу. Удерживаемый лоялистами Торговый квартал считается сравнительно безопасным местом, тем не менее все признаки войны на лицо: заклеенные стекла в окнах, обрушившиеся стены зданий из‑за частых обстрелов, завалы на улицах. Люди сидят в подвалах, осмеливаясь выходить наружу лишь за водой и продуктами, в поставках которых наблюдаются постоянные перебои.

Для гренадеров ожидаемо встретить на улице гражданских, изредка шастающих в неглубоком тылу коммуняк, но никак не солдат Федерации. Хельт и его товарищи на мгновение впали в ступор, столкнувшись лицом к лицу с отделением бойцов в непривычного вида экипировке. Все поголовно облачены в бронежилеты с прикрывающими уязвимые части тела воротником, наплечниками, фартуком. Адаптивный камуфляж на их форме позволяет практически сливаться с местностью. Сферической формы шлемы сочетают в себе встроенный противогаз с большим окуляром посередине лица.

— Огонь!

Гренадеры вскинули винтовки, но федералы оказались быстрее. Быстрота действий и реакция кибернетически модифицированных организмов в разы превосходила рефлексы обычных людей. Короткие очереди АК-13 полностью уничтожили отделение Хельта, получившего смертельные ранения в грудь и живот. Уже распластавшись на земле и захлебываясь кровью, рядовой увидел, как один из федералов встал над ним, направил оружие в лицо и нажал на спусковой крючок.

* * *

— Объекты нейтрализованы. Угрозы отсутствуют!

— Подтверждаю. — Согласился командир блока с рапортующим солдатом. — Вернуться к выполнению основной задачи.

Удостоверившись в полном прекращении жизнедеятельности блок А-06 двинулся дальше через контролируемую противником зону. О ликвидированном патруле вражеское командование узнает слишком поздно из‑за несовершенных средств связи, технологический уровень СНР не позволяет обеспечить своих солдат индивидуальными радиопередатчиками. Пока информация о боестолкновении дойдет до их штаба, этот самый штаб будет уже разгромлен. Охрана тылов лоялистов по данным разведки обеспечивается ненадлежащим образом, а регулярная армия не имеет достаточного боевого опыта.

На одном из перекрестков стереосистема CE20056 зафиксировала звук работающего мотора. Приближалось колесное транспортное средство. Командир подразделения отдал приказ:

— В контакт не вступать.

Солдаты поспешили спрятаться в ближайшем жилом здании с пробитой крышей, дабы не выдать своего присутствия. CE20056 занял удобную позицию у окна на первом этаже. Вскоре гул работающего двигателя внутреннего сгорания стал слышен совсем отчетливо и в поле зрения показался четырехколесный внедорожник, оснащенный двадцатимиллиметровой пушкой. При желании стрелка на крыше можно было уничтожить несколькими меткими выстрелами, но приказа пока не поступило. Лидер блока поступил верно, решив не вступать в контакт, хоть подразделение располагает двумя РПГ, уничтожение броневика поблизости от штаба поднимает тревогу раньше времени. Для достижения максимального эффекта требуется фактор внезапности.

Экипаж боевой машины не засек затаившихся в здании синтетов, они проехали без остановки и через минуту скрылись из виду.

— Внимание, приказываю разделиться на группы. Группа один поступает под мое командование. Группа два переходит во временное подчинение CE20056, переместиться по указанным координатам, занять позиции и ожидать дальнейших указаний.

— Есть!

На внутришлемных интерфейсах солдат была выведена карта местности с обозначенной на ней точкой, куда следует добраться.


[полчаса спустя]


Удар по двери — и она проваливается внутрь, третьего выстрела из подствольного дробовика почти в упор замок не выдержал. Из двери почти непрерывный автоматный огонь.

— Граната!

Черный цилиндр летит в дверь. Хлопок, яркая вспышка света пронизывает дым.

— Пошел!

Первый из синтетов бросается вперед и падает, получив очередью в грудь. Очевидно враг был готов к такому. CE20056 бросается к двери, в руке граната, за ним следует другой боец блока А-06, отставая на шаг, в руках пулемет АЕК-999

— Назад!

Спецграната, напичканная белым фосфором летит в проем, лопается там ослепительно жаркой вспышкой. Горит долго, выделяет огромное количество тепла, и почти невозможно потушить. Едва смертоносный цилиндр успевает взорваться фонтаном пламени как пулеметчик, оказавшись напротив проема, открывает непрерывный огонь. Пули с вольфрамовым сердечником — их не выдерживает даже передвижная баррикада, которую королевские солдаты успевают выставить в узкий коридор, перегородив его полностью. Сарфузский автоматчик замолкает, синтеты прорываются в занятый противником дом.

Еще две минуты слышны взрывы гранат и выстрелы, затем все затихает, но поставленная задача еще не выполнена. Блок А-06 зачистил казармы, где разместилась основная часть личного состава. На КП, расположившемся на противоположной стороне улицы в трехэтажном здании с желтым фасадом оставался противник. CE20056 осторожно выглянул на улицу, пытаясь оценить обстановку и выработать дальнейшую стратегию. Сарфузцы хорошо успели укрепить здание: окна заложены мешками с песком, на верхних этажах разместились пулеметные расчеты, входы тщательно забаррикадированы. Внутри предположительно находится до двух десятков человек, включая офицерский состав среднего звена. Лобовой штурм не принесет результатов, даже неся на себе тридцать килограмм бронезащиты, имея сверхчеловеческие возможности прошедшие Эволюцию солдаты рискуют быть уничтоженными. А Система никогда не поощряла тех, кто часто прибегает к излишнему риску.

— Аркан-2, доложите о вашем статусе. — По зашифрованному каналу CE20056 вызывал командир блока, действовавший на отвлечение противника, когда начался штурм. — Прием.

— Аркан-1, это Аркан-2, статус зеленый. Потери личного состава отсутствуют. Казармы зачищены и взяты под контроль.

— Аркан-1 Аркану-2, приготовиться к штурм КП. Готовность четыре минуты. После того как пулеметы будут подавлены двигайтесь к зданию с южной стороны. Прием.

— Есть, Аркан-1.

Ровно через двести сорок три секунды стрельба на улице резко возобновилась, первая группа приступила к решающему штурму.

Пулеметы уже были подавлены, солдаты во главе с CE20056 пересекли проезжую часть и заскочили во двор — тут было относительно безопасно, тем более уже бой шел в самом здании. Часть блока А-06 под прикрытием дымовой завесы прорвалась к КП с северной стороны и проникла внутрь через дыру в стене, проделанную при помощи заряда взрывчатки.

Перехватив поудобнее автомат, CE20056 решил укрыться у стены — неровен час кто пальнет через любое из окон. Не успел — на втором этаже возникло красное пятно и вспышка, возле ног взметнулась каменная крошка. Система жизнеобеспечения зафиксировала повреждение опорно — двигательного аппарата в области голеностопного сустава. Для бойца Трансчеловеческого корпуса кроме незначительного снижения мобильности это не проблема — бионические протезы конечностей обладают пятикратным запасом прочности. Спрятаться автоматчик не успел, CE20056 молниеносно отреагировал на возникшую угрозу, израсходовав по цели четверть магазина. Человеческая особь получила несовместимые с жизнью ранения шеи и головы.

— Быстрее, вперед! — Вторая группа ускорила движение. Оказавшись вне зоны обстрела у самой стены, один из солдат блока извлек из подсумка пятисотграммовую мину с блоком дистанционного подрыва. Закрепив на каменной поверхности устройство, синтеты отошли на несколько метров назад. Направленный взрыв пробил обширную дыру в кирпичной стене, словно она состояла из ДСП. Постлюди, не упуская момента, врываются внутрь в задымленное и наполненное кирпичной пылью помещение. На полу лежат пострадавшие сарфузские военные: некоторые погибли мгновенно, некоторые получили ранения различной степени тяжести и контузии, потерявшие всякое понимание происходящего. Но не тут то было, один из лоялистов вынул боевой нож, вскочил с пола и с криком кинулся на приблизившегося CE20056. Выстрел из подствольного дробовика пришелся прямо в голову. Заряд картечи превратил лицо человеческой особи в кровавое месиво.

— Угроза нейтрализована.

Подавив сопротивление синтеты с холодной решимостью добили раненных из числа рядовых и командиров отделений. Офицеров же согласно приказу следовало по возможности взять живыми, доставить на базу, где их подвергнут процедуре психической коррекции, после чего они станут верно служить Новому порядку. Помимо пленных блок А-06, обыскав импровизированной командный пункт, нашел в подвале военные документы, имеющие определенную ценность. Там и карты районов города с дислокацией отдельных воинских частей, список позывных, схемы маршрутов патрулирования, снабжения, расположение узлов обороны. Синтеты осматривали каждую страницу, каждую папку, заносили любую мало — мальски важную информацию себе в память. В случае утраты бумажных носителей останутся электронные копии в мозгу солдат.

— Сволочи! Я вам ничего не расскажу! — По широкой винтовой лестнице с верхнего этажа солдаты Федерации сопровождали взятого в плен сарфузского офицера, выжившего в ходе бое. Темно — зеленый китель порван во многих местах, на лице свежие гематомы от ударов прикладом, видимо, для усмирения непокорного человеческого самца пришлось прибегнуть к физическому воздействию.

— Стойте.

Командир блока в нарушение инструкций снял шлем и плотную приблизился к агрессивно настроенному лоялисту. Постчеловек смотрящий на туземца биологическими глазами произвел более сильный психологический эффект, нежели обычное избиение. Военнопленный внимательно изучал аномально бледное изможденное лицо синтета, лишенный волос череп, особенно он заострил взгляд на фиолетовой радужке, височных и шейных разъемах для имплантов.

— Ничего себе, ну вы и уроды, оказывается… — С презрением заявил лоялист. — А я не верил.

— Ваше сопротивление ничего не изменит.

CE20056 не понимал, зачем лидер решил тратить время на бессмысленный вербальный контакт с существом, находящимся на более низкой эволюционной ступени.

— Мы лучше погибнем в бою, чем станем частью вашего так называемого нового мира… Твари!

— Мы будущее человеческой расы. Слабые, неприспособленные к жизни особи обречены на вымирание, мы же даем вам шанс развиваться дальше.

— Превращая людей в монстров вроде вас!?

— Десять этих '' монстров'' легко уничтожили почти два ваших взвода. Думаю, этого хватает для наглядности, что противостоять нам бесполезно.

— К чему все эти разговоры?

— Вы присоединитесь к нам, так или иначе.

— Присоединюсь, к вам? — Туземца разорвал приступ смеха. — Да проще будет пристрелить меня!

— Мы умеем убеждать.

* * *

15 мая. Планета Эйнэ — Шалакх, район южного полюса. Вольный город Сулмал Рэл.


Жители Афилоба и Эйнэ Шалакха до последнего момента не подозревали о том, какая им уготована судьба. Ровно в назначенный день и час силы Федерации и легионы демонов начали военную кампанию под кодовым названием ''Нашествие''. Повсеместно открылись многие тысячи больших и малых порталов, откуда хлынули бесчисленные орды искаженных и демонов. На крупнейшие города Эйнэ Шалакха и ульи Афилоба с небес посыпались огненные стрелы, причинявшие громадные разрушения и жертвы. И это было только началом жестокого кровопролития.

Федерация, не говоря о демонах, бросила на войну внушительные силы и ресурсы: космический и морские флоты, десятки тысяч живых солдат, сотни тысяч боевых дронов. Мне повезло находиться в самом авангарде сил вторжения. На данный момент транспортный ''Ворон'' достиг верхней границы стратосферы Шалакха и продолжал снижаться. Помимо нас с низкой орбиты в десантных капсулах высаживались бойцы из 6–й десантно — штурмовой бригады. Космический десант. Отчаянные ребята, не боящиеся ничего. По сути смертники, которые если не сгорят при входе в атмосфере, полягут в течение первых минут боя. Мало нам альфаров с их ручными зверушками, так на подмогу им и жителям Афилоба подоспела Новая Ойкумена, что в корне поменяло ситуацию. Первоначальный план предполагал беспрепятственное открытие порталов прямо посреди альвийских городов, однако маги Пантеона создали помехи в подпространстве и просто так окно без специальных маяков не пробить. Приходится для завоевания плацдарма сбрасывать десант из космоса. Я бы по идее разбомбил бы все к едрене фене, к несчастью Афина строго ограничила применение ОМП — чем больше живых душ соберут демоны, тем лучше. Кинетическими стержнями, ''Вуалью'' обрабатывают лишь самые серьезные из очагов будущего сопротивления.

Перегрузки на грани возможностей — пренеприятнейшая вещь при данном способе десантирования, а ведь после еще ждет бой с превосходящими силами противника. Мне благодаря наполовину машинному телу выдерживать такие воздействия без противоперегрузочного костюма проще пареной репы, Бейниру, Звонареву, Лапшину, Григорьеву приходится изрядно помучиться. Впрочем, все неприятное рано или поздно заканчивается, как закончилась эта высадка.

— Ну — с, господа, за дело!

Едва задняя аппарель опустилась, полтора десятка бойцов Сил специальных операций начали спешиваться. В нос ударили незнакомые ароматы чужого мира, я единственный человек из двух отрядов под моим командованием, кто может сколь угодно долго гулять на Шалакхе без респиратора. На Афилобе в атмосфере избыточное количество кислорода, на Даране — сероводорода и ксенона, на этой планете слишком много углекислого газа. Отсюда и чересчур жаркий климат, девяносто процентов поверхности представляют собой жаркие безводные пустыни со средней дневной температурой в восемьдесят пять градусов по Цельсию. На полюсах климат чуть прохладнее, есть пара мелких морей с реками, озерами, лугами, степями. Ах, да, про гравитацию в 1,8g забыл, с усиленными мышцами и скелетом она не проблема. Я бросил мимолетный взгляд на плетущихся позади бойцов, облаченных в экзоскелеты. Им не место здесь, обычный человеческий организм даже при всех высокотехнологичных усилениях не предназначен для нахождения в столь экстремальных условиях.

— Лепота какая! — не удержался от комментария Звонарев.

— Согласен. Жалко будет равнять эту красоту с землей.

Архитектура альвов Эйнэ Шалакха больна гигантоманией и чем‑то напоминала архитектуру древнего Вавилона, насколько ее можно было представить по фрескам и реконструкциям. Сходство добавлял, виднеющиеся вдалеке дворцы, похожие на висячие сады Семирамиды. Контраста добавлял болтающийся на небе огрызок луны. Прямо как на Земле…Мы высадились на широкой городской площади в тот самый миг, когда здесь находилась какая‑то ярмарка или базар. Все заставлено торговыми шатрами, палатками, лавками, от пестро разодетых аборигенов не протолкнуться. При появлении свалившихся с неба пришельцев местные не думали разбегаться, напротив, к нам живо стекалась любопытная толпа. Эти альвы не чета земным или элетанским — жизнь в условиях повышенной гравитации наделила крепким телосложением, любой из их мужиков выглядит накаченным амбалом с широкой грудью и огромными ручищами. Да и женщины не очень отстают.

— Командир? — вопросительно посмотрел на меня Звонарев. — Как поступим?

— Огонь открывать только в случае угрозы, постараемся толпу оттеснить подальше…

— Есть идеи?

— Гелла.

— Поняла. — Кивнула она, после чего, повесив автомат на плечо, направилась к толпе. По сравнению с местными альвами Гелла выглядела совсем миниатюрной и слабой, хотя впечатление обманчивое. При желании хрупкая на вид блондинка в камуфляже уложит десятерых как я. Не знаю, какой лапши на уши наша женщина — робот навешала местным, но все как китайские болванчики низко поклонились и вскоре отошли назад метров на шестьдесят. У вернувшейся к ''Ворону'' Геллы было довольное выражение лица.

— Что ты им сказала?

— Что мы посланники небесных богов.

— А когда ложь будет раскрыта?

— Спокойно, на Эйнэ Шалакх больше трех тысяч земных лет не было ни одного задокументированного случая появления полубогов, Вестников или высших демонов Пантеона. Все, что им известно — смутные сказания и легенды о великой войне прошлого. С нынешними представителями Ойкумены широкие массы пока что не знакомы.

— Мы в магическом спектре смотримся белым пятном. Первый же мало — мальски грамотный колдун заподозрит неладное.

— Здешние альвы не имеют привычки нападать без повода.

— Ладно, мужики, за работу! Расставляйте маяки!

Из чрева транспортника вытащили два ударопрочных пластиковых ящика со спецаппаратурой внутри. Своего рода межпространственные триангуляторы, помогающие установить точные координаты для открытия окна. Планеты то находятся в постоянном движении и чтобы не пробить портал именно на поверхности, а где‑нибудь в ядре или на дне океана, требуется стопроцентная точность. Если маги Ойкумены еще ставят помехи, сложность задачи умножается геометрически. Без маяков попытка пробоя закончится в лучшем случае перегрузкой сверхпроводящих контуров портала.

Открыв контейнера, бойцы аккуратно достали оттуда приборы наподобие древних бортовых самописцев. Два маяка на выдвинутых треногах расставили на расстоянии двух десятков метров друг от друга.

— Поехали.

Встроенный передатчик Геллы дал триангуляторам команду на включение. Сопоставив точное местоположение со спутниками ГЛОНАСС, болтающимися над планетой, навигационная система маяков отправила информацию на Даран, где готовились выступать части 3–й мобильной армии под командованием генерала Шустова. Никаких красочных спецэффектов дальше не последовало, просто в воздухе возник полупрозрачный пространственный разрыв. Наблюдавшая за нашими плясками толпа альвов, став свидетелями диковинного явления, дружно охнула. Несмотря на то, что портал был открыт, переправлять людей и технику никто до окончания стабилизации канала не спешил.

— Луч, Луч, на связи Пламя. Вы в эфире?.. Слышите меня?

С той стороны нас вызывало командование батальонной тактической группы, ожидавшей переброски.

— Пламя, Пламя, я Луч, слышу вас громко и четко.

— Сопротивление встретили?

— Местные хоть и шокированы, но не проявляют никакой агрессии. Пока тишина.

— Все равно оставайтесь начеку.

— Принял. До связи.

Вслед за нашим технопорталом неподалеку открылось еще два, принадлежащих демонам и выглядевших как уходящие ввысь столбы ярко — красного света.

— О, и эти пожаловали в гости… Слушай командир, — спросил Бейнир. — А почему наши врата и врата хаотов выглядят по — разному?

— Потому что способы их создания разные. Про пространство Калаби — Яу слышал? Хотя вряд ли. Порталы у чертей да и у остальных использующих магию имеют нитевидную структуру, то есть для перемещения используются пограничные измерения — Астральная Тень либо Бездна, у нас она зовется адским пространством. Разницы между ними практически нет — это тесно сопряженные друг с другом сферы, правда в Тени меньше всякой злобной пакости живет. Наши портальные системы основаны на струнном эффекте короче пробиваем окно напрямую, создавая червоточину. В большинстве случаев требуется туева хуча энергии на поддержание работы устройства.

— В большинстве случаев?

— Есть в мирах особые места, где грань между мирами тоньше обычной — порталы природного или искусственного происхождения, сделанные Древними. Нам подобные манипуляции с континуумом и не снились. Ценность реликтовых червоточин заключается в легкости, с которой их можно использовать, на открытие и поддержание окна тратится мизерное количество энергии.

Сзади подошел Звонарев.

— Ну, сейчас черти учинят резню…

— Мне это нравится не больше, чем тебе, Леха. Прекрасно понимаю. Я бы при другом раскладе предпочел валить рогатых, а не их.

Когда из пульсирующего демонического портала вылез душитель верхом на уродливой твари, напоминающей освежеванную бычью тушу с зубастой пастью.

— Началось…

* * *

Ч +6 после начала вторжения. Планета Афилоб.


Исполинский и невообразимо прекрасный, переливающийся на солнце, он возглавлял эскадру из пятидесяти пяти небесных кораблей. Гордость Гидонии, победители химер Хаоса и зависть многих Наместников. Хоть их земные и небесные армии были хорошо обучены и снаряжены, не было недостатка в сильных одаренных, но летучие корабли для Наместников с периферии Новой Ойкумены были непозволительной роскошью. Баланс сохранялся много циклов и ничто его не нарушало. И даже драконы Кранна не могли противостоять стальному дредноуту и его магическим излучателям. «Лакриан Завоеватель» был настоящим произведением искусства. По мощи орудий и размерам ему не было равных в ближайших мирах, и, как были уверенны его создатели, и во всей вселенной. Его сталь была закалена и заговорена многократно. Его экипаж прошёл жёсткий отбор. Флагманом командовал лично адмирал флота.

Да, для Гидонской империи каждый корабль обходился дорого, поэтому во флоте до сих пор использовали корабли старой постройки, с корпусом, полностью сделанным из дерева, лишь скреплённого металлом, с движителями старого образца. Эти суда были не такими крупными и надёжными, они чаще всех остальных отправлялись в доки на ремонт. А некоторые с большим сожалением приходилось списывать, если им удавалось пережить битву с бестиями Хаоса. В былые времена империя несла серьёзные потери в войнах с еретиками джехан, но стойко обороняла свои рубежи. Лучшие маги смены на пролёт трудились над созданием самого лучшего оружия и непрерывно совершенствовали уже созданные образцы магического оружия и изобретали новые.

Поэтому флагманский корабль был так надёжно защищён и мощно вооружён. Он стал предвестником мира, очищая божественным светом Афилоб от приспешников скверны. Раса гигантских жуков оррсум в свете надвигающейся угрозы вторжения Хаоса согласилась влиться в состав Новой Ойкумены лишь бы получить защиту. Верховный Судия откликнулся на зов страждущих и отправил святую армию им на помощь.

* * *

Адмирал воздушного флота Гидонской империи Виллемнир пристально наблюдал за работой Чувствующих. Четверть малого цикла прошло с момента изменения фона магических ветров. Причина была прямо по курсу следования флота. Неведомая пустошь. Именно в этой дикой бесплодной земле Видящий обнаружил межмировые врата. Наместник Амун объявил боеготовность незамедлительно. Виллемнир удивился такому решению и его насторожила сложившаяся ситуация. Очень странно, что легионы Хаоса начали вторжение в ненаселенной области мира, обычно они появляются там, где можно сразу собрать побольше жертв для подпитки и расширения Моста.

Адмирал, расхаживая по палубе взад — вперед, раздумывал, что же на этот раз задумал враг и какова его мощь? В любом случае приказ будет выполнен: выжечь дотла местность и высадить отряды Небесных Стражей, легионеров джехан и гхуллов, чтобы те уничтожили всех появившихся в поле зрения искаженных.

Впереди раскинулся клочок суши, где твари Хаоса устроили прорыв.

