КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 453883 томов
Объем библиотеки - 648 Гб.
Всего авторов - 213104
Пользователей - 99901

Впечатления

Shcola про Арх: Лучший фильм 1977 года (Альтернативная история)

Дальше третьей книги не продрался. Может кому больше повезёт.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
greysed про Федотов: Пионер гипнотизёр спасает СССР (СИ) (Альтернативная история)

странная хрень

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
vovih1 про Линдсей: Цикл: " Декстер". Компиляция. Книги 1-8 (Маньяки)

спасибо!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Vladimir R. про Волков: Как жирафе седло или Нужен ли бог эволюции? (Самиздат, сетевая литература)

Свт. Василий Великий (Толкования на Пс. 13:1)
Рече безумен в сердцы своем: несть Бог. Растлеша и омерзишася в начинаниих: несть творяй благостыню

Как действительно лишенный ума и смысла, безумен тот, кто говорит: «несть Бог». Но близок к нему и нимало не уступает ему в бессмыслии и тот, кто говорит, что Бог – виновник зла. Я полагаю, что грех их равно тяжек: потому что оба равным образом отрицают Бога благого, один говоря, что Бога нет, а другой утверждая, что Он не благ. Ибо, если Бог – виновник зла, то, очевидно, не благ. А поэтому и в том и другом случае отрицается Бог.

http://bible.optina.ru/old:ps:013:01

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
tel89243633353@gmail.com про Kaldabalog: Чародей | Cyber wizard (Киберпанк)

Владимир Фремо
Кропатель праздный и убогий!
К тебе, негожий друг пишу,
Когда под гнётом патологий
Ты тянешься к карандашу.
1:
Заклинания, направленные на меня самого действуют как раньше, но вот магия, направленная из моего тела вовне, просто рассеивается.
2:
Заколдованная заточка скорее аптечка, но для боя точно не годится. А вот кусок арматуры уже получше будет. Хотя, для начала я сделал себе пару колец из проволоки, чтобы зачаровать их на повышение силы.
3:
И вот, теперь я использовал похожее зачарование, чтобы частично вернуть себе руку.
Пошевелив механической конечностью, я только отметил, что она почти не ощущается.
4:
Я выковырял из них часть механики и внедрил несколько зачарований, соединив магическую конструкцию со своим потоком магии.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
DXBCKT про Бушков: Все могут короли (Научная Фантастика)

Не знаю почему было выбрано именно это название — но думаю (с большой вероятностью) это лишь дань «одному суперхиту» тех времен...

По сюжету этого микрорассказа — нам будет представлен некий король, который «все может», но который (как всегда) уже «вконец обожрался» и хочет чего-то еще... И как всегда, желания такого человека, заводят его «в трясину»...

Не буду вдаваться в подробности («темпоральной механики и раздавленных бабочек»), однако выбор (короля) внезапно (но вполне ожидаемо) оборачивается крахом всех его замыслов)) Так что это именно то, о чем говорят «лучшее враг хорошего».

Не стану здесь особо комментировать сюжет, т.к данная сказка (а это именно сказка, о чем я понял лишь добравшись до финала данного сборника) не претендует на особую мораль, кроме той, где нас учат «бояться своих желаний».

Данный сборник «Волчье Солнышко» (произведений автора) я «мучаю» уже не один месяц (параллельно с другими книгами), но только сейчас понял, что относить данные рассказы к «фантастике или фентези» просто бессмыслено)) Оказывается если все смотреть «под другим углом», весь этот сборник очень напоминает какой-нибудь «томик» сказок (той или иной) «малой народности»... Местами поучительно, местами не очень... Но иногда и «посреди этого шлака», можно отыскать бриллиант))

Рейтинг: -3 ( 0 за, 3 против).
DXBCKT про Санфиров: Под покровом тайны (Фэнтези: прочее)

Самое забавное, что вчера прочитав (роман?) автора под названием «Рожденная убивать», я его тут же раскритиковал... Своего отношения я «за сегодня» не изменил, однако возвращаться к другой серьезной литературе (которую я «мучаю» уже не один месяц) отчего-то желания не возникло))

И вот я весь такой, перебрав все прочие варианты, вдруг решил вернуться к творчеству автора)) Знаю, знаю — все это чисто подростковая литература, с элементами... всякими элементами)) Но, чего не отнимешь у автора — так это того что все «это», читается прям на одном дыхании)) И пусть местами происходит совершенейший бред... но в целом, это бред несколько наивен.

По сюжету данной книги, вдумчивый читатель опять столкнется: с подростковыми (а точнее «дефчачьими» проблемами), низкой самооценкой, национальным вопросом и... желанием все изменить. И как обычно (по автору) появляется некий «таинственный молодой человек» и... наченаются метаморфозы))

Как и в «Рожденной убивать» героиня мгновенно меняется, «берется за ум», начинаются чисто физические изменения (как обычно в красавицу и супервумен... только на этот ра не «в вампира», а в «оборотня»))... Знаю, знаю... бред!!! Но читается он очень легко))

В общем, как всегда чисто этим (естественно) все не ограничивается, появляются «новые реальности», порталы во времени и... разборки с КГБ)) Паралельно (в другом мире) начинаются разборки в стиле фильма «Другой мир» (типа вампирских кланов, кланов оборотней и т.п и т.п). Разумеется наша ГГ становится ожившей мечтой подростка, скачет по реальностям, режет головы (и иные интимные части тела)) и становится «мечтой» прочих персонажей. Плюс ко всему -чисто сказочный сюжет с бабушкой и прочим За... полярьем))

В итоге — не скажу что тут все написано «на отлично», но по сравнению с вышеупомянутым «Рожденной убивать», данный фрагмент лучше замотивирован и «подан к столу». В остальном все тоже — идея «прыгать из своей квартиры» в другую реальность, просто убивает весь замысел... В конце концов, уже проверено не раз... Когда тот или иной автор начинает наделять своего персонажа подобными сверхспособностями, уже на 100-й странице становится тупо скучно, а на 200-й книга отправляется «в утиль» (ибо все в основном сводится к количеству награбленного, захомяченного или застреленного).

В общем, если не обращать внимание на то, что все переживания героини сотворены автором (мужского пола), и изначально рассматривать данное произведение как современную сказку (а по факту она именно сказка и даже не фентези) то и особых проблем при чтении не должно возникнуть.

Кстати, тут есть странный момент (не могу не упомянуть)) Не совсем понятно, но отчего-то уже во второй (книге автора) столь пристальное внимание отдается вопросу бритья... кхм (интимных частей тела?)) Видимо это какой-то «пунктик» уже лично автора)) Ну да и бог с ним.

В остальном, вердикт прежний: если Вам нужно отвлечься от работы и представить мир, где все получается «по щелчку пальцев» то это самое то)) И отдохнув душой, можно спокойно возвращаться в дебри проблем и прочих «жизненно необходимых» действий по сбору наличности «на прожитие и прочие потребности»))

Рейтинг: -2 ( 0 за, 2 против).

Мёртвый лес (СИ) (fb2)

- Мёртвый лес (СИ) 371 Кб, 105с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Павел Швецов

Настройки текста:



Глава 1


Кайл Одли, как частенько с ним бывало, проснулся всего на пару минут раньше будильника. Он быстро заморгал, сонно потянулся и громко зевнул, спуская ноги с тёплой кровати на холодный пол.

В небольшой комнате на втором этаже частного дома, кроме него жил ещё один человек — его родной брат Мэтт. Он был всего на год младше Кайла, но как внешне, так и по характеру отличался кардинально.

Его постель уже была пуста, и не заправлена, что Мэтью позволял себе только в те дни, когда их мать Анна рано уходила на дежурство в больницу.

Время шло, но Кайл всё сидел и сидел, недвижно следя за секундной стрелкой будильника. Наконец приложив усилие, он сбросил оцепенение, и всё же принялся собираться. Сегодняшний день в школе обещал быть крайне важным для него во всех смыслах.

Первая и официальная причина — это последняя консультация перед скорыми выпускными экзаменами. А вторая, но не по значимости лично для Кайла, это возможность наконец пригласить Элишу на бал. От этой мысли его в очередной раз бросило в холод, потом в жар, потом снова в холод. Он знал девушку, жившую в доме по соседству уже много лет, но всегда делал вид, что между ними нет ничего кроме дружбы. Но сейчас…

Из ванной Кайл проследовал на кухню, где Мэтт уже вовсю хозяйничал. Со стороны плиты, а именно из большой глубокой сковороды пахло так, что Кайл согласился бы поесть оттуда только под дулом пистолета.

— Доброе утро, братишка! — весело поздоровался Мэтт, который словно и не замечал отвратительного запаха, который с каждой секундой становился всё сильнее. — Ты как раз к завтраку.

— Я лучше буду хлопья, — Кайл закашлялся и бросился открывать окно. — Ты опять за своё? Сколько можно мучить меня своей готовкой?

Мэтт наморщил своё пухлое лицо и неодобрительно посмотрел на брата.

— Ты же знаешь, однажды я стану поваром и открою свой ресторан… Ну или кафе на худой конец.

— Не забудь сказать мне его название, чтобы я случайно туда не забрёл, — таким же ворчливым тоном отвечал Кайл.

Они позавтракали в молчании, собрались и вышли на улицу. Кайл нарочно тянул время, копаясь с ключами от входной двери. Элиша ещё не вышла из дома, а он очень хотел пойти в школу с ней.

— Дай, сюда ключи! — толкнул его Мэтт и быстро закрыл дверь.

Делать было нечего и Кайл, вздохнув, поплёлся за ним по дороге. Ничего, он встретится с Элишей чуть позже. Нужно лишь выбрать момент, позвать её в место потише и…

— Кайл! Ты, что оглох?! — Мэтт с силой дёрнул его за рюкзак. — Я тебя уже три раза спросил: кто по-твоему сильнее: вампир или оборотень?

— Какая вообще разница! — вспылил Кайл. — Всё равно ни тех, ни других не существует в природе!

— И что с того? Это всё равно очень важный вопрос!

Мэтт, как всегда, не собирался так просто отстать. Вообще-то дорога от их дома до школы пешком занимала минут десять. Но когда брат начинал свои пространные размышления, да ещё и пытался втянуть в них Кайла, время словно останавливалось.

«Спокойно. Спокойно. Очень скоро ты уедешь учиться в колледж, и тебе больше не придётся слушать этот бред о вампирах», — мысленно успокаивал себя Кайл.

Как бы там ни было, они миновали ряд похожих друг на друга жилых домов, дважды повернули, пересекли небольшой парк и оказались у двора школы. Утро выдалось тёплым и ученики не спешили заходить внутрь. Разбившись на группки, они оживлённо болтали, рассуждая о том, кто как вчера провёл вечер, и что собираются делать сегодня.

Кайл редко участвовал в таких разговорах. Он быстро оглядел двор, убедился что его единственного друга Алана здесь нет и уже собирался пойти в класс. Но его окликнули.

— Эй, Одли! Одли! — По пути растолкав стайку восьмиклассников, к ним шёл Найджел. По факту он был всего на два месяца старше Кайла, но на вид лет на пять. От природы огромный, он к тому же обладал взрывным, порой даже неадекватным нравом.

— Да? — Мэтт повернулся к нему.

— Не ты, жирдяй! Брат твой!

Кайл не хотел в этом признаваться даже самому себе, но в душе он побаивался Найджела. Главный школьный задира не раз нападал на него в коридорах без причин. И каждый раз Кайл проигрывал.

— Что случилось? — спросил он, стараясь придать голосу непринуждённый тон.

Найджел раздражённо посмотрел на Мэтта.

— Тебе чего не ясно, сарделька? Вали отсюда, я хочу поговорить с твоим братом!

Мэтт вопросительно посмотрел на Кайла. Тот кивнул. Если сейчас будет драка, то присутствие брата ему никак не поможет.

— Я знаю, ты неплохо общаешься с Элишей Хейли, — тут же перешёл к делу Найджел.

— Да, мы соседи и… дружим. А что?

— Замолви за меня словечко перед ней. Я хотел позвать её погулять на днях. Но она меня послала. Говорит, что не гуляет с «такими как я». «С такими как я»… Что это вообще значит?

— Поверь, тебе лучше не знать, — серьёзно сказал Кайл.

Что-то внутри у него неприятно заныло. Виктория так долго жила рядом с ним, и при том он ни разу не видел её с парнем… Но ведь она красива и это замечал не только он.

Найджел ждал ответа, с каждой секундой теряя терпение. Часть естества Кайла — его трусливая часть — кричала ему: «скажи, что сделаешь всё, что он просит и уходи. Поменяй номер телефона, адрес и внешность, если понадобится». Но другая часть…

— Я не могу, — услышал свой собственный голос Кайл. В его голове вдруг пронеслась мысль: «Сейчас или никогда». — Я сам хочу пригласить Элишу.

Найджел явно не поверил услышанному. Его прыщавое лицо скривилось в насмешке.

— Ты? Да, ладно, хорош! Посмеялись и хватит. Скажи ей, что я хороший парень и… ну напой ей, что-нибудь. Не всё же мне тебе разжёвывать!

— Я не…

Но Найджел с силой хлопнул его по плечу и уже скрылся в дверях школы. Нужно было срочно найти Элишу и пригласить её первым. От одной только мысли о том, как Найджел держит её за руку, как обнимает, целует… Б-р-р!

В пару прыжков он поднялся по ступенькам, но тут прозвенел звонок. Пришлось идти на урок. Химия была одним из самых нелюбимых предметов Кайла. И как ни старалась миссис Аграйт втолковать ему значение химических формул, её попытки каждый раз заканчивались… неудачей.

К счастью, сегодня миссис Аграйт предпочла обойтись без взрывов в классе, и Кайл мог занять место за последней партой и спокойно смотреть в окно на школьный двор, деревья, которые уже успели покрыться листвой и птиц сидящих на ветвях.

К нему подсел Алан — за низкий рост все его называли Коротышкой. Он был ниже Кайла на добрую голову и таким щуплым, будто закончил расти ещё в младших классах.

— Какие планы на сегодня? — шёпотом спросил Алан.

— Получить по голове, — буркнул Кайл и, видя недоумённое лицо друга, нехотя рассказал ему о ситуации с Найджелом и Элишей.

— Да… Дела, — спустя пару минут протянул Алан чуть громче, чем можно было, и за это удостоился неодобрительного взгляда учительницы. — Слушай, если будет драка, можешь на меня рассчитывать! Я порву этого Найджела! Вчера посмотрел новый боевик и теперь жду не дождусь возможности испробовать новые приёмчики оттуда.

Кайл улыбнулся. В бою Алан был ещё бесполезнее его, но сама готовность друга вступиться за него…

— Спасибо, — кивнул Кайл. — Но может до этого и не дойдёт. Кроме того, я не хочу, чтобы Найджела увезли в гипсе после встречи с тобой.

— Какой ты добрый, Кайл! Ты главное не тяни с Элишей. Такому уроду, как Найджел с ней, конечно, ничего не светит, но в школе есть и другие парни.

Кайл всё прекрасно понимал и сам. С трудом дождавшись звонка на перемену, он бросился в коридор. Толпы учеников, заполнивших собой всё вокруг, задержали его, но он всё же нашёл Элишу.

— Привет! — чуть запыхавшись, сказал он.

— Привет, — она отошла от двери кабинета и улыбнулась ему так, что у Кайла электрический разряд пробежал по спине. — Мне как раз нужно с тобой поговорить.

— И мне. Но давай ты первая.

Она откинула свои длинные светлые волосы назад и проверила, нет ли кого поблизости. А потом заговорила как можно тише, на этот раз её лицо было серьёзным и даже немного измученным.

— Я о том, что было вчера… Я знаю, что ты всё видел.

Кайл уже почти успел забыть о вчерашнем, но слова Элиши вмиг освежили его память. Тогда он как раз вышел на задний двор, и услышал крики со стороны дома семейства Хейли. Любопытство взяло над ним верх, и он пошёл проверить, что там.

Отец Элиши — мистер Хейли был в ярости. Он за что-то ругал свою жену, сотрясая в воздухе увесистыми кулаками. Миссис Хейли, чуть не плача, пыталась успокоить мужа, но у неё ничего не получалось.

Когда мистер Хейли отвесил ей звонкую пощёчину, на улицу выскочила Элиша, чтобы защитить мать. Скандал переместился внутрь дома, а Кайл был настолько поражён увиденным, что ещё какое-то время не мог сдвинуться с места. Он всегда считал мистера Хейли человеком уравновешенным, и уж точно не способным бить свою жену.

— Да, но я не специально, честно! — сказал Кайл, глядя в зелёные глаза Элиши. — Но… Почему твой отец так себя вёл? Что на него вдруг нашло? Он был всегда таким тихим, когда я встречал его на улице…

— Вот именно, на улице, Кайл, — грустно ответила Элиша. Несколько секунд казалось, что она сейчас расплачется, но этого не произошло. — Не будем об этом. Я лишь хочу попросить тебя не рассказывать никому об этом.

— Но, Эли, если он вас… В общем это не правильно! Нужно с этим что-то делать!

— Кайл, пожалуйста! — Она взяла его за руку и крепко сжала. Он не мог ей сопротивляться. Больше не мог.

— Ладно. Но пообещай, что если тебе понадобится помощь, ты хотя бы скажешь мне.

Элиша одновременно улыбнулась и расплакалась. Растерянный Кайл понятия не имел, что ему сейчас делать. Он открыл было рот, закрыл, снова открыл, но так ничего и не сказал.

— Извини, — пробормотала она, вытирая слёзы. — Я просто рада, что у меня есть такой друг.

«Друг» — вообще это довольно приятное слово. Дружба — прекрасная вещь и если кто-то считает тебя своим другом, то это должно вызывать лишь радость. Но только не в случае, когда это говорит девушка, которая тебе нравится. Кайл с большим трудом прогнал подступивший к горлу ледяной комок.

— А ты, что хотел мне сказать? — спросила Элиша.

«Ты всего лишь друг для неё! Даже и пытаться не стоит. Уходи, дурак! Только опозоришься!» — говорил один голос внутри его головы.

«Ну, а как ты хочешь, чтобы она тебя называла? «Любимым» что ли? Ты сам-то хоть раз сказал ей, что она тебе небезразлична?!» — отвечал другой.

— Я хотел пригласить тебя на бал, — произнёс Кайл, сам удивляясь тому, как ровно прозвучал его голос. В конце концов, самое худшее, что может сейчас случиться — это отказ. Ну и что? Он переживёт. А вот если бы он так и не попробовал…

— Ты серьёзно? — Элиша отчего-то покраснела. — Я… Я с радостью.

Вновь прозвенел звонок, и они наскоро распрощавшись, разошлись по своим урокам. Войдя в свой класс, Кайл глупо улыбался, и Алану даже не пришлось у него ничего спрашивать.

Утро пролетело незаметно. И хоть небо на западе начинало темнеть, обещая скорый дождь, это не могло испортить настроения Кайла. Он вышел с Аланом на просторный школьный двор, чтобы на свежем воздухе перекусить сэндвичами.

— А я вот не знаю, найдётся ли в школе девчонка, которая согласиться пойти со мной на бал, — задумчиво проговорил Алан. — Они все выше меня!

— Да брось! Конечно, найдётся! — заверил его Кайл. — Тебе нужно лишь проявить немного уверенности.

— И дня не прошло, как решился пригласить девушку, а уже раздаёшь бесплатные советы? — усмехнулся Алан. — Я бы на твоём месте…

Алан вдруг умолк и уставился куда-то за спину Кайла. Тот обернулся и увидел то, чего боялся. Найджел быстро шёл к нему и вид у него был весьма и весьма раздражённый.

— Ты представляешь, Одли, меня могут не допустить к экзаменам! Меня! Я что выходит зря столько лет таскался в эту грёбаную школу?! — он сплюнул и выругался, сжимая кулаки. — Ну, ладно, с этим я потом разберусь. Лучше скажи, как там наше с тобой маленькое дельце? Ты уже поговорил с Элишей обо мне? Мне уже можно к ней подкатить?

Алан замер, ожидая недоброе. Он словно бы стал ещё меньше обычного. Кайл понимал, что и в хорошем настроении Найджел не привык слышать отказы, а уж в скверном и тем более. Но отступать он тоже не собирался.

— Найджел, я же сказал тебе утром, что я хочу пригласить Эли. Она кстати согласилась пойти со мной.

Лицо Найджела побледнело от гнева.

— Так ты, что, не шутил?

Кайл покачал головой. Тут же в него полетел правый кулак Найджела. Кайл сумел уклониться, но уже в следующий миг левый кулак сбил его с ног. Голова загудела, перед глазами заплясали оранжевые точки. Он попытался быстро подняться, но удар ногой в рёбра выбил из лёгких воздух и заставил закашляться.

Кайл не мог этого видеть, но отчётливо слышал, как Алан с воплем бросился на Найджела. Друг выиграл для него пару лишних секунд, но не больше. Видимо уроки из боевика не помогли и Найджел одним ударом отправил Алана в нокаут, разбив тому нос. Но на этом не успокоился. Теперь уже Кайлу пришлось защищать лежащего на земле Алана.

Это был бесславный бой. Кайлу давно уже так не доставалось. В тот день он больше не пошёл на уроки. Весь покрытый синяками, с ноющими рёбрами и разбитой в кровь нижней губой, он поплёлся домой, перед этим проводив Алана, который едва пришёл в себя.

Кайл как смог обработал свои раны и со стоном опустился на кровать. В комнате, несмотря на разгар дня, было темновато — иссиня-чёрные тучи уже висели над домом, но дождя пока не было.

Вдруг ни с того, ни с сего разбитые губы Кайла расплылись в довольной улыбке. Да, он потерпел довольно унизительное поражение в драке, да как выяснилось один из ударов Найджела пришёлся на телефон Кайла и тот теперь представлял из себя весьма жалкое зрелище, но Кайл одержал другую победу, куда как более важную. Воображение уже рисовало перед ним вечер выпускного. Элиша будет ещё красивее, чем всегда, а он… он поцелует её, и наконец признается в своих чувствах. А там будь, что будет.

Кайл должно быть уснул и проспал несколько часов. Его осторожно тормошил Мэтт, поглядывая на синяки брата с явным испугом.

— Ты как?

— Жить буду, — Кайл поднялся с кровати и вновь поморщился от резких движений. Уж не трещина ли это в ребре вызывает такую боль?

— Я слышал, что случилось. Во всей школе это теперь новость дня. Вот только мнения расходятся из-за чего Найджел на тебя напал. Многие говорят, что из-за девушки, но это ведь не пра… Это, что правда?! И кто она?!

Любопытный Мэтт не отставал от брата до самой кухни и Кайл сдался, рассказав ему об Эли. Они поужинали наспех приготовленной яичницей и не замечали, что погода на улице портится буквально с каждой минутой.

Когда они вернулись в свою комнату, в окно с силой забарабанил дождь. На улице совсем стемнело, и комната погрузилась во мрак. Кайл щёлкнул выключателем на стене, и лампа вспыхнула, но свет её был каким-то неестественно тусклым и непрерывно мерцал.

— Ну, и погода! — буркнул Мэтью, глядя на то, как небо на севере пронзают молнии. — Первая гроза в этом году и сразу такая сильная. Не люблю я это!

Кайл ничего не ответил. Он по привычке рухнул на свою кровать и рёбра тут же отозвались острой болью.

— Так и болит? — сочувственно спросил Мэтью, видя как брат морщится, и потирает бок. — Жаль, меня не было там! Я бы задал этому Найджелу!

Кайл невесело усмехнулся, но ничего не сказал.

Меж тем на улице стало совсем паршиво. Старое дерево, что росло в их дворе ещё с незапамятных времён, жалобно стонало под напором всё усиливающегося ветра. Самые мелкие и слабые его ветки оторвало и унесло прочь в темноту и сырость.

— Думаешь, Найджел опять полезет драться? — спросил Мэтью, не особо пытаясь скрыть беспокойство в голосе.

— Не знаю, но вряд ли он так просто отстанет, — задумчиво откликнулся Кайл, а потом словно очнулся. — Плевать! Оно того стоило.

— Тебе конечно виднее. У тебя ведь ещё масса целых органов!

Мэтью снова посмотрел в окно. Над городом бушевала гроза. По улице уже вовсю текли потоки грязной воды. В клумбах у дома стояли лужи.

— Эй, Кайл! — вдруг крикнул Мэтью. — Скорее иди сюда! Ты видел когда-нибудь такое?

Кайл заворчал, но всё же нехотя поднялся на ноги и подошёл к окну.

— И на что я должен смотреть?

— На молнии! Вот, сейчас снова будет…

Кайл без особого интереса всмотрелся в чёрное небо. Через несколько секунд и правда вспыхнула молния. Вроде бы самый обычный разряд, вот только… Он мог поклясться, что молния имела ярко-зелёный цвет.

Прошла секунда — новая вспышка и на этот раз золотая. Молния должно быть ударила в телевизионную вышку на окраине города и вышка ещё с минуту светилась желтизной на фоне чёрного неба.

— Какого чёрта? — пробормотал Кайл.

— Не знаю, — шёпотом ответил Мэтт. Свет в их комнате продолжал раздражающе мерцать, но никто из парней не мог заставить себя пошевелиться, чтобы выключить его.

За следующие шестьдесят секунд молнии самых разных цветов и оттенков (некоторых Кайл даже и не видел никогда) пронзали небо. За ними, как всегда с небольшим опозданием, следовали приглушённые раскаты грома. Кайл даже в детстве не боявшийся грозы, отчего-то каждый раз вздрагивал, а по его спине бежали мурашки.

Кайл знал, что такое было невозможно, однако он мог поклясться, что слышит не только грохот, а что-то ещё… Какие-то звуки… Слова? Да, наверное, вот только язык… он не мог его даже описать, не то что понять.

Мэтт охнул, когда лампа в их комнате мигнула последний раз и погасла. Наваждение тут же покинуло Кайла. Вдруг стало необычайно темно, и Кайл понял — электричество исчезло не только в их доме, а на всей улице или даже во всём городе. Всюду, куда ни посмотри, царил мрак, нарушаемый лишь странными молниями.

— У нас где-то должны быть свечи, — сказал Кайл, вспоминая о своих обязанностях старшего брата.

Что это он, в самом деле, как маленький испугался грозы? Ну, бьют разноцветные молнии и что? Наверняка очередная природная аномалия, которую объяснят в завтрашних новостях. На миг ему стало смешно от собственных излишних переживаний. Но только на миг. Очень странное давящее чувство внутри никуда не делось. Напротив, оно лишь разрасталось с каждой минутой. — Твой телефон у тебя? Посвети мне, Мэтт.

Судя по звукам, Мэтт полез в карман и извлёк оттуда телефон. Однако уже в следующую секунду послышались его ругательства.

— Что там у тебя? — насторожился Кайл.

— Не включается. Телефон не включается, представляешь?

— Может, забыл зарядить?

— Нет же! Я уверен, что аккумулятор был полный.

Глаза Кайла уже стали потихоньку привыкать к темноте. Он различил силуэт брата — кажется, тот лихорадочно пытался включить телефон. На всякий случай, выставив перед собой руку, Кайл осторожно зашагал к двери.

— Ты куда собрался? — всполошился Мэтт.

— За свечами и зажигалкой. Я смогу найти их и так.

— Ты скорее себе шею сломаешь на лестнице… Кайл!.. Если убьёшься, не зови меня на помощь, понял?!

Но Кайл уже шагнул в коридор. Было конечно непривычно и неудобно идти в почти полной темноте, но в общем-то он двигался достаточно быстро и даже не свалился с лестницы, как предрекал ему Мэтт.

Гроза казалось бушевала уже над самым домом. Вспышки стали намного ярче, а грохот неприятно бил по ушам. Но в то же время до Кайла продолжали доноситься обрывки чьих-то фраз, и как он ни тряс головой, прогнать их не удавалось.

Окно кухни выходило на дом Хейли. Сквозь капли, стекавшие по стеклу, Кайл с трудом смог разглядеть его. Дом выглядел зловеще. Даже думать не хотелось, каково сейчас Элише в темноте, с папашей-тираном под боком.

Кайл усилием воли поборол острое желание выскочить под ливень, пересечь двор и постучать в её дверь. Вместо этого он принялся шарить в многочисленных ящиках, и минут через пять сумел-таки найти нужные предметы.

— Сейчас будет светлее, — пробормотал он, беря зажигалку. Однако больше Кайл ничего не успел сделать. Он замер, прислушиваясь и только сейчас понял, что буря за окном вдруг стихла: гром больше не гремит, молнии не сверкают. Странный голос стал таким чётким, словно говоривший стоял всего в двух шагах.

В одно мгновение на кухне стало светло, как днём. Послышался чудовищный треск. Стёкла жалобно задребезжали. Со второго этажа послышался крик "маленькой девочки" — Мэтт испугался не на шутку.

«Нам конец», — пронеслась в голове Кайла последняя мысль, прежде чем стены, пол, потолок, да и всё вокруг, включая самого Кайла, начало светиться. Больше он ничего не помнил.


Глава 2


Его зрение было то чёрно-белым, то наполнялось цветами столь яркими и необычными, что не оставалось сомнений — они принадлежат не этому миру.

Кайл чувствовал своё тело — оно лежало на холодном полу кухни. Пострадавшие рёбра продолжали ныть. Рука неудобно подогнулась при падении и теперь доставляла массу неприятных ощущений. Однако всё это было где-то там, словно в другой жизни. Настоящий Кайл был сейчас здесь — в этом странном мерцающем мире.

Сквозь шум в ушах он услышал недалёкие всхлипывания. Это был его брат Мэтт — он боялся. А чуть дальше, в соседнем доме, плакала Элиша. Слёзы текли по её щекам, но она даже не пыталась их стереть.

Постепенно он услышал и других людей. Все они стонали, плакали и шёпотом просили о помощи.

Внутри у Кайла всё переворачивалось каждый раз, когда к хору несчастных присоединялся очередной голос. Он хотел помочь им всем. Его буквально разрывало на части. Хотелось успеть всюду. Спасти всех и каждого. Но он такой слабый. Он даже себе помочь не может, вон, как его избил Найджел.

И тут же Кайл почувствовал, что его тело содрогнулось, словно через него пропустили электрический ток. Каждая клеточка его тела на миг налилась энергией, и он почувствовал, что может всё. Абсолютно всё! Теперь для него нет ни преград, ни соперников, ничего. Такой эйфории Кайлу ещё не приходилось ощущать. Он бы наверное взлетел к потолку, но потрясающее чувство уже прекратилось. И он стал собой… По крайней мере ему так казалось.

Кайл открыл глаза, и не сразу понял, где находится. Он лежал на полу, и рука его затекла так, что он едва мог пошевелить пальцами. С трудом поднявшись на ноги — голова при этом сильно закружилась — Кайл тут же поспешил на второй этаж.

Свечу он зажигать не стал — всё было видно и так. В комнате Мэтт лежал на полу, лицом вниз.

— Мэтт. Мэтт! — хриплым голосом позвал Кайл и перевернул брата на спину.

Мэтт застонал и открыл глаза. Какое-то время его взгляд был почти безумным. Он словно бы даже не узнал Кайла. Но сделав несколько глубоких вдохов, Мэтт заметно расслабился.

— Это ты… Чёрт… Представляешь, я ни с того, ни с сего вырубился…

— Я тоже, — Кайл помог брату подняться с пола. — Ты видел, как всё осветилось?

Они поглядели в окно. Дождь ещё лил, но молний и грома больше не было. Видимость заметно улучшилась и Кайл смог даже различить в окне соседнего дома испуганное лицо миссис Адамс — злобной, толстой старухи, которая терпеть не могла их с Мэттом, да и вообще людей она не очень-то любила. Миссис Адамс бешенными глазами смотрела на улицу и очевидно пыталась набрать номер службы спасения.

— У старухи Адамс видимо тоже телефон не работает, — пробормотал Кайл.

— Откуда ты знаешь? — нахмурился Мэтт. — У вас что мысленная связь?

— Вон посмотри, как она тычет чуть ли не на все кнопки разом, — Кайл указал пальцем в окно и Мэтт напряг глаза, но через несколько секунд сказал.

— Я ничего не вижу. Да и не мудрено, в такой-то темноте. Хоть глаз выколи. Ты не нашёл свечи?

Кайл осмотрел комнату. По его мнению свечи уже были ни к чему. Ещё конечно темновато, но в целом всё прекрасно видно. Мэтт же поплёлся к двери медленно и осторожно, словно опасаясь наткнуться на что-то.

Кайлу стало не по себе. Он ещё раз посмотрел в окно и понял, что на улице по-прежнему глубокая ночь. Но тогда как он может всё так прекрасно видеть?

Впоследствии Кайл не раз жалел о том, что рассказал брату о своём открытии. Мэтт не на шутку перепугался и смотрел на него большими круглыми глазами.

Несмотря на то, что по прикидкам ребят до рассвета оставалось ещё несколько часов, спать они не пошли. Вместо этого они зажгли свечи и в молчании просидели на кухне до самого утра.

Было уже светло, когда дверь с шумом распахнулась и в прихожую влетела их мать. Она выглядела очень уставшей и встревоженной. Волосы немного растрепались, под глазами пролегли тёмные круги.

— Мальчики! Вы в порядке?! — спросила она с порога и, не раздеваясь, прошла на кухню.

— Да, вполне, — слегка помедлив, ответил Кайл, а Мэтт просто кивнул. При этом он бросил короткий взгляд на старшего брата.

— В городе творится что-то невероятное! — миссис Одли устало опустилась на стул и с благодарностью взяла протянутую ей кружку кофе. — Всё после этой бури. Сначала стали бить разноцветные молнии — я таких в жизни не видела — а потом вдруг отключили всё электричество. Даже резервные генераторы накрылись. А ведь они рассчитаны как раз на подобные случаи! А потом вдруг гроза резко прекратилась и…

Она с сомнением посмотрела на своих сыновей, словно решая, можно ли озвучивать им следующую информацию. Но Кайл и так уже всё понял.

— Все люди потеряли сознание? — спросил он.

По лицу миссис Одли пробежала тень. Кажется, подтвердились её худшие опасения. Она вздохнула и неохотно кивнула.

— Так значит, с вами было тоже самое? Чёрт, а я так надеялась, что хоть здесь всё обошлось…

Мэтт наконец вступил в разговор.

— Выходит, эти… обмороки случились по всему городу? И с тобой также было? А кто-нибудь потом получил особые способности? Ну… скажем, стал видеть в темноте, например…

Кайл отвесил брату увесистую оплеуху и тот вскрикнул. Миссис Одли перевела напуганный взгляд на старшего сына.

— Кайл, с тобой что-то случилось после потери сознания? Как ты себя чувствуешь?

Всё складывалось именно так, как и опасался Кайл. Мать тут же начала разводить излишнюю панику. Ну, видит он теперь в темноте, кому от этого плохо? Сам он страха не испытывал и не хотел, чтобы из-за пустяков тревожились его родные.

Но как ни убеждал Кайл свою мать в том, что с ним всё в порядке, она продолжала настаивать на том, чтобы его осмотрел опытный врач.

— Ну, хорошо, хорошо! — сдался наконец Кайл. — После школы обещаю зайти в больницу. Хотя я не представляю, чем мне там могут помочь, если все медицинские приборы не работают.

— Я уверенна, что к обеду электричество снова будет. И пожалуйста, Кайл, если почувствуешь себя хуже, немедленно бросай всё и попроси кого-нибудь доставить тебя в больницу. Я буду там.

— Что? — изумился Мэтт. — Но у тебя ведь уже закончилась смена. Я думал, сегодня ты будешь ночевать дома.

Миссис Одли покачала головой.

— Сейчас в больницу столько обращений. Людей совсем не хватает. Меня отпустили домой на пару часов и то только для того, чтобы проверить вас и немного поспать.

Примерно около восьми утра Кайл и Мэтт собрались в школу. Их мать уже спала на втором этаже. Кайл и вовсе бы никуда не пошёл, но его подстёгивала предстоящая встреча с Элишей.

Улица выглядела сырой, холодной и неприветливой. На асфальте повсюду стояли лужи. Кайлу и Мэтту пришлось постараться, чтобы не промочить кроссовки. Тут и там валялись ветки и мелкие обломки чего-то красного и пластикового. Но в общем-то видимо обошлось без больших разрушений и всё выглядело, как обычно. Вот только будто бы чего-то не хватало…

По дороге им попадались люди, слишком много людей. Кайл не помнил, чтобы когда-нибудь видел столько прохожих в их тихом районе. Дети, взрослые, старики — всем будто бы срочно понадобилось прогуляться пешком. Одни спешили на работу. Другие наоборот шли домой с полными пакетами продуктов, очевидно запасёнными впрок. Все двигались в каком-то мрачном молчании, и лишь звуки шагов по лужам нарушали царившую тишину.

И только тогда до Кайла дошло. В городе было непривычно тихо. Где звуки машин и автобусов? Где обычный гудок поезда, отправлявшегося в это время с вокзала в соседний город?

Машины конечно никуда не исчезли. Они стояли там, где вчера вечером их оставили хозяева. У некоторых были подняты капоты, под которыми, ругаясь, копошились люди. Парочка авто замерла прямо посреди дороги, наотрез отказываясь ехать дальше.

Кайлу стало не по себе. Всё-таки одно дело обычное отключение электричества, а совсем другое поломка всех машин города. Ему в голову полезли ужасные версии, которые могли бы объяснить случившееся, но Кайл поспешил прогнать их. Пока точно ничего не известно, лучше не поднимать панику. Нужно идти на учёбу, как будто бы ничего не случилось, и может в конце концов так оно и окажется.

Но когда они пришли в школу, то выяснилось, что занятия на сегодня отменили. Школьный двор был до отказа заполнен людьми. Все внимательно слушали директора, который вышел к ним с объявлением.

— Мы думаем, электричество будет восстановлено уже завтра. Сейчас расходитесь по домам…

Кайл почувствовал на себе чей-то тяжёлый взгляд и, обернувшись, заметил Найджела. Тот и сегодня был раздражён не меньше, чем вчера. Кайлу на миг даже показалось, что из ноздрей Найджела вырывается пар, как у разгневанного быка.

Кайл понимал, что вообще-то он должен был сейчас испугаться, однако ничего такого не было. Он по-прежнему оставался спокойным и даже неожиданно для себя, с лёгкой усмешкой, кивнул своему вчерашнему обидчику.

Директор закончил свою речь и вернулся в здание школы, оставив учителей отвечать на вопросы учеников. Элиша не без труда протолкалась к Кайлу и Мэтту.

— Привет. Слушайте, я даже не ожидала, что сегодня отменят уроки.

— Так, а чего ты расстраиваешься? — искренне изумился Мэтт. — Это же прекрасно! Хоть какая-то компенсация за ночную грозу.

Кайл однако знал, почему Элиша так реагирует. Ей не хочется возвращаться домой. Школа была единственным местом, где она могла чувствовать себя в безопасности.

— Эли, ты не хочешь прогуляться? — спросил Кайл.

— С удовольствием, — кивнула она и, не обращая внимания на смешки Мэтта, пошла следом за Кайлом.

Он напрочь забыл об обещании матери зайти в больницу. В любом случае он чувствовал себя прекрасно. Даже больше того. Вчерашние синяки уже почти не болели, что было, честно говоря, довольно странно.

Они с Элишей прошли несколько кварталов и оказались на окраине их городка. Эли уверенно повела его по едва заметной тропинке в лес. Здесь было сыро. Под ногами грязь. А с веток то и дело за шиворот падали ледяные капли. Однако Кайл всё равно был рад этой прогулке. Рад тому, что может побыть с Эли наедине.

Примерно минут через десять, они добрались до старой скамейки, неизвестно кем сюда поставленной. Она вся поросла мхом, но на вид была ещё достаточно крепкой, чтобы выдержать вес двоих.

Кайл несколько раз ловил себя на мысли, что не знает о чём говорить с Элишей. А она просто смотрела куда-то вдаль, явно погружённая в свои собственные мысли.

С ближайшей еловой ветки на её волосы упала маленькая капля воды. Она поблёскивала и переливалась в пробивающемся солнечном свете и Кайл не сразу понял, что тупо пялится на это. Он поспешно отвернулся. Нужно было срочно что-то придумать, о чём-то спросить, сказать что-то остроумное.

Продлись так ещё хотя бы немного и у бедного парня вполне могли бы закипеть мозги, но к счастью Элиша заговорила первой.

— Меня это место всегда успокаивало. Здесь так хорошо. Помню, в детстве я могла прийти сюда, вся в слезах, жутко боясь за свою жизнь и мамину. Но стоило мне пробыть тут всего час, как всё плохое уходило, словно бесследно растворялось, понимаешь? И я могла вернуться домой. Если бы не это место, то не знаю, чтобы со мной было, — Элиша быстро заморгала, словно борясь с подступившими слезами. — Прости, что нагружаю тебя всем этим.

Она виновато улыбнулась Кайлу и его внутренности сжались от жалости и желания хоть как-то помочь ей. Он до боли в костях хотел обнять её, прижать к себе, чтобы она уткнулась в его плечо, и её боль ушла, хотя бы ненадолго. С минуту он боролся сам с собой, но так и не решился на это.

— Я понимаю, какого тебе, — начал Кайл. — Вернее не понимаю — мой отец умер, когда я был ещё маленьким — но могу представить. Но ведь совсем скоро мы закончим школу и тогда ты сможешь уехать отсюда.

Лицо Элиши стало лишь ещё более печальным.

— Ты да, а я нет.

— Почему? — искренне удивился Кайл.

— Я не могу оставить маму одну с… ним. Скорее всего, буду учиться заочно, — она вдруг нервно рассмеялась.

— Что с тобой?

— Мы заканчиваем школу, мощнейший шторм вырубил всё электричество, — начала перечислять Элиша. — А через несколько недель мой единственный друг навсегда уедет из города.

До Кайла не сразу дошло, что она имеет в виду его. И почему он всегда так медленно соображает рядом с ней?

— Эли, — Кайл осторожно положил руку ей на плечо.