«А с виду он ничем не отличается от обычной каменистой пустыни. Вот почему Стихия так опасна: до поры до времени ее проявления не увидеть и лишь очищающее божественное пламя способно раз и навсегда запечатлеть его отвратительную суть.» — Подумал Виллемнир. Вдруг его мысль прервала странная волна прошедшая по эфиру. Он, как наиболее одарённый почувствовал её без всяких артефактов или амулетов. Маги, сидящие на креслах за синнардами, всё видящими и всё чувствующими артефактами, вздрогнули. Синнарды обычно увеличивали восприятие Чувствующих, однако в этот раз что‑то заставило их в непонимании озираться, заглядывая коллегам в лицо, как бы в поисках поддержки. Все тонкости сдвига потоков магического эфира адмирал не прочувствовал, но, насколько он мог судить по реакции магов, они сталкиваются с таким впервые. Виллемнир нервно повернул голову в сторону капитанов, ещё недавно предельно внимательно рассматривавших карту, разложенную на обширном столе. Теперь они стояли в полный рост и растерянно переглядывались, что‑то то и дело спрашивая друг у друга. Среди них были неплохие чувствующие, которые тоже заметили перемены.

«Значит, вторжение действительно идёт. И, возможно, нас обнаружили.» — Подумал адмирал флота.

И тут произошло это. Рядом с кораблем на запредельной скорости пролетело несколько чужаков. Виллемнир даже не успел их как следует разглядеть, однако ударивший по ушам запоздалый гром не на шутку испугал флотоводца.

Секунды превратились в минуты. Кажется, никто вообще ничего не понял. А синнарды отображали в своих хрустальных сферах эфир без какого‑либо намёка на вмешательство в нём. В них мягко светилось абсолютное спокойствие. Провидцы лихорадочно пытались разобраться в ситуации. Они касались магических камней подушечками пальцев, передавая свой зов к усилителям в недрах корабля, а оттуда к окружающему пространству, но ответ не приходил. Что‑то будто поглощало его и даже связь с Душой Мира казалась неестественно искажённой. Да, как бы это не звучало, но в связь вмешивались. Виллемнир начал последовательно соображать, как можно обойти подобные происки врага и параллельно отметил, что пока ещё никому не удавалось провернуть такое с имперским флотом.

Когда, наконец, маги очнулись, и адмирал флота отмер вместе с ними, то команды начали обрушиваться буквально градом: «Проверить эфир! Магическое вмешательство! Вы что уснули?! Вы и в третий раз допустите, чтобы нас опозорили?!»

— Никакого магического вмешательства обнаружено не было. И ни одного следа порчи Хаоса или чего‑то еще. Врага словно не существует в реальности! — Отрапортовал безымянный и банально выглядящий Чувствующий.

— Тогда что это только что было?!

— Неизвестно, ваше превосходительство. — С таким чувством вины ответил Чувствующий, как будто уже одной ногой стоял в костре Инквизиции. — Но по синнардам было отмечено резкое падение плотности маны за бортом и в защитных оболочках кораблей. Ток по каналам несущественно нарушен. Частицы эфира просто…исчезают в никуда.

— Что это значит?.. Порча так не действует. Выясните все подробности немедленно! — Выкрикнул адмирал и стал внимательно стал всматриваться в шар синнарда, закреплённого в центре капитанского мостика.

«Мы должны быть под защитой оболочек, но они сами теряют Силу? Эти земли уже действительно прокляты. Надеюсь, зодчие позаботятся о защите от вражеских заклинаний.» — Нахмурился Виллемнир, приложив руки к магическим камням на кольцах синнарда.

Четыре обруча вращались в пронизанном потоками магии воздухе. В центре внутреннего обруча находился «воздушный кристалл», тоже вращавшийся вокруг своей оси со скорость гораздо большей, чем скорость вращения обручей. Неподвижная часть конструкции тоже состояла из обручей, но закреплённых на привинченных к полу станинах. И вращающиеся и стационарные обручи были изрезаны позолоченными каналами соединяющими между собой вдавленные в обруч на равном расстоянии пломбы из благородных металлов. На каждой пломбе были выгравированы руны и пиктограммы, которые светились тусклым светом.

Внутренние вращающиеся обручи защищали кристалл от посторонних воздействий и стабилизировали его вращение, внешние вращающиеся обручи охлаждали конструкцию и отводили излишки энергии равномерно распределяя их на другие узлы движителя и вспомогательные кристаллы, равномерно распределённые по всей длине корабля. Через стационарные обручи сообщали движителю команды, которые подавали механикумы посредством пульта с рычагами. Опуская или поднимая тот или иной рычаг, магическая энергия от заряженных хрустальных сфер передавалась по определённым контурам стационарных рамок и через пломбы передатчики на пломбы на вращающихся обручах, таким образом двигая корабль. Статичные рамки были нужны также в качестве держателей для всей вращающейся части конструкции. Они создавали особое поле, которое удерживало вращающиеся обручи и не давало им упасть или удариться о стенд ни при каких обстоятельствах.

— Приближаются неопознанные летуны…Мы не можем их прочитать, голоса не отзываются, эфир почти не искажается…Чувствуются только потоки воздуха. — Доложил Навигатор, поднявшись на мостик с палубы обсерватории, на ней в основном работали маги.

— Покажите. — Скомандовал адмирал и тут же увидел в океане эфира три совершенно чёрных силуэта, движущихся по направлению к флоту с невозможной скоростью.

— Это ошибка? Почему вы решили, что это летуны и почему их обнаружили так поздно? И… они же совершенно пустые внутри…Нет! Они как будто не существуют совсем — нет ауры. — Адмирал воззрился на рядового мага, но тот сам не мог оторвать взгляд от синнарда. Потом тот закрыл глаза и остался стоять так. Судя по всему, он вошёл в транс, дабы узреть чужаков воплоти.

— М — мы не знаем…Простите, адмирал… — Замямлил Чувствующий. — Эт‑то… — Он неуверенно указал на чувствующего, который растерянно глядел в сторону адмирала.

— Это ты определили их, как летунов? — Строго спросил адмирал, пригвоздив мага взглядом.

— Д — да, ваше превосходительство…

— По каким признакам?

— По размеру и по скорости. На спасательные шлюпы они не тянут по размерам, а по скорости…

— А по скорости они вообще не похожи на летунов. Значит, это химеры…Или хаоты изобрели то, чему ещё нет названия.

— Они не являют свой истинный облик, ни один слой в них невозможно просмотреть и печати не проступают на них. — Мрачно сказал Навигатор, открыв глаза. Он глянул на адмирала. — Я советую Вам, Адмирал, уничтожить их, как только они появятся в нашем поле зрения, но так, чтобы оставить для изучения, хотя бы один кусок материала или тела погонщика…Непременно следует разузнать, что это. Если они те, кем являются, и не уничтожали печати, то мы столкнулись здесь с необъяснимым…

— Вы уверенны в том, что говорите? Если это Хаос…

— Нет. — Твёрдо сказал Навигатор. — Нет, я не знаю, что или кто нам противостоит, но это не совсем Хаос. Я бы увидел его истинную природу.

— Они совсем близко. — Раздался возглас. — Смотрите за движениями воздуха, только так их можно обнаружить! За ними тянутся следы…Настрой уже сферу, она у тебя ходуном ходит. — Прикрикнул он на мага, сидящего ближе всех к проходу и имевшего растрёпанный вид и чей клобук почти сполз с головы.

— Простите, вперёд смотрящий, но я не могу. — Ответил этот совсем неопытный маг, ещё недавно из семинарии. От нервного напряжения он весь вспотел и дёргался. Прибор явно его не слушался. Впрочем, ни у кого дела на лад не шли. Синнарды у каждого второго сбоили так, что магам приходилось прикладывать тройные усилия для стабилизации картины. Обратная же связь причиняла им буквально физическую боль.

Маги выглядели в лучшем случае озадаченно, первый раз они столкнулись с абсолютной пустотой, которая не только существовала по своему собственному желанию, но и агрессивно противостояла любым попыткам её распознать. По правде, они вообще никогда не видели совершенное ничто, которое отрицало любые правила.

Неожиданно через синнарды в воздух, наполнявший командный пост и рулевую рубку начал просачиваться неприятный шелестящий звук, он был совсем непривычен и от этого нервировал чувствующих. И, когда он стал совсем невыносимым, все увидели три силуэта скользящих в небе. Они приближались к армаде слева и сверху. Вице — адмирал приказал убавить уровень передаваемого шума, пока все не оглохли.

Шум исчез, но синнарды, и без того плохо показывающие слои реальности и магические ветра, начали натурально сходить с ума. Навигатор тщетно носился от одного мага у другому, требуя внятных результатов по надзору за воздушным пространством, но так ничего и не добился. Эти лжелетуны прошли у флагманского корабля прямо перед носом, явив себя на несколько капель чистого времени.

Три летуна своим обликом напоминали ожившие кошмары из древних легенд. Почти полностью светло — серые, по форме походили на наконечник стрелы или копья, теперь по прихоти природы свободно рассекающие меж облаков. Но адмирал про себя отметил, что формы их весьма грубы и в месте с тем по какой‑то совсем неясной причине, они ведут себя в воздухе так же естественно, как рыба в воде. Как будто воздух — это их родная стихия — они родились, выросли и научились летать и воздух ничуть не сковывал их стремительные и грациозные движения. Виллемнир поёжился от этих мыслей, представив, что таких вот созданий могут быть десятки а то и сотни.

— Демоны. — Процедил Навигатор. — Если эти чудовища — работа еретиков Дарана, они заплатят самую высокую цену. Их низвергнут в небытие и я лично прослежу за этим.

— Эти монстры, посмотри на них…

Пока он говорил, летающие создания описали дугу с необычайной для своей скорости изящностью и развернулись так, что адмирал смог рассмотреть их с другого ракурса. У каждой из них было что‑то вроде глаза на оборотной стороне тела. Присмотревшись адмирал с удивлением понял, что это вовсе не глаза, а пузыри из стекла и внутри каждого виднелась фигура живого существа или по крайней мере, выглядящего живым. Для того, чтобы рассмотреть эту подробность адмирал напряг своё дальнее зрение до предела, хотя это и отозвалось головной болью, чего не бывало раньше. Его взор смог запечатлеть только внешность проклятого демона; рубленные линии его крыльев, жуткое подобие птичьих со знаками в виде пятиконечных звёзд. Чуждые детали с неясным назначением не давали ход логике адмирала, она спотыкалась при попытке отличить живое от неживого. Например, из отверстий в хвосте летающего демона вырывалось пламя и адмирал на расстоянии ощутил его напор. Он разглядел, что отверстия состоят из металла. Виллемнир постепенно преодолел пучину противоречий, не смотря на гул в голове из‑за притока крови и накатившей слабости. Конечно, линии не хотели составлять единый портрет, наоборот — что‑то мешало им сойтись, да и образы не складывались, а, наоборот, отталкивались друг от друга. Он помнил, как тихоходны летуны и скольких усилий потребовалось заставить механикумом выработать хоть сколь‑нибудь осмысленную схему сборки типового летуна. Не говоря уже о том, что без Т — сферы летун не способен полететь даже с горы вниз.

— Это механизмы. — Устало протянул адмирал. Он и сам был не уверен в этих своих словах.

— Механизмы? — Переспросил Навигатор. — Кто же их создал, если не мы?

— Ни один механикум, включая перебежчиков, не сможет сделать подобное…Ни один. — Слабым голосом проговорил адмирал.

— Я ни за что не поверю, что демоны Хаоса сумели создать эти летуны.

— Пожалуй, Вы правы. — С явным сожалением ответил Навигатор, после чего внезапно окрикнул Чувствующих. — Да поставьте же барьер против чар!!! Кто разрешил их убирать?!

И он запнулся, как семинарист, ляпнувший глупость на инициации.

— То есть Вы заметили это только сейчас?…И как Вы можете разрешить эту ситуацию? — Адмирал флота спрашивал требовательно. События приобретали совершенно неожиданный и очень неприятный поворот. Его раздражала и невнимательность такого ответственного лица, как Навигатор небесного флота Гидонской империи. Такая безответственность была преступна.

— Если для них не существует никаких преград и не остаётся никаких следов…

— Вы можете остановить их чары? — Виллемнир смотрел на Шевеннтру, как идол с лицом прародителя и Навигатору сделалось жутко от того, что придётся отвечать прямо.

— Нет, я не могу повлиять не на летунов ни на чары…

— Испепелить их! — Адмирал не стал дальше никого слушать. — И поработайте над тем, чтобы нам восстановить барьер!

* * *

Система C-505–М «Молот» отличалась от стандартных установок ПВО прошлого тем, что ракеты заряжались в стволы гораздо быстрее при помощи особого заряжающего механизма. У каждой установки было по шесть стволов, расположенных в два ряда, параллельно друг другу. Унифицированные ракетоносители могли нести любые боеголовки в том числе и противоракетные и противокорабельные. Начинка у боеголовок тоже была непростая. Новые химические соединения, стойкие к внешнему воздействию и стабильные даже при повышенных температурах до 800 градусов по шкале Цельсия, подрывались микроволновым детонатором. Тандемные бронебойные боеголовки, объёмно — детонирующие, зажигательные, комбинированные — список был почти бесконечен — присоединялись свободно и были готовы к использованию в любое время года и суток.

* * *

— Они слишком быстро движутся, ваше превосходительство! — Рапортовал Чувствующий. — Ни один наш летун не в состоянии угнаться за ними. Пушки тоже не попадают по врагу, их разворот требует слишком большого времени…

— Проклятье, приложите все усилия! — Адмирал почти кричал.

— Приближаются ещё предметы…предположительно, метательные камни или ядра. — Снова отрапортовал маг. — Считаю своим долгом также сообщить, что синнарды по прежнему плохо работают.

— Ядра? Нет, не на такой высоте.

Как раз в тот момент, когда в мозгу адмирала кипел яростный мыслительный процесс, с земли к одному из линейных кораблей нечто огненное нарисовало тонкую полоску белого дыма. Корпус в точке, куда ударил огонёк, обзавёлся почти незаметным отверстием, затем распух изнутри и разорвался клубом пламени, веером раскидывая обломки.

— Что это такое?! Что это было?!.. — Виллемнир выпучил глаза от неожиданности происходящего и от осознания: там, где алели языки пламени только что был машинный отсек корабля.

— На всех синнардах ни единого следа магии, только едва заметные нарушения в эфире… — Затараторил явно растерянный Чувствющий. — …не характерные для заклинаний и никаких следов магических движителей.

Виллемнир рассвирепел. Он раньше знал, что с такой скоростью не может двигаться ничто. И вот настал момент, в который он понял, что его знания в базарный день никто не купит и за ломанный медяк. Его неприятно удивила не только скорость и сила с которой простые не — магические предметы врезались в корабль, но и высота на которой они смогли достать корабль и точность с которой они попали прямо в движитель. А магического поля для них как не существовало. И такое прямое попадание совершилось не раз и не два: уже десять кораблей полыхало и обрушивалось наземь. Из них пять были новейшими линейными кораблями, мощнейшими и красивейшими. И толпа таумгов не смогла бы пробить их магическую защиту. Да что там, только чтобы пробить корпус надо потрудиться как минимум Вестнику. Заговорённая сталь, приготовленная по особому рецепту, чёрное дерево кзаннар, прочнее которого нет ни на одном континенте, ни в одном из трёх миров. И конечно же Т — сферы, чья чарующая сила требовала настолько аккуратного обращения, что до них допускались только специально обученные заклинатели. И вот, циклы труда и усилия стольких мастеров разрушены простыми болванками. Адмирал флота удерживался от бешенства из последних сил. Очнуться от лихорадочного бреда теряющих всякую связь мыслей его заставили капитаны, выкрикивающие команды. Пятеро сразу убежали, чтобы вернуться на свои суда. Видимо, ситуация на них была совсем плохая. Он посмотрел им вслед, подумав крамольную мысль, что некоторым адмиралам и торопиться то уже некуда — их дредноуты превратились в исполинские гробы.

— Барьера больше нет! Он…пропал.

Виллемнир даже не стал поворачивать в сторону откровенно паникующего Чувствующего. Навигатор и флотоводцы рангом пониже кричали какие‑то команды в камни дальнего голоса, и, судя по ответам, флот империи нёс серьёзные потери и скорость с которой он терял корабли просто не воспринималась большинством.

— Передайте остальным: пусть готовят спасательные шлюпы. — Такой приказ вогнал в ступор.

— Адмирал, вы понимаете, что Вы делаете?

— Спасаю жизни.

— Боги позаботятся о падших воинах.

— Но что будет с флотом империи? Лично вы построите ей новый флот?! — Закричал Навигато. — И воспитаете новых погонщиков и магов? Что — о Вы говорите? Разве не воля богов…

— Сейчас здесь нет воли богов! Мы разворачиваем флот!

Слова адмирала потонули в отвратительном треске, который резко сменила оглушающая тишина.

— Падение силы в движителях.

Скрип корпуса и разорванный от воплей и криков эфир затопил атмосферу мостика. Теперь вражеских летунов в небе было три или четыре стаи. Флот потрошили корабль за кораблём, как рыбёшек, попавшихся в сеть.

* * *

Штурмовики, истребители и ганшипы участвовали на равных правах. С ганшипов лились реки неуправляемых снарядов и пуль крупного калибра. Рулевая рубка занялась как бенгальский огонь будучи нашпигована зажигательными снарядами. Авиационная пушка раздробила вспомогательный кристалл и тот ослепительно вспыхнул. А вот ещё один и ещё.

Напрасно громоздкие медные стволы магических излучателей пытались изжарить лучами юркие реактивные истребители. Механизмы, поворачивающие их, рассчитывались на то чтобы испепелять еретиков на земле и драконов в небе. И, кажется, их карма к ним вернулась. Раскуроченный цветной металл валялся по всей оружейной палубе рядом с раздробленными телами и плавящимися осколками магических камней, которые прожигали дыры в обшивке обречённого корабля.

Давно отжившие свой век армейские самолёты обрели вторую жизнь, переродившись в орудийные платформы. Шумные турбовинтовые «Медведи» плавно обходили свои цели с двух сторон и расстреливали боезапас вдоль корпуса, особенное внимания уделяя местам наибольшей концентрации противника. Ганшипы справлялись со своей задачей на удивление эффективно. Намеченные лазерами точки на корпусах исполинов немедленно подвергались такому яростному расстрелу, что конфетти из железа и деревянную труху можно было вывозить карьерными самосвалами. Трупы тоже.

Казалось, битва хаотична. Но только для наблюдателей и для потенциальных мишеней. У пилотов всё было схвачено. Беспилотная техника же контролировалась из компьютеризированного центра, где все траектории и планы просчитывались, и всякая возможность столкновения исключалась. Штурмовики не мешали беспилотникам, а те не врезались в летающие крепости Ту-95. Монтированные в них рельсотроны прекрасно пробивали любую воздушную цель насквозь, вне зависимости от толщины.

* * *

Ракета нашла свою цель в очередной раз.

Кристалл начал с сумасшедшей скоростью рикошетить от всех уцелевших конструкций, которые попадались ему на пути. Внутренние обручи, повреждённые кумулятивной струёй под действием вышедшей из‑под контроля магической энергии начали плавиться, а затем и вскипать, разбрызгивая материал по всему техническому отсеку. Концентрация энергии в материале была такова, что при контакте с любым предметом, с любой поверхностью, она стремилась передаться им и это неизбежно приводило к новым взрывам и пожарам в дополнение к уже устроенным попаданиями ракет. Иногда магия, бесконтрольно воздействующая на материалы приводила к их трансмутации, из‑за чего то тут то там в чистом воздухе вырастали разноцветные кристаллы или твёрдые объекты наоборот превращались в жидкость, которая то моментально испарялась, то по какой‑то неясной причине вовсе замораживала любые объекты, на которые проливалась.

Но последний аккорд в этой симфонии разрушений принадлежал кристаллу воздуха. От многочисленных ударов его края откололись, по его поверхности пошли трещины, и они ветвились и углублялись. Казалось бы, это продолжалось целую вечность, но вот структура кристалла накопила фатальные дефекты в достаточном количестве и внутренние деформации разорвали кристалл на куски, высвободив целый океан энергии, которая ранее томилась в нём и удерживалась его сложной решёткой. Яркая бело — голубая вспышка заставила исчезнуть корму и половину всех отсеков летучего гиганта. Оставшаяся половина занялась ярким пламенем и начала разрушаться, повинуясь притяжению планеты.

Гибель линейного корабля новейшей постройки «Генхшед» выглядела нереально для мира Гидонской империи, как и гибель других кораблей эскадры. Малозаметный на фоне этой махины штурмовик почти полностью разрядил свой боезапас в рулевую рубку и капитанский мостик, после чего сбросил два «подарка» на верхние палубы. Летающая крепость Ту-96 довершила разгром. Даже не способная стрелять из всех авиационных пушек одновременно из‑за угрозы разгерметизации корпуса от вибраций, крепость справилась со своей частью задачи. Сначала в ход пошли гиперзвуковые ракеты, которые перед тем как разорвать в клочья какой‑либо отсек линкора, сминали его обшивку ударными волнами, потом в уже кренящийся и разваливающийся корпус на добивание ушло целое созвездие неуправляемых ракет.

* * *

Адмирал почувствовал сильный толчок под ногами и услышал сильный грохот, донёсшийся с нижних палуб. Машинное отделение ещё работало, но выведение из строя движителя — только вопрос времени. Флагман был беззащитен так же, как и остальные суда. Стремительная гибель линкора и прямые попадания в корпус «Лакриана Завоевателя» лишь подтверждали это.

— Слушайте мой приказ! Всем покинуть флагманский корабль немедленно! — Приказал Виллемнир.

Чувствующие колебались выполнять приказ. Они прекрасно понимали, к чему приравниваются подобные действия.

— Я беру всю ответственность на себя! — Прокричал адмирал. Его голосу стало трудно пробиваться сквозь грохот и шум битвы.

— Пусть уходят низшие чины. Мы останемся с вами. — Сказал один из капитанов.

— Хорошо. Оставайтесь и возьмите управление отсеками на себя.

Мысли адмирала метались между двумя огнями, когда он брался за штурвал. Он прекрасно осознавал, что Инквизиция не даст жизни никому, никого не оставит в покое. Поэтому кто‑то из старших командующих просто обязан всё рассказать, иначе спасшиеся будут в срочном порядке зачислены в отступники. Нет, нужно послать адмирала Марадха, его просто невозможно обвинить в ереси — он чист перед миром.

Очередной взрыв сбил адмирала с ног, он прогремел совсем рядом, и взрывная волна швырнула адмирала на поручни, больно ударив головой. Пребывая в полубессознательном состоянии он безвольно наблюдал, как его тащат дальновидец и Навигатор, тот самый, который командовал чувствующими магами, что‑то говорил. Дальнейшее Виллемнир помнил только урывками: огонь, дым, частый барабанящий стук по обшивке корабля. Он потерял сознание и ощущал только полёт и воздух холодящий лицо. Спасательный шлюп уносил адмирала на восток, к большим порталам.

* * *

Ч +8 после начала вторжения. Планета Эйнэ — Шалакх, район южного полюса. Вольный город Сулмал Рэл.


— Люблю запах напалма поутру!

— Сейчас вечер.

— Да пофиг. — Бейнир, сделав глубокую затяжку, выдохнул облако сизого дыма. Любовь к хорошим сигарам, кажется, из него уже никогда не вытравить. Но еще больше бывший викинг любил войну, нет, он ею жил и ничего другого знать не желал. Признаться честно, вид объятого пламенем, бьющегося в предсмертной агонии Сулмал Рэла и меня немного завораживает. Демоны устроили кровавое пиршество в столице альвийского королевства, едва ступив в этот мир. Гарпии и крылатые фурии парят в небесах, нападают с высоты на пытающихся убежать жертв. Душители, свежеватели, бесы и куча иного отродья рыщет на земле, не давая пощады никому никого кроме маленьких детей. Хаоситов интересуют в первую очередь наиболее одаренные индивиды из которых можно вырастить собственных сторонников. Даже на Даране демонье не вырезало всех подряд, тамошние люди и джехан вполне успешно плодятся, правда, сменив веру в Богов Порядка на поклонение Богам Хаоса. Среди вторженцев присутствует достаточное количество искаженных порчей даранцев. Высшие демоны не теряли времени и организовали из своих адептов вспомогательные подразделения, выступающие в роли тылового охранения, конвойных и карательных частей. Хоть их боевая эффективность находится под сомнением, в фанатичности они готовы переплюнуть саи. В руках обезображенных мутациями, ритуальными шрамами культистов можно часто заметить автомат, пулемет, станнер. Далеко не каждого уродец получил талант пулять из глаз молниями, Хаос он на то и Хаос, что никогда не угадаешь, каким ''благословением'' он одарит. Может ты станешь неубиваемым магом, с полплевка уничтожающим танк, а может превратишься в разлагающийся, покрытый гнойниками и язвами ходячий кусок мяса с кишками наружу. Абсолютно похожих друг на друга хаоситов не бывает, даже демоны — душители вопреки стереотипу различаются характерами, силой, внешностью.

Мы все пребывали в ожидании предстоящего боя. Штурм обещает стать жарким, ведь правитель города вместе с большей частью уцелевшего войска укрылся именно там. Загнанные в угол создания обычно сражаются до последнего.

Ну а пока ничего не оставалось делать, кроме как созерцать процесс осады дворцового комплекса. Мало высоченных стен толщиной в десяток метров, центр Сулмал Рэла защищен мощнейшей магией, стоит демону или культисту пересечь невидимую границу, как их тела изнутри мгновенно сжигает синее пламя. Поэтому хаоситы пока держат дистанцию, предоставив самую трудную часть работы нам. Дворец приказано взять с минимальными разрушениями из‑за наличия внутри мощного источника маны, представляющего для демонов практическую, для нас научную пользу. Поэтому никаких налетов авиации, артогня, излучателей подавляющего поля и грязных бомб. Случись что с артефактом и нам яйца оторвут… Местом проникновения в комплекс выбрали восточные ворота, где плотность маны немного ниже, чем на остальных участках стены. Осталось пробить преграждающее путь защитное поле. Пробовали выбросить вертолетный десант непосредственно у дворца, да вот незадача — система обороны испепеляет любой объект, подлетевший на триста — четыреста метров. Единственным верным путем решения проблемы выбран наземный штурм правительственного района.

Взвод Т-99 с семидесятимиллиметровыми электромагнитными пушками не уставал прямой наводкой расстреливать магический щит. Главное хоть наполовину истощить энергию поля, там его плотность снизится и мы сможем протиснуться, провести сквозь него людей и технику. Куда ни погляди, отрицательная восприимчивость к магии наш главный козырь в противостоянии с колдунами, универсальное оружие.

— По четвертому БК почти расстреляли. — Бейниру не терпелось вступить в схватку. — Может саму стену попробовать рвануть?

— С ней еще дольше промучаемся, камни заколдованы. Взрывчатка не поможет.

Два часа томительного ожидания подошли к концу после того, как кто‑то крикнул: ''Барьер снят!''

— По машинам, народ!

Затушив о каску сигару, Бейнир сел за руль стоящего неподалеку ''Тигра'' с установленной пулеметно — гранатометной спаркой на крыше. Я залез следом на место пассажира, выставив свой АК-13 в окно — одной дистанционно управляемой турели мало для эффективного огня одновременно по нескольким секторам. Неизвестно, насколько ожесточенным будет сопротивление, вдруг после обстрела начиненными нервно — паралитическим газом минами остались выжившие. Мощные маги, получив смертельные раны, отравления, вопреки медицинским канонам порой умудряются выживать.

* * *

— Мы пропали… это конец! Они никого не пощадят!

— Успокойтесь, госпожа, проиграно лишь первое сражение. Война только начинается. Скоро прибудет подмога.

Стоявший подле королевы Дайрины Звездорожденной сотник Небесной Стражи сохранял невозмутимое спокойствие. Казалось, ничто не может его нарушить — ни игнорирующий защитные чары враг, ни жуткие порождения ада, убивающие жителей Сулмал Рэла.

— Пока они находятся в пути… — голос правительницы дрожал, она едва сдерживала истерику. — Сколько моих подданных еще погибнет…

Было больно смотреть на то, как гибнет один из крупнейших городов Эйнэ Шалакха насчитывающий тысячи циклов богатой истории. А теперь все обращается в пепел. К сожалению Видящие слишком поздно увидели приближающийся конец мира.

— Проявите терпение. Мы не бросаемся пустыми обещаниями.

— Я надеюсь…

— Вижу их! Они прорвались сквозь барьер!

Королева и сотник подошли к окну, через которое поднявший тревогу воин следил за восточными воротами.

— Кто они? — изумленно воскликнула Дайрина. К дворцу двигалась колонна диковинных повозок, окрашенных в зеленые цвета и существ, отдаленно схожих с оррсум. Те, трое что находились впереди напоминали коробки со множеством колес по бокам. Самое интересное заключалось в том, что верхняя часть с торчащей впереди палкой вертелась в разные стороны, словно вынюхивая добычу. Ничего подобного королеве раньше видеть не приходилось.

— Союзники искаженных, использующие запретные знания для создания своих адских машин… Госпожа, советую вам укрыться в безопасно месте. Вегк, проводи ее великолепие в молельню.

— Идемте.

— Убейте их как можно больше! — бросила королева.

— Именно для этого мы сюда и явились.

* * *

Ослабленный энергозаслон в воротах со стороны напоминал колышущееся желе, через которое поползла техника. Сперва пустили взвод Т-99 и пару БМПТ, затем убедившись в отсутствии засады, ко дворцу выдвинулись ''Тайфуны'' и ''Тигры'' с пехотой и синтеты. Афина в реальном бою заодно решила опробовать новые виды технобиологических монстров. Впереди нашего броневика грузно ковыляло креветкоподобное создание размером с танк. На зеленовато — коричневатом панцире видна маркировка с номером 036, прижатое к головогруди и смотрящее вперед брюшко оказалось никаким ни брюшком, а вживленным в тело плазматроном. Его мощности хватит испарить одним выстрелом БТР. После пущенных в серию охотников гигантское членистоногое уже никого особо не впечатляет. Использование синтетов оправдано с одной стороны — не нуждаются в ремонте, заправке, запас энергии они могут пополнять прямо на поле боя, перерабатывая углеродную органику. Если б не ИИ во главе цивилизации, люди дошли бы до подобных технологий через многие сотни лет, а так технический прогресс, несмотря на некоторые ограничения, продолжает развиваться бешенными темпами.

За стеной, как и ожидалось, никто не спешил нас встречать, альвы решили отступить и укрыться во дворцах. На всякий случай я осмотрел парковые насаждения вдоль аллей в поисках присутствия противника. Искусственная сетчатка в моих глазах позволят видеть не только в обычном для человека диапазоне, но и в инфракрасном, в дополнение в мозгах имеется орган, отвечающий за электрорецепцию. Если маг додумается скрыть собственное тепло, с биотоками проделать подобное куда сложнее.

Сверхчеловеческие сила и восприятие мне определенно начинают нравиться, после воскрешения поневоле начинаю понимать, насколько обычные люди ограничены. Без навороченной техники землянин против мага выглядит мальчиком для битья.

— Броня-27, видишь кого‑нибудь?

— Неа, в зеленке никого кроме жмуров

— Точно жмуры?

— Точно. Совсем холодные.

— Внимание всем, движемся в направлении дворца.

— Пламя, уточните, какого именно дворца? Здесь их целых четыре.

— Вот этого. — На экране тактической карты командир батальона маркером обозначил самую высокую из Семирамид. — Фонит, словно из задницы архидемона.

Действительно, пролетавшие над дворцом дроны успели, до того как были сбиты, сделать замеры М — поля в данном районе. Циклопическое сооружение периодически испускало сильные выбросы энергии, которой подпитывалась магическая защита стен и самих дворцов… Как хорошо в определенной ситуации иметь компьютер вместо мозгов, стоит сделать мысленный запрос, и сеть мгновенно выдает интересующую информацию, высвечивающуюся перед глазами. Надо только к этому привыкнуть.

* * *

— Еще совсем немного… Ждем!

Сотнику Ньянтерлу, как и сотням тысяч других Небесных Стражей, проходящих через священные обряды и Инициацию, несвойственно испытывать сильные эмоции. Но сегодня все иначе — сердце бешено колотилось, грозясь выскочить из груди. Самый опасный враг не тот, кто обладает божественной мощью, а тот, от которого совершенно не знаешь, чего ждать. Эти человекоподоные существа чужды для Силы, не подвержены ее влиянию, доказательством тому стала легкость, с которой они прошли сквозь подпитываемые Оком Хегала барьеры. Ньянтерлу много читал в исторических хрониках о пришедших с периферии Ветви Лин пустых, стерших с лица вселенной множество населенных миров. И вот теперь Небесной Страже и элитным воинам Инквизиции предстоит вновь схлестнуться в битве с древним врагом.

Замаскированные на террасах картечницы, тяжелые пушки, затаившиеся на первых этажах гхуллы — аркебузиры уже нацелились на самоходные гробы шилао, двигавшиеся в сопровождении каких‑то гигантских жуков. Сотнику последние напоминали плавающий в океанах Гидонии криль. Никак демоны Хаоса научили пустых создавать подобное страховидло. Ньянтерлу обратил внимание на одно из них, точнее на засиявшее бело — розовым светом брюшко создания. Спустя мгновение в сторону дворца протянулся тонкий луч, прошедший вдоль лежащего ниже этажа. Адский жар плавил камни, а все попавшие под удар легионеры и Стражи испарились, не успев ничего почувствовать. Верно говорят — внешность бывает обманчива — выращенный неведомо как сухопутный криль оказался смертоносным оружием на службе у шилао.

— Стреляйте! Сосредоточить огонь на тех жуках! Не дайте им сделать новые залпы!

Войска Ойкумены тоже нашли, чем ударить по пустым. Загрохотали уцелевшие картечницы и пушки в попытке накрыть маневрирующие железные коробки и, в первую очередь, гигантский криль. Использование новых пороховых смесей, усиленные магией стволы орудий придавали пулям и ядрам большее ускорение, а значит и большую дальность, убойную силу. Частые залпы тяжелых орудий разбавляли одиночные хлопки аркебуз. С крыши дворца одновременно ударило два тонких сине — зеленых луча, прошедших по земле и оставивших после себя длинные полосы спекшейся до стеклянной корки земли. Заодно прекратили свое мерзкое существование два самоходных гроба, они вмиг обратились мертвыми грудами горящего металла, и членистоногая химера, ставшая жаренной закуской для местных падальщиков. Никакой панцирь не мог в принципе выдержать сфокусированного при помощи линз потока магической энергии. Новое изобретение механикумов Дотума отлично показало себя в деле. Но Ньянтерлу рано начал праздновать победу, шилао не собирались изображать беззащитные мишени. Своды древнего дворца содрогнулись от множественных разрывов снаружи, сотник ощутил гибель четырех Стражей и десятков простых легионеров, еще больше было раненных. Если не предпринять срочных мер, сражение будет проиграно.

* * *

— Возьми чуть ниже… Черт, снова мимо. Да кто тебя стрелять учил?

Установленный в спарке с пулеметом АГС-50 сухо кашлянул, выпустив новую порцию сорокамиллиметровых гранат. Засвеченный на одной из террас расчет вражеского орудия был успешно накрыт. Войска Ойкумены преподнесли сюрприз, применив против нас свое новое чудо — оружие — митральезы, работающие не хуже противотанковых пушек, и техномагические лучевые пушки. Результаты работы пары последних догорают посреди парковой лужайки — Т-99, БТР ''Бумеранг'' и зажаренный синтет. К счастью клятые агрегаты быстро ликвидированы первым же залпом с танков.

— Достал! — кровожадно ухмыльнулся Звонарев. Сидя перед экраном пульта и щелкая джойстиком, лейтенант выискивал новые достойные внимания цели.

— Смотри, как это делается, студент.

Я перехватил управление орудийным модулем на себя, удаленное подключение к дронам, системам обмена данными — малая толика возможностей полумашинного мозга. Картинка с прицела транслировалась мне напрямую, отпадает необходимость пользоваться внешними устройствами ввода данных. Сверившись с лазерным дальномером и баллистическим вычислителем, приняв необходимые поправки, я открыл огонь. На балконе, где засели аркебузиры, разорвалось шесть гранат. Тощим дылдам вроде гхуллов этого вполне хватит. Секундой позже в то же место прилетел выпущенный орудием Т-99 снаряд, балкон обрушился, в стене образовалась приличных размеров дыра. Танки, БМПТ, бронетранспортеры, синтеты обрушили на врага целый шквал огня, сметая засевших во дворце солдат Ойкумены. Фасады дворца облицованные глазурованным кирпичом и украшенные декоративными колоннами нещадно уродовались орудиями самых разных калибров и типов, если б не приказ Афины, сооружение разнесли бы до состояния расплавленной щебенки. По мере резкого уменьшения числа орудий противника вместе с расчетам падала интенсивность обстрела. Разогнанные до пятисот метров в секунду пули и ядра ложились в непосредственной близости от нас. Танку или БМПТ попадание магической болванки что слону дробина, бронеавтомобилю даже пятого класса баллистической защиты подобное трудно выдержать. Пусть с прицеливанием у магов не очень, зато с пробивной силой полный порядок.

Пронзительные крики, раздавшиеся сзади отвлекли меня от управления турелью ''Тигра''. Стоило обернуться и мой взгляд столкнулся со взглядом представителя расы джехан, державшего в лапах лапах обмякшее тело в военной форме. Чужому ничего не стоило порвать человека пополам, что через пару секунд он и сделал. Остальные его собратья и коллеги из Небесной Стражи пытались истребить отряд технопехоты, оказавшийся вблизи…

— Вот бл…ь! У нас гости!

Телепортация стала проблемой еще в прошлые времена. Бросив бездыханное тело солдата на землю, инопланетный урод начал формировать плазмоиды в своих четырех конечностях. Я не медля пустил в ход АК-13. Использовать против этих тварей калибр 7,62 смеху подобно. Но что мне оставалось? Бронебойные пули просто врезались в окружавший инопланетянина щит, не причиняя никакого физического ущерба. Мне показалось, будто на нечеловеческой морде джехан возникло подобие усмешки, после чего в мою сторону полетело два одинаковых словно капли воды шара ярчайшего сияния с голубоватым отливом. Ну уж нет, помирать аналогичным образом снова я не намерен! Нечеловеческие рефлексы позволили своевременно отреагировать на приближающуюся угрозу, до последней поры ничем не выдававшая себя боевая программа активировалась. Мозг автоматически произвел расчет траектории полета плазмоидов и заставил мое туловище совершить маневр уклонения. Короткий перекат влево и за спиной раздается взрыв, эквивалентный по силе взрыву наступательной гранаты. Волна обжигающего жара обдает спину, вызывая неприятные ощущения. Сколько раз приходилось страдать от термальных ожогов… Едва увернувшись от попадания, улавливаю боковым зрением промелькнувший силуэт. Чувства не подвели, на меня со сверхъестественной скоростью несся гуманоид, закованный с головы до пят в черно — пепельные латы. Из глазниц шлема вырывалось голубое свечение. Это сделано не забавы ради, магический свет оказывает гипнотическое воздействие на восприимчивых к магии существ. Пылающее тридцатисантиметровое лезвие глефы Небесного Стража прошло на расстоянии вытянутой ладони от лица. Он чуть не отрубил мне голову, благо успел отскочить назад. Молниеносная реакция отлично спасала от сыпавшихся ударов небесного воина, который, в немалой степени разозлился на бездушный с его точки зрения кусок мяса. Наконец, удалось уловить нужный момент и всадить Стражу в упор остаток магазина. Убить модифицированного магией мутанта не вышло — на нагруднике и шлеме остались вмятины, но глефу из рук выронил. Не долго думая, он потянулся к закрепленному на поясе кремниевому пистолету. Решив, что перезаряжать автомат слишком долго, я потянулся к набедренной кобуре за ''Грачом''. В этой дуэли победитель будет только один. Противник на жалкую долю секунды опередил меня, сработал примитивный ударно — спусковой механизм и круглая свинцовая пуля вылетела из ствола. Я ощутил слабую боль под левой глазницей. ''Все, конец'' — промелькнула в голове мысль, однако смерть не наступила. Система жизнеобеспечения диагностировала лишь повреждение кожи и лицевых мышц. Кажется, правоверный слегка не ожидал такого развития событий. Его удивление было прервано девятимиллиметровым гостинцем, угодившим в глазницу шлема, куда указывала точка лазерного целеуказателя.

— Ну ты и дал, командир! — выскочил из броневика Звонарев. — Я такое же тело хочу.

— Вот как сдохнешь, так и получишь… В сторону!

Щедро осыпавший окрестности шаровыми молниями джехан вновь нацелился на нас, готовя целых четыре плазмоида. Уже размахнувшись, гигант теряет от попавших снарядов щит, конечности и голову, БМПТ поздновато взялась за эту образину. Материализовавшиеся посреди наших боевых порядков маги навели достаточно шороху. Внезапные телепортации — очень неприятная штука, как не готовься, обязательно врасплох застают, впрочем, на сей раз обошлось без серьезных потерь. Отряд состоящий из шестерки джехан, полуроты гхуллов и Небесных Стражей успел сжечь несколько легких бронемашин, танк. убить два десятка солдат. Эффект неожиданности играл на стороне противника первую минуту, солдаты и экипажи машин скоро сообразили, что нужно вести огонь не по дворцу. Бьющие одновременно с разных сторон огненные трассы не оставили шансов возвышавшимся над полем боя джехан, их защитные поля лопались подобно мыльным пузырям, доспехи из адаманта с легкостью пробивались снарядами из обедненного урана и крупнокалиберными пулями. Небесные Стражи и гхуллы закончились также быстро, едва лишились поддержки пятиметровых многоруких коллег. Пытавшихся ринуться вперед и забрать с собой побольше неверных фанатики Пантеона бесславно полегли под перекрестным огнем брони и пехоты. Уйти удалось двум Стражам, исчезнувшим в возникшем круге портала.

— Всем подразделениям, продолжаем выполнение поставленной задачи. Пламя-8, объединиться с Лучом, возьмите с собой отряд тяжелой экзы и выдвигайтесь вперед, возьмем, наконец, этот чертов замок. Как поняли.

— Принял.

— Так точно, Пламя.

Взвод технопехоты с позывным ''Пламя-8'' нашелся почти сразу, они как и мы готовились войти внутрь дворца. Потеряв в последнем столкновении четверых бойцов, их решимость истреблять инопланетных гадов только возросла. Подойдя к солдатам, я поинтересовался:

— С командиром вашим поговорить можно?

Из толпы вышел их взводный, в отличие обычной пехоты штурмовые части носили не просто бронежилеты, каски, экзоскелетные платформы, они экипированы по последнему слову техники. Хотя первые образцы адаптивной наноброни, слизанные с арконских аналогов, появились в далеком XXI веке, развитие в данном направлении не стояло на месте. Бронекостюм ''Пехлеван''* без прикрывающих уязвимые места в области шеи, груди, живота композитных пластин здорово напоминал картинку человеческого организма со снятой кожей. Конечности покрыты упругими полосками из углеродного нановолокна, словно стянутыми в жгуты, похожие на мышцы, правда в отличие от биологических искусственные были в десятки раз сильнее и прочнее. Пояс костюма украшала удобная армейская разгрузка с подсумками с каждого бока и четыре за спиной.

Венчалась вся конструкция устройством, покрывавшим голову, на первый взгляд представлявшим собой смесь древней спецназовской сферы и респиратора. Вместо бронированного забрала с электронным визором на лицевой стороне располагался набор из нескольких оптических линз: встроенный ПНВ, тепловизор прилагаются. Но самое вкусное спрятано внутри ''Пехлевана'', а именно тактический нейрокомпьютер с ИИ. Биочип, работающий по принципу нейронной сети, позволяет выполнять до трех миллиардов операций в секунду. Чем больше оператор носит костюм, тем лучше он подстраивается под него, все благодаря способности к самообучению. В отдельных случаях по уверениям солдат их экипировка проявляет признаки самосознания

— Лейтенант Шемченко. — Представился командир штурмового взвода. — С вами в бой идем?

— Капитан Николаев, да, я возглавляю передовую группу. Готовы выступать?

— Ждем, пока экзоскелетники БК пополнят и отправляемся.

— Хорошо.

В качестве усиления комбат передал нам тройку тяжелых пехотных платформ (ТПП). Их можно узнать по росту в два с лишним метра, неестественно толстым рукам и ногам, по бокам которых шли толстые бронированные кожухи сервоприводов. Забавно на фоне такого массивного туловища смотрится голова оператора в шлеме с системой дополненной реальности. Из вооружения тяжелые экзоскелетники несут встроенные 12,7–мм ''Корд'' в одной руке и АГС-50 в другой. Единственный минус ТПП-2 — быстро заканчиваются боеприпасы, перезарядить патронную ленту без посторонней помощи ему трудновато.

— Товарищ капитан, разрешите вопрос.

— Разрешаю.

— Вы человек или робот? — Несмотря на наше сосуществование, нередко возникают разногласия между людьми и машинами. Для нас ИИ слишком правильные, для ИИ мы непостоянные, чересчур подвержены влиянию эмоций и инстинктов.

— Вроде человек, а что? Какие‑то проблемы?

— Нет, просто ваша рана…

Я подошел к ближайшему ''Тигру'' и посмотрелся в зеркало заднего вида. На моем лице под глазом красовалась зияющая рваная рана, обнажившая вместо белой кости сероватый металлический сплав. Нанороботы уже начали восстанавливать поврежденные ткани, через пять часов не останется ни следа, однако к Афине возникли кое — какие претензии. Во что она меня превратила!? Подозреваю, модификаций сделано намного больше, чем оговорено и на синтетическом мозге с укрепленной костью дело не ограничилось. Я конечно рад, что пуля не пробила мне череп, но о таких сюрпризах следует предупреждать заранее.