Она вдруг содрогнулась всем телом, всхлипнула и бросилась к нему в объятья. Кайл явно не ожидал ничего подобного и потому лишь поглаживал её по спине, неловко бормоча что-то успокаивающее.

***

К своим домам они подошли уже во второй половине дня. Погода всё ещё наотрез отказывалась налаживаться, и тучи висели низко. Элиша остановилась у своего дома, чтобы попрощаться.

— Слушай, если завтра всё-таки не будет занятий, может, я скажу, что иду в школу, и мы снова погуляем?

— Я с радостью! Сам хотел тебе это предложить, — улыбнулся Кайл.

Эли явно вздохнула с облегчением. На миг ему показалось, что она сейчас его поцелует, но тут дверь её дома с грохотом распахнулась, и на улицу выбежал разъярённый мистер Хейли.

— Ты где, чёрт побери, была?! — закричал он, чуть ли не позеленев от злости. Вообще это было странно, ведь мистер Хейли старался никогда не выносить своих агрессивных наклонностей за пределы своего дома. А теперь вот так запросто орёт на всю улицу. Хотя, надо признать, за последние сутки происходили вещи куда более странные. — Мне сказали, что школа сегодня не работает.

— Да, но… — Эли побледнела, не зная, что сказать.

— Тогда, где тебя носило полдня?! Я что должен тебя искать?! Быстро в дом, я с тобой поговорю!

— Вы больше не тронете Элишу! — грозно заявил Кайл, заслоняя её собой. Он понятия не имел, откуда берёт смелость. Мистер Хейли — взрослый мужчина и он в полтора раза крупнее его. Но, как и утром, в случае с Найджелом, страха не было ни капли.

— Что ты сказал, щенок? — глаза мистера Хейли полезли из орбит, и он угрожающе приблизился. — Убирайся от моего дома подальше, пока я тебе шею не намылил!

— Это ещё кто кому намылит! — фыркнул Кайл, а сам подумал: «Да, что со мной сегодня такое? Ещё вчера я бы такого в жизни не сказал. А сегодня вот пожалуйста».

Мистер Хейли сжал кулаки, и неизвестно чем бы всё закончилось, однако Эли отстранила Кайла и быстро сказала:

— Пожалуйста, успокойтесь, вы оба! Пап, я уже иду домой! Кайл, увидимся завтра в школе! — И не говоря больше ни слова, она обошла отца и скрылась в открытой двери.

Внутри у Кайла бушевал адреналин. Его боевые рефлексы (и когда они успели у него появиться?) буквально кричали ему: «Давай! Ударь этого козла, который только и может, что издеваться над беззащитными! Покажи ему, что ты можешь!»

Однако он взял себя в руки и, развернувшись, быстро зашагал к своему дому. В спину ему послышалась громкая ругань мистера Хейли.

— Чтобы я тебя рядом с моей дочерью больше не видел! — услышал напоследок Кайл. И эти слова ещё долгое время звучали в его ушах.

***

На следующее утро Кайл проснулся, когда ещё едва рассвело. С надеждой он щёлкнул выключателем на стене, но как и вчера вечером лампа не загорелась.

Он громко выругался и Мэтт заворчал, что-то о том, как ужасно поступает старший брат, не давая ему выспаться.

— Сегодня снова не будет уроков, так что можешь спать хоть весь день, — бросил ему Кайл и, взяв со столика телефон Мэтта, вновь попытался включить его. — Нет, ну это ерунда какая-то… Надо будет сходить и купить новый телефон.

— Ага… — сонно протянул Мэтт. — А деньги ты откуда возьмёшь? Из… воздуха?

— Необязательно покупать самый лучший. В любом случае, без связи оставаться тоже нельзя.

Кайл наспех позавтракал и по привычке взглянул на часы. Стрелки по-прежнему стояли на одном месте. Прикинув время по ощущениям, он вышел на улицу, даже не взяв с собой рюкзак — едва ли сегодня будут уроки. Мэтт, очевидно пришедший к такому же мнению, так и не спустился вниз.

Сегодня на улице было гораздо меньше народа, чем вчера. Немногие прохожие — те, кто всё же решились выйти из дома — брели по дороге совсем уж угрюмо, не поднимая глаз, и не разговаривая друг с другом.

Кайл проделал примерно половину пути до школы, когда его окликнули. Элиша спешила к нему.

— Привет! А я тебе кричу-кричу, — она слегка запыхалась, и её волосы растрепались. — Слушай, я хотела извиниться за отца… И ещё… спасибо, что вступился.

— Ну, а как иначе? Он кстати тебя не трогал после этого?

— Нет, — Элиша покачала головой. — Но кричал ещё долго. Всё говорил о том, что запрещает мне даже разговаривать с тобой.

— А что ты?

— Ну, мы же разговариваем сейчас, верно? — она улыбнулась и на душе у Кайла полегчало. — Куда сегодня пойдём?

Кайл рассказал ей, что хотел наведаться в магазин электроники и присмотреть себе телефон. Элише мысль понравилась, хоть она и сомневалась, что отец в ближайшее время даст ей денег на новый телефон.

Однако когда они дошли до магазина, выяснилось, что планам Кайла не суждено осуществиться. Магазин был закрыт и судя по всему уже давно.

— Хозяин уехал… вернее ушёл пешком ещё позавчера. Забрал столько товара, сколько мог и смылся, — усмехнулся местный бездомный, который как раз сидел рядом с дверью. — И я его понимаю. В такие времена, как эти, мародёрство — вопрос времени. Хотя кому сейчас нужны эти бесполезные куски пластика? Они ведь не работают. Да! Я сам это слышал, когда хозяин уходил. Всё накрылось.

Эта новость изрядно подпортила хорошее настроение Кайла. Что же могло такого случиться в мире? В голову шли мысли о ядерной войне или нашествии инопланетян. Но ведь прошло уже несколько дней, а на них всё ещё никто не нападал.

Назад они пошли гораздо медленнее. Элише не хотелось возвращаться домой, но и испытывать терпение отца второй день подряд тоже было нельзя.

Распрощавшись в начале своей улицы, они разошлись. Кайл собирался навестить Алана. Вообще это стоило сделать ещё вчера, но все эти странные события совершенно выбили его из колеи.

Дом Алана находился всего в четверти часа езды на автобусе. Но сейчас, когда приходилось идти пешком, расстояние показалось Кайлу почти что непреодолимым.

Подойдя к двери большого особняка, он по привычке вдавил кнопку звонка. Потом опомнился и постучал. Дверь открыл сам Алан и это уже был хороший знак. В целом он был в порядке. Конечно, синяки никуда не делись, да и при ходьбе он заметно прихрамывал, но всё же могло быть и хуже.

Что-то в Алане будто бы изменилось с их последней встречи, но как Кайл ни старался, он не смог понять, что именно. Вслед за Аланом он поднялся по лестнице и прошёл в небольшую, захламлённую комнату и сел в пустое компьютерное кресло.

— Ты хоть когда-нибудь здесь убираешься? — проворчал он, осматриваясь. Мятые вещи валялись на полу, висели на спинке кресла, и едва не выпадали из полуоткрытого шкафа. Всюду были пакеты из-под еды и пустые тарелки, которые сюда натащил Алан.

— Ой, перестань! Ты говоришь прямо как мои родители, бабушка, дядя Шон, тётушка Сара и… все подруги моей матери, которые видели мою комнату. Не будь, как все, Кайл!

Алан плюхнулся на незаправленную кровать и открыл пачку чипсов.

— Ты как вообще? — спросил Кайл. На вид Алан был вполне ничего, но всё же ему порядком досталось.

— Бывало и хуже, — отмахнулся тот, не переставая жевать. — Знаешь, я в последнее время чувствую себя просто отлично! Утром после той грозы…

Кайл содрогнулся, услышав подобное. Неужели гроза повлияла не только на него? Алан меж тем продолжал.

— …Я чувствую такой прилив сил и… ещё голод. Серьёзно! Есть хочется постоянно! Ничего не могу с собой поделать, — он слегка наклонился к Кайлу и прошептал. — Даже ночью, Кайл. Представляешь? Это всё немного странно, ты не находишь?

Кайл ещё как находил это странным. Он и сам прямо сейчас переживал последствия тех разноцветных молний и неизвестного голоса, которого впрочем никто кроме него не слышал. Кайл уже хотел рассказать о своих переживаниях Алану, но в последний момент передумал. Ещё есть хоть и небольшой, но всё-таки шанс на то, что всё вернётся в норму.

***

Следующие дни потекли один за другим. Кайл тревожился всё больше и больше. Когда уже кто-нибудь расскажет им, что случилось? Ведь прошло уже столько времени.

В городе всё чаще вспыхивают волнения. Мародёры уже практически не скрывались, а у полиции не хватало сил, чтобы с ними справляться.

Матери Кайла почти не бывало дома. Она забегала лишь для того, чтобы проверить своих детей и немного поспать, а после вновь возвращалась в больницу.

— Столько раненных… Я не видела столько за все годы работы, — мрачно и устало говорила она.

Занятия в школе так и не начались. Да и едва ли бы хоть кто-то сейчас отпустил в школу своих детей.

Мэтт почти перестал выходить из дома, и лишь глядел в окно своей комнаты, с каждым днём становясь всё угрюмее. Кайл же напротив никогда столько не гулял на свежем воздухе. Элиша пользовалась любым случаем, когда её отца не было дома, и спешила к лесу, к той самой скамейке, которую она показала Кайлу. А он сам был лишь рад сопровождать её. Так он одновременно и был спокоен, что она останется невредимой и мог провести с ней лишний час.

Всё резко изменилось рано утром во вторник. Кайл ещё спал и понятия не имел, что именно сегодня луна должна была стать полной (что в его новом мире не сулило ничего хорошего).

Вначале ему снилось что-то совершенно неважное. Кажется, он был в школе. Это порой снилось ему и раньше. Но тут кто-то словно переключил канал и картинка резко изменилась.

Мир вокруг мгновенно потемнел. Стало холодно, и изо рта шёл пар. Кайл сделал было шаг, но поскользнулся и упал. Его руки, которые он выставил вперёд при падении, стали мокрыми и красными.

Резкий запах крови ударил его в нос. Уши прорезал далёкий зовущий вой. Кайлу захотелось ответить. Он задрал голову к бескрайнему чёрному небу и завыл.

— Кайл! Проснись, Кайл! Что с тобой?! — голос Мэтта вырвал его из сна.

Кайл открыл глаза и понял, что он выл на самом деле. Он дёрнулся и свалился с кровати. Мысли путались, и он почти не контролировал себя. Нужно было спешить, ведь времени совсем мало! Нужно лишь довериться инстинктам! Нужно бежать!

Кайл вернулся домой лишь после обеда, принеся с собой столько инструментов и материала, сколько мог. Не обращая внимания на вопросы Мэтта, он прошагал на кухню и разложил своё добро на столе. Главную часть работы он уже сделал, но и оставалось ещё немало.

— Что ты делаешь? — спросил удивлённый Мэтью.

— Лук и стрелы к нему, — пробормотал в ответ Кайл, не прекращая своего занятия.

Мэтт обошёл вокруг стола, не отводя встревоженного взгляда от полностью готового оружия.

— И давно ты луки мастеришь? — осторожно начал он.

— Сегодня первый раз. Но ты знаешь, это оказывается вовсе не сложно. Словно я делал это уже сотню раз.

Мэтью нахмурил брови. Ему явно не нравилось происходящее.

— Кайл, братишка, отложи-ка это в сторону, нам нужно поговорить, — он аккуратно забрал у Кайла несколько тонких стрел.

— Давай только быстро, у меня ещё много работы, а до темноты остаётся совсем мало времени.

— А что будет после наступления темноты?

Кайл открыл было рот, но не смог сказать ни слова. Ответ на вопрос словно витал в воздухе. Он абсолютно точно знал его, ощущал, почти видел перед собой, но чётко сформулировать никак не мог.

Это настолько его смутило, что он впервые за несколько часов опомнился и осмотрелся по сторонам так, словно впервые увидел комнату.

— А зачем я сделал лук?

— Ну, наконец-то ты начал соображать! — с явным облегчением воскликнул Мэтью. — Я уже собрался тащить тебя в больницу к маме.

Кайл взял со стола и повертел в руках лук. Он был лёгкий и определённо смертоносный.

— Ну и?! — нетерпеливо произнёс Мэтью. — Что ты можешь сказать?

— Определённо маловато стрел, — прошептал Кайл. — Нужно ещё хотя бы полсотни.

Он помотал головой. Его опять на несколько секунд поглотило наваждение. Братья переглянулись.

***

Кайл всматривался в ночь. Фонари и сегодня не загорелись в положенный срок и если бы не его новое ночное зрение и не яркая полная луна, то едва ли бы можно было хоть что-то разглядеть.

А так с его места на покатой крыше дома, которое выбрал для себя Кайл, открывался прекрасный обзор на пару сотен метров. Из окна порой высовывалось встревоженное лицо Мэтта.

— Слушай, Кайл, может, ты всё-таки спустишься оттуда, а? — Мэтт с самого детства панически боялся высоты и, похоже, одна только мысль о том, что кто-то может вот так без страховки сидеть на крыше, заставляла его содрогнуться.

— Спрячься сейчас же! — рявкнул на него Кайл.

Он чувствовал, что где-то совсем рядом разрастается тьма. Что-то большое, злое и голодное. С каждой минутой сердце билось всё сильнее, разгоняя по крови адреналин, но Кайл уже не удивился, когда понял, что страха он не испытывает.

На одной из крыш мелькнула быстрая тень. Кайл едва не упустил этот момент, заметив его самым краешком зрения. Он тут же вскинул лук и прицелился.

Всё было вроде бы тихо. Ни звука, ни движения, ничего. Однако Кайл каким-то образом абсолютно точно знал, что во мраке притаилось нечто. И это самое нечто прямо сейчас смотрит на него и ждёт удобного момента, чтобы напасть.

Он отпустил натянутую тетиву, и стрела с негромким свистом полетела во тьму. Тут же послышался сдавленный визг, от которого у любого человека могла кровь заледенеть в жилах. Однако Кайл не растерялся и тут же выхватил из колчана следующую стрелу.

Таинственные существа больше не прятались. Их было, по крайней мере, трое. Один раненный и скулящий, которого подстрелил Кайл, свалился с крыши на газон и теперь тонкими чёрными лапами с длинными кривыми когтями тщетно пытался извлечь стрелу из своего живота.

Двое других с утробным рычанием прыгали по крышам. Их движения были быстрыми, практически молниеносными. Кайл с трудом мог следить за ними и когда он выпустил вторую стрелу, то промахнулся.

В несколько немыслимых прыжков монстры оказались рядом с Кайлом и тот смог разглядеть их получше. Достаточно большие, эти существа были бы человеческого роста, встань они на задние лапы. Пожалуй, больше всего они напоминали обезьян, видимых Кайлом в зоопарке. Приплюснутые, и без того уродливые морды, были искажены яростью и голодом. Их красные глаза порой загорались во тьме, как маленькие светлячки. Но Кайла больше волновали их острые, кривые когти и длинные клыки.

Одна из тварей бросилась на Кайла. Тот увернулся, но вторая тут же полоснула его по руке когтями. Кайл вскричал и выронил свой лук. Впрочем, сейчас настало время для оружия ближнего боя.

Он понятия не имел насколько будет эффективен его набор кухонных ножей. Быть может нужно серебро? Или на худой конец осиновый кол? Однако когда Кайл вогнал нож в глаз ранившему его монстру по самую рукоятку, этого оказалось достаточно.

Не издав ни звука, тот заскользил по крыше и вскоре упал на землю с глухим звуком. Но думать о победе было ещё слишком рано. Оставался третий монстр. Однако когда Кайл повернулся, того уже не было.

— Правильное решение, — пробормотал Кайл, понимая, что больше этой твари можно сегодня не бояться. Наверняка забьётся в какую-нибудь глубокую нору и будет там отсиживаться.

С большим трудом Кайл смог залезть назад в окно — мешала раненная рука. Мэтт, увидев кровь, тут же всполошился, и хотел было перевязать его руку, но у Кайла ещё были дела.

Свой лук он нашёл у дома. К счастью тому никак не повредило падение с высоты. Однако рука слушалась плохо, и теперь натянуть тетиву было сложнее.

— Что это такое?! — голос вышедшего из дома Мэтта был больше похож на писк. Он заметил первого монстра, который всё ещё корчился и извивался с торчащей из него стрелой.

— Понятия не имею, — ответил Кайл. — Знаю лишь, что они очень быстрые, злые и… хищные. Вернись в дом, Мэтт!

Кайл сделал несколько шагов к монстру — тот зашипел ещё громче и оскалил зубы, но пущенная с нескольких метров стрела, угомонила его.

Такой ночи у Кайла ещё не было никогда. Он чувствовал себя настоящим героем, охотником на монстров, защитником всех этих людей, которые сейчас прячутся за стенами своих домов. Однако ощущение неправильности и нереальности происходящего никуда не делось.

Какие ещё хищные обезьяны, прыгающие по крышам? А он сам с каких пор сделался лучником? Почему до сих пор не работает вся техника?

Кайл вернулся домой так и не найдя ответы на свои вопросы. Мэтт весь дрожал, переводя испуганный взгляд с окна, за которым лежали мёртвые обезьяны, на брата и его лук. И не понятно было, чего он сейчас боялся больше.

— Они… ты их убил? — наконец решился спросить он.

— Один сбежал, но он больше не опасен. Помнится, ты хотел перевязать мне руку?

Мэтт засуетился с аптечкой и бинтами и тем самым почти отвлёкся от своих страхов. Кайл с удивлением заметил, что брат впервые смотрит на него… с восхищением? И не удивительно, ведь это его первый по-настоящему крутой поступок за все годы.

Через пять минут рана была вполне прилично перевязана и братья молча сидели на диване в гостиной. Кайл только сейчас понял, как он устал. Глаза закрывались сами собой. Он почти провалился в сон, когда новая волна страшного предчувствия поразила его.

Он подскочил с дивана столь неожиданно и быстро, что Мэтт вскрикнул и рухнул на пол.

— Ты чего?!

— Что-то надвигается, — пробормотал Кайл. — Что-то большое… Ещё страшнее тех обезьян…

— Страшнее?! Куда уж страшнее?! — взвизгнул Мэтт.

Кайл собирался было вернуться на свою позицию на крыше, и даже сделал несколько шагов по лестнице. Но тут его ушей достиг вой. Громкий, протяжный, этот звук должен был созывать сородичей, и повергать врагов в ужас.

Мэтт тихо ругался, так и не встав с пола. Кайл, не раздумывая, бросился на улицу, уже по дороге услышав треск дерева, звон разбившегося стекла и женский крик. Кайл узнал бы этот крик даже из сотен тысяч других, но когда он оказался за дверью этой особой способности уже не требовалось.

Монстр разбил окно дома семейства Хейли, но пролезть туда не смог и потому принялся за дверь, от которой уже почти ничего не осталось. Кайл ожидал увидеть кого-то вроде обезьян, только большего размера. Однако это было что-то совсем другое. Раза в два больше любого человека, это существо имело совмещённые черты волка и мужчины.

«Похоже, это и впрямь оборотень», — подумал Кайл, уже ничему не удивляясь.

Он пустил стрелу, и та угодила в мохнатый, серый бок. Оборотень издал звук одновременно похожий на рычание зверя и стон боли мужчины.

— Пошёл прочь! — крикнул ему Кайл. — Убирайся отсюда, если не хочешь, чтобы я пристрелил тебя прямо здесь!

Конечно, он всерьёз не надеялся, что оборотень его послушает и, поджав хвост, тут же сбежит. Но и то, что произошло дальше, было уже за гранью. Оборотень медленно повернулся и легко вырвал зубами стрелу из своего тела. Клацнули челюсти, и та превратилась в щепки.

— Даже и не думай, — последний раз предупредил Кайл. Он мог поклясться, что оборотень хохотнул и даже криво улыбнулся ему. Однако уже в следующий миг, зверь пошёл в его сторону.

Медленно, даже лениво шагал он к Кайлу, словно точно знал, что угрозы для него никакой нет. И это пугало в тысячу раз больше, чем быстрые прыжки обезьян-упырей. Вернее могло бы испугать Кайла, будь он прежним собой. Тогда он бы наверно просто попытался сбежать или упал в обморок, но сейчас, Кайл был другим.

Он метнулся в сторону и ударом ноги выломал из соседского забора одну штакетину. Это конечно не осина, но конец штакетины был заострён и Кайл в несколько ловких движений ещё больше заточил его топориком.

Оборотень остановился. Он больше не улыбался, сделавшись донельзя серьёзным. Его глаза засветились намного ярче, чем у упырей, сделавшись оранжевыми. Взгляд не отрывался от импровизированного кола.

Кайл был готов. Он хорошо осознавал свои шансы — у него был всего один удар, кроме того ещё непонятно, хватит ли его, чтобы убить оборотня. Но других вариантов всё равно не было. Он ни за что не даст зверю навредить Элише.

Словно услышав его мысли, в разбитом окне на миг появилось её мертвенно-бледное лицо. Кайл невольно взглянул на неё. Всего на долю секунды. Но этого хватило оборотню, чтобы прыгнуть.