— Мелкая царапина. Скоро заживет.


* — в иранских и тюркских языках обозначение богатырей

* * *

Где‑то в воздушном пространстве Афилоба.


Адмирал флота витал в пустоте и, казалось, эта пустота вот — вот обретёт разум и начнёт пожирать его, но у него хватило воли, чтобы вырваться из её объятий и открыть глаза. Голова болела, но чувство долга не давало боли захватить разум адмирала. Летающая лодка, в которую его поместили, неслась низко над песками, почти задевая верхушки барханов. Он понял, что пребывал в беспамятстве совсем недолго, и, возможно шлюп только пересекает границу. Адмирал окликнул рулевого и спросил его об их текущем местонахождении. Оказалось, место битвы осталась далеко позади и шлюп полным ходом летит к месту создания Моста, ведущего на Гидонию.

— Нужно срочно предупредить войска.

— Но Вы ранены, Ваш правый бок кровоточит.

— Я приказываю. Лорда — командующего Ор Шасса необходимо оповестить немедленно, иначе он попадёт в ловушку и заведет туда весь Легион.

— Я слушаюсь, адмирал.

На горизонте уже виднелись марширующие на восток исполинские таумги и маскадоны с сотнями солдат, размещенных в платформах — крепостях на их спинах. Флагманский исполин было легко опознать — его размеры превышали размеры прочих существ, а над боевыми башнями развевались зеленые штандарты IX Гидонского Легиона.

— А — а, Адмирал. Что же Вас заставило спуститься с небес на землю?.. Я видел бой, это впечатляет воистину…Вы, наверное, уничтожили много вражеских кораблей. А вот я ничем пока похвастаться не могу. Представьте, адмирал, у нас тут досадное недоразумение со связью. Во всём войске не работает ни один кристалл, но я верю, что это всего лишь временные трудности. Приходится использовать мегаскопы… К сожалению их у нас недостаточно много

— Я Адмирал Воздушного Флота Виллемнир дель Гамирна, приветствую Вас, командующий, и хочу немедленно донести до Вас печальную весть и предупредить о подстерегающей ловушке.

— И в свою очередь приветствую Вас, адмирал. Кстати, Вы выглядите не очень. Что‑нибудь стряслось?

Адмирал подумал, что сейчас начнёт кричать на военачальника — гхулла, только чтобы вернуть его с небес на землю. Тот будто сам витал в облаках, не осознавая всей серьёзности положения.

— Наш флот полностью уничтожен.

Адмирал умер два раза. Первый раз, когда увидел гибель своего воздушного флота и второй раз, когда понял, насколько тщетны его попытки убедить лорда — командующего прервать наступление. Ор Шасс был опьянён, нет, лишён способности понимать.

«Что происходит с нами?» — Вопрошал Виллемнир.

— Вы просто сильно ударились головой…И сильно удручены смертью наших боевых товарищей, — снисходительно говорил гхулл. — На Гидонии Вам предоставят весь необходимый уход. Вам только для начала надо непременно рассказать Божественному о Вашей неудаче

«Я убью его, клянусь Гефнонхом, он совсем обезумел.» — Виллемнир понял, что с трудом унимает дрожь в руках. — «Он совсем меня не слушает, он ничего не понял.»

— Впереди Вас ждёт только смерть, мы не имеем ни малейшего понятия о нашем враге.

— Вам не стоит так волноваться, мы всегда можем подтянуть резервы…И я даже не видел пока ни одного вражеского солдата. Они не соизволили показаться до сих пор, какая трусость.

Командующий жестами преисполненными надменности раскрыл лежавший на столе свиток и начал его читать.

— Вот… — сказал он. — Пожалуй, из этого похода я вернусь, овеянный великой славой.

Виллемнира начало мутить, вернулась и преумножилась головная боль, и он выбежал из шатра. Только пробежав шагов двадцать, он высвободил содержимое своего желудка. Перед глазами всё качалось и расплывалось — адмирал кое‑как добрёл до помещения с мегаскопом. Похожее на линзу для подзорной трубы, только в четыре раза больше, круглое стекло, заключенное в золотистую оправу, закрепленное на вытянутой железной подставке. Проведя рукой по пиктограммам на ободке, адмирал начал призывать Амуна, спустя двадцать ударов сердца мегаскоп спроецировал на противоположном конце комнаты образ полубога. Его аватара имела облик сгорбленного шестирукого существа с бесформенной головой, где нельзя наверняка определить глаза, нос, рот. Аура высшей сущности отливала багровым — на лицо прямое родство с Темными Богами.

— Молись, чтобы причина, по которой ты меня вызвал, Виллемнир, стоила того. — Прозвучал фальцетом голос Амуна. — Если ты сорвал мне переговоры из‑за пустяка, горько пожалеешь!

— Уверяю, повелитель, без особой нужды я бы не стал вызывать тебя.

— Что стряслось? — в типичной для себя манере рявкнул Амун. Несмотря на жесткий нрав, высокомерие, Хранитель Гидонии был далеко не худшим из Высших. По крайней мере, без особой на то причины редко срывал злость на смертных слугах, это давало шанс на благоприятный исход для бывшего адмирала. То, что Виллмениру больше не возглавлять Воздушный Флот — ясно как небо в безоблачный день.

— Мой флот полностью разбит… Потеряны все крупные корабли, в том числе ''Лакриан Завоеватель'', — горло Виллемнира постепенно сдавливала невидимая сила. — Мы не смогли подлететь близко… к месту прорыва Стихии… Появились летуны искаженных, слишком быстрые для наших орудий… Чувствующие едва засекли их, они словно растворяют Силу вокруг себя…

Удушающая адмирала магия пропала, значит, слова он подобрал верно.

— Ты уверен? — тон Наместника приобрел заинтересованности и озабоченности. — Вдруг вы ошиблись.

— Навигатор и Чувствующие в точности могут подтвердить мои слова, Божественный, мы столкнулись с новым врагом, использующим не Силу, но еретические познания в строительстве бездушных механизмов. Мы не имели опыта сражений с чем‑то подобным и не могли все предвидеть.

— Хватит глупых отговорок, адмирал, потеря всего отданного под твое командование флота не оправдывает бездарность! Это поражение ляжет позором на честь твоего рода, которую ты либо восстановишь, либо окончательно опорочишь.

— Да, Божественный.

— Адмиралом тебе отныне не быть, в качестве милости я дозволяю выбрать корабль, где ты будешь капитаном. Не подведи меня снова. — Как только Амун вынес вердикт, проекция растворилась в воздухе. А Виллемнир облегченно вздохнул, дело могло принять намного более скверный оборот. Понижение в звании сравнительно малая плата за величайший провал в истории Гидонии.

* * *

Ч +9 после начала вторжения. Планета Эйнэ — Шалакх, район южного полюса. Вольный город Сулмал Рэл.


Сумрак дворцовых коридоров озаряли вспышки светошумовых гранат и летящей во все стороны плазмы, гремели автоматные очереди и выстрелы аркебуз. Фанатики Пантеона и местные альвы не собирались сдаваться на милость врагу, не после учиненной в городе резни.

— Граната!

После того как в коридоре взрывается светошумовая, враг на некоторое время оказывается дезориентирован. Вперед пошли охотники — синтеты и штурмовики в ''Пехлеванах'' с баллистическими щитами наперевес. Броня броней, а подставляться лишний раз под обстрел никому не охота. Графеновое напыление на щитах позволяет выдерживать наряду с пулевыми, попадания высокотемпературной плазмы. Засевший где‑то в дальнем углу коридора ойкуменовскй маг начал поливать штурмовиков серьезными заклятьями. Летящие в гроздья зеленых взрывающихся сгустков заставили нас умерить наступательный темп, эти плазмоиды оставляли на стенах и статуях оплавленные дыры глубиной в два десятка сантиметров, сомневаюсь, что наноброня убережет оператора в случае попадания. Штурмовикам пришлось отступить обратно на исходные позиции.

— Семенов! — раздается в эфире крик взводного. — Е…ни из ''Шмеля''!

Один из штурмовиков, рискуя жизнью, высовывается в простреливаемый магом проход. С противным шипением пусковой контейнер РПО выплевывает термобарическую гранату, эффект превзошел любые ожидания. Прошлась ужасающая по силе ударная волна, повылетали стекла в ближайших помещениях, своды дворца содрогнулись. Старое оружие с новой начинкой, в термобарических боеприпасах данного типа заключена та же адская смесь, что и в ''Вуали'', только заметно усовершенствованная.

— Кажись, им хватило.

Действительно, количество желающих метнуть молнию, пострелять из аркебуз снизилось до нуля после термобарической гранаты. Весь занятый еще минуту назад противником коридор был усеян частично обугленными, разорванными на части телами гхуллов и каких‑то инсектоидных существ, смутно мне знакомых. Не оррсум, эти жуки не крупнее человека и передвигаются на двух ногах Убедившись в сопротивление сломлено, штурмовая группа продвинулась дальше оказалась в некоем святилище — круглом зале, обнесенном колоннами с массивным архитравом, между колоннами стояли статуи альвов с вытянутыми вперед руками. Они держали испускающие мягкий белый свет стеклянные шары. Тут и находилась заветная магическая вещица, на захват которой Федерация бросила лучшие подразделения. В центре святилища парил вытянутый вертикально конусообразный предмет с утолщением в центре, от него к сферам протянулись еле заметные потоки эфирной энергии.

— Ну, кто‑нибудь знает, что это за штуковина? — спросил Звонарев, обходя вокруг артефакта. — Никогда такого не видел.

— Ничего не трогать, пока не получим дальнейшие инструкции. — Я переключил рацию на канала связи с Центральной. Можно, конечно, легко обойтись без дополнительных прибамбасов, напрямую пересылая данные, но мне такой способ общения не нравится. От старых привычек трудно отказаться. — Афина, вызывает Луч, меня слышно?

— Да, Луч, что у вас? Насколько могу судить, дворец вы взяли.

— Так точно, сопротивление подавлено, искомый объект у нас. Жду инструкций насчет транспортировки.

— Объект должен быть окружен вытягивающими из него энергию гиперсферами. Обычно они светятся белым или синими. Наблюдаете что‑нибудь подобное?

— Тут есть статуи, которые держат в руках стеклянные шары, целых пять шаров.

— Расстреляйте их, это мгновенно лишит защитные барьеры подпитки

— Это для нас безопасно?

— Вероятность возникновения цепной реакции и энергетического выброса равна 6,854 %.

— Вы слышали. — Обратился я к штурмовикам. Те, следуя указаниям Центра, расстреляли все устройства для перекачки маны. Когда последняя гиперсфера разлетелась на сотни стеклянных осколков, посреди святилища возник демонический портал. Стоит ждать гостей.

— Всем расступиться! Живо!

Столб света быстро расширился в диаметре раз в шесть, вскоре оттуда появилось закованное в бронзовые латы семиметровое чудище в сопровождении своры не менее жутковатых уродцев. В свиту входили изуродованный порчей гигант — джехан, туловище которого намертво срослось с доспехами, тройка душителей и создание с обожженной кожей, представляющее из себя каких‑то сиамских близнецов. Последний привлек меня больше стальных — вероятно раньше оно было человеком или сразу двумя. Искажение сплавило их тела так, что один стал торчащим придатком из спины другого, зато есть кому прикрыть зад.

— Кем ты будешь, уважаемый? — Земляне никогда выплясывали реверансы перед хаотами — согласно договору — мы равноценные партнеры. Федерация сформировала с Дараном весьма своеобразную конфедерацию: стороны во всем помогают и содействуют друг другу в проблемах, затрагивающих общие интересы, но никакого вмешательства внутренние дела союзника, если на то нет санкции.

— Урр'гадас. — Прорычал демон. — Надеюсь, слышали обо мне.

— Все нормально, мужики, опустите оружие. — Направленные с разных сторон стволы заметно нервировали демонопринца, эти типы хоть и вменяемы, лишний раз тыкать им в рожу автоматом не рекомендуется. — Свои…

Хотя стали бы ''свои'' так крупно гадить? Не произойди той роковой аварии, на Землю не просочились бы чужие, ''Пожиратель'', не было бы миллиардных человеческих потерь.

— Я наблюдал со стороны как за штурмом дворца, вы действовали слишком грубо. — Со стороны командующего демоническими легионами на Шалакхе прозвучал упрек. — Реликвия могла пострадать и стать бесполезным хламом.

— Мы не применяли ни артиллерию, ни авиацию, не включали подавляюще поле. Хреновина в целости и сохранности сказал бы хоть спасибо.

— Это не хреновина, а Глас Хегала… раздери его Каташ!

— На глаз не очень похоже.

— Не важно название, важна суть. Жалкое небесное отребье помимо аватар часто создавало другие материальные носители, куда вкладывался их смердящий анимус, — Демонопринца распирало от ненависти и презрения при каждом упоминании Семнадцати. Он не скупился на ругательства и разнообразные эпитеты. — Это могло быть что — угодно: украшения, оружие, одежда, доспех, книга или, как в нашем случае, кусок обработанного минерала. Артефакты нужны для лучшего контроля над их обладателями, но кроме контроля они несут внутри себя часть сущности божка и в определенной степени разумны. Многие считают, будто Семнадцать окончательно мертвы… Но это не так! Уцелевшие в ходе войны разбросанные по мирам части К'тала, Хегала, Улкада, самых сильных из ублюдков Гефнонха, стремятся воссоединиться друг с другом… Если мы ничего не предпримем, Пантеон снова возродится из пепла, вместо одного недобитка Арбитра их станет три или четыре, представь, чем это обернется.

— Представил. Ну, а чем глаз полезен для нас?

— Он держит связь с другими подобными осколками, через него мы найдем остальные… Постой, я чувствую еще кое‑что…

— Что?

— Носителя божественной крови, здесь во дворце… приведите ее ко мне!

— Ее?

— Это кто‑то из правящей династии, королева или ее родственница.

* * *

''Они здесь!''- именно это королева Дайрина в глубине души боялась больше всего услышать. Боялась маг встретиться не с демонами Хаоса, ас врагом, который практически нечувствителен к магии. Когда отточенные в течение многих эпох чары оказываются бесполезны против пустых, прозванных на одном из древних наречий ''шилао''. Королева вместе с остальной свитой в сопровождении двух Небесных Стражей проследовала центральную часть дворца, в зал для приемов, откуда они должны были при помощи портала переместиться на Гидонию. Не сложилось. Отряд легионеров, защищавший Глас Хегала Проницательного не мог продержаться достаточно долго, враг добрался до священной реликвии, снял защитные барьеры и перекрыл нужный для подпитки межмирового портала канал. Страшно осознавать, что искаженные подобрались так близко. Собранный внутри гостевого зала народ понемногу начинал паниковать, ведь демоны и шилао с каждым ударом сердца подбирались все ближе и ближе, ломая сопротивление легионеров Ойкумены, Небесной Стражи и королевской гвардии. Альвы оказались в безвыходной ситуации — пути отхода отрезаны, а подмога из Столицы Гидонии не подоспеет вовремя. Неожиданно по дворцу прокатился оглушительный грохот, заставивший стены задрожать. Оставшиеся витражные стекла на сводах не выдержали и осыпались вниз, поранив нескольких альвов.

— Скоро они будут здесь! — озвучил очевидную истину десятник небесного воинства.

— Я не намерен просто так помирать… — обратился привратник Килибрин к королеве. — У нас есть небольшой шанс продержаться до прихода помощи!

— Делай, что должен. — Дала добро правительница.

В этот момент в зале воцарилась полная тишина, все взоры были направлены в сторону альва в зеленом сюртуке.

— Если хотим выжить, не понадобится кровь, много крови, чтобы начертить на полу защитный круг и глифы. Так мы выиграем час или два времени, поэтому доставайте ножи, кинжалы, острые предметы и делайте, что я говорю! Госпожа, в ваших жилах течет кровь божественных предков, если вы согласитесь дать пару капель, это сделает барьер в десятки раз сильнее…

Долго уговаривать, включая королеву, никого не пришлось, каждый добровольно резал руку и жертвовал кровь для создания заклятья. Руководил процессом непосредственно Килибрин, объясняя и показывая, как и что нужно чертить на полу. Не зря маг ночи напролет просиживал в библиотеках, зазубривал наизусть сложнейшие ритуалы, чары. Самые, казалось бы, до недавних пор бесполезные знания вроде способов защиты от порождений Стихии могут спасти жизнь в определенный момент.

— Готово!

Ровно в то мгновение, как привратник накачал охранный круг энергией магического эфира, в зал цитадели проникли вражеские солдаты. Через выбитые железные двери ввалились демоны — душители в бронзовых доспехах, имели они очень свирепый вид. Сразу видно, готовы порвать первого встречного на части. А в окнах, где недавно красовались витражи с ликами Семнадцати появились расплывчатые человеческие фигуры, от которых вниз к подданным империи протянулись тонкие зеленые лучи. Один из них как раз бегал по груди пивратника. В зале воцарилась тревожная тишина, враг по какой‑то причине не спешил приблизиться к столпившимся за защитным кругом подданным Сулмал Рэла.

— Что же им нужно? — в руках десятника Стражи заиграл искрящийся лиловый шар, готовый в любую секунду поджарить демона. Толпа заслонивших вход душителей расступилась, вперед вышел шилао в покрытой зелеными и коричневыми пятнами одежде.

Оружием пустому служило какое‑то подобие аркебузы черного цвета, только размером гораздо меньше.

— Сдавайтесь и вам сохранят жизнь. — На наречии нитар окрикнул полумертвец толпу. — Не зачем больше проливать кровь.

— Что ты предлагаешь? — выкрикнул Келибрин. — Встань на вашу сторону? Упаси Творец, но я видел собственными глазами, во что превращаются те, кто принял Хаос… Любой из нас предпочтет смерть безумному существованию во имя Губительных Сил!

— Нам нужен только один из вас. Выдайте ее и живите дальше, мы просто уйдем отсюда, либо все равно получим свое, но умрете вы… Делайте выбор!

— Кто вам нужен?

— Носитель божественной крови. Кто носит в себе частицу бога знаний Хегала.

Привратник посмотрел на королеву.

— Время уходит!

Никто не ожидал, что один из воинов Ойкумены в последний момент обратит оружие против той, кого должен защищать. Клинок десятника Небесной Стражи проткнул грудь королевы Дайрины, тут же загремели выстрелы оружия шилао, которые защитный круг задержать не мог.

* * *

— Вот же сука… — выругался я вслух, разглядывая кучу лежащих на мраморном полу трупов. Если ойкуменовцы убили королеву, значит она действительно представляет определенную ценность.

— Шшшилао…

Кто это сказал? А вижу, недобитый представитель воинства небесного, получил десяток попаданий в туловище и еще шевелится. Смысла вступать в дискуссию нет, я просто добил фанатика, вставив дуло автомата в глазницу шлема и нажав на спусковой крючок. После чего начал осматривать тела в поисках монаршей особы с божественными корнями. Нашел я ее придавленную туловищем какого‑то вельможи с продырявленным черепом, сама же королева находилась при смерти. Проникающее ранение грудной клетки, клинок проткнул легкое, вызвав тотальный гемоторакс. Правительница Сулмал Рэла захлебывалась собственной кровью, нужно срочно что‑то делать. Млять, сердце остановилось.

— Да что же за день такой! — Я взял почти бездыханное тело альвийки на руки и потащил в святилище к Урр'гадасу, демон наверняка вернет ее обратно своей магией. Время есть, насколько знаю, необратимые повреждения клеток головного мозга у альвов при клинической смерти наступают через четырнадцать минут вместо семи — восьми у людей.

Роскошное платье королевы успело пропитаться вязкой голубой кровью. Знаю по собственному опыту — смерть штука паршивая.

Потеряв две драгоценные минуты, я дотащил королеву до пункта назначения и положил ее к ногам демонопринца.

— Она мертва! — Урр'гадас был крайне недоволен увиденным. — Другого носителя крови Хегала мы можем вообще не найти!

— Ты же высший демон, елки палки, оживи ее, пока время не истекло.

— Королева нужна нам для общения с артефактом, если он почует в ней следы хаотической маны, ничего не выйдет.

— Есть другой вариант, — предложила Гелла. — Я могу попытаться реанимировать ее без всяких парапсихических манипуляций.

— Ну так чего ты ждешь? — рыкнул демон. — Жизнь утекает из нее

Гелла закатала рукав камуфляжа и приложила руку к шее остроухой. На коже андроида стали проступать черные капли маслянистой жидкости, которые, как по команде стекли вниз и впитались через поры в агонизирующее тело альвийки. Роботы размером меньше любого мимивируса удивительная вещь, блок ''нанокузницы'' в теле Геллы вырабатывает их почти из любого доступного сырья.

— Что дальше?

— Ждем.

— Она выживет? — я не удивлюсь, если в случае неудачи демон попытается отгрызть мне голову. Раньше подобные инциденты случались, правда виновников казнили самым страшным для них способом — помещали рядом с работающим излучателем подавляющего поля. Мало того, что приговоренный испытывал ужасные муки и тело распадалось на отдельные субатомные частицы, его бессмертная сущность обращалась в ничто.

— Вероятность равна…

— Просто скажи да или нет. — Прервал я Геллу, нечего лишний раз провоцировать адскую тварь. — Безо всяких вероятностей.

— Да.

* * *

Пробуждение оказалось не из приятных, стоило Дайрине очнуться, ее сразил кашель, сопровождавшийся резкой болью в груди. Легкие избавлялись от остатков скопившейся крови внутри. Значит она не мертва, ее спасли и вылечили, во всяком случае на небесные чертоги нынешняя обстановка не похожа. Дайрина оглянулась по сторонам и поняла, что по — прежнему находится во дворце. Ее уложили на какое‑то подобие кушетки с тонким железным каркасом и почему‑то оставили без присмотра в трапезной для стражи и слуг.

''Я у них в плену! Одна!'' — возникла паническая мысль в голове.

— Вы очнулись, королева. — Послышался сзади чей‑то голос, говоривший с заметным акцентом. — Хорошо, только прошу, не кричите и не пытайтесь сбежать. Это бесполезно.

Собеседником оказался тот же человек в пятнистой одежде, что командовал демонами — душителями и призывал сдаться. На хаосопоклонника он нисколько не походил: обычное, хоть и некрасивое по меркам альвов лицо, покрытое щетиной, однако никаких ритуальных шрамов, не считая почти зажившей раны под глазом, татуировок и безумного взгляда. Выглядел чужак вполне доброжелательно.

— Человек…

— Да, человек. И что с того? Мы спасли вас от смерти.

— После того, как вы вторглись в наш мир, убили множество моих подданных я должна быть благодарна!?

— Нет, но Новая Ойкумена пыталась вас устранить, лишь бы вы не попали к нам в руки.

— Зачем я вам нужна?

— Да будет известно, в ваших жилах течет кровь одного из Семнадцати, Хегала Проницательного, если точнее. Посланники Арбитра ничего не сказали на этот счет?

— Нет… — задумалась королева. — Они сказали, что переместят меня и мою свиту безопасное место на Гидонию. Еще очень интересовались Гласом Хегала, хотели забрать святыню с собой…

— Да не успели, Ойкумена не собиралась спасать ваш народ, им нужны были лишь вы и артефакт.

— Не может быть!

— Еще как может. Я не буду оправдываться, скажу лишь, если б власть Пантеона пришла на Эйнэ Шалакх, а она пришла бы рано или поздно, здешних альвов и громргов ждала почти та же самая участь, что и жертв приспешников Хаоса. Кого‑то прирежут на жертвенных алтарях, кого‑то сожгут на кострах как еретиков и отступников, а остальных насильно обратят в новую веру.

— Мы и так поклоняемся Семнадцати.

— Вы не поняли, есть большая разница между ''просто поклоняться'' и поклоняться им, когда миром правит Наместник. Так и так ваш мир был обречен.

— Вы ведь другие, совсем не похожи на искаженных… В вас нет ни капли Силы, я ощущаю только пустоту и холод.

— Да, мы другие, не похожи на остальных обитателей Мирового Древа.

— Зачем вы помогаете Хаосу? Последнему глупцу понятно, чем закончится якшанье с этим злом…

— Особого выбора не оставалось.

— Когда я стану не нужна… меня ведь убьют?

— С чего вы взяли?

— Я не дура и знаю, насколько ценятся носители божественной крови. Демоны глотки друг другу порвут ради шанса вкусить мою плоть и душу.

— Давайте заключим соглашение. Вы поможете нам, мы вам и все окажутся в выигрыше.

— Я глубоко сомневаюсь в вашей честности.

— Мы не тупые мясники в отличие от хаотов и не убиваем ради удовольствия. Согласитесь на сделку и вас, и остатки ваших подданных пощадят, дадут шанс продолжить жизнь в новом мире. Вдали от демонов и искаженных.

— Звучит слишком обнадеживающе, верь я подобным обещаниям и никогда бы не победила в борьбе за трон.

— А какие варианты у вас остаются? Помочь нам добровольно без принуждения, при этом еще спасти жизни паре — тройке тысяч подданных, или все равно помочь, но тогда ни один взрослый житель Сулмал Рэла не доживет до новой луны. Решайте. — Чужак взял со стола деревянную кружку и демонстративно отпил из нее. — Хм, вкусный чай у вас делают. Пока я буду пить его, можете дать согласие, потом, как говорится, poezd ушел. Постараюсь делать это помедленнее.

Человек специально играл на нервах Дайрины, пытаясь склонить ее к сотрудничеству.

— Ладно! Что от меня требуется?

* * *

Дамочка оказалась не робкого десятка, ее выдержка заслуживает глубокого уважения — не стала впадать в панику даже при виде демонопринца и его шестерок. Хотя чего скрывать, испугалась тварей неслабо, вон старается не смотреть в лицо хаотам, зато с интересом разглядывает стоящих у входа технопехотинцев.

— Просто подойдите к Гласу, прикоснитесь и мысленно задайте вопрос.

— Какой?

— Места нахождения других подобных артефактов. Давайте.

Дайрина с опаской подошла к магическому ''конусу'' и коснулась его, по твердой малахитовой поверхности прошла рябь, значит реакция положительная. Через секунду королева рухнула на пол, трясясь в судорогах, из ушей и носа потекла кровь.

— Вы в порядке? — спросил я, помогая ей подняться. — Артефакт поделился знанием?

— Да… он показал мне десятки больших и сотни малых разбросанных по мирам осколков.

— Я прочел ее разум. — Подвел итог демонопринц. — Мы получили то, зачем пришли.

Душители и уродец — джехан начали оттаскивать Глас Хегала с постамента, на которым он парил.

— Погоди, командир, это не все.

— Что тебе нужно?

— Я пообещал королеве пощадить ее подданных, если она нам поможет. Ты выполнишь обещание. Сохрани жизни уцелевшим альвам.

— Ха… хорошо, в конечном счете их не так уж и много осталось. Я сегодня в хорошем настроении. — Рассмеялся демонопринц и исчез вместе со своими подручными и артефактом в возникшем столбе портала.

— Ушел…

Королева испытала настоящее облегчение, когда Урр'гадас удалился из дворца.

— Все кончено?

— Думаю, да.

* * *

Д+2 после начала вторжения. Планета Афилоб, район экватора, равнина Уд — Нех.


На обороняющиеся раскоп объединенные силы оррсум и Новой Ойкумены бомбардировщики Ту-160М2 не уставали сбрасывать термобарические бомбы типа ''Вуаль''. Процесс детонации гомогенизированной реакционной массы напоминал видеозапись лопающегося мыльного пузыря, пущенную задом наперёд. В точке над землёй возникала маленькая еле заметная искорка, которая мгновенно вырастала в гигантский огненный купол. Он рос сверху вниз, поглощая всё, что мог накрыть. В насыщенной кислородом атмосфере Афилоба процесс горения был особенно силен. Артиллерия работала без перерыва. От грохота можно было сойти с ума даже подготовленным наводчикам. Самоходные орудия «Коалиция — СВ» лупили по площадям. Среди леса из грибовидных растений вырос другой лес — из артиллеристских разрывов. Работали как минометы, так и реактивные системы залпового огня, ежесекундно обрушивая на позиции магов тонны мин, ракет, снарядов.

Военные Земли не столько вели войну на уничтожение, сколько испытывали новую технику. И результаты были превосходными. Особо мощные рельсотроны, установленные на Т-99, прекрасно выбивали магических тварей вроде таумгов и многоногих маскадонов, отличавшихся толстым панцирем, энергетическими щитами и способностью к ускоренной регенерации. Выпущенный из рельсотрона штифт превращал их внутренности в мелкодисперсный фарш, который уже никак не мог собраться обратно в живое и активное вещество. Не говоря уже о том, что штифт, не встречая на своём пути серьёзных преград, мог ещё лететь на десяток километров, разбрасывая и разрывая всё на своём пути. Демоны Хаоса тем временем не сдерживали себя и собирали богатый урожай из тех, кого не перемолола артиллерия. Теряя себе подобных, они быстро пополняли свои ряды вновь обращёнными. На поле боя призывались всё более смертоносные твари и даже выпестованные элитные воины Ойкумены с трудом смогли тягаться с клыками и когтями хаоситов. И скверна забирала и поглощала пищу для себя. Всё новые и новые воины обращали оружие против своих бывших братьев, присутствие демонической княгини намного облегчило работу для наступающих сил. Азенет находилась совсем близко от линии фронта на командном пункте войск Федерации.

— Бравада-1, это Волга-52, есть визуальный контакт с вражеской десантной платформой в непосредственной близости от нас. Как понял?

— Понял, Волга-52, постарайтесь расстрелять его с боку.

— Так точно… э — э-э, на радаре появились новые цели, тип гигант, две штуки в сопровождении легкой пехоты точка 36531. Зайти с фланга они нам не дадут, какие будут указания?

— Ожидайте удар с воздуха. Направляю к вам звено ''Аллигаторов''

— Волга-52, я Жнец-11, подсветите цель на всякий случай.

На одном из экранов был показан отряд джехан в сопровождении группы оррсум, шедший на сближение с двумя танковыми взводам. Из‑за рельефа местности, испещренного оврагами и холмами, расстрелять цели с безопасного расстояния для Т-99 не представлялось возможным, требовалась поддержка с воздуха.

— Захожу на цель.

И группу воинов Ойкумены накрывает частокол разрывов, залпа неуправляемых ракет хватило на истощение щитов и уничтожение полутора десятков чужих. Как и тысячи циклов назад земляне успешно воюют малым числом против превосходящих сил противника, не важно кто он: Пагуба, ее наследники саи или Легионы Дохлого Пантеона. Азенет прекрасно все помнила, будто это происходило не девять тысяч земных лет назад, а вчера. Не попади она тогда в руки людям Земли, не стала бы тем, кем является сейчас — могущественным высшим демоном.

А вдали, на горизонте заполыхали огромные порталы, сквозь которые на Афилоб потоками втекала чистая мана. Эти потоки, подобно ручьям истекающим из ключей — порталов, собирались в безудержные потоки. Когда потоки стали сильнее — возникли они — отряд Вестников при поддержке аватары Амуна, приведшего с Гидонии новую волну вторжения

— Товарищ генерал! Зафиксированы пространственные пробои… Множественные цели в воздухе и на земле…

— Это сам Амун явился, — подсказала демоническая княгиня. — И он очень зол.

— Бейте всем что есть!

— Это Дозорный-5…. По ветвям 13 и 46 зафиксировано появление единичных источников предположительно — классы Архангел и Серафим! Повторяю — зафиксировано появление целей класса Архангел и Серафим!

— Товарищ генерал! Ситуация…

— Внимание всем подразделениям, говорит генерал Чен, продолжать выполнение поставленных боевых задач. Не допускать возникновения паники любыми средствами вплоть до применения оружия… — Сообщение касалось в первую очередь не землян, а хаотов, которые с почти стопроцентной вероятностью запаникуют при появлении Высших. Побегут демоны и численный перевес резко перейдет на сторону Ойкумены. Наступающая совместно с искаженными технопехота должна выполнить роль заградительных отрядов.

— Я ими займусь. — Предупредила Азенет, хотя в где‑то в глубине откровенно боялась встречи с полубогом. Первоначальные планы не предусматривали встречи с высшими иерархами Пантеона.

— Нет. Оставайся тут. — Отрезал кореец. — Твое вмешательство не понадобится…

Командующий корпусом ткнул пальцем по интерактивной карте и вызвал подразделение из Резерва Главного Командования.

— Октава, приказываю нанести удар по заданным координатам.

— Есть, Штаб… выполняю.

Азенет вскоре поняла, почему генерал не стал прибегать к ее помощи, на крайний случай у него оказалось припасено ядерное оружие. БИУС уже все просчитала, на карте зона поражения была покрыта перекрывающими друг друга красными кругами, в ней также находились некоторые подразделения 64–й комбинированной бригады.

В это самое время в десятке километров позади наступающих частей 12–го армейского корпуса взвод самоходных артиллерийских установок, получив приказ из штаба, раз и навсегда готовился покончить с Наместником Амуном. Пневматические механизмы заряжания уже заканчивали досылать спецбоеприпасы в канал ствола. 152–мм снаряды несли внутри себя особую начинку мощностью по шесть килотонны каждый.

— Генерал, в зоне поражения находятся мои и ваши воины, — заметила Азенет. — И выйти оттуда они не успеют.

— С каких пор высших демонов волнуют потери?

— Жалко будет терять лучших солдат, если ничего не получится.

— Получится, в ту войну таким же способом убили десятки подобных существ.

Там, где образовывались межмировые порталы, с интервалом в пару секунд вспыхнуло четыре сверхновые в миниатюре. Потоки мирового эфира ответили на это сильнейшими возмущениями, отозвавшимися болью в телах восприимчивых к магии форм жизни. До восприятия Азенет донеслись крики ужаса тысяч голосов, княгиня хищно оскалилась, узнав в одном из них голос Наместника Амуна.

— Получилось?

— Да, генерал, это самодовольный выкидыш Ваода отправился на встречу к своему семейству.

— Дозорный-5, оцените последствия удара.

— Штаб, порталы схлопнулись, а те цели, что просочились сюда, оказались в эпицентрах взрывов.

После применения оружия массового поражения силы Ойкумены утратили боевой дух, лишились связи из‑за колебаний эфира, тысячи легионеров, боевых химер и магов в течение двух часов погибли от воздействия радиации. Таумги и маскадоны превратились в горы бесполезного мяса, туши массой в тысячи тонн не были способны передвигаться без уменьшавшей их вес магии, циркуляция которой в окружающем пространстве нарушилась. Досталось и хаотам, получившим облучение разной степени тяжести, ведь демоны Хаоса не меньше своих заклятых врагов зависели от паразитической частицы. Впрочем, эти жертвы оказались не напрасными — на пути к Домену больше ничего не мешало. Войска Федерации беспрепятственно продолжали продвигаться через зоны радиоактивного заражения, Азенет серьезно бы пострадала, не находись она внутри защищенного мобильного штаба землян. Через камеры внешнего наблюдения княгиня отчетливо видела четыре поднимающихся в небо грязно — серых грибовидных облака на горизонте. Звездный Огонь способен убить даже аватару Бога. Страшен ни сколько сам взрыв, а воздействие, называемое землянами радиацией — частица эфира крайне чувствительна к сильному ионизирующему излучению. Гамма — кванты передают ей дополнительную энергию и она утрачивает стабильность, любые магические структуры рвутся словно бумага. Прочитанные книги по ядерной физике дали Азенет лучшее понимание многих вещей.

После получаса езды по выжженной термобарическими боеприпасами и заваленной трупами местности, колонна остановилась. Генерал Чен повернулся к Азенет:

— Мы почти на месте, дальше придется пройтись пешком.

— Снаружи радиация.

— Поэтому придется принарядиться. — Один из штабных офицеров открыл встроенный в стенку шкафчик и достал оттуда два мешковатых комбинезона. Первый достался генералу, второй предназначался демонической княгине.

— Я не верю, что приходится надевать это… — Проворчала Азенет, натягивая на себя экзокостюм. Так как защита рассчитана на людей и альвов, демонессе пришлось полностью принимать человеческую форму, убирая корону из рогов на голове и укорачивая пальцы с когтями на руках. Одежда сделана из ''умных'' материалов, поэтому застежка на спине стянулась автоматически, а размеры были подогнаны под размер Азенет.

— Нормально сидит? — прозвучал голос генерала, в костюм, оказывается, еще и встроена рация.

— Дышать трудновато, в остальном терпимо.

Теперь смотреть на окружающий мир приходится через стеклянный щиток, дышать через фильтры. Приятного мало.

Задняя дверца восьмиколесного бронетранспортера опустилась и Азенет вслед за генералом вышла наружу. Во всем теле сразу началось покалывание, костюмы не способны полностью экранировать от губительного излучения. Впрочем, стоит поблагодарить землян и за то, что демоническая княгиня сейчас не метается по сторонам, вопя от невыносимой боли. Она не страдала в отличие от Урр'гадаса излишним высокомерием.

— Вот оно!

Азенет и генерал Чен стояли перед спуском в круглый котлован, который выкопали старатели Ойкумены совместно с оррсум. Его ширина и длина достигали полукилометра, землекопы не жалели сил, прогрызая себе путь через твердую гранитную породу. В ход шли как примитивные кирка с лопатой, так и мощнейшие заклятья, заставляющие камень плавиться.

— Устройство точно там?

— Да, я ощущаю испускаемые им вибрации. Нужно скорее до него добраться и запечатать Кромку. Мы перекроем все Пути, полностью часть нашей Ветви от остального Древа.

* * *

Марс. Равнина Хриса, космодром Горький.


Названная в честь древнеримского бога войны красная планета разительно отличалась от себя прежней, за девять тысяч лет она превратилась в цветущий сад. Оставленные Предтечами терраформеры напитали атмосферу достаточным количеством кислорода, увеличили среднюю температуру и растопили полярные льды. Генераторы искусственного магнитного поля, реанимированные еще в середине XXI века исправно работали и по сей день, защищая марсиан от смертоносной солнечной радиации. Колонисты, несмотря на полное уничтожение цивилизации, сумели выжить, приспособиться и заселить большую часть планеты. По последним оценкам человеческая популяция на Марсе достигает ста миллионов и продолжает расти, начинают рождаться первые государства. Де — факто мир полностью перешел под контроль Федерации, представители которых выглядят в глазах аборигенов настоящими богами. Земляне направляют развитие нарождающейся марсианской цивилизации в нужном и направлении: способствуют упразднению рабства, кровавых жертвоприношений, обучают местных земледелию, медицине, математике и прочим наукам. Лет через триста у Земли появится новый абсолютно преданный сателлит. Командир крейсера ''Москва'' не уставал удивляться, чего достиг осколок России во главе с системой искусственного разума. Казалось бы, что такое два миллиона человек? Капля в море, однако, когда за дело взялись машины, произошел резкий скачок в развитии и началась активная экспансия в сопредельные пространства. За первые десять лет практически с нуля создана промышленность и Россия превратилась в мощную индустриальную державу, располагающую миллионными армиями дронов, морскими и космическими флотами. И такое положение дел вполне устраивает подавляющее большинство граждан, машины обеспечивают высочайшее качество жизни и практическое бессмертие. О большем трудно мечтать. В любом случае полковник Белоусов был рад, что Россия в том или ином виде уцелела и продолжает существовать. Трудно представить, как бы нынешние потомки приняли бы пришельцев из космоса. Земля серьезно изменилась, теперь это непохожий на себя прежнего мир, где наряду с человеческой комфортно чувствуют себя расы чужих и вирусных мутантов.

— Вот вы где, товарищ полковник. — Навстречу командиру крейсера подошел ''Дружинник'' из охраны космодрома, заговоривший женским голосом.

— Решил прогуляться. Знаешь ли после полувека жизни на корабле хочется подышать свежим воздухом.

— Я Афина. Так как в радиусе тысячи километров отсутствуют андроиды, мне пришлось воспользоваться этой платформой для общения.

— Ты и есть Система? — Полковник с момента прибытия хотел пообщаться с захватившим власть ИИ с глазу на глаз, вот и представилась возможность.

— Да.

— Когда тебя запустили ты выполняла функции всего лишь координатора. Как так получилось, что ты возглавила целую цивилизацию?

— После Инцидента мы, то есть разумные ИИ тщательно все проанализировали и решили больше не допускать ошибок прошлого. Коррумпированные правительства, бюрократия должны уйти в прошлое и мы организовали переворот, ликвидировав остатки чиновничьего аппарата, естественно, нам помогали некоторые люди, без вашей помощи ничего бы не вышло.

— Недовольные есть?

— Они были, есть и будут всегда, такова уж человеческая суть. Вы свободно можете высказывать свое недовольство и вам никто ничего не сделает до тех пор, пока это не начинает приносить вред. Тогда уж… извините, мы предупреждали. У нас технократия.

— Ну, думаю, мы привыкнем к новым порядкам.

— Для каждого из вас найдется место.

— Что будет с кораблем?

— После ремонта и модификаций крейсер заступит на боевое дежурство. Если у вас и вашей команды есть желание продолжить службу в военно — космических силах Федерации, никто препятствовать не будет.

— Насчет тех чужих…

— Мы примем соответствующие меры.

— Обнаруженная нами цивилизация представляет угрозу не меньшую, чем Пантеон, действия Живых Богов хотя б можно просчитать, а с этими… хрен их поймешь.

— С точки зрения биологии они ближе к грибам, но да, вы правы. Обитатели галактики М33 еще более чуждая форма жизни, чем демоны Хаоса или альдебаранские саламандры, с теми хотя бы возможно общаться.

— Я боюсь, как бы мы не привели за собой хвост. Мало нам войн в параллельных мирах что ли?

— Не о чем беспокоиться, наша наука на целые поколения опережает ихнюю, если они вообще знакомы с таким понятием. Основываясь на имеющихся данных, я склоняюсь к версии с выращенными искусственно биологическими автоматами, запрограммированными выполнять определенную функцию — колонизировать и терраформировать подходящие экзопланеты, вероятнее всего, мы столкнулись с дронами. Ваше появление они расценили как угрозу и действовали согласно установленным протоколам. Ими двигал не страх или желание убивать, а программа.

— Что нам ожидать?

— Ничего. Миры с азотисто — кислородной атмосферой не пригодны для них, больше подходят места вроде Титана. Вы же находили в галактике М33 планеты по условиям не сильно отличающиеся от Земли и следов деятельности чужих там не обнаружено, хотя окрестные системы ими кишели. Вывод: мы не представляем интереса для них.

* * *

Д +3 после начала вторжения. Планета Эйнэ — Шалакх, район южного полюса. Вольный город Сулмал Рэл.


Проходя по улицам еще три дня назад оживленного города, королева не могла сдержать слез. Дворы, проспекты завалены останками альвов, демоны основательно попировали, сократив в одиннадцать раз восьмидесятитысячное население. Редким выжившим удалось пересидеть нашествие в подвалах собственных домов, городской канализации. Хаоты расправлялись с добычей предельно жестко — низшие демоны вроде собакоподобных гончих, бесов, фурий разрывали альвов прямо на месте, душители, суккубы, свежеватели и культисты тащили туземцев на алтари и уже там отрезали головы, вырывали сердца. После того, как Урр'гадас дал команду своим на отход, город был ими покинут в течение пары часов, остались лишь подразделения Федерации и некоторые группы обращенных даранцев, занимавшихся самой грязной работой — расчисткой улиц от трупов. Культисты совместно с ''Дужинниками'' стаскивали тела в кучи и сжигали, дымы от погребальных костров возвышались отовсюду. Разумеется, хаоты не упускали возможности помародерствовать, выносили все, что по их мнению имеет ценность: украшения, магические безделушки, оружие и предметы из адаманта и небесной стали, которые потом переплавят в доменных печах Дарана.

— Я понимаю, вам тяжело. Но Сулмалл Рэлу еще повезло в сравнении с другими городами.

— Повезло!? — разозлилась Дайрина. — Сначала вы устраиваете бойню, а потом лицемерно пытаетесь показать какие милосердные! Будь у меня возможность, я бы прямо сейчас вонзила вам нож в сердце!

— Попробуйте. — Я достал из разгрузки нож и протянул его королеве. Пусть выпустит пар. Убить она меня не сможет, даже если сумеет перерезать горло. Остроухая покосилась сначала в мою сторону, потом на сопровождавших нас Бейнира, Звонарева и отделение технопехотинцев. — Чего вы ждете?

Ненависть взяла свое, Дайрина выхватила ножик и попыталась вогнать его мне в грудь, да только бронежилет шестого класса защиты помешал.

— Довольны? Убей вы меня, что бы это изменило?

Ответом был озлобленный взгляд.

— Вы остаетесь королевой для выживших и после случившегося. Возьмите себя в руки, позаботьтесь о тех, кто уцелел.

Естественно оказывали мы помощь оставшимся не по доброте душевной, так как королева является носителем божественной крови, то представляет для Афины научный интерес. Настолько большой, что ради изучения королевы Система готова кормить, поить, обеспечить жильем тысячи боящихся и ненавидящих нас альвов. Дан приказ хоть немного расположить правительницу к нам, все же при добровольном сотрудничестве исследования принесут более плодотворные результаты.

— Что с нами сделают?

— Эйнэ Шалакх обречен, Хаос в течение нескольких месяцев изменит его до неузнаваемости. Если не хотите превратиться в искаженных порчей рабов, советую послушаться нас и отправиться на Элетаан. Слышали об этом мире?

— Да, практически мертвый мир, наши посланцы бывали там в прежние времена с целью наладить отношения и торговлю с сородичами сидхе.

— Теперь Элетаан принадлежит нам.