Он смёл Кайла как пушинку, впечатав его в машину мистера Хейли. Кайл почувствовал сильнейший удар и его сознание померкло. Он услышал далёкий крик Элиши, звон бьющегося стекла машины, хруст собственных костей и… истошный вопль оборотня, переходящий в жалобный визг.

Всё-таки он сделал это. В самый последний момент выставил перед собой деревянный кол, на который всем своим весом и налетел оборотень. Жаль Кайл этого не видел. Он попытался открыть глаза и сквозь кровавую пелену, вдруг осознал, что он наполовину находится внутри салона. Каким же мощным был удар, если его впечатало сюда?

«Как я вообще ещё жив?» — пронеслась странная мысль. Глаза закрылись. Где-то рядом с ним всё ещё выл и стонал оборотень.


Глава 3


Кайл никак не мог открыть глаза. Он понимал, что лежит на спине. Слышал шаги то и дело появлявшихся рядом с ним незнакомых людей. Чувствовал хорошо знакомые с детства характерные запахи лекарств, что насквозь пропитали больницу. Но вот его веки, к которым кто-то словно прикрепил тяжёлые гирьки, всё никак не желали слушаться.

Не мог Кайл и пошевелиться, заговорить или ещё каким-то образом дать знать остальным, что он уже пришёл в сознание.

Наиболее невыносимым было каждый раз слышать испуганный, и усталый голос матери, которая приходила в его палату так часто, как только могла. Раз или два приходил Мэтью, но ему видимо было совсем плохо. Его голос так сильно дрожал, что он быстро умолкал, так ничего толком и не успев сказать.

Поочерёдно в палате появлялись врачи, медсёстры, двое полицейских, которые впрочем тут же поспешили удалиться. Во всей этой череде посещений Кайлу остро не хватало одного человека — Элиши.

За то время, что Кайл провёл здесь, она так ни разу и не навестила его. Это было обидно и причиняло куда большую боль, чем те раны, которые продолжали ныть и покалывать.

Нет, он, конечно, не ожидал, что Эли, бросится к нему на грудь и будет рыдать над его недвижным телом (хотя в глубине души и надеялся на что-то подобное). Но всё-таки она могла бы разок навестить его хотя бы из обычной вежливости, но нет…

Так один день мучительно медленно сменился другим. Время словно издевалось над Кайлом и порой наотрез отказывалось двигаться с нужной скоростью. А он всё лежал и лежал в своём беспомощном состоянии.

Врачу — мистеру Лобету, каждый день приходилось заново убеждать маму Кайла, в том, что у её сына нет никаких ухудшений, и он идёт на поправку.

— Говорю тебе, Анна, — устало повторял доктор Лобет. — Может этого и не заметно, но Кайлу уже лучше! При тех повреждениях с которыми он прибыл в больницу, выздоровление не может идти быстрее. По правде говоря, я и так удивлён тому, с какой скоростью восстанавливается его организм. Ничего подобного я за все пятнадцать лет практики не видел!

Кайл, как и его мама не очень-то разделял оптимизм доктора. Он поверит в своё улучшение только когда откроет глаза и наконец сможет двигаться, не раньше.

Этот момент наступил лишь утром третьего дня. Кайл не сразу понял, что он снова может видеть, двигаться и говорить. Его сосед по палате — мужчина лет тридцати с длинными всклокоченными волосами заметил его пробуждение и отчего-то сильно разволновался.

— Сестра! Сестра! Доктор! Сестра! Все сюда! Паренёк очнулся! Он пришёл в себя! Все сюда! — орал он до тех пор, пока в палату не ввалились сразу несколько медработников.

Доктор Лобет тут же принялся за осмотр. Он задавал Кайлу вопросы, а тот что-то отвечал, при том не всегда впопад. Ему конечно было уже заметно лучше, но голова сильно кружилась и мысли постоянно путались.

Лобет тем не менее оказался вполне доволен. Он сделал несколько записей в своём блокноте, кивнул и попросил Кайла отдыхать и двигаться как можно меньше.

— Ты удивительно быстро идёшь на поправку, Кайл! — сказал он уже у двери. — Я этому очень рад, но ты должен вести себя осторожно, чтобы не наступили ухудшения. Хорошо? Я сообщу твоей маме, что ты очнулся. Представляю, как она обрадуется.

Он вышел, а странный сосед Кайла, который наконец слегка успокоился, заговорил таинственным шёпотом.

— Это правда, что на тебя напал огромный зверь? Когда тебя доставили сюда, говорили то ли о волке, то ли о медведе.

«Это был оборотень, — хотел сказать Кайл. — Самый настоящий оборотень из сказок и фильмов». Но говорить этого не стал.

— Я не помню. Видимо головой сильно ударился.

— О, понимаю! — подмигнул сосед. — Не хочешь, не говори. Но мы то оба знаем, что это было, верно? Со мной тоже случилось много всего, что люди могут посчитать странным, даже невозможным. В ту ночь, когда били странные молнии, а потом все потеряли сознание, я видел и слышал такое…

Кайл хотел было спросить, что именно слышал странный парень, но дверь в их палату открылась и вбежала миссис Одли. Она выглядела ещё более уставшей, чем раньше и казалось даже постарела на несколько лет.

— Всё в порядке, мам, правда, — пытался хоть как-то успокоить и приободрить её Кайл.

К обеду, когда к нему зашёл Мэтт, Кайл уже мог сидеть на кровати и голова его почти не кружилась.

— Ты выглядишь… — начал Мэтт.

— Ужасно? — подсказал Кайл.

— Наоборот. В том то и дело! И это после того, что сделала с тобой эта штука. Я видел… — он понизил голос, хотя палата сейчас была пуста. — Та тварь, кем бы она ни была, впечатала тебя в машину. Тебя должно было расплющить, но ты почти цел…

— А что стало с оборотнем? — спросил Кайл и брат вздрогнул.

— Он так стонал, что слушать это было невозможно. Я всё ждал, когда он поднимется и нападёт на меня, но ты видимо его хорошо приложил. Он умер.

— А потом? Он превратился в человека, или остался волком? — Кайл боялся услышать ответ на этот вопрос. Хоть у него и не было другого выбора, всё-таки этот монстр когда-то был человеком.

— Я не знаю. Его… его утащили.

— Что?!

— Ну, да. Какие-то люди. Пока я бегал за помощью. Я видел уже самый конец, когда они на здоровенной такой тележке увезли монстра. Не знаю, кто это был. Да мне и не до того было. Ты был весь в крови, без сознания и я не знал…

Мэтт замолчал и они с Кайлом ещё долго сидели в тишине.

Весь следующий день Кайл боролся с желанием встать с кровати и хоть немного пройтись. Чувствовал он себя уже почти отлично. А ноги прямо-таки требовали от него движений.

Не прибавляло ему хорошего настроения и то, что Элиша так и не зашла к нему. Мэтт сказал, что видел её на следующий день после полнолуния. Она быстро вышла из дома и заметно нервничала. Но после этого кажется не покидала дом. Хотя Мэтт и признал, что не очень-то следил за ней.

В половине третьего дня, Кайл всё же не выдержал и осторожно вышел в коридор, и ничего плохого с ним не случилось. Напротив, никогда ещё простая ходьба не доставляла ему столько удовольствия. Но, всё же пройдя немного, он решил присесть на скамью.

Медсёстры не обращали на него никакого внимания, слишком занятые другими, более важными делами. Пациенты были угрюмы и разговаривали друг с другом очень тихо. Совсем рядом с тем местом, где расположился Кайл, женщина спорила с доктором Лобетом.

— Он не мог просто взять и уйти, как вы этого не понимаете?! — выглядела она до крайности несчастной и заплаканной.

Врач как можно более мягко отвечал ей.

— Поймите, миссис Тарши, у нас нет никаких оснований считать этот случай похищением или чем-то подобным.

Кайл постарался не вслушиваться в их разговор и переключиться на другие мысли. Но сознание настойчиво возвращало его к несчастной миссис Тарши. Что-то тут было не так, но что именно Кайл не знал. Это было сродни тому чувству, когда перед полнолунием Кайл принялся изготавливать лук и стрелы.

Кайл повернул голову, но женщина уже ушла. Не до конца понимая, почему он это делает, Кайл поспешил за ней.

— Простите! Простите, мэм! — Кайл догнал женщину, когда та уже успела спуститься на целый лестничный пролёт. — Я случайно услышал ваш разговор… Вы кого-то ищете?

Женщина какое-то время молча смотрела на него красными от слёз глазами, словно не видя.

— Да… моего мужа, — наконец сказала она, словно очнувшись. — Вот, может быть, вы видели его?

Она достала из сумочки большую фотографию лысеющего мужчины и протянула Кайлу.

— Вы видели его? — с надеждой повторила она. — Эдвард Тарши, мой муж. Он поступил сюда на следующий день после ТОЙ ночи. Лежал в двадцать третьей палате. Всё было нормально, доктор говорил, что он идёт на поправку и его должны были скоро выписать. А потом… я пришла, а его просто нет. А мне говорят какую-то ерунду, про то, что мой муж якобы сбежал из больницы. Зачем ему это? Да и куда он мог пойти?

Она заплакала и, выхватив фотографию, побежала вниз по ступенькам. Кайл мрачно смотрел ей в след. Внутри у него уже вновь зарождалось то самое мучительное ощущение надвигающейся опасности.

Он вернулся в своё отделение и прошёлся по коридору. Дверь в палату двадцать три была приоткрыта. Другого шанса проверить её могло и не быть.

Кайл осмотрелся и, удостоверившись, что на него никто не смотрит, скользнул внутрь. Там всё выглядело так, будто мистер Тарши оставил палату всего пару минут назад и вот-вот должен вернуться. Кровать не заправлена, на столике остались его вещи.

Эта картина показалась Кайлу странной, но в остальном всё вроде бы было в порядке. Кайл всё же решил довериться своим вновь приобретённым инстинктам.

Он опустился на колени и сдвинул кресло в сторону. На полу виднелось несколько багровых пятнышек. Уж не кровь ли это мужа миссис Тарши?

— Что ты там делаешь? — послышался голос за спиной Кайла.

Он спешно поднялся и увидел в дверях медсестру Корнелию. Она смотрела на него без злости, скорее с беспокойством.

— Мелочь потерял, — тут же ответил он. — Монетка куда-то закатилась, не могу найти.

Корнелия нахмурилась.

— А зачем ты вообще зашёл сюда? Это ведь не твоя палата, а мистера Тарши. Вернее была его.

— Это правда, что он пропал? — не удержался от вопроса Кайл.

— Да. И не он один, — вздохнула медсестра. — В ту ночь из больницы исчезли трое пациентов. Мистер Тарши. Пожилая дама из четвёртой палаты. И Марк Эверк — парнишка чуть старше тебя.

Кайл этого не знал, но неожиданное известие делало ситуацию гораздо более зловещей и пугающей. Под требовательным взглядом Корнелии он уже хотел покинуть палату, но тут его посетила неожиданная мысль.

— Постойте, то есть все пропавшие были из этого отделения?

— К сожалению. Думаю, они просто сбежали. Это ещё не самое странное, что случалось за последние дни, верно? — медсестра кажется старалась убедить скорее себя, нежели Кайла. — Ну, иди же. Нечего тебе бродить по коридорам. Ты ещё слишком слаб. Доктор Лобет не обрадуется, если узнает об этом.

Кайл послушался и вышел в коридор. На первый взгляд всё здесь было, как всегда: пациенты неспешно бродили, переговариваясь между собой, а измотанный персонал старался успеть сделать все запланированные дела.

Однако что-то будто бы изменилось. Кайл чувствовал это, прямо как тогда, перед приходом упырей и оборотня. Совсем рядом с ним была тьма. Сейчас она притаилась, забившись в угол, и не поднимает головы. Но это ненадолго. Очень скоро она вновь проголодается и начнёт новую охоту. И Кайл сейчас единственный, кто может это предотвратить.

***

Кайл быстро спустился вниз по лестнице, так никого и не встретив. Дверь, ведущая в помещение морга, была закрыта, однако новые способности Кайла помогли ему вскрыть замок.

Он скользнул внутрь и тут же в его нос ударил едкий запах разложения. Конечно, без электричества холодильные камеры не работали, но почему же никто не догадался убрать отсюда трупы и как можно скорее захоронить их?

Кайл нашёл свечу и зажёг её. И без того мрачная комната превратилась в по-настоящему зловещую, когда по стенам поползли неровные тени. На нескольких металлических столах лежали тела людей, завёрнутые в чёрные мешки, что впрочем не особо помогало от запаха.

Кайл знал, что времени у него не так много и потому, поборов подступившую тошноту, принялся за дело. Он открыл первый мешок и увидел тело совсем молодого парня. Лицо его навсегда застыло в жуткой гримасе, будто бы перед смертью он увидел нечто ужасное.

Во втором мешке оказалась пожилая женщина. И снова тот же перепуганный вид. Кайл уже догадывался, что увидит в третьем мешке.

Мистер Тарши — он выглядел почти в точности, как на фотографии. Кайл замер, чувствуя себя очень скверно. Он так хотел найти хотя бы одного из пропавших живым.

Но все они были убиты, при том судя по всему, кем-то внушающим сильнейший ужас. Кайл не был экспертом, но чутьё подсказывало ему, что нужно хотя бы попытаться осмотреть тела.

Как выяснилось на коже всех трёх убитых, а именно в районе шеи остались раны, похожие на следы клыков. Уже после этого открытия Кайл понял, что жертв не просто убили — из них высосали всю кровь.

— Сначала оборотень, теперь вампир. Только этого мне ещё не хватало! — пробормотал Кайл.

Нужно было уходить. В морг в любой момент мог кто-то прийти, а у Кайла не было ни одного вменяемого объяснения своего нахождения здесь. Он завернул трупы обратно в мешки, задул свечу и вышел из комнаты.

У него не было сомнений в том, что в деле замешан патологоанатом. Быть может он и есть тот самый вампир, что убил этих трёх несчастных? Нужно будет придумать способ сообщить о местонахождении тел в полицию. Но это потом, сейчас важнее другое — остановить кровососа раньше, чем он снова проголодается и выйдет на охоту.

Как вообще убить вампира? Кайл было испугался, что не знает ответа на этот вопрос, но в его голове тут же услужливо вспыхнуло несколько картинок, одна кровавее другой.

— Что ж, надеюсь до этого не дойдёт… Хотя кого я обманываю?

Однако прежде чем убить патологоанатома, нужно было убедиться, что именно он тот самый монстр. Кайл не придумал ничего лучше, чем просто пройти мимо него и незаметно порезать свою руку.

Кровь выступила, и несколько капель потекли по руке. Однако патологоанатом — мистер Андресс даже бровью не повёл.

Что-то подсказывало Кайлу, что вампир не смог бы сохранить такое спокойствие и непременно выдал бы себя. А это значило, что у Кайла больше не было подозреваемых. Как вообще можно найти вампира среди десятков врачей и медсестёр? Не подойдёшь же к Андрессу и не спросишь прямо: «Какого чёрта в твоём морге делают тела трёх пропавших людей?» Хотя быть может именно так и следовало поступить.

— Кайл! Где ты был? — к нему спешила мать. Она явно переволновалась и сейчас на её лице смешались злость и облегчение. — Я зашла в палату, чтобы проведать тебя, а там никого! Где ты был?

— Извини, мам, — пробормотал Кайл. — Просто решил прогуляться. В больнице очень скучно… Тем более сейчас, когда нигде нет электричества.

— Это не повод вот так исчезать! — не отступала от своего миссис Одли.

Кайлу только и оставалось, что стоять и молча слушать. Его взгляд помимо воли стал блуждать где-то по сторонам и неожиданно остановился на патологоанатоме. Тот стоял посреди коридора и жизнерадостно общался с доктором Лобетом.

— … И вообще, Кайл, ты ещё недостаточно здоров, чтобы вот так…

— Мам, скажи пожалуйста, а что, доктор Лобет и Андресс знакомы? — прервал мать Кайл. — Просто они общаются, как хорошие друзья.

Миссис Одли прервала свою гневную тираду и посмотрела на врачей.

— Они есть друзья. Учились в одно время в университете. А потом вместе пришли работать в нашу больницу. А почему ты спросил?

— Да, просто, интересно стало, — Кайл улыбнулся, и пока миссис Одли не опомнилась, сказал. — Лучше пойду я в палату. А то ведь я ещё не совсем здоров. Долгое стояние на ногах слишком меня утомляет.

Кайл вернулся в свою палату, перевязал порез на руке и стал ждать. Один томительный час сменился двумя другими, прежде чем вошёл доктор Лобет. Он был бодр и весел. Даже бесконечный поток жалоб соседа Кайла — Джона, не смог его расстроить.

Нужно было действовать. Выяснить всё наверняка и тогда уже думать о том, как покончить с вампиром.

Кайл хотел надавить на прошлый порез, чтобы вновь выступила кровь. Но когда слегка сдвинул повязку, то к своему немалому удивлению обнаружил, что рана полностью затянулась. Если бы не тонкая белая полоска на коже, то можно было бы подумать, что Кайл вовсе не ранил себя.

Однако у него сейчас не было времени на то, чтобы ломать голову ещё и над этой загадкой. Незаметно Кайл вновь раскрыл лезвие ножа. На этот раз он резанул гораздо глубже, хоть и не хотел этого.

Доктор Лобет отреагировал мгновенно. Верхняя часть его тела резко повернулась в сторону Кайла, при том, что нижняя оставалась на месте. Лицо Лобета исказилось — черты лица заострились, кожа туго обтянула череп, зрачки засветились бледным, холодным светом.

Кайл подумал, что боя с вампиром ему не избежать, но свет в глазах доктора погас. Он сделал вид, что его позвал кто-то в коридоре и тут же выскочил из палаты.

— Чего это он? — недоумённо спросил Джон. — Наверное со мной, что-то не так… Кайл, мне кажется, я умираю…

Больше сомнений не было. Доктор Лобет — это и есть тот самый вампир. Когда подтверждение было получено, инстинкты Кайла заработали на полную мощность.

Ему нужно было оружие, вот только достать его оказалось не так просто. Кайл знал, что в хирургическом отделении есть масса острых инструментов, однако там постоянно дежурил кто-то из медиков. Тогда-то ему впервые и пригодился Джон.

— Эй, закрой за собой дверь и тише, — прошептал Кайл, когда его сосед вернулся в палату после прогулки. — Я случайно кое-что услышал о тебе.

— Нет! И что? Что ты услышал?! — Джон предсказуемо начал паниковать. — Только не молчи! Уж лучше правда, какая бы она ни была!

— Ты можешь мне не поверить… Но тот лысый врач из хирургии намерен вырезать у тебя почку. Я сам слышал. Только не выдавай меня, ладно?

Джон чуть с ума не сошёл от услышанного. Кайлу было искренне жаль его, и он понимал, что поступает дурно, однако на кону стояло слишком многое.

Джон, весь пошёл красными пятнами и тут же побежал в хирургическое отделение. Тот скандал, что он там устроил, был слышен наверно на всю больницу.

Пока врачи и медсёстры тщетно пытались утихомирить взбесившегося пациента, Кайл прокрался в нужное помещение и взял с собой несколько инструментов.

Теперь нужно было дождаться ночи, когда доктор Лобет останется в больнице на дежурство. Кайл лишь надеялся, что до того момента вампир не успеет проголодаться и напасть на кого-то ещё.

На следующее утро к нему пришли Мэтт и Алан. Видя, что Кайлу уже намного легче, они повеселели и принялись рассказывать о том, что с ними приключилось за последнее время.

— Мама разозлилась на меня ни за что, — сказал Алан. — Она думает, что я из вредности вылил большую кастрюлю супа, который она сварила. Но я весь его съел! Просто не мог остановиться!

Кайл по-прежнему не знал причин такого зверского аппетита своего друга. Но пока Алан ест только человеческую еду и не хочет крови, тревогу можно не бить. Кроме того, Кайл не чувствовал в Алане зло, а ведь сейчас тот сидел совсем рядом.

Друзья громко смеялись, и в палату пару раз даже заходила медсестра, чтобы их утихомирить. Кайл давно уже не чувствовал себя так хорошо, однако он не мог не спросить об Элише.

— Знаешь, мы не видели её уже пару дней, — осторожно сказал Мэтт, внимательно следя за реакцией брата. — Но если хочешь, я могу к ней сходить, передать от тебя что-нибудь.

— Нет! Нет, не нужно, — быстро проговорил Кайл.

Если Элиша не хочет к нему приходить, то это её проблемы. Ему же сейчас нужно сосредоточиться на будущей охоте на вампира.

Прошёл ещё один день и Кайл узнал, что доктор Лобет сегодня дежурит. Кайла начало слегка потряхивать, но не от страха. Это его боевые рефлексы рвались наружу. Сейчас, когда до часа икс оставалось всего ничего, сидеть на одном месте и просто ждать было невыносимо.

Было уже за полночь, когда Джон, наконец, заснул своим беспокойным сном. Кайл бесшумно вышел из палаты в тёмный коридор, который освещало всего несколько свечей.

Без особо труда он нашёл ординаторскую и достал из кармана флакон с заранее припасённой кровью. Оставалось лишь разлить немного прямо перед дверью и оставить след из капелек, ведущий к моргу.

К счастью ему никто не помешал выполнить задуманное и, затаившись в углу холодного, пропахшего гниением помещения, Кайл стал ждать.

В глубине души он очень не хотел того, что ему предстояло сделать. Но ведь если он не остановит вампира, то сколько ещё людей погибнет?

Прошли две или три напряжённые минуты. Наконец железная дверь скрипнула и открылась. Послышался негромкий рык и чьё-то жутковатое, свистящее дыхание.

Доктор Лобет припал к полу и чуть ли не полз от одной капли крови к другой. Его внешность вновь изменилась на вампирскую. Он жадно втягивал воздух, а нечеловечески длинный язык слизывал с пола кровь.

— Знаете, я до последнего надеялся, что ошибся насчёт вас, — грустно проговорил Кайл. — Всё-таки, вы лечили меня.

Он подошёл к одному из столов, на котором горела пара свечей. Доктор Лобет всё-таки сумел взять себя в руки, и его лицо постепенно вернулось в привычный вид. Он поднялся на ноги, медленно приблизился и замер всего в нескольких шагах от Кайла.

— Мне тоже жаль, что моей следующей закуской станешь именно ты. Твоя мать, Анна, будет так расстроена внезапной пропажей сына. Впрочем… Быть может скоро я выпью и её.

Пальцы Кайла сжались в кулаки. Сомнения и жалость быстро покидали его, а их место занимали гнев и решимость.

— Патологоанатом, мистер Андресс, он ведь в курсе вашей настоящей сущности, верно? Он помог вам, спрятав тела ваших жертв в морге.

— Да, — кивнул Лобет. — Но он не убивал никого из них. Мы с Томом старые друзья. И он понимает меня, как никто другой. Том согласился пока подержать тела здесь, а потом, как только всё немного уляжется, под видом бродяг увезти их в крематорий.

— Вам их совсем не жаль, верно?

— Этих ничтожеств? Нет. Впрочем, в полнолуние я ощутил такой голод, что в любом случае не смог бы сдержаться. Мой разум помутился от жажды крови. Я пришёл в себя, лишь когда полностью насытился.

— А в будущем? Вы сможете себя сдержать? — с надеждой спросил Кайл.

Доктор Лобет рассмеялся.

— Смогу ли? Плохой вопрос. Захочу ли? Вот то, что тебе следует спросить, мальчик! — он улыбнулся, и его клыки мгновенно увеличились на пару сантиметров. — Моя жизнь до той ночи была жалкой. Я не чувствовал себя… Живым. Но когда я стал кем-то большим, чем просто человек, всё встало на свои места. Теперь я чувствую себя… Прекрасно!

Глаза доктора Лобета засветились, и это бледное сияние должно было парализовать жертву. Повергнуть её в ужас и оцепенение. Так, что вампиру не пришлось бы даже за ней бегать. Однако Кайл был не обычным человеком. Он прекрасно понимал, что хочет сделать с ним Лобет, однако на вампирское влияние не поддался.

Улыбка на лице доктора чуть угасла. Однако он даже не думал отступать.

— Что ж, — вздохнул Кайл. — Тогда боюсь, у меня нет другого выбора. Я должен остановить вас раз и навсегда.

Вампир залился хохотом. Видимо он уже успел привыкнуть к своему «всемогуществу» и его искренне рассмешила такая самонадеянность жалкого человечишки.

— Попробуй, — тихо сказал Лобет и одним молниеносным движением погасил свечи.

В комнате наступила кромешная темнота. Вампир вновь рассмеялся, трансформируясь в свой истинный облик и предвкушая скорую трапезу. Однако он не знал того, что Кайл прекрасно видит в темноте.

В то время как Лобет неспешно приближался, Кайл сам прыгнул к нему на встречу. Он вложил в удар всю свою силу, но главным образом ему помог эффект неожиданности, помноженный на чрезмерную самонадеянность вампира.

Доктор Лобет вскрикнул и повалился на пол. В один миг он растерял всю свою браваду, снова став трусливым человеком, каким был всю жизнь.

— Нет, Кайл, постой! — быстро заговорил он. — Я… Я исправлюсь, честно! Я смогу!

Кайл секунду помедлил и тяжело вздохнул. А потом достал из сумки большую хирургическую пилу.

— Простите, доктор!


Глава 4


Пропажа доктора Лобета стала настоящим ударом для больницы. Медперсонал и пациенты были одинаково растеряны. Всюду слышались разговоры о большой потере и выдающихся заслугах доктора.

Кайлу хотелось сказать им всем: «Ваш добрый доктор был вампиром! Он убил ни в чём неповинных людей, и сделал бы это снова, не останови я его».

Однако он никому об этом не рассказал. Даже Мэтту, который больше других был в курсе всех его новых способностей. Что-то неизбежно останавливало Кайла, и с каждым новым днём он всё больше погружался в мрачные раздумья.

Однако в среду утром Кайла всё-таки ждала одна приятная новость — его наконец-то решили выписать.

Никогда ещё он так не радовался дому. Но с каждым проведённым часом, Кайлу всё больше хотелось наведаться к Элише и спросить: почему она так поступила с ним?

Первое время он успешно боролся с этим желанием, но в итоге уступил ему. Накинув на себя куртку, Кайл выскочил из дома и постучал в дверь семейства Хейли.

— Чего тебе надо?! — ему открыл сам мистер Хейли, как всегда бывший не в духе.

— Позовите, пожалуйста, Элишу.

— Нет её! — буркнул мистер Хейли. — Уже который день где-то бродит. Вернётся — убью!

Кайл не мог поверить услышанному. И почему мистер Хейли так спокойно говорит об этом? Особенно в такое опасное время. И тут до его слуха донеслись чьи-то приглушённые крики.

— Это из вашего подвала? — спросил Кайл.

— Ты о чём? Иди-ка ты лучше… Какого чёрта?!

Кайл оттолкнул мистера Хейли и бросился вниз по ступенькам. Пара ударов ногой и дверь поддалась.

— Элиша!

Но это была не она. Миссис Хейли, со связанными руками сидела на холодном, бетонном полу. После секундного замешательства Кайл бросился к ней и стал развязывать верёвки.

— Что ты себе позволяешь, щенок?! Ты в моём доме, забыл?! — мистер Хейли схватил Кайла за куртку и попытался оттащить от жены. Однако Кайл вывернулся и не раздумывая, ударил его в челюсть.

Миссис Хейли вскрикнула, видя, как её муж сидит на полу и осторожно ощупывает распухшую щёку.

— Ы жа эо отетишь! — неразборчиво пробормотал он, однако в бой больше не рвался.

— Идёмте, миссис Хейли, — Кайл помог ей встать, а после подняться по ступенькам.

Когда они оказались в гостиной, миссис Хейли повалилась на диван и застонала.

— Он и раньше бывало, выходил из себя, но в последнее время, словно с ума сошёл. А где Эли?

У Кайла упало сердце. Все его самые худшие опасения только что подтвердились.

— Я найду её!

Кайл выскочил из дома Хейли и со всех ног побежал в полицию — вдруг там, что-нибудь знают.

Однако все его надежды довольно быстро испарились. В полицейском участке собралось столько людей, что протолкнуться было невозможно. По обрывкам разговоров, плачу и крикам, Кайл понял, что все они кого-то потеряли. Их родные, близкие и друзья пропали при столь же загадочных обстоятельствах, что и Элиша.

Несколько полицейских пытались навести порядок, однако их сил явно было недостаточно.

— Мы делаем, что можем! Что можем! — кричал один из них, пытаясь оттеснить толпу. — Не напирайте! Мы примем всех, но нужно время!

Чего-чего, а времени у Кайла точно сейчас не было. Элише нужна помощь прямо сейчас.

Кайл выскочил на улицу. Начинался дождь, однако он не обратил на это внимания. Всё равно с этой новой, повышенной регенерацией простуда ему вряд ли грозит. Однако когда он добрался до дома, всё же изрядно промок.

— Где моё оружие? — с порога спросил он у брата.

— Оружие? — не понял тот.

— То, которое я сделал перед прошлым полнолунием. Только не говори, что ты его выкинул или отдал маме!

К счастью Мэтт не сделал ни того, ни другого. Лук, остатки стрел, несколько самодельных клинков и тяжёлая шипастая дубина ждали своего часа в подвале.

— Боюсь, в этот раз мне понадобится твоя помощь, — сказал Кайл. — Твоя и Алана. Я не знаю, с кем нам придётся столкнуться, когда мы найдём Эли.

— Кайл…

— Она жива! Ясно?!

— Конечно… Конечно, жива, — быстро пробормотал Мэтт. — Я готов. Говори, что нужно делать!

Они были у Алана уже через четверть часа. Тот только настроился обедать, однако, не раздумывая согласился помочь. Вот только как найти человека, не имея ни малейшего понятия, где он может быть?

Кайл решил воспользоваться своим вновь приобретённым чутьём. Конечно, раньше оно лишь предупреждало его об опасности, но вдруг и с поиском человека поможет?

Он вышел на середину улицы и стал с шумом втягивать носом воздух. Потом долго прислушивался к чему-то, закрывал поочерёдно глаза. Мэтт и Алан смотрели на него с явным недоумением.

— Э-э-э, Кайл, — осторожно произнёс Алан. — Ты чего делаешь?

— Не получается! Не получается и всё тут!

Кайл завертел головой во все стороны. Его быстро охватывали отчаяние и паника. Нет, нельзя им поддаваться! Нужно сделать хоть что-нибудь. Где могли видеть Элишу, если не дома?

— Идём! — сказал Кайл. — Нам нужно в школу.

— Уроки же отменили, — запротестовал Алан, но Кайл уже бежал по дороге. — Кайл? Вот чёрт! Давай за ним, Мэтт!

Школа была закрыта. Но в наступающих сумерках ребята заметили, что в окне второго этажа видны отблески свечи.

— Нужно выбить дверь, — задумчиво пробормотал Кайл.

— С ума сошёл? Можно же просто постучать, — отозвался Алан.

— Можно подумать, что нам откроют!

Однако когда Кайл трижды пробарабанил в дверь, та и правда почти сразу открылась.

— Проходите мои дорогие, я вас уже давно дожидаюсь! — Миссис Тамерс — школьная библиотекарша поманила их внутрь. — Давайте за мной!

Она повела их на второй этаж в свою библиотеку, в которой работала уже лет пятьдесят.

— Вы ждали нас? — настороженно спросил Кайл.

— Ждала, — кивнула библиотекарша, садясь за свой стол. — Я знала, что вы придёте. Подругу потеряли?

У Кайла не было времени удивляться очередной загадке последнего времени, и потому он сразу перешёл к делу.

— Вы знаете, где она? Нам очень нужно её найти!

Миссис Тамерс долго на них смотрела, словно изучая, а потом вдруг произнесла своим скрипучим голосом.

— Вам всем предназначено многое! Я это вижу чётко. Линии ваших судеб довольно необычны. Но будущее ещё не готово открыться перед вами. Ведь если вы всё будете знать заранее, то этого может и не случиться!

— Вы поняли хоть слово из того, что она сейчас наговорила? — поднял бровь Мэтт. — По-моему, эта какая-то ерунда.

— Ты скоро всё поймёшь, юный Мэтью, — библиотекарша потрясла в воздухе длинным пальцем. — Поймёшь, расправишь крылья и станешь тем, кем тебе положено быть.

— Вот сейчас я окончательно запутался! — фыркнул Мэтт.

Кайл понял, что нужно брать дело в свои руки и потому вмешался.

— Послушайте, миссис Тамерс, мне очень нужна ваша помощь! Вы знаете, где Элиша, или нет?!

Библиотекарша перевела на него слегка мутноватый взгляд и медленно кивнула.

— Знаю. Я много чего знаю, Охотник. Но мне нельзя часто вмешиваться в судьбы людей. Если я скажу тебе, где Элиша, то в следующий раз могу и не помочь. Ты уверен, что хочешь этого?

— Да! — не задумываясь, сказал Кайл.

— Что ж, я так и думала. Теперь понятно, почему Защитником стал именно ты, — в голосе библиотекарши была слышна лёгкая грусть.

— Вы же сказали, что Кайл — Охотник, — вмешался Алан.

— Верно. Охотник, Защитник, Воин, Истребитель нечисти. Как не назови — всё будет верно! — библиотекарша слегка улыбнулась и, смотря лишь на Кайла, повторила, — ты уверен?

— Уверен!

***

Это был старый, заброшенный склад на окраине города. К тому моменту, как Кайл, Мэтт и Алан добрались туда, было уже темно. И если Кайлу это не особо мешало, то парни постоянно запинались о разбросанный на земле хлам.

Внутри у Кайла появилось уже знакомое чувство опасности.

— Это здесь, — прошептал он. — Я чувствую. Если кто-то передумал…

— Не говори ерунды! Мы с тобой! — раздражённо буркнул Алан. И Мэтт согласно кивнул.

Не разрушенных помещений здесь было всего три. В первом было пусто, лишь обломки кирпичей, толстым слоем застилали пол. Второе облюбовали огромные серые крысы, со светящимися в темноте глазами. А вот третье…

Внутри горела пара маленьких свечей. Но всё же этого оказалось достаточно, чтобы заметить её. Элиша была связана по рукам и ногам, хотя этого не требовалось — она явно была без сознания. Рядом с ней в непроглядном мраке кто-то был.

— Что будем делать? — прошептал Алан.

— Может позвать кого-нибудь? — предложил Мэтт.

— Или выманить его шумом, а когда он выйдет, напасть со спины? — не унимался Алан.

Кайл покачал головой, выпрямился во весь рост и одним рывком запрыгнул в окно.

Ему навстречу тут же скользнул некто. Это был мужчина, среднего роста, и настолько худой, будто бы последний раз он ел ещё год назад.

— Отдай нам Элишу и никто не пострадает, — сказал Кайл и порадовался тому, что его голос не дрогнул. Алан и Мэтт, пыхтя, наконец, перелезли через подоконник и встали неподалёку.

Мужчина отрицательно покачал головой.

— Девушка останется здесь. Вы можете уйти.

Кайл почувствовал, как за его спиной на мгновение дрогнули Мэтт и Алан, однако к счастью они оба остались на месте, и это придало ему сил.

— Мы уйдём только с Элишей. Зачем она тебе?

— Мне? Незачем, — всё тем же безразличным голосом ответил мужчина. — Девушка предназначена моему господину. Он всегда получает то, что хочет.

От этих слов по спине Кайла пробежали мурашки. Какой ещё господин? Может этот лысый обманывает его? Да, вроде не похоже. В любом случае сейчас это не так уж важно. Нужно освободить Элишу, а обо всём остальном он подумает позже.

Лысый словно угадав мысли Кайла, дёрнулся и заслонил собой пленницу. Его серые глаза вдруг загорелись жёлтым светом. Лицо стало быстро меняться, обретая уже знакомые звериные черты. Руки и ноги стали более длинными и тонкими, а пальцы обзавелись кривыми когтями.

— Да это же… — послышался напуганный голос Мэтта.

Кайл и сам уже всё понял. Перед ним стоял тот самый третий упырь, которому посчастливилось сбежать от него в прошлое полнолуние. Теперь многое стало понятным. Атака упырей и оборотня на их район вовсе не была случайной. Монстрам по какой-то причине была нужна Элиша.

Упырь прыгнул. Кайл сумел уклониться от удара когтей лишь каким-то чудом. Мэтт замахнулся было ножом, но упырь уже был в другом месте. Он всё-таки схватил Кайла за куртку и повалил на землю, готовясь нанести смертельный удар.

Однако в этот момент упыря сзади обхватили чьи-то сильные руки. Кайл не сразу поверил своим глазам, когда понял, что это был Алан.

Алан сгрёб монстра в охапку, сдавил, так что тот завизжал, и швырнул о стену. В следующую секунду Кайл был уже на ногах с оружием наготове. Упырь зарычал, пытаясь подняться, но Кайл вогнал клинок ему в сердце и тот повалился обратно.

Поняв, что с монстром покончено, Кайл бросился к Элише. Он разрезал верёвки и осторожно потряс её за плечи.

— Кайл, — Элиша на секунду приоткрыла глаза и слабо улыбнулась. — Это правда ты, или снова всего лишь сон?

— Я здесь, Эли, с тобой. Теперь всё будет в порядке!

— В порядке, — едва слышно повторила она и снова потеряла сознание.

Кайл вынес Элишу из пыльного склада на свежий воздух. В голове роилось столько мыслей и чувств, что он намеренно постарался отвлечься и взглянул на Алана.

— Я столько времени ломал голову над тем, что именно в тебе изменилось. Ты… Стал больше. И сильнее.

Алан смущённо улыбнулся и кивнул.

— Верно. Я очень быстро расту. Уже обогнал отца! Поэтому мне постоянно хочется есть, — теперь уже он смотрел на Кайла сверху вниз. — Помочь тебе нести Эли? Я теперь могу!

— Верю, но не нужно, — хмыкнул Кайл. Помощь ему и впрямь не требовалась. Он чувствовал себя полным сил, готовым пронести Элишу хоть через весь город, если понадобится. — Доставим Эли в больницу, а потом зайдём в дом Хейли и поговорим с отцом семейства. Больше я не дам Эли и её мать в обиду!

— Да ты теперь крутой! — улыбнулся Мэтт.

***

— Кайл! Просыпайся! Просыпайся, тебе говорю, — Мэтт с силой тормошил брата, пока тот не открыл глаза.

— Чего тебе? — сонно спросил Кайл.

— Электричество восстановили! Фонари зажглись!

Весь сон Кайла как ветром сдуло. Он подскочил с кровати так быстро, что его тело подкинуло на добрых полтора метра к потолку. Но ни он сам, ни Мэтт не обратили на это никакого внимания. Оба брата прильнули к окну, жадно глядя на улицу.

Мэтт не обманул — фонари и правда горели. Вся улица теперь была освещена. Это событие столь взволновало Кайла, что он далеко не сразу заметил, что этот свет порядком отличается от того, к которому он привык. Тусклый, слегка мерцающий, он вовсе не походил на то, что было раньше.

Улыбка медленно сползла с лица Кайла. Он наскоро оделся и пошёл на улицу, чтобы уж наверняка подтвердить свою догадку. Мэтт что-то кричал ему вслед, но Кайл не слышал.

Он вышел на улицу. Было холодно, и от дыхания клубился пар. В соседских домах открывались двери и люди выглядывали, затаив дыхание.

Все они надеялись, что прежняя жизнь вернулась, но это было не так. Кайл поднял голову, чтобы получше рассмотреть фонарь. Он был старый, можно сказать древний. Такие показывали в исторических фильмах. Огонёк за тонким стеклом горел и давал достаточно света, но электричество всё равно заменить не мог.

Остальные люди тоже потихоньку начали всё понимать. Никто даже и не пытался скрыть своё разочарование и отчаяние. Кайла же заинтересовало то, кому и главное как, удалось всего за половину ночи заменить все фонари на улице? Да и при том совершенно бесшумно.

Впрочем, ответ напрашивался сам собой. Странные метаморфозы с людьми, его собственные повышенные силы, а теперь ещё и это — всё наверняка звенья одной цепи.

Из размышлений Кайла вырвал крик брата. Кайл бросился в дом, ожидая увидеть в гостиной огромного монстра, или что-то вроде того. Однако он так и замер пороге, не зная беспокоиться ему, или смеяться.

Мэтт кричал и пытался отогнать от себя большую чёрную птицу, которая так и норовила сесть тому на плечо.

— Пошла! Пошла прочь! — вопил Мэтт, беспорядочно молотя в воздухе руками.

Птица в ответ раскрыла клюв и пискнула так, словно на телефон пришло сообщение. Мэтт замер в странноватой, скрюченной позе. Птица воспользовалась моментом и всё-таки приземлилась ему на плечо. Потом с самым довольным видом снова принялась пищать.

— Точь-в-точь, как мой телефон, — завороженно пробормотал Мэтт.

— А может это?.. — Кайл не договорил.

Со второго этажа послышался странный шум, а уже через несколько секунд в гостиную спикировала вторая птица. При первом же взгляде на неё, помимо воли возникал вопрос: как она вообще ещё жива?

Сильно помятая, половины перьев не хватало, явно кривой клюв. Она ко всему прочему была ещё и очень нервной. Увидев Кайла, птица вскрикнула (послышался звук сообщений на телефоне), потом бешено замахала крыльями, резко поднялась вверх и, врезавшись в потолок, камнем рухнула на пол.

— А это, кажется мой телефон, — пробормотал Кайл. — Вернее, то, что с ним стало после кулаков Найджела.

Бывший телефон Мэтта ещё несколько раз электронно пискнул, потом словно откашлялся и из его клюва стал доноситься уже самый обычный птичий клёкот.

— Поверить не могу! — выдохнул Мэтт.

— Будем пользоваться птичьей почтой, — хмыкнул Кайл. — Всё же лучше, чем ничего.

— Да чёрт с ними, с птицами! — перебил его брат. — Ты на наш телевизор посмотри!

Кайл резко обернулся и увидел, что место широкого чёрного экрана теперь занимает такая же большая картина. На ней, словно отражая реальность, были изображены старомодные уличные фонари.