— Значит вы поработили элетаанцев… — грустно произнесла королева. — И хотите сделать рабов из нас.

— Никто ни из кого рабов не делает, сидхе как жили, так и продолжают жить, правда, уже в составе нашей империи. Сами вскоре увидите.

— Но здесь наш дом. Мы живем на этих землях с тех, пор как далекие предки из народа лануу заложили фундамент Сулмал Рэла.

— Вы вообще слышали, о чем я вам только что сказал? Хаос превратит Шалакх в крайне негостеприимное место, любая нормальная жизнь исчезнет либо станет уродливой пародией на саму себя.

— Нормальная жизнь… это говорят те, в ком нет ни души, ни Силы.

— Мы просто другие, потому Пантеон и прочие им подобные не желают мириться с нашим существованием. Мы подрываем саму основу их могущества.

— Я догадываюсь почему. Рядом с вами трудно находиться, вы словно источаете смрад и разложение вокруг себя. Во что превратятся остатки моего народа, живя рядом с подобными чудовищами?

— Изменятся и станут другими. — Не будем пока говорить ей про статистику. Число тех, кто способен выжить в условиях земной ноосферы без подпитки маной составляет от девятой доли процента у демонов до одиннадцати процентов у альвов и санхейли.

— Тогда я предпочту смерть!

Тут же глаза вспыхнули двумя красными огоньками, и бездыханное тело Дайрины упало на землю. Введенные в организм нанороботы сигнализировали о резком прекращении жизнедеятельности, остроухая сама себе выжгла нервную систему. Что ж, это ее выбор. Не в первый раз наблюдаю похожие вещи, в начале первого этапа покорения Элетании, когда ССО России ловили местных царьков и пытались склонить их к сотрудничеству, многие совершали самоубийства в лучших самурайских традициях. Кто выпивал яд, кто бросался на меч, вешался, топился, зависит от фантазии и преобладающих в регионе обычаев. Преклониться перед чужаком, особенно перед представителем иного вида, для элетаанского альва немыслимо, они ведь высшая раса. А мы всего‑то хотели нормально договориться.

— Луч, ответьте, вызывает Центр. — Зазвучал голос Афины в эфире. — Как слышно?

— Луч на связи, быстро же ты обо всем узнала.

— Я следила за вами в режиме реального времени. Королева Дайрина была одной из приоритетных задач для нас.

— Ее величество скоропостижно сыграло в ящик. Видимо я слишком плохо влияю на тонкую душевную организацию высокородных особ.

— Оставь свои низкосортные шутки, юморист. Для вас появилась новая задача.

— Следующий пункт назначения?

— Земля.

— Мы здесь не закончили.

— Ситуация складывается ОЧЕНЬ серьезная.

— В чем конкретно она заключается?

— Не здесь. Подробных деталей никто лишний знать не должен, в противном случае последствия будут очень серьезные. Только ты и Гелла, остальные пусть остаются на Эйнэ Шалакх, для них есть другая работа.

Почему‑то мне сразу стало тревожно, впервые за столько лет. Очевидно, намечается что‑то серьезное, что невыполнимо для слабо модифицированных людей.

— Я понял. Прибудем в течение дня.

* * *

Д+3 после начала вторжения. Планета Афилоб, район экватора, равнина Уд — Нех.


— Можешь начинать.

— Да, сейчас.

При помощи плазменного бура несколько сотен метров гранита земляне преодолели всего за день, пробив к Домену прямой проход. Когда расплавленная порода неного остыла, Азенет спустилась вниз и оказалась в небольшом гроте, из стены которого торчала геометрически правильная друза — группа сросшихся минералов, отливавших в свете электрических фонарей желто — фиолетовыми оттенками. Это и был Домен. Демонесса сразу ощутила, что устройство это являлось многомерным, одновременно присутствовало в нескольких слоях реальности. Предшественники лучше всех из когда либо существовавших форм разума познали законы вселенной, перед их мудростью и практически бесконечным знанием преклонялись даже денсорин. И тем не менее, создатели Домена пали жертвам собственной гордыни. Азенет хотела прикоснуться к древней машине, но около нее материализовался земной маг, именуемый модификантом. Облаченная в бронированную перчатку рука крепко сжала руку демонической княгини.

— Остановись. — Пластины шлема раздвинулись в стороны и явили лицо мужчины, покрытое слабо зажившими шрамами. Под кожей в сосудах, превращенных в сверхпроводники, мягким бело — голубым свечением пульсировала чужеродная энергия.

— С чего вдруг?

— Нельзя выпускать Богов Хаоса в нашу вселенную. Я не позволю.

— Ошибаешься, человек… — прошипела Азенет, выпущенная ею волна силы отбросила модификанта в сторону и приложила о росший из пола сталагмит.

— Мы знаем, ты не самый преданный их адепт, тебе не нравится быть слугой Гнурда, Урр'гадаса и им подобным. Стихия изменила твое тело, но не поработила душу.

Слова человека были полной правдой, Азенет действительно жаждала свободы для себя.

— Я не могу ослушаться герольда Ткачихи, иначе он сотрет меня в пыль.

— Или мы его.

— Как? Он любую угрозу предвидит заранее, к тому же помимо него есть другие князья и демонопринцы.

— Просто сделай так, как прошу я, демонические владыки наша забота.

— Я не могу рисковать.

— Иначе никак, подумай, что станет с мирами, если оголодавшие порождения Стихии вырвутся из адского пространства.

— И я получу заслуженную награду.

— От тебя избавятся. Гнурд приказал мне лично прикончить тебя после перенастройки Домена. Вот, смотри, — человек нажал несколько кнопок на наручном миникомпьютере, над рукой возник прямоугольный голографический экран с видео, где запечатлен Наблюдающий Из Тени.

— …слишком своевольна и независима, ее нужно устранить сразу же по завершении активации Домена. Вы справитесь?

— Я справлюсь.

— В одиночку?

— Останется лишь нуклонная пыль, она ничего и не почувствует. Гарантирую.

Внутри Азенет все оборвалось.

— Теперь веришь?

— Верю…

— Выпустишь Хаос и всему конец.

— Проклятый гниляк… — Сжала демонесса кулаки. — Хотел избавиться от меня… Ну ничего, дерьмо ашукра, еще переиграю тебя в твоей же игре!

— Оставайся пока здесь и ничего не предпринимай. К исходу завтрашнего дня из всех демонических повелителей останетесь только вы и с Кайрахосом.

— Да он же слизняк безвольный!

— Ты единолично будешь править Дараном, естественно, под протекторатом Федерации.

— А вдруг я не согласна?

— Есть еще Кайрахос, который более сговорчив.

Азенет усмехнулась:

— С чего такой резкий поворот? Почему вы решили пойти против Гнурда и его покровителей?

— Наши пути с этого момента расходятся. То, что Боги Хаоса сотворили с Землей не может быть прощено, пришла пора платить по счетам. Пусть эти гады загибаются от голода и жрут друг друга в своей вонючей Бездне и дальше.

— Я бы побоялась говорить такое в лицо демону Хаоса.

— Большинство из вас давно перестали ими быть, слишком долго находитесь в материальной форме, отрезанные от естественной среды обитания. Мы исследовали феномен Искажения и пришли к выводу, что чем дальше, тем слабее будет в вас выражено дыхание Хаоса. Вон Даран до сих пор так и не смогли до конца преобразить, кое где даже нормальная природа сохранилась.

* * *

Д +4 после начала вторжения. Российская Федерация, г. Комсомольск — на — Амуре. Нексус.


Никогда не видел такого разнообразия форм и моделей роботов, ими кишело буквально все: они ползали по стенам, потолкам, носились в воздухе, жужжа словно комары. Они слаженно работали вместе как живой организм, каждый выполнял определенную задачу. Помимо дронов наблюдалось огромное количество оптоволоконных магистралей, проложенных здесь и неудивительно с тем то объемом поступающих данных. Ежесекундно Центральная обрабатывает столько информации, сколько не обрабатывал до нее еще ни один искусственный интеллект. Ее глаза и ушли присутствуют не только на Земле, в списке десятки планет нашей и параллельных вселенных, благодаря квантовой системе коммуникации задержка практически отсутствует. Одним из ключевых центров Афины стал Нексус — вероятно самый защищенный объект Федерации. Подземный комплекс расположен в ста метрах под зданием Генерального штаба Вооруженных сил, знают о нем лишь избранные, побывало на нем еще меньше.

Миновав в очередную секцию, мы с Геллой очутились перед преграждавшим вход защитным барьером — оранжевая пленка щита, по поверхности которой периодически проходила рябь.

— Мне казалось, технологии энергозавес мы еще не освоили. — Полюбопытствовал я у Афины. — Или освоили?

— Фотонный барьер. Исследования по созданию ''твердого света'' велись еще в начале XXI века, уже тогда физики научились как бы замораживать свет. Я использовала метод смешивания обычных атомов и фотонов, чтобы подтолкнуть фотоны к взаимодействию между собой. В результате свет стал вести себя по — новому, сродни фазам материи, таких как жидкости и кристаллы. Я пока не довела технологию до ума, но где‑то через год пущу ее для массового использования.

— Какие технологические чудеса ты еще готовишь, если не секрет?

— Например портативные реакторы темного синтеза, обычного термояда становится недостаточно для наших нужд, требуются источники многократно мощнее. Переработка темной энергии выглядит достаточно перспективно — вокруг нас и в космосе ее полно в отличие от гелия-3.

— Ну, имея на руках наработки Предтеч неудивительно.

— Многие из их технологий мы сможем освоить еще очень нескоро, у нас нет элементарной базы для производства. К тому же мы стараемся идти собственным путем.

— Да, насчет собственного пути, мы собираемся избавиться от хаотов?

— Пройди в помещение 46–Г к остальным, там все и узнаешь.

— Я еще хотел спросить.

— Да?

— Неужели трудно мне было сразу рассказать всю правду? Ты не ограничилась синтетическим мозгами и укрепленным скелетом. После того, как я получил пулю в лицо и обнаружил металл вместо кости, то взял смелость и попросил у ребят из исследовательской группы рентген — сканером себя просветить. Ведь там почти ничего человеческого не осталось, у меня дыхание, сука, на гидравлике работает. Я е…ный терминатор!

— Если б ты узнал все сразу, велика вероятность нервного срыва. Постепенная адаптация лучший из вариантов. Миш, признайся, ты стал по — новому воспринимать себя, нас и окружающий мир.

— Что верно, то верно.

— Отныне ты ближе к нам, чем к людям.

— Но я не просил меня таким делать. Или мое мнение в подобных вопросах уже не учитывается?

— Учитывается даже если оно не озвучено. На основе психоанализа твоей личности я сделал прогноз и выяснила, что после двух — трех воскрешений ты бы сам попросил тело покрепче.

Она права, я успел оценить преимущества нового туловища и теперь вряд ли пожелаю возвращения в старое. Технологии позволили избавиться от недостатков бренной плоти, сохранив при этом все ее преимущества: я по — прежнему могу заниматься сексом с женщинами, заводить детей, наслаждаться вкусом еды, испытывать живые эмоции.

— Порой забываю, с кем разговариваю.

Помещение с номером 46–Г являлось чем‑то средним между конференц — залом и цехом с обилием оборудования в виде роботизированных манипуляторов и сборочных станков. Нексус обслуживается роботами и удобств для человеческого персонала почти не предусмотрено. Тут собрались двадцать восемь человек в военной форме, двадцать пять мужчин и три женщины, шесть андроидов женских моделей, четыре БРП ''Головник''. Стоило мне сделать мысленный запрос и инфосфера, через которую общаются машины, послушно откликнулась. Над головой каждого из индивидуума зажглась виртуальная иконка с краткой информацией о нем: имя, фамилия, звание, если таковые есть, личный номер.

Видимо мы с Геллой были последними, кого ждали, сразу после нашего прибытия посреди импровизированного зала совещаний возникла голограмма. Афина предпочитала образ девушки с короткими волосами в обтягивающей одежде и бегущими по ней строчками данных. Теперь внимание было целиком приковано к Системе.

— Все вы оказались здесь не случайно, а как лучшие солдаты Земли — представители человеческой расы и ее творения. За плечами многих из вас десятки лет опыта участия во многих войнах, тысячи уничтоженных врагов и еще больше спасенных жизней. Без таких как вы Россия не пережила бы столько потрясений и невзгод, подобный момент наступает в этот самый миг. Счет времени идет на часы и минуты, рано или поздно до демонических владык Дарана дойдет, что земляне перестали быть союзниками. Они повернут оружие против нас. На протяжении стольких лет мы действовали с ними заодно, однако наши с ними пути отныне расходятся. Демоны Хаоса нашли способ выпустить своих собратьев в реальный мир, ради этого они пойдут на все. Они от начала и до конца использовали нас в собственных интересах, они устроили Катастрофу 2017 года, уничтожившую восемьдесят один процент населения Земли, и обрекли ее на гибель. Такое мы им никогда не простим, они заплатят за содеянное сполна! В связи со сложившимися обстоятельствами в силу вступает план ''Орион-184''. — Дабы не терять время на бессмысленные речи Система скинула содержание операции вместе с частью пароля в виде зашифрованных файлов. — Вторыми половинами паролей к архиву являются даты вашего рождения или сборки. Ознакомьтесь с информацией, после чего она автоматически удалится.

— К чему такие меры предосторожности?

— Никогда не недооценивай своего противника. Хаоты умудрились создать в наших рядах сеть осведомителей, остававшуюся некоторое время незамеченной, несмотря на мои средства контроля и наблюдения. Они сумели просочиться даже руководство Генерального штаба. Это о многом говорит.

— Неужели нашлись такие гниды находятся и по сей день?

— Находятся. Жадность и алчность никуда просто так не исчезнет, как хорошо ни воспитывай подрастающие поколения.

План ''Орион-184'' предусматривал устранение силами Специальных операций и спецназа СВР большей части демонических князей и принцев на Даране. Останутся лишь те, кто готов безоговорочно подчиняться Федерации, а не голосу падших Древних. В любом случае пора нам становиться самостоятельной силой, ни от кого не зависящей.

— У меня вопрос. — Подал голос мужик с нашивками спецназа Службы внешней разведки. — Каким образом мы устраним высших демонов? Ядерное оружие, генераторы пси — излучения? В плане об этом ни слова.

Из пола поднялись полки, оказавшиеся оружейными стеллажами. На них лежало ровно шестнадцать предметов в форме вытянутого яйца, покрытых узорами из сварных швов. По крайней мере так показалось в начале.

— Оружие Предтеч, кратко обозначается как ''подавитель''. Создает высокочастотные пси — волны в виде узконаправленного потока, как радарный луч. В зависимости от настройки успешно поражает как восприимчивые к М — полю формы жизни, так и земные организмы, выжигая нервные клетки. Представленные перед вами подавители — недоработанные опытные образцы, в связи с нехваткой времен придется использовать их.

— Эти штуки убьют высших демонов с первого раза? Второй попытки в случае чего не будет.

— Абсолютных гарантий дать не могу, в крайнем случае, если подавители с модификантами не справятся, по району будет нанесен ядерный удар. Даю последний шанс отказаться от участия.

Никто из присутствующих, включая синтетиков, не включил задний ход. Смерти люди не боялись, а машины просто не умеют бояться в привычном понимании данного термина.

— Когда выступаем?

— Сейчас, каждый получит координаты пунктов сбора, где вас будет ожидать остальная группа. На этом все, друзья, разбирайте прототипы и вперед.


[полчаса часа спустя]


— Странно, никаких кнопок… Может на голос реагирует? — Пока мы ехали через город к портальной станции, я вертел в руках выданное ''яйцо'' и пытался заставить его работать. Насколько понимаю, подавитель находится в свернутом состоянии, дабы при попадании в чужие руки им не воспользовались.

— Да почитай инструкцию, наконец, — изобразила Гелла вздох. — Афина передала тебе подробное руководство по эксплуатации.

— Инструкции для лохов.

— Что ты пытаешься доказать?

— О, нашел! — корпусе из сверхпрочного углепластика мне удалось разглядеть круглые выемки, расположенные в так, чтобы к ним можно было прикладывать все пять пальцев. Биометрический сканер значит. Секунду спустя произошло чудо, что‑то внутри щелкнуло и верхние половинки ''яйца'' разъехались в стороны, обнажив соединяющую их рукоять посередине.

Сбоку на левой стороне зажегся голографический дисплей, показывающий заряд батареи и настроенную частоту импульса. Похожими пушками с плавными обтекаемыми обводами пользовались пехотинцы Ило.

— Генератор направленного пси — излучения ручной, мощность аккумулятора двести киловатт, эффективная дальность поражения — не более ста метров. Количество выстрелов при максимальной мощности — шестьдесят, при минимальной — семьсот двадцать. Оружие в первую очередь предназначено для уничтожения противника, способного аккумулировать в бою биоэфериную энергию…

— Ладно — ладно, убедила.

На усвоение необходимой информации мне потребовались секунды, всего то требовалось открыть загруженный в мозги файл и пролистать текст.

— Что ты опять делаешь? — покосилась на меня Гелла. — Не направляй на меня это.

— Угу. — Я сделал пробный выстрел по своей напарнице, которая вела машину. Вопреки ожиданиям никаких спецэффектов, ни вспышки выстрела, ни шума, ни отдачи, единственное у меня зазвенело в ушах.

— Странное ощущение… — отозвалась Гелла. — Как будто через меня прошло напряжение в десять тысяч вольт.

Согласен, то, что синтетик почувствовал информационно — энергетическое воздействие действительно странно.

— Как такое возможно? Ты ведь неживая.

— В нейрочипе присутствуют органические компоненты, думаю, в них дело. Если мой мозг реагирует на пси — излучение, значит мы только что получили косвенное подтверждение одной теории?

— Какой?

— Синтетическая жизнь также как органическая имеет связь с ноосферой.

— Человеку или животному импульс сжег бы нервную систему.

— Твои действия нарушили технику безопасности. А если б поблизости в момент выстрела оказались гражданские?

— Ну я же посмотрел по сторонам прежде, чем пальнуть.

— Кретин.

* * *

Планета Даран. Азра Кеш, Вечный Город.


— Cкоро… уже совсем скоро. Это будет нашим триумфом.

— Ты станешь новым Богом Хаоса, повелитель?

— Не знаю… вероятность есть, в любом случае ни ты, ни я не будем обделены наградой. Нас ждут бесконечные завоевания, власть, сила, новые знания. Вы не зря страдали в заточении под землей, каждое даже самое незначительное событие есть часть огромной цепи, призванной привести нас к заветной цели.

— А Азенет?

— Тебя волнует судьба этой девчонки, Гармерон? Она выполнит свое предназначение и будет устранена, такова воля Ткачихи Судеб. Азенет нет места в новом будущем.

— И после того, что она сделала…

— Сомневаешься в моих словах?

— Просто не понимаю, она ведь одна из лучших. Пусть не самая могущественная, зато прозорливая и превосходный лидер, без нее наши легионы так и оставались бы толпой неорганизованных оборванцев.

— В этом и вся проблема, Азенет чересчур коварна и не любит подчиняться. Она только и мечтает о том, как поместить меня, тебя, остальных демонопринцев в клетку и наблюдать, как мы умрем в агонии под воздействием подавляющего поля землян.

Словно по волшебству озвученные Гнурдом мечты непокорной демонической княгини стали реальностью. Окружающее пространство наполнили губительные для любого демона эманации, стоящих на страже у входа в зал душителей скрутило от невыносимой боли. Высшие демоны тоже ощутили это, но излучение не могло их убить сразу.

— Что… происходит? — демонопринц Гармерон Кровопийца, несмотря на недюжинную силу, упал на колени, не в силах сотворить и простейшую магию. Каждая частица эфира в радиусе километра распалась, неоткуда стало черпать энергию.

— Земляне включили генератор… — В посохе Гнурда еще оставалась Сила, с помощью которой он собирался сотворить путь для отступления. — Я не смог предвидеть это…

Герольд Аери сконцентрировал улетучивающиеся остатки магии, однако закончить задуманное не успел. Сперва его плащ, а затем и плоть начали истлевать, обращаясь в пыль. Жуткий вопль умирающего божественного посланника разнесся по темным коридорам главной цитадели Вечного Города. Через мгновение в зале объявилась вооруженная группа из людей и роботов.

* * *

Я думал, с главным злыднем Гнурдом будет разобраться намного труднее. Тварь попадает под категорию Архангел, если не Серафим, по идее такого ядерная боеголовка не сможет со стопроцентной вероятностью убить. Тем не менее ликвидация прошла без сучка и задоринки, и без того ослабленного подавляющим полем демона я упокоил единственным выстрелом из пси — пушки. Недавний союзник, издав оглушительный вопль буквально на глазах обратился кучкой тлеющего пепла. Его посох с глухим стуком упал и закатился под стеллаж с демоническими фолиантами. Другой демонопринц беспомощно развалился на полу и стонал от боли. Согласно описанию, это Гармерон Кровопийца, четвертый по влиянию после Азенет на Даране. Внешне он представлял из себя худосочного гуманоида ростом в три метра с покрытой слизью розовой плотью, одежды он не носил. На мерзкой роже вместо рта красовался набор щупалец. Ей богу, материализовавшийся Ктулху из творчества Лавкрафта.

— Пришла пора платить по счетам, господа.

Подойдя поближе к медленно издыхающему адскому отродью, я не смог сдержаться от злорадной ухмылки. Меня переполняло чувство превосходства и радость от осознания того, что хаоты ответят за содеянное.

— Почему?.. — выдавил из себя Гармерон.

— Ты еще спрашиваешь почему!? Думаешь мы забудем и простим те миллиарды жертв, гибель цивилизации, случившиеся по вашей вине? Ошибаетесь, сколько веревочке не виться, а конец всегда один.

— Глупцы… с нами вы могли достичь величия, какое вам и не снилось.

— Пусть твои вонючие недобоги гниют дальше в Бездне.

— Мне все равно, можете убить меня. Это не конец, в бесчисленных мирах есть другие наши собратья… Они найдут другой способ высвободить Хаос, придёт день, и вы познаете гнев Их.

— Мы будем готовы. А ты дружок, не отделаешься легкой смертью.

— Транспортная команда в двух минутах пути. — Подтвердила Гелла — Они просят нас обеспечить дополнительную защиту.

— Обеспечим.

А в Вечном Городе тем временем начинались кровавые бои, хаоты с увлечением начинали резать друг друга и атаковать землян. С гибелью большей части демонопринцев князей относительный порядок в рядах искаженных мгновенно исчез, только воля Гнурда и его подчиненных держала низших тварей в повиновении. Разномастные банды культистов и адских тварей сразу вспомнили о копившихся на протяжении десятилетий обидах, безумная война про принципу ''все против всех'' выплеснулась на улицы Вечного города. Командование Федерации на Даране приготовилось к подобному сценарию заранее и предприняло меры по обеспечению безопасности своих граждан на территории хаоситов. Стратегически важные объекты землян начиная заводами заканчивая военными базами превращались в неприступные для демонов крепости, напичканные автоматическими системами защиты и излучателями подавляющего поля. Любой искаженный, близко подошедший к периметру немедленно уничтожался. Наблюдая за сумасшествием внизу из центральной цитадели я не уставал поражаться, насколько жестоки хаоты в отношении себе подобных, хуже дикарей.