— Да-а, — протянул Кайл. — Мама будет в восторге, когда вернётся домой.

Больше той ночью Кайл так и не заснул, как ни старался. В голове крутились самые странные мысли. А на первом этаже телефоны… то есть птицы… одним словом, птицефоны устроили драку между собой.

Утром Кайл уговорил Мэтта выйти на улицу. Погода сделалась тёплой, солнце светило ярко. Впервые за долгое время Кайл чувствовал себя умиротворённо. Он вышел на улицу и закрыл глаза, подставив лицо ветру. На губах помимо воли, появлялась глуповатая улыбка.

— Чего это ты ухмыляешься? — послышался ворчливый голос прямо у него над ухом.

Пожилая соседка — миссис Адамс, как всегда пребывала в самом скверном расположении духа. Она с подозрением смотрела на Кайла, а когда подошёл Мэтт, так и вовсе вышла из себя.

— Бродят тут… Мешают… Шумят… — забормотала она, с силой почёсывая голову.

— Вообще-то, мы у себя во дворе, — заметил Мэтт. — Это вы зашли на нашу территорию.

— Мешают! Шумят! — уже громче повторила она. — Мерзкие детишки… Всегда такими были!

Миссис Адамс продолжала лихорадочно чесать голову. Мэтт толкнул брата в бок локтем и Кайл наконец поднял глаза. То, что он увидел, заставило его задержать дыхание, чтобы не вскрикнуть, или не рассмеяться.

Прямо из-под жиденьких волос миссис Адам пробивались маленькие, но уже хорошо заметные рожки.

— Ну… — пробормотал Кайл, с трудом отводя глаза от чудного зрелища. Всё-таки он не хотел вот так открыто пялиться, однако его взгляд помимо воли возвращался к рожкам. — Ну…

Мэтт не выдержал и рассмеялся. Таким счастливым он не был уже много дней. По непонятным причинам из всех соседских детей миссис Адамс больше всего не любила именно его.

— Что это ты смеёшься? — гаркнула она, подозрительно сощурив глаза.

— Да… просто… так, — сквозь смех едва смог выдавить из себя Мэтт, согнувшись пополам.

— Дурацкий мальчишка! — фыркнула миссис Адамс и зашагала к своему дому.

— У меня хотя бы рога на голове не растут! — хохотнул он, но женщина этого уже не услышала.

Дальше день складывался так же приятно, как и начался. После прогулки с братом, Кайл зашёл проведать Элишу, которую уже выписали из больницы. Она хоть и выглядела ещё довольно слабой, всё же явно шла на поправку и широко улыбнулась при виде Кайла.

А вот её отец напротив, смотрел на гостя с нескрываемым отвращением и злостью. Его щёки так раздувались, что порой казалось, будто они вот-вот лопнут. Однако помня о недавнем «разговоре по душам» с Кайлом, он вынужден был молчать.

Кайл ещё немного посидел с Элишей, обсудив все последние новости, и пошёл домой.

— До свидания, миссис Хейли, — сказал он на прощание. — И… мистер Хейли тоже.

Отец Эли буквально позеленел от злости и демонстративно отвернулся. На что Кайл лишь пожал плечами и ушёл.

Почти идеальный день, полный всевозможных сюрпризов… Но оказалось, что это было только начало.

На следующее утро Кайл проснулся от женского крика, донёсшегося с улицы. Он тут подскочил к окну. Кто на этот раз напал? Оборотень? Вампир?

Но никаких монстров поблизости не было. Шедшая по дороге девушка с ужасом осматривала себя. Вернее, свою одежду. На ней было надето платье, которое было в моде лет эдак пятьсот назад.

Как так получилось, что она заметила эту аномалию только сейчас, Кайл не знал. Может тому виной была её чрезмерная невнимательность и пристрастие к алкоголю, а может одежда изменилась прямо на ней.

Уже догадываясь, что он увидит, Кайл подошёл к шкафу и распахнул дверцы. Внутри оказалась средневековая одежда. Да и сама комната несколько изменилась. Кровати и стол приобрели более старомодный вид.

Кайл не стал будить брата. Немного посидев на кровати, он махнул рукой на все эти события, и снова заснул.

Второй раз его разбудил Мэтт. Судя по всему уже было довольно поздно. За окном, как и вчера, прекрасный тёплый день. Вот только лицо Мэтта было бледным, как мел.

— Кайл, у нас на кухне кто-то есть, — звенящим шёпотом сказал он. — Какая-то тварь. Видимо залезла через окно. Я хотел перекусить, а она… а она там. Звенит кастрюлей и… в общем я не знаю, что она там делает.

Кайл уже настолько привык к тому, что о приближении любых тёмных тварей его предупреждает внутреннее чутьё, что не сразу поверил словам брата. Однако Мэтт был всерьёз напуган и говорил вполне искренне. В конце концов это самое чутьё должно было когда-нибудь и подвести.

Схватив со стены топор, Кайл тихо, как мог только он, стал красться на кухню. Мэтт отстал от него на несколько шагов, но всё же тоже следовал на первый этаж.

Ещё на лестнице стали слышны негромкий звон посуды, шум текущей воды и чьё-то неразборчивое бормотание.

Кайл сделал знак брату, чтобы он пока не лез за ним и одним прыжком оказался на кухне. Пару секунд он никого не видел, а потом опустил глаза вниз.

На него смотрел маленький, не больше полуметра ростом, человечек одетый как садовый гном, разве что колпака на лысой голове не хватает. Он то и создавал весь этот шум. Кажется, человечек готовил завтрак…

— Доброе утро! — громко поздоровался он и помахал крошечной ручкой.

— Ты ещё что такое?! — взвизгнул Мэтт, который каким-то образом всё же оказался за спиной у брата.

Человечек устремил на него гневный взгляд из-под густейших чёрных бровей.

— Я не «что»! Я «кто»! Такой здоровяк, как ты должен отличать живое от мёртвого. Или ты слишком туп для этого?

Мэтт открыл рот от удивления, однако всё же сумел взять себя в руки и придал своему лицу суровое выражение.

— Ты мне эти шутки брось! Говори кто ты, или я… или Кайл продырявит тебя стрелой насквозь. Я видел, как он это делает. Поверь мне, тебе не понравится!

Человечек презрительно фыркнул.

— Только и умеешь, что за брата прятаться, а сам-то что ты можешь, а? Может сразимся? Один на один? Я дам тебе фору.

— Ну, хватит! — вмешался Кайл, и человечек неожиданно присмирел.

— Ладно, ладно… уж и пошутить нельзя, — угрюмо пробормотал он. — Не трону я эту неженку, не волнуйся. Вы хотели знать кто я? Неужели ещё сами не поняли? Эх, угораздило же меня попасть в дом к таким тугодумам… Домовой я! Зовут Редгихарт.

— Как? — переспросил Мэтт.

— Можно подумать, что Мэтью хорошее имя! — разозлился домовой.

— Хорошо, — быстро сказал Кайл. — А что ты тут делаешь?

— Живу. Помогаю по дому. Отвечаю на не самые умные вопросы.

— И с каких пор?

— А вот с сегодняшнего утра. Ладно, некогда мне с вами болтать. Завтрак ещё и на половину не готов! — с этими словами Редгихарт бросился к плите, на которой уже закипала кастрюля с чем-то похожим на суп.

Мэтт дёрнул Кайла за руку и жестом попросил выйти вместе с ним в гостиную.

— Это что за чудик у нас поселился? — тихо, чтобы не услышал домовой, спросил Мэтт. — А если я не хочу, чтобы у нас жил домовой? Меня ведь никто не спросил!

— Слушай, для меня это так же странно, как и для тебя, — ответил Кайл. — Не знаю, что с ним делать… Вообще получится ли его выгнать, он же всё-таки домовой? В любом случае, я не чувствую в нём угрозы. Так что пока подождём.

Мэтт обречённо застонал и поплёлся к себе в комнату. Домовой Редгихарт и правда приготовил завтрак. На первый взгляд это была какая-то не особо аппетитная похлёбка.

— Что было, из того и сварил, — объяснил он.

Мэтт наотрез отказался это есть, а вот Кайла домовой всё же убедил попробовать. И не зря! Похлёбка оказалась на удивление приятной на вкус.

— Ну, что я говорил? Я прекрасный повар! — усмехнулся домовой.

После завтрака Кайл пошёл к Элише, чтобы узнать, не завёлся ли домовой и в доме Хейли. Ему пришлось надеть ту старомодную одежду — другой в доме просто не осталось. Однако стоило ему лишь выйти на улицу, как он понял, что город претерпел ещё кое-какие изменения.

Некоторые дома, в числе которых был и дом Одли, потеряли свой прежний облик. У Кайла создалось впечатление, будто бы он оказался на улочке средневекового европейского городка.

Неожиданно мимо него прошла соседка миссис Адамс. Она всё ещё прихрамывала на левую ногу, но всё же двигалась гораздо быстрее, чем обычно.

— Здравствуйте, — поздоровался Кайл и тут же пожалел об этом.

Когда соседка повернулась, выяснилось, что всё её лицо покрывала густая чёрная шерсть. Она хрюкнула и с минуту смотрела на Кайла, словно никак не могла узнать. Потом несколько раз шумно втянула носом воздух. Утробно зарычала и бросилась наутёк со скоростью, прежде ей не доступной.

Кайл понимал к чему всё идёт, но и от неё опасности вроде бы не было. Он ещё какое-то время смотрел миссис Адамс в след, а потом постучал в дверь семейства Хейли. К его большой радости открыла сама Элиша.

Она была одета в длинное голубое платье, сильно напоминавшее то, что было у испуганной девушки рано утром.

— Ну, как я тебе в таком виде? — спросила Элиша.

— Прекрасно — только и смог сказать Кайл.

Эли улыбнулась и вышла на улицу.

— А тебе разве уже можно гулять?

— Думаю, да. По правде, меня жуть как тянет в лес. К той, нашей скамейке.

«К нашей». Вроде бы ничего особенного, но настроение Кайла улучшилось многократно.

Тем более, сейчас у него был абсолютно законный предлог держать её за руку. Просто на всякий случай… Вдруг у Элиши закружится голова?

Но чем ближе они подходили к лесу, тем казалось, лучше она себя чувствовала. До деревьев оставалась какая-то сотня футов, когда Эли вдруг остановилась.

— Что такое? — забеспокоился Кайл.

— Ничего… Не знаю, — неуверенно ответила она. — Мне как-то не по себе. Давай не пойдём в сам лес? Вот это тоже подойдёт.

Она повела Кайла к поросли высоких кустарников, которые росли по обе стороны пешеходной дорожки. Внутри у Кайла тоже что-то словно съёжилось. Он явно чувствовал, как неподалёку сгущается мрак.

Элиша меж тем подошла к ближайшему кустарнику — он ещё не успел обрасти листьями и представлял из себя довольно посредственное зрелище. Однако она смотрела на тоненькие ветки, словно это было величайшее на свете чудо.

— Ты не испугаешься, если я кое-что покажу тебе? — тихо спросила она, не оборачиваясь.

— Нет, конечно, — Кайл был не совсем искренним, но другое сказать сейчас не мог.

Элиша протянула руку к ветке и коснулась её кончиками пальцев. Кустарник тут же, словно по волшебству, стал покрываться бледно-розовыми цветами. Они появлялись десятками на каждой из ветвей, хотя по всем законам природы и не должны были.

Кайл от удивления не знал, что и сказать.

— Я лишь недавно поняла, что могу это. Дома, пока меня не было, цветы никто не поливал и некоторые из них завяли. А я коснулась их, и они ожили, — Элиша повернулась к Кайлу. Лицо её было таким светлым сейчас. Но… ещё миг и улыбка медленно сползала с её лица.

Кайл подумал сначала, что дело в нём, но потом понял — Эли смотрит куда-то над его плечом.

Он резко повернулся и увидел у самой границы леса странного человека. Точнее, Кайл мог лишь предположить, что это человек. Существо было высоким, в длинном чёрном балахоне.

В отличии от домового Редгихарта и миссис Адамс, в нём чувствовалась тьма. Она словно дым клубилась вокруг него. Кайлу показалось, что даже свет как бы исчезает, лишь коснувшись ткани балахона.

Лицо существа было скрыто, но Кайл был уверен, что его взгляд обращён на Элишу.

— Кто ты такой? — громко спросил Кайл.

Существо медленно повернуло к нему голову, будто только что заметив. А потом подняло руку, как бы в приветствии. Эли вскрикнула, а Кайл поморщился, когда увидел, что ладонь и пальцы существа заметно разложились, словно он был уже давно мёртв.

Кайл медлил лишь секунду. При нём был один только нож, однако он кинулся к лесу. Эли что-то крикнула ему в след, но он не мог остановиться. Инстинкты охотника на монстров гнали его вперёд.

За какие-то пару секунд он преодолел расстояние до леса. Выхватил нож и уже замахнулся им, но… Загадочное, мёртвое существо словно растаяло в воздухе.


Глава 5


Кем был тот загадочный живой мертвец, не удалось узнать даже спустя несколько дней. Кайл и Эли проводили много времени, размышляя над этим и выдвигая самые невероятные теории.

Версию с обычным зомби они отмели сразу. Такого бы Кайл легко догнал и наверняка победил. Здесь же они имели дело с существом гораздо более могущественным, что не очень-то добавляло хорошего настроения.

К тому же, после того дня Эли явно была напугана. И сколько бы Кайл не пытался убедить её, что он рядом и сможет остановить монстра, это особо не помогало.

Да и ситуация в доме оставляла желать лучшего. Домовой Редгихарт почти сразу сумел подружиться с мамой Кайла (конечно, после того, как у той прошёл лёгкий шок). А вот их отношения с Мэттом становились только хуже день ото дня.

Редгихарт откровенно смеялся над Мэттом, при том, совершенно не выбирая слов и методов. Как-то одним утром он зашёл в комнату парней, сгрёб вещи Мэтта и потащил их к выходу.

— Ты чего это удумал? — всполошился Мэтт.

— Извини, а это твои вещи? — с самым невинным видом спросил Редгихарт. — Ой, прости, а я думал это мусор, который нужно выбросить.

— Лучше не зли меня, ясно?!

— Страшно то как! Моё слабое сердечко вот-вот остановится… Не поступай так со стариком! — причитал домовой. — Не-е-е-т! Я хочу жить!

Кайла эти постоянные и нескончаемые склоки уже начинали прилично бесить. Но сколько бы он не просил обоих прекратить — всё было напрасно. Потому Кайл в очередной раз попытался не обращать на них внимания.

Он отвернулся к окну и не сразу поверил своим глазам. На дерево, что росло во дворе миссис Адамс, забралось какое-то мохнатое существо. Оно хваталось за ветки длинными когтистыми пальцами и то выло, то кричало на всех прохожих, без разбора.

Кайл всмотрелся внимательней и понял — это и есть миссис Адамс! Должно быть её превращение (знать бы ещё в кого) успешно завершилось. Теперь она получила дополнительные силы и скорость. Вот только последние остатки разума кажется, её окончательно покинули.

Она продолжала жить в своём доме, носить одежду и по привычке даже мусор выносила. Вот только передвигалась теперь преимущественно на четырёх конечностях, прыгала через соседские заборы и любила поорать с верхушек деревьев.

Мэтт конечно утверждал, что старуха Адамс всегда была такой, просто этого никто не замечал, кроме него, однако Кайл всё же первое время внимательно следил за ней.

Но время шло, а миссис Адамс не выражала никаких особых признаков агрессии. Да и сам Кайл не чувствовал в ней никакого зла, кроме сохранившейся вредности. Потому решил оставить соседку в покое.

Послышался стук в дверь. Кайл был только рад оставить, ругающихся брата и домового, и пошёл открывать. Пришла Элиша. Она выглядела взволнованной, но в тоже время решительной, как никогда.

— Нам нужно в морг! — с порога воскликнула она.

— Чего? — опешил Кайл.

— Я всё думала об этом существе, — затараторила Эли. — Оно ведь как бы мёртвое, верно?

— Ну-у…

— Вот видишь! А что если оно как-то сбежало из морга? Ну или хотя бы патологоанатом может что-то знать. Что думаешь?

По правде сказать, Кайл не то, чтобы всерьёз верил в успех этого предприятия. Но глаза Элиши горели таким воодушевлённым огнём, да и она сама наконец перестала дрожать и бояться.

— Хорошо, идём, — сказал Кайл. — Я только заберу кое-что из своей комнаты.

Он быстро поднялся на второй этаж, где так и не прекратилась ругань.

— Редгихарт! Мэтт! Прекратите! — крикнул Кайл. — Сделайте одолжение и не разнесите дом, пока мы с Эли сходим в морг.

— Романтическое свидание? Понимаю! — Редгихарт заговорщицки подмигнул.

Кайл поморщился, глядя на него, но лишь махнул рукой и поспешил собрать своё оружие в сумку.

— Помощь нужна? — осведомился Мэтт.

— Ой, да какая от тебя может быть… — начал было Редгихарт, но Мэтт схватил его за шиворот и выкинул в коридор.

— Ну, так что?

— Нет, мы справимся вдвоём, — Кайл помедлил перед самым выходом. — Серьёзно, не разнесите дом!

По дороге Кайл и Эли продолжили обсуждать свой визит в морг.

— Нам нужно узнать, кто погиб в ту самую ночь, когда всё началось, — сказала Элиша. — Держу пари, что тут есть связь.

— Мне уже кажется, что с этой чёртовой ночью связанно вообще всё на свете! — буркнул Кайл. — Даже и не помню, жили ли мы когда-то нормально, без оборотней и зомби, или нет.

— Жили, — усмехнулась Эли. — Только очень давно.

Здание больницы, в котором располагался морг, тоже подверглось серьёзным изменениям. И хоть в его очертаниях ещё можно было различить некоторые прежние особенности, но всё же оно теперь больше походило на старый замок.

К матери Кайл решил не заходить. Она в последнее время буквально предчувствовала все его опасные затеи и наверняка попыталась бы отговорить от расследования.

Потому ребята прямиком направились к дверям морга. Судя по всему, сюда уже давненько никто не заходил, однако Кайл слышал, что внутри кто-то есть.

Они зашли без стука и тут же пожалели об этом. Патологоанатом — мистер Андресс, которого Кайл помнил по своему прошлому посещению больницы, сидел на полу и…

Элиша вскрикнула и поспешила отвернуться. Кайл с трудом сдерживал подступившую тошноту. Теперь стало понятно, почему Андресс так легко согласился помочь своему другу вампиру спрятать тела. Он и сам был монстром, вот только предпочитал не живую плоть, а разложившуюся.

— Нет… Нет! — забормотал Андресс, вскакивая с пола и бросая в сторону почти обглоданную человеческую руку. — Я… Это не то…

— Ты трупоед и работаешь в морге? Просто фантастика! — изумился Кайл.

— Нет! Всё не так!

Глаза Андресса бешено заметались. Лицо всё ещё оставалось нечеловеческим, с торчащими изо рта кривыми жёлтыми зубами. Он утробно зарычал, но вместо того, чтобы напасть, вдруг прыгнул ко второй двери и скрылся за ней. Кайл, не раздумывая, бросился следом за ним.

Как выяснилось, из морга был и второй выход. Андресс воспользовался им, чтобы выбраться на улицу. Однако серьёзно оторваться от преследования не смог. Казалось, дневной свет замедляет его и ослабляет.

Но даже при этом Кайлу, с его скоростью, было сложно угнаться за испуганным трупоедом. Адресс бежал через улицы, расталкивая прохожих, перепрыгивал через ограждения, петлял между домами.

Но Кайл ни на секунду не терял его из виду и продолжал гнать всё дальше. У высокого здания, которое прежде было огромным торговым центром, Андресс на мгновение остановился, а потом прыгнул на стену, вонзил в камень острые когти, и принялся быстро подниматься вверх.

Кайл так не умел. Потому ему пришлось воспользоваться лестницей. К счастью, внутри здания сейчас никого не было, и никто не мог ему помешать. Сомнений не оставалось — промедли Кайл хоть немного и трупоед бы успел уйти.

Андресс заметался по крыше и, увидев, что его загнали в угол, рухнул на колени. Его бледное, перекошенное ужасом лицо, вновь стало человеческим.

Кайл выхватил из-за пояса нож — сумку с остальным оружием пришлось бросить в морге. Он ожидал, что трупоед набросится на него, начнёт отбиваться или умолять сохранить ему жизнь. Однако Андресс лишь всхлипнул.

— Я больше так не могу… Не хочу для себя такой жизни, — едва слышно произнёс он. — У меня остались только голод, который никак не утолить и страх, что меня раскроют… Я пытался бороться с собой, но не вышло… Знаешь, даже хорошо, что так всё случилось. Убей меня, охотник. Так пожалуй, будет лучше.

Кайл смотрел на него, не отрываясь. Он с каждой секундой всё отчётливее понимал, что пусть перед ним монстр, но всё же это был и человек, который страдает от своего проклятия и в отличии от доктора Лобета, не хочет его. Кроме того, от Андресса не исходила обычная для других опасных существ тёмная аура.

Рука Кайла, что держала нож, медленно опустилась.

— Я не стану тебя убивать. Хочу лишь задать вопрос: ты знаешь, сколько людей умерло в ту самую ночь?

Андресс устремил на него не верящий взгляд.

— В ту ночь? — повторил он. — Я запомнил её до конца своих дней. Умерло восемь человек.

— И ты их?.. — неуверенно начал Кайл.

— Нет! — взвизгнул Андресс. — Ничего подобного! Я тогда ещё мог себя сдерживать. Все они были отправлены на городское кладбище.

Кайл кивнул и, немного помедлив, направился к двери, ведущей к лестнице.

— Стой! А как же я? — крикнул ему в след Андресс. — Что мне теперь делать? Как жить?

— Я не знаю, — честно ответил Кайл. — Ты… Ты уже не человек, но я не могу тебя убить. Ты не опасен для других людей… По крайней мере, для живых.

И не оборачиваясь больше, он бросился вниз по лестнице. Дорога обратно к моргу казалось, заняла в разы больше времени. Испуганная Элиша едва могла сдерживать дрожь, когда увидела Кайла.

Она бросилась к нему и крепко обняла, но тут же оттолкнула.

— Ты меня напугал до чёртиков! — сказала она. — Я уже думала…

— Эли, всё хорошо! — попытался заверить её Кайл. — Правда. Трупо… То есть Андресс, не так и опасен на самом деле. Он рассказал мне, где можно найти информацию о всех умерших в ту ночь.

***

К тому моменту, как они добрались до места, кладбище было уже полностью прогружено в непроглядный мрак. Его окружал высокий, каменный забор с заржавевшими железными воротами. Кайла всегда удивляло, зачем строить такие серьёзные ограждения в месте, где кроме покойников никого нет. Однако сейчас, зная, что творится в мире, он не мог не порадоваться этому факту.

Забор давал какое-то ощущение безопасности. И всё же они хотят пройти внутрь. В своём ли они уме?

Элишу рядом с ним очевидно мучали те же мысли. Она едва заметно дрожала, но когда настало время идти, решительно шагнула за ворота. Всего один шаг, но они словно попали в другой мир. Температура упала градусов на десять. В нос ударили запахи тлена, древности и смерти. Было очень сложно заставить себя тут же не сбежать и ещё сложнее пройти дальше.

Они пошли по узкой дорожке и ощущение того, что за ними наблюдают, усиливалось с каждой секундой. Эли то ли от страха, то ли от того, что видела в темноте гораздо хуже Кайла, схватила его за руку. В любой другой ситуации это порадовало бы его, но сейчас, даже сверхъестественное бесстрашие давало сбой.

Где-то вдали кладбища, куда не мог проникнуть даже острый взор Кайла, со скрипом открылась дверь. Звук был самым обычным, но в гнетущей тишине показался оглушительным и вызвал целую толпу мурашек.

Тотчас оттуда же подул ледяной, пронизывающий ветер. Кайл сделал знак Элише остановиться и долго всматривался и вслушивался в темноту, но так ничего и не обнаружил. Нужно было идти дальше, либо бежать. Они выбрали первый вариант.

Прошли ещё немного по выложенной камнем дорожке. Краем глаза Кайл уловил движение среди могильных плит. Сперва ему показалось, что это был обычный человек. Он шёл, слегка пошатываясь и крутя головой во все стороны.

Эли тоже его увидела, и её ногти больно впились в ладонь Кайла. Человек… А вернее, существо, ненадолго остановилось, словно не знаю, куда идти дальше. Потом с громким свистом втянуло в себя воздух и уверенно зашагало к Кайлу и Эли.

Кайл выхватил из сумки топор и приготовился отбиваться. С одним зомби — а это был именно живой мертвец, он бы справился. Но тут справа и слева послышались новые шаги. Мертвецы появлялись словно из-под земли, (хотя, наверное, так и было на самом деле) и тут же шли в одном направлении.

Кайл понял, что их окружили. Будь он один, то наверняка сумел бы пробиться сквозь сужающееся кольцо зомби. Но он не допускал даже мысли о том, чтобы бросить здесь Элишу, а значит нужно попробовать дать мертвецам бой.

До ближайшего зомби оставалось шагов пять, не больше. Кайл отчётливо мог разглядеть его сморщенное лицо, запавшие бесцветные глаза и разинутый в оскале рот.

«Сейчас!» — понял Кайл и вскинул топор.

В этот момент с той стороны, откуда донёсся скрип двери, послышался долгий, протяжный свист. Кайл и Элиша вздрогнули, а мертвецы вдруг остановились. Они растерянно переглядывались между собой, словно не зная, что им делать дальше.

Один из них, наконец, решил продолжить движение, но тут послышался чей-то резкий голос.

— Эй, ты! Стой, кому говорят! Тупая твоя голова!

Зомби так и замер в странной позе, чуть приподняв одну ногу. А из темноты уже вышел… человек. Он был одет в какие-то лохмотья и выглядел лишь немногим лучше, чем зомби. Но всё же он был живым! Лысая голова, седая борода и чуть мерцающие зелёные глаза, которые внимательно оглядели Кайла и Эли.

— Вы кто такие? — хрипло спросил он, грубо расталкивая скопившихся в одном месте зомби.

— Мы… Мы пришли узнать кое-что, — сказал Кайл.

— Ночью на кладбище? Вы либо очень смелые, либо с мозгами не дружите. Ладно, идите за мной. Мои ребята вас не тронут, не бойтесь.

Он развернулся и пошёл назад по дорожке. Кайл и Эли переглянулись. Им ничего не оставалось, кроме как следовать за ним. Мертвецы и правда на них больше не нападали, но медленно шли рядом. Бледная, как мел Эли, лишь каким-то чудом не падала в обморок от страха.

Жилище смотрителя кладбища представляло из себя небольшой кирпичный домик. Стены его слегка покосились, в единственном окошке, не хватало стёкол.

— У меня тут не очень… уютно, — пробормотал он, открывая дверь и приглашая гостей войти.

Внутри было светло — горело несколько свечей, да и огонь в камине весело потрескивал. Эти казалось бы нехитрые вещи вдруг несказанно обрадовали Кайла, а Эли так и вовсе прижалась, как можно ближе к огню.

— Чаю хотите? — предложил смотритель.

— Нет, спасибо, — выразил общее мнение Кайл. Сейчас им обоим явно было не до чая.

— А я выпью, — смотритель с размаха сел в старое кресло и громко щёлкнул пальцами. — Эй, где тебя там носит? Принеси мне чего-нибудь перекусить!

Дверь в соседнюю комнату тут же распахнулось, и в гостиную вошёл ещё один зомби. Он нёс в руках большой поднос с дымящейся кружкой и вазочкой, наполненной печеньем.

Поставив поднос на столик, зомби низко поклонился смотрителю. Его лицо скривилось в выражении, чем-то похожем на улыбку, и он неразборчиво забормотал.

— Да, да, — отмахнулся от него смотритель. — Иди уже! Чёртов подхалим…

Зомби издал какой-то звук, похожий на согласие, и быстро зашаркал вон из комнаты.

— И при жизни таким был. Вечно старался всем угодить, аж из кожи вон лез. После смерти ведь остаётся отпечаток личности. А у этого парня подлизываться к начальству было в крови.

— Это вы его создали? — ужаснулась Элиша.

— Поднял из могилы? Да, я, — беззаботно кивнул смотритель. — Его и всех тех, кого вы видели на улице.

— Но зачем? Это ведь не правильно! Они люди!

— Были людьми, — спокойно сказал он. — Их души давно покинули этот мир. Остались лишь пустые, разлагающиеся оболочки. Как старая и больше не нужная одежда… Я понял, что могу в некотором роде «оживлять» их и использовать. Они охраняют кладбище, копают могилы, особо отличившиеся, как наш друг подхалим, прислуживают лично мне.

Эли явно не была убеждена словами смотрителя, но говорить больше ничего не стала. Тогда в разговор вступил Кайл.

— Нам нужно узнать кое-что. Видите ли, в ту ночь, когда всё изменилось, в городе умерло восемь человек. Патологоанатом сказал мне, что всех их привезли на кладбище. Можно ли как-то узнать о них поподробнее?

Смотритель пожал плечами.

— Можно наверно. Если это так уж нужно…

Он откинулся в кресле и закрыл глаза. С минуту ничего не происходило и Кайл подумал, уж не заснул ли смотритель. Но вскоре тот заговорил.

— Да, так и есть — восемь человек. Вижу их могилы. Вот учительница, которая не успела вовремя вернуться домой… А вот хозяин местной химической фабрики… Водители… Охранники… Стоп!

Он открыл глаза и резко подскочил на ноги. Кайл заметил на его лице ужас.

— Идём за мной, — хрипло сказал он и пошёл к выходу.

На улице, у двери толпилось с дюжину зомби. Смотритель скептически оглядел их и сказал.

— Охраняйте периметр! Разбудите наш резерв — мне нужны все!

Мертвецы тут же бросились выполнять приказ. Первые несколько секунд они никак не могли разойтись, натыкаясь друг на друга и бормоча нечто похожее на ругательства. Но вскоре все они скрылись в темноте, лишь ещё какое-то время были слышны их неловкие шаги.

Смотритель пошёл по дорожке, но через двадцать футов свернул влево. Кайл и Эли старались не отстать от него.

— Где же это?.. Где?.. — бормотал он себе под нос. — Ах…

Он резко остановился у одной из свежих могил.

— Знакомый, — протянул смотритель, глядя почему-то на Кайла.

— Я не… — начал тот.

— Оборотень, — пояснил смотритель. — Ты его убил. А мои ребята привезли его сюда и похоронили.

Внутри у Кайла всё похолодело. Теперь он внимательно смотрел на безымянную могилу. Чёрная каменная плита без каких-либо надписей казалось, следила за ним, знала его мысли…

Элиша сжала руку Кайла, как бы пытаясь сказать, что он ни в чём не виноват. Кайл и сам это знал. У него не было выбора, разве что позволить оборотню убить Эли и всю её семью. Встань перед ним этот выбор ещё раз, и Кайл поступил бы точно так же, но всё это не могло полностью избавить его от мук совести.

Смотритель меж тем, уже шёл дальше. Он уверенно ориентировался в почти абсолютной темноте и вскоре нашёл нужное место. Все трое остановились у глубокой выкопанной могилы. Пустой могилы…

***

Утро выдалось мрачным и сырым. Тучи висели низко, с севера дул холодный ветер. То, что по календарю уже давно началась поздняя весна, совершенно не ощущалось.

Кайл по привычке проснулся на рассвете. К его громадному удивлению Мэтт уже не спал. Он лежал на боку с застывшим на лице выражением муки.

— Ты чего? — спросил Кайл.

— Не знаю… Спина… Просто отваливается…

— Ты не падал в последнее время? А то я ведь знаю твою никудышную координацию.

Мэтт отрицательно помотал головой и поморщился от боли.

— Тогда не знаю. Скажи маме об этом. Она даст тебе обезболивающее, — предложил Кайл.

— Нет! Не хочу я её волновать из-за ерунды. Мне не так уж и плохо, если подумать. Сейчас немного разомнусь и буду в норме!

Кайл не купился на это, но ничего говорить не стал. В конце концов, он и сам скорее всего поступил бы так же. Быть может и правда с Мэттом ничего страшного.

Однако когда через полчаса к ним пришла Элиша, всё стало ясно. Мэтт рывком поднялся на ноги и вскрикнул, словно его ударили.

— Лежи лучше, — посоветовал Кайл.

Он вышел в коридор и спустился вниз, чтобы в гостиной ещё раз обсудить с Элишей их дальнейшие планы. Хотя по сути они сейчас ничего не могли, кроме как ждать новостей от некроманта. А тот совсем не торопился.

— Может это оказалось сложнее, чем он думал изначально? — предположил Кайл, и Эли пожала плечами.

— Скажи, а ты не думал, что он… Ну, может быть заодно с тем мертвецом? Вдруг он не торопится нам помогать именно поэтому?

Конечно Кайл думал и об этом. Это было самое простое объяснение. Вот только ему отчего-то казалось, что всё намного сложнее.

Их разговор пошёл по кругу. Как и предыдущий. И тот, что был до него. Вообще, последние дни выдались на редкость унылыми и неотличимыми друг от друга.

Чтобы не свихнуться от скуки, Кайл упражнялся в стрельбе из лука на заднем дворе, хотя ему это совершенно и не требовалось. Его способности позволяли практически не целиться и, тем не менее, попадать в цель.

Иногда к ним во двор забегала миссис Адамс. Она рычала на Кайла, фыркала и покрикивала до тех пор, пока он не терял терпение, и не бросался вслед за ней. Мэтта она тоже бесила. А вот Алан лишь беззаботно посмеивался.

В нём теперь было почти два метра роста. Кайл всё никак не мог привыкнуть к тому, что теперь ему нужно смотреть на друга снизу вверх. Да и некоторые опасения начали появляться.

— Ты ведь продолжаешь расти, верно? — спросил он как-то раз у зашедшего в гости Алана. — Как, по-твоему, когда это прекратится? Я хочу сказать, что не может же это вечно продолжаться.

— Я вечно и не хочу расти. Мне бы и этого хватило, но от меня ничего не зависит, — Алан задумался на секунду, но потом дёрнул плечами, словно отогнал от себя непрошеную мысль. — Ерунда! Уверен, скоро всё прекратится.

Вечерами Кайл сидел у себя в комнате, у открытого окна. Его птицефон хоть и был жутко нервным и плохо летал, всё же справлялся с доставкой писем в соседний дом. Так что Кайл и Эли могли без проблем общаться.

Мэтту становилось хуже день ото дня. Он плохо спал и постоянно стонал от боли. В конце концов Кайл не выдержал и рассказал обо всём матери. Она почти силой отвела Мэтта в больницу, но там так ничего и не обнаружили.

— Всё будет хорошо, — повторяла миссис Одли, гладя Мэтта по голове. — Я бы дала тебе обезболивающее, но все наши препараты превратились в зелья, и мы пока не можем до конца разобраться, безопасно ли их принимать.

Она устало вздохнула и вышла, пожелав сыновьям спокойной ночи. Всё это время лежавший спокойно Мэтт, тут же вновь скривился.

— Чёрт, ведь почти не болело уже! Я думал, всё прошло, а тут снова…

Кайл с любопытством посмотрел на него, потом на закрытую дверь, в которую только что вышла его мать. У него стали появляться смутные подозрения касательно того, что в их семье не только у него могут быть особые способности.

Окончательно всё стало известно через три дня, когда миссис Одли отдыхала дома. В их дверь негромко постучали.

Кайл почувствовал, как по его спине побежали мурашки. Он ещё не мог до конца понимать все ощущения, которые приходили к нему. Да и в мире, где у каждого второго появились какие-то особые способности, было довольно трудно в этом разобраться.

Меж тем, миссис Одли открыла дверь. На пороге стояли три женщины. Внешне они выглядели совершенно по-разному, начиная от цвета волос и заканчивая чертами лиц. Но в то же время, в них чувствовалась какая-то схожесть.

— Чем могу помочь? — спросила миссис Одли.

Но никто из женщин не успел ответить. Редгихарт, словно взбесившись, бросился из кухни в прихожую.

— Прочь, ведьмы! — завопил домовой. В одной руке он держал сковородку, в другой скалку. — Пока я здесь, вы не пройдёте в дом этих чудесных людей!

Редгихарт, размахивая своим оружием в воздухе, бросился в атаку на вошедших женщин.

— Нет! — взвизгнула миссис Одли.

Кайл уже подумал, что их гостьям не избежать травм и ушибов. Но одна из них — та, что с рыжими волосами — плавно взмахнула рукой, и Редгихарт застыл в воздухе, как муха, попавшая в янтарь.

Кайл подошёл к матери и оглядел женщин. Он чувствовал в них что-то смутно знакомое, но так и не смог разобраться.

— Мы можем войти? — спросила блондинка, голосом мягким и спокойным.

— Кто вы? — миссис Одли отступила на шаг.

— Всего лишь ведьмы, — улыбнулась третья женщина, чьи тёмные волосы были заплетены в длинную косу. Она быстро взглянула на Кайла. — Не стоит так напрягаться, молодой человек. Уверяю, меньше всего мы хотим причинить твоей маме какой-то вред.

Как ни странно, Кайл ей тут же поверил. Конечно, во всём могло быть виновно колдовство, но ему почему-то казалось, что это не так.

— Мы можем войти? — повторила блондинка, и миссис Одли неуверенно кивнула.

Женщины вошли в дом. Дверь за ними закрылась сама собой. Рыжеволосая ведьма подошла к Редгихарту и внимательно его осмотрела.

— Вам достался хороший домовой. Такая верность… — она легонько провела ладонью по его голове и Редгихарт «ожил». Он всё ещё крепко сжимал в руках своё импровизированное оружие и был готов применить его.

— Не надо, — быстро сказала миссис Одли. — Всё хорошо, Редгихарт, иди на кухню. Мы позовём, если что.

Домовой наградил ведьм испепеляющим взглядом и гордо удалился.

— Позвольте представиться, — произнесла блондинка. — Меня зовут Урайлана. Моих подруг: Китири и Октавия, — она по очереди указала на рыжую и брюнетку.

— Зачем вы пришли? — с лёгкой дрожью в голосе спросила миссис Одли.

— Я думаю, ты уже догадываешься об этом, — ответила Китири.

— Нет, — поспешно сказала миссис Одли, и Кайл понял, что она говорит явную неправду. Ведьм впрочем, это ничуть не смутило.

— Ты такая же, как и мы, Анна, — сказала Урайлана. — Ты — ведьма.

На миссис Одли эти её слова произвели большое впечатление. Она отшатнулась, словно её ударили по лицу.

— Я? Почему я? — пролепетала она.

— Кто и почему даёт нам конкретные способности мы не знаем, — с легкой грустью ответила Октавия. — Мы лишь можем принять их и использовать правильно. Ты, например, получила большие способности к целительству. Ты, пусть и неосознанно, спасла нескольких раненых и это при том, что тебя ещё никто не учил. Пойдём с нами, и твои силы возрастут во много раз.

— Пойдём с нами, и ты познаешь свою истинную природу, — поддержала её Урайлана.

— Пойдём с нами, и ты наконец станешь сама собой, — мягко улыбнулась Китири. Она выжидательно уставилась на миссис Одли, а та совсем уже растерялась.

— Я… я не могу. У меня дети. Да и потом… я не уверенна, что хочу этим заниматься.

Кайл смотрел на происходящее с открытым ртом. К тому, что сам он является охотником, кажется, все уже успели привыкнуть. Но то, что его мать может быть ведьмой… Как-то не укладывалось в голове.

— Подумай, чего ты лишаешь себя! — воскликнула Китири. — Сейчас твои силы дремлют, но мы можем научить тебя пробудить их!

— Нет! — неожиданно твёрдо сказала миссис Одли. В гостиной будто бы разом похолодало. Кайл почувствовал резкий всплеск энергии и последние сомнения насчёт матери отпали.

— Ты хозяйка в этом доме, — склонила голову Урайлана. — Если ты хочешь, мы уйдём. Но позволь сначала подарить тебе это.

Она протянула миссис Одли серебряную цепочку, на которой висел крохотный чёрный камешек.

— Что это? — с сомнением спросила миссис Одли.

— А ты чувствуешь от этого какую-то опасность?

Миссис Одли долго смотрела на цепочку, потом покачала головой.

— Амулет поможет тебе в трудный час. Тебе и твоим детям, — сказала Октавия. — Мы уйдём, но твоя природа возьмёт своё, хочешь ты этого или нет. Никто из нас не выбирал свою судьбу…

Ведьмы ушли, оставив встревоженных и ничего не понимающих Кайла и миссис Одли в гостиной. Из дверного проёма высунулась голова Редгихарта.

— Ведьмы… Наконец-то ушли, — раздражённо проговорил он. — Не люблю я их.

— Если они правы, то я тоже ведьма, — заметила миссис Одли.

Домовой лишь дёрнул плечами.

— Это другое. Вы хозяйка дома. Неважно кто вы, — он вновь скрылся из виду, и вскоре на кухне послышалось его негромкое бормотание и звон кастрюль.

В тот вечер Кайл, как обычно сел на подоконник и отправил свой птицефон в сторону дома Элиши. Дожидаясь ответа, он смотрел, как на улице сами собой зажигаются старомодные фонари. Прохожих уже почти не осталось, с наступлением темноты все предпочитали сидеть по домам.

Кайл лениво думал о том, что ждёт их несчастный мир в будущем. Пока всё ещё не развалилось лишь каким-то чудом. Но долго ли продлится этот хрупкий мир? И с какими ещё неведомыми опасностями придётся столкнуться людям?

Послышался шум крыльев. Кайл вздрогнул и поднял голову, однако увидел вовсе не свою птицу. На его окно сел орёл и ещё раз хлопнул крыльями.

Птица явно давно была мертва. Половина головы отсутствовала. Одно крыло состояло только из костей скелета. Единственный глаз заволокла белая пелена.

К лапе орла был привязан сложенный в несколько раз листок бумаги. Кайл сразу понял, от кого это послание. Только некромант мог использовать мёртвую птицу.

Кайл спешно отвязал листок и сказал:

— Передай хозяину спасибо.