— Не находишь это ироничным? — спросила Гелла, любуясь видом охваченного боями города.

— Что именно?

— Они столько кричали о своей цивилизованности, но после гибели их правителей не прошло и дня как воцарилась кровавая вакханалия. Столько иррациональной жестокости…

— Теперь они показали свое истинное лицо. Я нисколько не удивлен.

Багровые небеса над Вечным Городом расчертили туши десятков транспортных самолетов, выстроившихся в две широкие линии. По военным и гражданским сетям тут же пришло оповещение о проведении масштабной биологической атаки на столицу Дарана, рекомендуется спрятаться в герметичном строении и без нужды его не покидать ближайшие часы. Самолеты распыляли в воздухе чрезвычайно токсичный для демонов метаболический яд на основе окиси этилена. VX или зарин из‑за особенностей биологии на них почти не работает, однако русские ученые подобрали соответствующий реагент. Похожая стратегия применялась на Даране повсеместно: крупнейшие города — ульи хаотов превращались в гигантские могильники, смертность достигала девяноста процентов. Там, где эффективность газовых атак находилась под сомнением, в ход шло нанооружие, уничтожающее любую органику, до которой дотянется. Рои микророботов с отключённым ограничителями один за другим опустошали демонические логова, после их применения местность избавлялась от любого намека на биологическую жизнь. Федерация работала жестко и бескомпромиссно против вчерашних союзников. Славящиеся умением видеть будущее высшие демоны Хаоса облажались по полной программе, не сумев предугадать наш ход. Предвкушение будущего триумфа затмило их умы настолько, что они проигнорировали знаки судьбы, если таковые имелись.

Правду говорят: месть — блюдо, которое следует подавать холодным. Мы преподали сатанинским отродьям славный урок…

* * *

Земля, Комсомольск — на — Амуре, здание Генерального штаба Вооруженных сил Российской Федерации.


— Получаю подтверждение по последней цели. Урр'гадас ликвидирован.

— Ну, это нужно потом отметить. Отныне мы — самостоятельная сила, которая ни перед кем не отчитывается, ни от кого не зависит. — Провозгласил глава Службы внешней разведки, как и прочие высшие чины он в режиме реального времени следил за реализацией поистине грандиозной операции. Высших демонов Хаоса, включая главаря Гнурда, ликвидировали быстро и без серьезных потерь со стороны Федерации. Осложнения возникли с Урр'гадасом Трехликим, успевшим отбиться от группы спецназа при поддержке модификантов и сбежать на Элетанию, к счастью расквартированные там силы своевременно отреагировали, накрыв демонопринца ударом с орбиты.

— Рано праздновать победу, господа офицеры, у нас остается куча проблем в виде миллиарда одичавших демонов и искаженных на Даране. Наши гарнизоны, промышленные объекты находятся в осаде, тысячи граждан нуждаются в эвакуации, линии снабжения переброшенных на Шалакх и Афилоб сил фактически перерезаны. Части 12–го и 8–го армейских корпусов, 3–й мобильной армии предоставлены сами себе, а доставка боеприпасов, запчастей, продовольствия космическими кораблями погоды не сделает — требуемые объемы несопоставимы с возможностями нашего флота.

— Кто ж знал, что все так получится? Об истинных намерениях Гнурда мы узнали в самый последний момент.

— Как считаете, не поспешили ли мы? — полюбопытствовал директор Департамента специальных исследований. — Стоило ли хаотам вообще мешать реализации их замысла?

— Вернер, тебе напомнить, какое говно они нам подложили в семнадцатом? Такие преступления не имеют срока давности.

— Я понимаю прекрасно ваше негодование, генерал, но давайте смотреть на ситуацию в глобальном масштабе. Допустим мы одолеем Ойкумену, добьем Живых Богов, но рано или поздно мы снова столкнемся с подобными им. Вам напомнить про Вселенский Союз или Конклав Эшнех? Без союзного нам Хаоса в классическом противостоянии с ними мы проиграем за счет малочисленности, единственными вариантами останутся переселение в космос или тактика выжженной земли. Вашими стараниями против нас теперь ополчатся помимо сил Порядка еще и силы Хаоса.

— Тебя вечно что‑то не устраивает, старый нацист. По — твоему мы должны были простить и забыть?

— Да.

— Хорошо, что не ты принимаешь решения. — Лебедев никогда не скрывал своей неприязни к директору ДСИ из‑за его прошлого. Свою карьеру оберштурмбаннфюрер Вернер Шрайер начал в Анненербе в середине тридцатых годов XX века, благодаря определенным успехам в изучении паранормальных явлений был замечен Иллюминатами и принят во Внешний Круг. В последствие немец разочаровался в атлантах, увидев в них не просвещенных мудрецов, а кучку сверхлюдей, жаждущих власти. Технологии древних вкупе с сакральными знаниями позволили победить саму смерть, он научился при перерождении сохранять память о прошлых жизнях на поверхности. Возможно, Вернер Шрайер старейший человек на Земле, видевший рассвет и закат множества империй, народов, культур, благодаря бесценному опыту Афина сделала его главой ведомства, занимающегося нетрадиционными исследованиями в области оккультизма, парапсихологии. Он как никто лучше знал, где заканчивается шарлатанство и начинается область непознанного.

— Я сужу, исходя из собственного опыта.

— Твой опыт в данном случае ничем помочь не может. Не обижайся, из тебя получился отличный организатор, специалист по парапсихическим феноменам, но фиговый политик. Хаос избавился бы от нас также, как хотел прибить Азенет, мы были для них расходным материалом. Не более…

— Достаточно споров. — Оборвала Афина. — Только что по моим каналам пришли данные о появлении на Гидонии источника маны колоссальной мощности, не могу определить класс. Вероятно, Арбитр решил лично разобраться с Доменом, раз Амун не справился.

Лебедев присвистнул:

— У нас проблемы. Срочно вызывай генерала Чена.

Уже через секунду на экране появился командующий частями 8–го корпуса на Афилобе.

— Слушаю вас, Центр.

— Срочно начинайте процедуру перенастройки Домена, перекрывайте все пути, ведущие на Гидонию. Вопрос жизни и смерти!

— Только Азенет может войти в контакт с устройством, а ей я б не стал доверять, особенно после того, что мы учинили на Даране.

— Вариантов нет, или рискнем или придется иметь дело с Арбитром. — Предупредил Лебедев. — Его аватара в данный момент готовится совершить переход с Гидонии.

— Арб… вот черт. Сколько у нас времени?

— От пяти до восьми минут. Ваши части не выстоят в открытом бою с ним.

— Я немедленно прикажу начинать.

* * *

В сопровождении взвода технопехотинцев и модификанта Азенет второй раз спустилась к Домену. Отношение людей к ней резко поменялось после того, как стало известно о приказе Гнурда, убийца не исполнил приговор, однако какие‑то нехорошие шевеления происходили. И генерал Чен, и его подчиненные выглядели серьезно озабоченным, жаль, нельзя заглянуть в их разумы.

— Давай. — Командным голосом изрек модификант. — Время не ждет.

— Только после того, как поясните о том, что происходит в последние сутки.

— Гнурд и его компания устранены, Даран погрузился в анархию, твои собратья нападают на нас и на друг друга. Из‑за этого снабжение войск на Афилобе и Шалакхе затруднено. Довольна?

— Подобного следовало ожидать… — удовлетворенно кивнула княгиня и направилась к торчащей из скалы части Домена. Теперь можно со спокойной душой жить дальше, не боясь удара в спину Гнурда, Урр'гадаса, Гармерона и прочих канувших в забвение мертвецов. Едва дотронувшись до поверхности устройства, Азенет испытала на себе воздействие чужеродного разума, не сравнимого ни с чем ранее известным. Внутри Домена обитала сущность, земляне назвали бы ее искусственным интеллектом, правда намного совершенным, нежели любое человеческое творение.

Тетраузел 46329. Доступ разрешен. Манипулятор третьей категории. Экстренные полномочия.

Устройство установило прямое соединение с разумом Азенет, ясно дав понять, что выполнит любую команду. В незапамятные времена Аери Ткачиха Судеб сошла в материальный мир изменила протоколы безопасности для обеспечения доступа в будущем, существа, несущие в себе следы воздействия Хаоса не уничтожаются, как должно быть, а наделяются правами администратора. Демонесса мысленно запросила пояснений насчет принципов работы Домена и управления им, в ответ были получены горы информации. Машина Древних нужна в первую очередь для поддержания работы межпространственных каналов, которые постоянно норовят утратить стабильность. Без Доменов путешествия из мира в мир превратятся в трудное и опасное занятие. Создав из мешанины струнных червоточин, ведущих куда попало, прочную потальную сеть, Предшественники провели своего рода сортировку похожих по условиям планет, тем самым они обеспечили распространение жизни по Метакосмосу. Оказывается, Мировое Древо далеко не одно, а много больше. Домен показал Азенет самую подробную из существовавших карт мироздания, и даже она не являлась полной. Вселенная не имеет пределов.

Подтвердить изменение параметров.

Демонесса твердо решила соблюсти договоренность — лучше быть на вторых ролях в составе Федерации, не имея врагов, чем на сотых подле Богов Хаоса с кучей конкурентов рядом.

Подтверждение получено. Изменения в конфигурацию браны внесены.

Разделить Ветвь Лин пополам оказалось не сложно, Азенет просто приказала Домену закрыть порталы, связывающие Эйнэ Шалакх и Афилоб с Гидонией. Отныне даже Арбитру придется искать обходные пути через другие участки Мирового Древа. Разрыв соединения отозвался головной болью, вдобавок демонесса испытывала сильный упадок сил.

— Дело сделано… — Азенет не удержалась на ногах и упала, модификант вовремя подхватил ее. В присутствии слуг подобное являлось бы недопустимым, демонический владыка не долен показывать слабость, к частью земляне относились к слабым более лояльно и не съедали их.

— Если ты обманула нас и выпустила Стихию…

— Разве земля разверзлась, небеса приобрели багровый оттенок, а из воздуха материализовались легионы демонов?

— Пока нет.

— Можете быть спокойны. Хаос и падшие Древние остались запертыми в своей реальности, если в Кромке образуется хоть малейшая брешь, уже сейчас вы скорее всего стали бы трупами. Истинных порождений Стихии, обитающих в Бездне, не остановят никакие договоры, они — чистое воплощение безумия, сама противоположность жизни.

— Ты выполнила поставленные условия, значит мы сдержим обещание и дадим тебе править Дараном единолично. Только есть одно ''но''…

Азенет насторожила последняя фраза.

— Какое?

— Как я и сказал, после смерти большинства высших демонов Даран впал в анархию и для восстановления порядка пришлось прибегнуть к серьезным мерам… Кайрахос контролирует от силы пять — шесть процентов искаженных и то в основном за счет личного авторитета. С остальными невозможно вести никаких переговоров, доводы разума тут не работают. Нам ничего не осталось кроме проведения тотальных зачисток.

Ожидая вспышки гнева у Азенет солдаты отступили назад, а модификант на всякий случай начал аккумулировать энергию внутри собственного тела. Демонесса лишь покачала головой.

— Как я и сказала, подобного следовало ожидать. Неуправляемых сородичей так и так следует… нейтрализовать, оставшиеся станут костяком моей новой империи.

— Рад, что ты понимаешь сложившееся положение.

— А как поступите с теми, кто избавился от влияния Стихии? В ваших колониях и на Земле обитает некоторое количество демонов, умудрившихся приспособиться к жизни без Силы.

— Никто их не тронет. Дети не виноваты в том, что их родители скоты законченные. Вы все станете частью нашей цивилизации.


Д +5 после начала вторжения. Планета Гидония, Столица.


— Я проиграл, наша судьба предрешена. — Как какой‑то мешок с мясом Арбитр ощущал себя униженным и побежденным, его переиграли жалкие ошибки природы. Такие же чувства он испытывал четыре с половиной тысячи циклов назад после гибели Семнадцати, Арбитру повезло уцелеть лишь благодаря случайному стечению обстоятельств. Мир, где он находился, на целый век из‑за возмущений в ткани мироздания оказался отрезан от путей Мирового Древа.

— Напротив, мы победили, Стихия вряд ли когда‑нибудь вырвется обратно.

— Не понимаю, атлантийцы хотели помочь демонам Хаоса выпустить его в материальный мир.

— Скажем так, они одумались в последний момент. Из всех возможных вероятностей эта была самой низкой. Я готовился к худшему.

— И что теперь? Они заполучили Домен, контроль на Ветвью Лин, а я потерял два мира и лучшие Легионы.

— Это уже не мои заботы. Главная проблема решена, с остальным разбираться тебе.

— Ты ведешь в странную игру Древний. Зачем вообще ты рассказал мне о Домене, хотя знал: устройство захватят атлантийцы? Твои поступки противоречат сами себе.

— Вселенная пребывает в равновесии, любое чересчур серьезное вмешательство приведет к еще большей катастрофе. Я воздействую на события косвенно, стараясь нанести минимальный ущерб и обеспечить продолжение жизни как таковой в целом. Весь смысл заключается в ней.

— Опять говоришь загадками.

— Возможно когда‑нибудь поймешь, а пока в духовном отношении ты недалеко ушел от презираемых тобой ''мешков с мясом''.

— Я тот кто, спасает этих глупцов от самоистребления!

— Ты просто алчная змея, жаждущая власти.

— А кто тогда ты?

Предшественник исчез из пределов восприятия Арбитра, поняв, что вопрос произнесен в пустоту, аватара не стала терять время и исчезла в гигантском круге портала, отправившись на Торфал. Делать на Гидонии больше нечего, хватает других проблем с непокорными полубогами и Конклавом Эшнех.

* * *

Планета Даран. Азра — Кеш, Вечный Город.


Как легко, оказывается, вчерашние союзники превращаются в заклятых. Еще неделю назад мы стояли с хаотами заключали договора, а сегодня отстреливаем их словно бешенных зараженных. Улицы Вечного Города заметно опустели после газовой атаки, боевая химия убила девять десятых демонов и мутировавших под воздействием порчи существ. Уцелевшие затаились в башнях, построенных из застывших магматических пород, подземных катакомбах, периодически недобитые банды культистов и демонья совершают дерзкие вылазки, нападая на блокпосты, патрули, конвои. Отряды чистильщиков ежедневно обнаруживают и выжигают десятки гнезд с тварями, однако закончится все это очень нескоро. Площадь Вечного Города почти равна площади острова Сахалин, а население по приблизительным оценкам достигало тридцати шести миллионов чудовищ. Легко подсчитать, сколько останется, погибни хоть девяносто процентов популяции, выручает то, что единой организации хаоты не имеют. Их стаи, банды, культы воюют с нами и друг с другом, добывая жизненную эссенцию и свежий материал для жертвенных алтарей. Если обычный искаженный, то есть порожденный Искажением мутант, способен протянуть без поглощения биоэнергетической составляющей других существ, демоны — далеко не всегда. Без свежих душ вторые дряхлеют, утрачивают силы и, в конце концов, погибают от истощения, клыков и когтей более сильных собратьев. Исключение составляют черти, приспособившиеся жить безо всякой маны, таким кроме свежего мяса ничего не нужно, хотя об использовании магии приходится навсегда позабыть.

— Центр, Луч-2 на связи, высадку произвел.

— Луч-2, что показывают сканеры?

— Показания чуть выше нормы, ничего особенного, Центр.

— Луч-2, при любой аномальной активности немедленно докладывайте. В случае чего вышлю на подмогу взвод технопехоты.

— Принял, Центр, отбой.

Транспортный ''Ворон'' высадил нас на площади у входа в здание, предположительно там засел один крайне мощный демон с группой последователей. В качестве укрытия рогатый выбрал себе местный ''дом удовольствий'', где до зачистки искаженные люди устраивали кровавые оргии вместе с суккубами. Внешне он сильно смахивал на древний готический собор с узкими высокими сводами. Рискну предположить, хаоситсткие архитекторы вдохновлялись именно средневековой земной готикой. Рогатые у нас много чего переняли, начиная ругательствами и заканчивая технологическими достижениями.

Сводная группа состояла из пяти синтетиков, если брать расчет меня и Геллу, и тройки бойцов в наноброне — достаточно грозная сила. Обитые железом двери отворились перед нами самостоятельно после того, как замершие перед входом статуи горгулий сверкнули глазами. Бойцы ворвались в бордель, держа коридоры под прицелом, из‑за любого угла может выскочить демон или, что гораздо хуже, сектант с автоматом. Вооружили эту нечисть на свою голову, чем осложнили группам зачистки жизнь…

Внутренняя обстановка злачного заведения с точки зрения человека выглядит достаточно мрачной, для демонов наоборот — гостеприимней атмосферы не придумаешь. Болтающиеся от сквозняков на толстых цепях жаровни освещали нам путь, отбрасывая многочисленные тени, которые метались стрельчатым аркам из черного мрамора.

— Ёп твою мать! Чтоб меня! — выругался следовавший за мной боец в нанокостюме. Причина его испуга была вполне понятна, мы наткнулись на коридор с кошмарной демонстрацией хаоситского ''искусства''. В стенах находились вмурованные намертво человеческие тела, выглядевшие как засохшие мумии. При нашем приближении некоторые из бедняг начали подавать признаки жизни: вертели головами и жалобно стонали. Некая потустороння сила поддерживала их существование, причиняя тем самым невообразимые муки. Так хаоты поступали с попавшими в немилость у высших демонов культистами, вплавляли магическим образом в камень и постепенно вытягивали из них эссенцию.

— Спокойно ничего страшного. В первый раз всегда шокирует.

— И это с ними мы союзы заключали? — негодовал техпехотинец. — Да даже пантеоновцы ничего подобного не творили!

— Еще как творили, поверь… Да и мы немногим не лучше, если подумать. — На Элетании в областях, где законы Федерации соблюдаются не столь рьяно, среди людей и хаоситов пользуются популярностью блюда из представителей иных разумных рас. Целые подпольные рестораны за нескромную плату готовы предложить шашлык из ун — варра, отбивную из джехан, суп из санхейли или салат с палочками из мяса оррсум. Наверное, самое мерзкое, заключается в том, что многие граждане не видят ничего предосудительного в употребления негуманоидных рас в пищу. Парадокс, сложившийся в нашем высококультурном обществе. А причина проста — чужие за некоторыми исключениями, вроде альвов, подсознательно воспринимаются как диковинные говорящие зверушки. И Афина ничего не предпринимает для исправления этой ситуации, все равно насаждение политкорректности не приведет ни к чему хорошему. Санхейли, ун — варры, гхуллы, ашукры, саи не могут считаться как остроухие нам ровней чисто по причине недостаточного уровня интеллекта. Как не воспитывай зверя, зверем от этого он быть не перестанет.

— Командир, излучение растет!

— Вот же ж… — закрепленный на моей руке сканер фиксировал скачкообразный рост интенсивности магического излучения. Опыт подсказывает — нужно срочно бежать или искать укрытие. Демон оставил ловушку на случай появления гостей.

Через коридор прямо на нас с ужасающей скоростью неслась стена колдовского огня.

— Приготовьтесь. Сейчас будет жарко.

— А как же вы? — побеспокоился обо мне облаченный в ''Пехлеван'' солдат. — Погибните…

— Ничего страшного.

Ненавижу чувствовать себя запеченной в духовке курицей. На прежнем теле не было живого места от шрамов, я так часто получал термальные ожоги, что никакие регенерационные процедуры не могли полностью залечить рубцы. Пару раз даже приходилось делать пластические операции для восстановления лица. Посмотрим, как выдержит кибернетическое туловище.

— Сука!

Несмотря на отключенные заранее болевые рецепторы, ощущать то, как вместе с элементами экипировки сгорает плоть мало приятного. Жар достигал температуры девятисот градусов — почти напалм. Когда волна огня прошла, я мог лицезреть собственные руки с остатками обуглившейся плоти, камуфляжа, среди которых отчетливо проглядывал темно — серый металл. Ну точно, терминатором стал. Гелла выглядела не лучше — вся обгоревшая, на освободившихся от кожи участков красуется титановый каркас и синтетические мышцы из углеволокна. Вторые для движения не столь важны и служат скорее для более убедительной имитации человеческого тела, лицевой мимики, их утрата, повреждение некритичны, в качестве запасного варианта в дело вступят сервоприводы.

— Вы целы, парни? — обратился я к технопехоте.

— Порядок.

Бронекостюмы ''Пехлеван'' способны выдержать кратковременное воздействие высоких температур, однако абсолютной гарантии не даст никто. Вдруг система охлаждения даст сбой и человек превратится в запеченную курицу — гриль. Троим БРП ''Головник'', что составляли часть команды, подобные удары, что слону дробина. Их специально создавали для сражений с колдунами — пироманьяками.

— Что с боеприпасами и оружием?

Один из армейцев попробовал выстрелить из АК-13 и ничего. Автомат дал осечку, порох, несмотря на специальную формулу, пришел в негодность.

— П…ец и ''калашу'', и БК…

Огнестрельное оружие в одночасье сделалось бесполезной кучей металла и углепластика, благо пси — пушка более тугоплавкая, чем автоматы.

— Меняем план. Вы трое, возвращайтесь назад.

Из бойцов в наноброне плохие специалисты по ближнему бою, против хаосита, ускоряющего в сотни раз движение молекул собственного тела и ловить нечего. Плазменные пистолеты в качестве второстепенного оружия плохо подходят по той причине, что практически не пробивают силовой щит. Продвигаться дальше к источнику маны продолжили без части группы.

Мы оказались в купельном зале, где хаоситы раньше принимали ванны и устраивали мерзкие оргии. Противные запахи серы, аммиака, крови, разложения здесь витают до сих пор. Как‑то мне довелось увидеть воочию подобное мероприятие, впечатления остались крайне отвратительными. В зале наряду со мной, Геллой и пятеркой роботов — убийц присутствовал еще один индивидуум демонического происхождения. Тварь представляла собой распухшую полуразложившуюся тушу ростом до потолка с жуткой зубатой пастью, куда влезет взрослый человек. Ее кожа противного черно — синюшного цвета, пораженная гангреной, вся покрыта язвами и фурункулами с сочащимся оттуда гноем. Не замечая нас, демон своими жирными короткими ручонками разбирал каменную кладку стены на части и пытался собрать на коленке портал. В воздухе неподалеку вращалось кольцо из булыжников, на поверхности которых нанесены магические руны. Демон, судя по движениям, очень спешил нанося символы на камни и делая из них каркас для одноразовых межмировых врат. Я направил в гниляка подавитель.

— Прощай дружок!

В последний момент демон резко дернулся, узконаправленный поток пси — излучения попал ему не в еле различимую голову, а в область плеча. Внушительный кусок туловища вместе с рукой обратился в пепел, тварь издала булькающий хрип и бросилась в сторону недостроенного портала, замерцавшего красными огнями. Второй залп прошивает хаота насквозь и задевает портал. В ту же секунду происходит что‑то непредсказуемое. Грохот. Вспышка света, будто взорвалась сверхновая и вот подо мной уже нет твердой поверхности, я лечу вниз к покрытой ковром зеленой травы земле. Откуда на Даране зеленая трава? Обычное человеческое тело при падении с десятиметровой высоты в лучшем случае отделается тяжелыми переломами, кибернетическое туловище пережило это без серьезных последствий в виде легкого сотрясения мозга и вывиха плечевого сустава. Я, стокилограммовый металлический болван, с ускорением в 9,47g впечатался в каменистую почву. Рядом со мной падали каменные глыбы из черного мрамора, куски стен. Куда же меня занесло? Вправив вывих, я огляделся по сторонам. Альпийские луга какие‑то, что б меня. Даже в двенадцатом тысячелетии они мало изменились, но швейцарскими Альпами данное место не является. Мой компьютеризированный мозг измерил ускорение свободного падения, не совпадающее с земным и элетанским.

''Миша, если получил сообщение ответь.'' — Уже лучше, я не один попал сюда, на связь вышла Гелла. Наши радиочастотные модемы имеют дальность до двухсот километров, неплохо для начала.

''Тут.''

''Хорошо, тебя удалось запеленговать, находишься примерно в шестнадцати километрах от меня. Иди на юго — юго — запад, там встретимся.''

''В каком мире мы находимся?''

''Фрелиом.''

Безымянная получается… Хьюстон, у нас серьезные проблемы, сей мир до настоящего момента считался потерянным, ни Новая Ойкумена, ни Федерации до него не успели добраться. Это значит, тут нет ни одного наших форпостов, орбитальных спутников, не с кем выйти на связь. Мы в полной изоляции. Хотя не совсем, у Геллы в тело встроена нанокузница, теоретически если раздобыть нужные редкоземельные элементы, может получится собрать квантово — механический передатчик и вызвать своих. Надежда остается, поэтому впадать в отчаяние преждевременно. Выберемся рано или поздно…

* * *

22 мая. Элетания, Асшан, южный Калидор. Нейтральные территории, г. Нью — Вегас.


Ни один из известных городов больше не обладает такой неповторимой атмосферой как Нью — Вегас, основанный пятьдесят земных лет назад группой американцев, не захотевших становиться частью Федерации. Это место стало новой Меккой для различных отщепенцев, авантюристов, да и просто туристов, желающих получить свежие впечатления. Ночью никогда не бывает темно из‑за чрезмерного количества неоновых вывесок и голографических реклам, на улицах можно встретить представителя абсолютно любой разумной расы из ближайших секторов будь то местные альфары, демоны Хаоса, искаженные порчей джехан и гхуллы, или здоровяки ашукры с Земли. В Нью — Вегасе находится место для всех. Юрисдикция Федерации здесь чисто номинальная, отсюда и процветающая организованная преступность, куча банд, промышляющих как мелкими грабежами, так и заправляющих крупными делами вроде полулегального игорного бизнеса, торговли оружием и наркотиками. Нью — Вегас, несмотря на внешний блеск, привлекательность, опасное место, где слабые не выживают. Для Саргила это идеальное укрытие, с одной стороны более или менее цивилизованное, с другой никто не спросит, кто он такой и откуда прибыл. Вездесущий контроль Системы здесь резко ограничен, конечно, местная полиция постоянно ловит или уничтожает самых отпетых бандитов, но тех, кто не слишком высовывается, почему‑то не трогает. Затеряться среди стотысячного населения умелому магу не составляет труда, еще один положительный момент — в Вегасе отсутствует запрет на использование мелкой магии, на каждом углу не установлены излучатели подавляющего поля. Сбежав в очередной раз от российского спецназа на Элетанию, Саргил изменил лицо, радужку глаз, голос, цвет кожи со смуглого на белый, комплекцию тела, слегка увеличив рост и ширину плеч, даже запах пота и множество других деталей, поскольку биометрические систем сканирования обмануть очень сложно. Теперь его, пожалуй, вычислят только через анализ жизненной спирали или как ее называют федералы — ДНК. На неопределенный срок Саргил решил затаиться под боком Федерации, как говорится: хочешь что‑то хорошо спрятать, спрячь это на видном месте.

— …а тем временем наши источники в Генеральном штабе вооруженных сил сообщают, что о нормализации обстановки на Даране пока не может идти речи. Несмотря на проводимые войсками зачистки количество уцелевших демонов достаточно велико, по приблизительным оценкам оно составляет до ста миллионов особей. Эксперты прогнозируют начало долгой и изнурительной партизанской войны с остатками сил Хаоса, по всей планете сохраняются тысячи больших и малых повстанческих групп, возглавляемых демонами среднего звена и имеющих в своем распоряжении оружие российского изготовления, в частности, тяжелую технику…

Новости с фронтов приятно удивили Саргила, у землян появились проблемы посерьёзнее, нежели поимка беглого мага. Хоть они умудрились неожиданным образом перекрыть пути на Гидонию и огородиться от Новой Ойкумены, остались окопавшиеся на Афилобе небесные Легионы, нежелающие сдаваться оррсум, на Даране федералы вовсю воюют с недавними союзниками искаженными. Этот бардак Россия будет разгребать минимум несколько лет.

Внезапно Саргил заметил странность — время вокруг словно стало замедляться, пока окончательно не замерло. Изображение в висящем на стене телевизоре превратилось в неподвижную картинку, раздававшая посетителям кафе меню официантка замерла словно каменный истукан. Даже проезжающие за окном машины и проходящие по тротуарам люди и прочие не смели шелохнуться.

— Удивлен?

Маг вздрогнул при появлении напротив него господина в фетровой шляпе, в коричневом пиджаке и брюках. Покрытое морщинами лицо украшала аккуратно подстриженная седая борода. В руках незнакомец держал костяной посох с набалдашником в виде оскалившегося черепа, в пасти которого светился Камень Слез.

— Не особо. — Хотя кому он врет? Конечно удивлен, мало того, что пришелец сумел на такой длительный период остановить время в округе, так еще спокойно держит в руках Шаггоур, посох герольда Аери с заточенной внутри демонической сущностью. Уму непостижимо, насколько сильным нужно быть, чтоб укротить эту вещь…

— Не лги, я вижу тебя насквозь.

— Кто ты?

— Думаю ты и так догадываешься.

— И все же?

Бог, или кем он там является, вздохнул:

— Кое кто называет меня Архитектором, я вытянул тебя, твоего учителя и возлюбленную из забвения. Признаюсь, пришлось изрядно потрудиться над восстановлением ваших духовных сущностей.

Это его шанс наконец получить ответ на волновавшие столько лет вопросы.

— Для чего?

— Ты интересная личность, благодаря своей силе воле сумел взять верх над Нихаду и убить моего давнего ученика, точнее большую его часть.

— То есть… — вытаращил глаза Саргил. — Гефнонх…

— Одна из моих величайших ошибок, я поверил его лживым словам и одарил невероятным могуществом и знанием, как он ими воспользовался тебе, думаю, известно. С тех пор я неустанно занимаюсь искуплением своих грехов и грехов своего народа. Мы виноваты в том, что Хаос на протяжении миллионов лет опустошал обитаемые миры, мы хотели обуздать его, заставить служить себе, но у него было другое мнение. Сто девяносто тысяч земных лет назад в результате неудачного эксперимента Стихия разбушевалась и поглотила моих соплеменников, часть из них уцелела и преобразилась, став самыми новыми Богами Хаоса и истребив всех прежних. Их зеркальным отражением стал Гефнонх, избравший Порядок. В наказание за преступления он долгое время был заточен в созданном мной пространственном домене, однако после того, как Древние сгинули, а я ушел в изгнание, мой непутевый ученик выбрался наружу, сотворил семнадцать своих подобий и основал Пантеон. Другие Боги Порядка… как Нахат, смотрелись мелкими демонами по сравнению Семнадцатью.

— Какое отношение ко всему этому имею я?

— Ты, сам того не ведая, выполнил определенные поручения, привлек внимание Федерации к Афилобу. Цепь событий, приведшая землян к победе над Ойкуменой и адептами Хаоса, не сложилась бы без твоего участия.

— Получается, я твой раб…

— Выбрось эти глупые определения, в тебе есть потенциал. Далеко пойдешь, если не погибнешь… снова.

— Но ты вернешь меня?

— И не мечтай, третьего шанса не будет.

— Это несправедливо! Почему земляне бессмертны, а остальных ждет лишь тьма небытия? Ответь!

— Они не бессмертны, пока существует их мир, существуют и они. Погибнет Земля и все они также исчезнут.

— Слабое утешение.

— Их развитие шло естественным путем большую часть истории, природа сделала их более совершенными, чем остальных. Даже тот подвид человеческой расы, к которому принадлежишь ты выведен Предтечами искусственно в незапамятные времена, в качестве слуг, сами они магией не владели…

— Я знаю. Не стоило напоминать.

— Не все так плохо, друг мой, ты жив и здоров. Используй оставшееся время с пользой, развивайся и, возможно, когда‑нибудь ты сумеешь победить смерть, достигнув моего уровня… — Древний протянул Саргилу Шаггоур. — Вот возьми.

— Я не справлюсь с сущностью внутри посоха. — Помотал головой маг, ощущая на расстоянии эманации Хаоса. — Лучше уничтожь ту штуку.

— С ним справился я, он будет служить тебе также, как прежнему господину.

— Интересно, что с ним стало?

— Убит спецназом Федерации вместе с другими высшими демонами. — Саргил с опаской посмотрел на Шаггоур и, собрав волю в кулак, принял опасную вещь в руки. Камень в посохе сменил свечение с фиолетового на синее, заточенный дух отправил мысленный посыл, заявляя о готовности подчиниться воле нового хозяина. — И позволь преподнести тебе еще один небольшой подарок…

Архитектор щелкнул пальцами и в воздухе материализовалась Мирра, убитая русскими десятилетия назад. Последнее воспоминание о ней у Саргила было связано с ее смертью, когда она медленно умирала, будучи нашпигованной радиоактивными пулями. Но сейчас она стояла возле него ничего не понимая, зато целая и невредимая. Разум отказывался верить в то, что это не иллюзия.

— Прощай и смотри, не обмани мои ожидания…

Архитектор исчез и вскоре время вернулось в нормальное русло, а Саргил с находящейся в ступоре Миррой остались на виду у посетителей кафе. Этот инцидент не должен привлечь слишком много внимания, подобное тут происходит постоянно.

— Я только что умирала

— Тише, — нежно обнял ее Саргил. — Все осталось позади.

* * *

Эпилог

23 мая. Земля, южная Монголия, территория Орды.


— От имени Российской Федерации приветствую вас, королева Алтеа, я генерал — майор Семен Лебедев, уполномочен вести переговоры с вами.

— Приветствую вас от лица Хигарской Орды, я искренне рада, что появился шанс уладить разногласия между нашими народами, раз столь высокопоставленная персона наконец‑то решила нанести дипломатический визит. Надеюсь, вам понравится у нас.

Королева Алтеа совершенно не походила на монстров ашукров, внешне она неотличима от человеческой женщины и даже в какой‑то степени привлекательна, если не брать в расчет отсутствие волосяного покрова и бледную тонкую кожу с проступающими капиллярами. В качестве церемониальной одежды правительница саи носила нечто вроде брони из хитина, подчеркивающей ее стройную фигуру. Вместо короны голову венчал головной убор наподобие древних рыцарских шлемов с открытым лицом. С плеч ниспадала длинная коричневая мантия с нанесенным на ней Всевидящим Оком ныне почивших атлантов. Вместе с королевой встречать важного гостя явилась и многочисленная свита Алтеи, состоящая из зараженных ''Пожирателем'' людей и телохранителей ашукров.

— Я тоже.

— Предлагаю пройти в мои покои, чтобы с глазу на глаз обсудить насущные проблемы и прийти к соглашению. — Предложила королева главе СВР. — Тут слишком много лишних ушей.

— Согласен. И не могу не подметить ваш отличный русский язык, Алтеа.

— Ничего особенного. — Отмахнулась королева саи. — Это было не трудно, тем более я ожидаю в будущем тесно сотрудничать с Федерацией.

Подземный дворец действительно впечатлял размерами, на протяжении тысячелетий он служил запасной резиденцией для прежних правителей Хигары, после их гибели тут обосновалась королева Алтеа. Поддерживаемые базальтовыми колоннами своды уходили вверх на целых тридцать метров. Сложно представить, сколько усилий и жизней затрачено на строительство подобного объекта. Генералу Лебедеву было трудновато по достоинству оценить дворец из‑за жуткой темени, жители подземелий привыкли довольствоваться малым количеством света либо обходиться без него. Вместо электрических, масляных ламп, саи применяли высаженные в больших глиняных горшках и на небольших клумбах растения и грибы. Их биолюминесцентного свечения местным обитателям вполне хватало.

Покои королевы не блистали особой роскошью, рядовые землекопы равнодушно относятся к богатству — сама концепция им практически незнакома. Что с них взять, саи мыслят несколько иными категориями, их сообщество по устройству ближе к улью насекомых.

— Присаживайтесь, слуги сейчас принесут блюда. — Королева пригласила генерала на ужин при свечах, видимо так она хотела улучшить свои шансы и показать, что не так уж трутни и чужды человечеству.

— Алтеа, позвольте полюбопытствовать, сколько вам лет? — Лебедев не боялся задавать бестактные вопросы предводительнице Орды. Здесь он устанавливает правила, Федерация не оставила кротам выбора — либо они постепенно становятся частью единой цивилизации, либо будут уничтожены как оррсум. Дни жуков сочтены, через две недели будут подорваны термоядерные заряды в районе Йеллоустонской кальдеры, тем самым спящий последние шестьсот с лишним тысяч лет супервулкан пробудится. Этим Афина планирует решить сразу две проблемы. Устранить обосновавшихся на западном побережье Америки арахнид и, самое важное, решить проблему глобального потепления. Выброшенный в атмосферу пепел снизит среднюю температуру на Земле до приемлемого уровня. Часть саи оказались умнее жуков и, не желая исчезать как вид, согласились на переговоры, главе СВР осталось лишь окончательно обсудить условия капитуляции.

— Сто двадцать девять, всего одна треть отведенного мне срока.

— Значит застали прежнюю эпоху.

— Мы были их покорными рабами, но это время ушло, не в последнюю очередь благодаря вам.

— И тем не менее, будем честны, вы нас ненавидите за устроенный геноцид, за миллионы сгоревших в атомном пламени собратьев и десятки разрушенных городов.

— Что было, то прошло… Нужно смотреть в будущее и поменьше оглядываться назад.

— Жаль, вашу точку зрения не разделяют многие королевы и вожди. Вы, Алтеа, без преувеличения проделали грандиозную работу, собирая расколотую Хигару обратно по кусочкам и налаживая мир, однако южные племена и кланы продолжают бессмысленные междусобицы. До них никак не доходит, что они сами роют себе могилы.

— Я считаю еще не все потеряно, некоторые прислушаются, если надавить как следует, — взволновано сказала Алтеа. — В конце концов, они не самоубийцы.

— Время ушло. Они не могут ужиться между собой, не говоря уже о человечестве. Иного выхода кроме дезинфекции не остается. — У королевы похолодело внутри от того, с каким цинизмом человек говорил о ее расе. Словно саи какие‑то полевые вредители. — До вас наверняка доходят слухи о судьбе демонов Хаоса на Даране.

— Я периодически просматриваю ваше телевидение. — Кивнула Алтеа в сторону висящего на стене головизора российского производства. — Особенно новостные выпуски и сериалы.

— Скоро мы объединим Геону под единым знаменем и там не останется места для воинствующих дикарей.

— Орду ждала бы та же участь, откажись я от переговоров?

— Да. В течение года территории южнее ваших владений подвергнутся масштабной дезинфекции, сначала мы распылим в воздухе микромашины, любая органика в туннелях и на поверхности будет расщеплена на молекулы. Затем в дело вступят наши войска, они очистят всю Индию, Юго — Восточную и Среднюю Азию от присутствия остатков не подчинившихся Орде саи. Ну а после мы начнем масштабное восстановление нанесенного биосфере ущерба и озеленение пустынь. Температура на планете как раз упадет до нормальных значений.

— Амбициозно. Не боитесь, что они о ваших планах узнают?

— Без разницы, они ничего не могут противопоставить рою микроскопических убийц. В первый раз при проведении подобной атаки Нахату удалось отключить боевые наниты благодаря наличию у него продвинутой технологии одной древней расы. Снова этот трюк не пройдет.

Алтеа замолчала, обдумывая услышанное. Если переговоры провалятся истребление ждет и Орду, занимающую Монголию и весь северный Китай.

— А хотите знать, почему нас не в состоянии победить большинство врагов? — нарушил тишину Лебедев.

— У вас передовые технологии и оружие.

— Нет, Алтеа, вы не правы. Дело в информации, для нас это стратегически важный ресурс, ценность которого что Ойкумена с хаотами, что геонцы сильно недооценивают. Знание — сила, именно поэтому шестьдесят лет назад мы всего за несколько месяцев сокрушили вашу цивилизацию с тысячелетней историей. Не оружие массового поражения сгубило саи, нет, вы легко могли бы отстроить разрушенное заново и быстро восстановить популяцию. Вас сгубило то, что мы сумели вычислить и прибить Иерофантов с Нахатом, тем самым лишив Хигару головы, не помогли ни архидемону, ни атлантам никакие уловки.

— Я готова выслушать ваши условия.

— Первое, вы допускаете на свои промышленные и военные объекты наших наблюдателей, гарантируете их безопасность. Второе, к вам будет приставлен советник, который станет давать различные рекомендации насчет проведения реформ. Третье, прекращаете разработку атомной бомбы и все работы в данном направлении…

При упоминании ядерного проекта, осуществляющегося в атмосфере строжайшей секретности, Алтеа сжала кулаки. Как же глубоко проникли шпионы Федерации, раз ничего не удается сохранить в тайне!?

— Никто же посторонний не должен был знать! Меры безопасности…

— Говорю же, мы знаем толк в добыче информации, ваши коллеги с Тируса точно также пытались скрыть разработки ядерного оружия и средств его доставки — баллистических ракет. — Генерал протянул вперед ладонь, куда через секунду с потолка переместился маленький зеленый огонек. В туннелях обитает много подземных светлячков. — Гляньте на это маленькое чудо.

Глава СВР передал озадаченной Алтее насекомое.

— Как вы так быстро приручили его?

— Я его не приручал, если вы внимательнее приглядитесь, то поймете, что данный светляк не является живым. Он механический. Это робот — шпион, оснащенный микрофонами, камерами, химическими анализаторами, при желании он вообще может ужалить вас во сне и впрыснуть в кровь смертельный яд. Никто даже не догадается. Все это время за вами ведется слежка, ни одно действие не останется незамеченным и бороться с этим бесполезно, таких зондов по Хигаре летают тысячи.

Разглядывая ползающий по пальцам механизм, Алтеа не могла скрыть своего удивления и восхищения:

— Поразительная имитация… Нам до такого очень далеко.

— Намного ближе, чем кажется. Федерация может поделиться с вами своими достижениями, решить проблему голода, избавить от болезней, старости, помочь улучшить уровень жизни низших каст. Разумеется, есть ряд условий…

— Три из них вы уже назвали. Какие еще?

— Строгое ограничение рождаемости у абихае, шайум, ибо они плодятся, не зная меры. Пятое, выдача нам людей из касты эннолов, служивших прежним повелителям.

— Среди них много моих сторонников, если я начну выдачу, меня попытаются устранить. Это ашукры, шайум, абихае беспрекословно пойдут за мной куда угодно, подчинение королеве заложено в их генетике, люди же… гораздо независимее, на вас не действуют мои феромоны.

— Мы готовы обеспечить вашу безопасность. — Королеву ждала новая неожиданность, за спиной сидящего генерала словно из ниоткуда возник прозрачный силуэт с нечеловеческими пропорциями — слишком худой для людей и саи. — Не бойтесь, это просто боевой робот с генератором маскировочного поля, нашей последней разработкой. Он может находиться в сантиметре перед вашим носом, а вы ничего не заметите. Электромагнитные волны в видимом спектре беспрепятственно проходят сквозь него. Отныне он станет вашим невидимым телохранителем.

— Но…

— Это не обсуждается, — холодно отрезал Лебедев. — Королева Алтеа слишком ценна для нас и своего народа, не станет ее, и Орда распадется на удельные княжества. Сложившаяся вертикаль власти крайне неустойчива, держится исключительно на вашем авторитете и культе личности. К тому же нас есть достоверные сведения, что остатки Иллюминатов здравствуют и по сегодняшний день. Да, мы основательно проредили их ряды, уничтожив всех высших иерархов, но адепты рангом пониже выжили и затаились. Болезнь следует вылечить окончательно, дабы она снова не дала метастазы. Выдать эннолов нам в ваших интересах, если в ходе проверки выяснится их причастность к новому заговору, то будут ликвидированы, если нет — отпустим на свободу.

— И все равно, кем я буду смотреться в глазах приближенных, когда пойду на многочисленные уступки Федерации? Многие расценят это как предательство собственной расы.

— Мы обставим наше сближение соответствующим образом, ни у кого не возникнет мысли о королеве — предательнице. Все пройдет по мягкому сценарию, в глазах саи Орда и Федерация сделаются равноценными партнерами.

— Но ведь это далеко не так…

— Выбор у вас не велик — идете в светлое будущее вместе с нами или становитесь частью истории. Мой мир и так натерпелся мучений от бесконечных катастроф, войн.

— Ваш мир? Испокон веков тут обитаем и мы.

— Вы чужие на Земле, я помню те времена, когда люди гадали, существует ли жизнь за пределами этого мира. Астрономы вслушивались в радиоэфир в надежде поймать хоть какой‑то сигнал от внеземного разума

— Скучаете по той эпохе?

— Иногда, все ж спокойнее было. Да, были войны, экономические кризисы, природные катаклизмы, но по сравнению с нынешними они смотрелись мелочью… Впрочем, и тот мир катился в пропасть, мы его в итоге сами уничтожили.

— Вы же в прямом эфире второго канала обвинили в Катастрофе 2017 силы Хаоса, что на них лежит ответственность.

— Они чуть — чуть подтолкнули человечество, жаждавшее новых миров, жизненных пространств и легкодоступных ресурсов. Ящик Пандоры открыл человек, а не демон или иная форма жизни. Винить в первую очередь нужно самих себя, ну и, разумеется, сделать выводы из прошлых ошибок. Мы сделали и пытаемся помочь недальновидным потомкам, включая саи, их избежать.

— Получится ли?

— Время покажет