Орёл негромко вскрикнул и, взмахнув крыльями, улетел. Кайл тут же развернул листок. На одной его стороне виднелась короткая надпись: «Это нужный дом». А на другой довольно точный рисунок старого особняка.

«Дом того мертвеца из леса», — понял Кайл и, не тратя больше времени зря, стал собираться к Элише.


Глава 6


Как только Элиша увидела рисунок нужного им дома, она тут же захотела отправиться на его поиски. Однако Кайл напомнил ей, чем едва не закончился их поход ночью на кладбище.

— Сейчас другое дело! — настаивала она. — Мы просто пройдёмся по городу.

— Нет, — твёрдо сказал Кайл. — Пойдём завтра. Можем начать на рассвете, если хочешь, но не раньше.

Элиша смерила его раздосадованным взглядом, но была вынуждена уступить. Кайл ничуть не жалел о своём решении. Почти всю ночь он слышал, как на улице приближаются и удаляются чьи-то быстрые шаги. То и дело кто-то рычал, фыркал и жалобно поскуливал.

Утром Эли, словно в насмешку, и правда пришла на рассвете. Мэтт, услышав о том, куда они собираются, выказал желание пойти с ними.

— Слушай, может тебе остаться дома, отлежаться? — предложил Кайл.

— Не! Ни в коем случае! Я в полном… порядке…

Мэтт шагнул в сторону двери, но его ноги тут же подкосились и он рухнул на пол.

— Ну, всё! Ты никуда не пойдёшь!

Кайл помог брату вернуться на кровать. Мэтт немного поспорил, но в итоге сдался.

— Постарайся не двигаться. Я отошлю маме сообщение. И даже не думай спорить!

Кайл наскоро написал письмо, свернул листок и подозвал свою почтовую птицу, которую он решил назвать Арки.

— Отнеси это в больницу и отдай лично маме. Понял?

Арки что-то пропищал в ответ и, схватив письмо в лапки, вылетел в открытое окно.

Кайл на всякий случай проверил своё снаряжение и вместе с Элишей вышел на улицу. Город окончательно изменился. Теперь он был снова жив и пришёл в движение. Дорогу заполнили старомодные кареты, которые ездили без помощи лошадей. Хотя иногда встречались и всадники на конях, правда держались они в седле столь неуверенно, будто вот-вот собирались свалиться прямо на вымощенную камнем улицу.

Пешеходы ещё не до конца привыкшие к такому транспорту, порой вскрикивали и не знали куда деваться, когда перед ними конь неожиданно вставал на дыбы.

Воздух заполнили сотни всевозможных птиц. Они носили письма и небольшие предметы с утра до вечера. Конечно, это было намного медленней телефонной связи, но всё-таки хоть что-то.

Кайл развернул пергамент, который ему вчера прислал Некромант. Рисунок дома не давал ему покоя. Кайл будто бы уже видел его раньше, но никак не мог вспомнить точно.

Элиша предложила пройтись по городу на удачу.

— Всё равно нет других вариантов, — сказала она. — А так, вдруг нам повезёт.

— Давно бы уже пора повезти хоть в чём-то, — буркнул Кайл.

Они пошли по улице, осматривая каждый дом. Многие здания изменились ещё сильнее. Прежде ровные и прямоугольные, теперь они вытягивались вверх и в стороны. Искривлялись, отращивая на крыше по несколько башенок. Закапывались в землю так, что на поверхности теперь торчали только самые верхние этажи. Но ни в одном из них Кайл не узнавал нужного дома.

Они повернули на соседнюю улицу, которая некогда называлась «Садовая». Теперь же на табличке отчего-то значилось: «Драконья».

Кайл не очень-то хотел выяснять причины смены названия и предложил Эли ускориться. Они зашагали быстрее, однако тут же вынуждены были остановиться. Пожилая дама пыталась выгулять свою таксу. Вернее это животное, когда было таксой.

Змееподобное двухметровое чудовище, с тремя маленькими злобными головами лаяло и рычало на всех подряд и наотрез отказывалось идти за хозяйкой. Старушка тянула за поводок изо всех сил, однако было ясно, что домой она попадёт лишь тогда, когда этого захочет собака.

— Ну же, Лапочка! Идём домой! Я тебя очень прошу! — ворковала старушка.

Такса повернула одну из голов к хозяйке и даже согласно тявкнула. Однако в это время две другие головы заметили на противоположной стороне улицы бродячего кота.

Кот зашипел и выгнул спину. Его шерсть замерцала всеми цветами радуги, а раздувшийся хвост стал испускать искры.

Собака тут же разразилась яростным лаем и бросилась в погоню за котом. Старушка не успела отпустить поводок, и её пару метров протащило по земле вслед за Лапочкой.

Кайл помог ей подняться, но собаку ловить отказался.

— Простите, но у меня сейчас дела, — сказал он.

— Давай уже быстрее уйдём отсюда, — попросила Элиша.

Так они и сделали. Чуть ли не бегом перешли на улицу «Великих чародеев». Здесь всё было довольно спокойно. Все встречающиеся им люди были приветливы и улыбались друг другу. Воздух словно потеплел и наполнился едва уловимой музыкой.

Элиша улыбнулась Кайлу и взяла его за руку.

— А вот здесь мы можем задержаться, — мечтательно сказала она.

Как не было Кайлу жаль разрушать её столь хорошее настроение, он всё же повёл её прочь с этой улицы. На него самого магия «Великих чародеев» очевидно, действовала не так сильно.

— Куда ты меня ведёшь? Здесь так хорошо! — протестовала Эли.

— Нам нужно искать дом, ты забыла?

— Мы сможем сделать это в любой момент! Посмотри, другие люди никуда не торопятся!

Это было правдой. Все кроме них двигались словно в замедленной съёмке. А некоторые и вовсе садились прямо на тротуар и мечтательно глядели на небо.

Кайл и сам уже начинал чувствовать лёгкую сонливость, однако, к счастью, улица вскоре осталась позади и наваждение исчезло. Элиша ещё какое-то время сопротивлялась, но постепенно глупая улыбка сошла с её лица и она нахмурилась.

— Всё, можешь меня отпустить, мне легче. Какого чёрта это было?!

— Кто его знает, — пожал плечами Кайл. — Но лучше ходить по городу осторожней.

Их дальнейший путь обошёлся практически без приключений. Лишь спустя час они стали свидетелями того как две кареты столкнулись между собой. Из них тут же выскочили озлобленные мужчины.

— Это ты виноват! — кричал один, размахивая в воздухе двуручным мечом.

— Я тебя даже не видел! — отвечал ему второй, крепко сжимая в руках длинное копьё.

Всё естество Кайла требовало от него вмешаться, однако Эли уговорила его пойти дальше. Они и так едва ли добьются успеха, а если ещё и будут останавливаться на каждом шагу…

Наступил полдень. Кайл, успевший к этому времени серьёзно проголодаться, купил себе и Элише что-то похожее на пирожки.

— Не уверена, что хочу знать, из чего это приготовили, — пробормотала Эли.

— Я тоже, но другого выбора нет. Это лучшее, что было в лавке. Другая еда вообще кажется шевелится и пищит.

Они перекусили и продолжили свои поиски. Город всегда казался Кайлу очень маленьким, но сейчас, когда они бесплодно обходили одну улицу за другой, он был готов изменить своё мнение.

Успех пришёл к ним лишь, когда начало уже темнеть.

— Посмотри туда! — вдруг воскликнула Эли и указала на дальний конец улицы.

Кайл повернул голову и сразу понял, что она права. Дом в точности соответствовал рисунку Некроманта. Два этажа и небольшая круглая башенка. Под окнами обильно разрослись кусты можжевельника, малины и сирени. Да и стены почти целиком были оплетены лианами. Из некоторых окон пробивались толстые ветки деревьев.

Дверь оказалась незапертой. Кайл и Эли быстро осмотрели улицу, но та была пуста, и они шмыгнули внутрь. И тут же оказались в лесу. Точнее, в причудливой смеси гостиной с тропическими джунглями. Из дивана пробивался ствол огромной пальмы. В камине журчал небольшой водопад. Пол, потолок и стены покрылись густым слоем листвы всевозможных видов.

Элиша громко ойкнула.

— Ты чего? — спросил Кайл.

— Здесь такая сила… Ты не чувствуешь? — она прикрыла глаза и сделала глубокий вдох, потом раскинула руки в стороны, словно желая обнять весь дом.

Кайл прислушался к своим ощущениям, но ничего особенного не заметил. Конечно, в доме была некоторая аура опасности, но это сейчас в большинстве жилищ так.

— Идём, — сказал он, вырывая Эли из её полусонного состояния. — Нам нужно найти хоть какую-то информацию.

Они исследовали гостиную и кухню. Затем поднялись на второй этаж — ещё более похожий на лес, чем первый. Проблема была в том, что одна половина вещей оказалась уничтожена местной растительностью, а другая теперь претерпела те же глобальные изменения, что и весь город. Так что узнать что-либо о владельце было практически невозможно.

Оставалось проверить лишь башенку. И вот тут-то ребятам наконец повезло. Судя всему, они наткнулись на рабочий на кабинет. Но какой же здесь царил беспорядок!

Письменный стол перевёрнут, книги из шкафа теперь рассыпаны по полу.

— Здесь будто что-то искали, — заметила Элиша. Она прошла к столу и стала перебирать те бумаги, которые ещё остались целы. — Судя по всему, нашего мертвеца звали Волкер Пасс. Он был защитником природы.

— Я что-то слышал об этом, — вспомнил Кайл. — Кажется, в новостях говорили. Что-то о том, как местный защитник природы в одиночку противостоит целой корпорации. Он считал, что химический завод отравляет здесь воздух.

Эли продолжила перебирать бумаги и вскоре наткнулась на крохотный обрывок листка.

— Что там?

— Время и дата встречи Пасса с кем-то, — сказала Эли. — Угадай когда?

Кайлу не нужно было много попыток для этого.

— В ту самую ночь, — уверенно сказал он. — Постой! Некромант сказал нам, что тогда вместе с Волкером Пассом погиб хозяин химической фабрики. А что если с ним и была назначена эта встреча? Да вот только что-то пошло не так.

— Даже догадываюсь, что, — мрачно ответила Эли. — Вряд ли глава столь крупного завода мог долго терпеть нападки на себя и своё производство.

Они замолчали, глядя друг на друга. И тут откуда-то снизу послышался громкий стук.

— Оставайся здесь, я пойду, проверю, — мгновенно среагировал Кайл. Он прихватил с собой топор, которым удобнее было бы сражаться в узком пространстве, и тихо спустился по лестнице.

Но ни на втором, ни на первом этаже никого не было. И тут Кайл увидел маленькую дверь, ведущую в подвал. Её легко было не заметить из-за колючих веток, которые переплелись у стены. Кайл обрубил их топором и толкнул дверь, но та оказалась заперта.

Тогда он одним точным ударом выбил её. И тут на него бросился огромный шар из меха, когтей и зубов. Кайл вскрикнул и повалился на спину. А шар уже перепрыгнул через него и, пробив окно, выскочил на улицу.

Вслед за существом из подвала стали выпрыгивать и другие, не менее странные. Ни в одном из них Кайл не мог узнать прежних животных, которыми они когда-то были.

Когда последнее создание, издав громкий писк, покинуло дом, Кайл решился спуститься в подвал. Теперь здесь было пусто, если не считать огромных растений, которые проникли и сюда. Они мерцали в полумраке, и на вид отличались от тех, что росли наверху.

Кайл осмотрелся. Просторное помещение уходило на многие метры во все стороны. И как только Волкер Пасс умудрился построить такое в одиночку? Вдоль стен стояли пустые клетки. Двери на большинстве из них были выломаны изнутри. На некоторых стальные решётки перекушены.

— Он что, тут целый зоопарк держал? — пробормотал Кайл и тут же пожалел об этом.

Комната разом пришла в движение. Растения вспыхнули ярким светом. Они потянулись к Кайлу, норовя опутать того стеблями и лианами. Несколько первых он легко перерубил топором, но их было слишком много, и атаковали они со всех сторон.

Очень скоро Кайл уже не мог двигаться. Руку, в которой он держал топор, сдавили так, что пальцы сами собой разжались, и его единственное оружие исчезло в непрерывно движущемся растительном море.

Лиана, словно гибкая змея, обвилась вокруг шеи Кайла, и он почувствовал, что задыхается. Он попытался вырваться ещё несколько раз, но вскоре понял, что всё бесполезно.

Перед глазами уже темнело, в голове послышался чей-то далёкий голос. Кайл последний раз дёрнулся и сдался. Но тут лиана неожиданно ослабила хватку, а после и вовсе его отпустила.

Он жадно вдохнул воздух и закашлялся. Опутавшие его с ног до головы растения, спешно отступили, и Кайл рухнул на пол. К нему тут же подбежал кто-то и схватил за плечи.

— Кайл! Ты в порядке?

Голос Элиши словно пробивался сквозь толщу воды. Он далеко не сразу пришёл в себя и, пошатываясь, поднялся на ноги. Зрение прояснилось и Кайл увидел, что растения хоть и вернулись на свои места, но всё же продолжают нервно подрагивать.

— Давай-ка уйдём отсюда, — хрипло сказал он.

Эли, которая всё ещё обнимала его за плечи, тут же отстранилась и кивнула. Они зашагали к выходу, но путь им преградили несколько колючих ветвей.

— Прочь! — воскликнула Элиша, и растения, хоть и с явной неохотой, послушались её.

— Как ты это сделала? — спросил Кайл, когда они выбрались из подвала.

— Не знаю. Возможно, я могу не только цветы оживлять, — робко улыбнулась она.

Кайл считал, что для одного дня событий более чем достаточно. Он проводил Эли до двери её дома, и затем вернулся в свой. Редгихарт тут же подскочил к нему и предложил поужинать, но Кайл настолько устал, что отказался.

Он с трудом поднялся по лестнице, с одним лишь желанием — поскорее оказаться в своей кровати и заснуть. Но стоило ему лишь открыть дверь в комнату, и весь сон, как рукой сняло.

В комнате не горел свет, но на фоне окна было видно какое-то существо. Оно и вовсе бы сошло за человека, если бы прямо из спины у него не торчали два огромных крыла.

Кайл дёрнулся, вспоминая, где оставил своё оружие, но тут существо повернулось к нему, и он вскрикнул:

— Мэтт?!

***

Кайл ещё долго не мог поверить, что у его брата теперь есть крылья. Тонкие, кожистые, в раскрытом состоянии они занимали почти всю комнату. Но к счастью Мэтт мог по собственному желанию складывать их так, что они словно и вовсе исчезали.

Правда на то, чтобы выяснить это, ушло немало времени. Мэтт сильно перепугался и Кайл не смог сам его успокоить. К счастью с первого этажа на их крики прибежала миссис Одли.

Несколько первых секунд она, конечно, была в шоке, но потом взяла себя в руки.

— Мам, можно что-то сделать с этими крыльями? — дрожащим голосом спросил Мэтт.

— Я даже не знаю… Мы что-нибудь обязательно придумаем.

— Что тут думать?! — вскрикнул он. — Отрезать их и всё!

— Подожди, Мэтт, это может быть не так просто…

— Я не хочу их! Я их не просил!

Кайл молча стоял в углу комнаты и беспомощно наблюдал за тем, как его мать пытается успокоить Мэтта. Не помогло делу и внезапное появление Редгихарта. Домовой заглянул в комнату, и какое-то время таращился на огромные крылья.

— О, выходит ты теперь один из нас! — хмыкнул он. — Я имею в виду, что ты больше не человек!

Кайл выгнал его, но сказанного не вернёшь, и Мэтт ещё больше ударился в панику и уныние. Той ночью Кайл так и не спал. Потому утром, когда пришёл Алан, он даже не сразу заметил, что друг снова вырос чуть ли не на целую голову.

Алан не без труда протиснулся в дверь комнаты и расположился в кресле. Мэтт даже не повернулся, чтобы поздороваться с ним.

— Настолько всё плохо? — спросил Алан.

— Он сильно переживает из-за крыльев.

— А ты бы не переживал?! — ощетинился Мэтт. — У тебя-то не торчат из спины две огромные…

Алан рассмеялся, чем только сильнее разозлил Мэтта. Тот громко и витиевато выругался. Алан тут же посерьёзнел.

— Весь мир изменился, Мэтт! Не только ты…

Алан подскочил на ноги и едва не ударился головой о низкий потолок комнаты.

— Посмотри на меня! — крикнул он. — Во мне два метра двадцать сантиметров, а я всё ещё расту! Кайл чувствует всякую дрянь и стреляет из лука. Элиша разговаривает с деревьями, или типа того. Чёрт, да в твоём собственном доме живёт домовой с самым скверным характером, который мне только встречался!

— Эй! — в двери показалось бородатое лицо Редгихарта. — Я прекрасен, как характером, так и внешне!

— Ага, оно и видно… — буркнул Мэтт, однако немного повеселел.

— Идём. Ты слишком давно не был на улице и не знаешь, каким там всё теперь стало.

Мэтт хотел было что-то возразить, но Алан пригрозил силой вытащить его на улицу и в итоге тот сдался. Погода не подвела. Светило солнце и вообще выдался почти летний день.

Кайл периодически поглядывал на брата, но прогулка пошла явно тому на пользу. Мэтт слегка взбодрился. Его лицо даже обрело более или менее здоровый вид. Правда он постоянно опасался, что прохожие могут заметить его крылья, потому шёл несколько скованно, но это мелочи.

Втроём они прошли всю улицу и свернули на соседнюю. Почти сразу же до них донеслись крики и звон бьющегося стекла. Кайл мгновенно сориентировался и заметил, как группа людей громит один из магазинов.

Рядом с ними беспомощно стоял пожилой мужчина — очевидно, он и был хозяином. Внутри у Кайла всё закипело. Инстинкты не позволили ему остаться стоять в стороне.

— Эй! — крикнул он и, не раздумывая, бросился к толпе.

— Да что же с ним вечно так? — побледнел Мэтт, но всё же побежал вслед за братом.

Кайл подскочил к мародёрам, ухватил ближайшего из них за руку и отшвырнул в сторону. Послышался крик боли, затем ругательства и проклятья. Пока тот с трудом поднимался, остальные мародёры повернулись и злобно уставились на Кайла.

— Ты?! — проревел их главный.

Это был Найджел — гроза школы. Теперь в отсутствии необходимости ходить на уроки, он видимо переключил всё своё внимание и излишнюю энергию на улицы.

— Грабишь магазин? — презрительно сказал Кайл.

— Скорее просто развлекаюсь. Это весело!

— А я вот что-то не заметил на лице хозяина магазина ни капли веселья… — холодно отвечал Кайл.

Найджел, и без того всегда был крупным, но сейчас казалось, стал ещё больше. Кроме того, в его облике явно проступало нечто звериное. Кайл не сразу понял, что его одноклассник теперь сильно напоминает разъярённого быка, или скорее, минотавра.

Всё растущая ярость Найджела, уже была видна невооружённым взглядом. Белки его глаз сейчас светились красноватым светом. Из раздувавшихся ноздрей вырывались облачка пара. Его плечи раздулись буквально на глазах.

Подельники злорадно захихикали, но всё же отступили от своего лидера на несколько шагов. Очевидно, уже имели неприятный опыт.

— Прекрати это, Найджел, — Кайл не чувствовал страха и сейчас был крайне рад этой своей способности. — Бери своих дружков, разворачивайся и уходи!

— Уйду, — гулко прохрипел Найджел. — Вот только сначала тебя в землю вобью по самые уши, а потом сразу уйду!

Он бросился в сторону Кайла и тот сумел увернуться лишь благодаря рефлексам. Такая возможность поквитаться со старым врагом… Кайл понимал, что быть может, поступает не совсем верно, но ведь Найджел не оставил ему другого выбора.

Человек-бык был силён, даже очень. Но в скорости сильно проигрывал Кайлу. Тот нанёс один удар, уклонился от встречного и ударил снова. Найджел взревел от боли и бессильной злобы.

— Чего стоите?! Размажьте их! — рявкнул он своим подельникам и те ринулись в бой.

Кайл не был готов драться ещё и с ними. Но, к счастью, до этого и не дошло. Алан и Мэтт бросились им наперерез, и завязалась вторая схватка. Кайлу некогда было смотреть, как там идут дела. Он только что нырнул под огромный, как кувалда, кулак Найджела и ударил сам.

Минотавр зашатался, но не упал. Кровь хлестала из его разбитого носа.

— Ты за это ответишь, Одли! Я ведь знаю, где ты живёшь. Знаю, где живёт твоя подружка!

Этого ему говорить точно не стоило. Кайл, словно молния подлетел к нему и двумя точными ударами отправил Найджела в нокаут. Он быстро повернулся, чтобы помочь своим, но оказалось, что в этом не было нужды. Все мародёры лежали на земле, а над ними свирепо возвышался Алан.

— Кто бы, что ни говорил, а мне нравится моя новая жизнь! — с улыбкой до ушей сказал он.

Хозяин магазина бросился к парням и принялся благодарить их.

— Да что вы! Что вы! — отмахивался Алан. Но Кайл видел, что другу крайне приятно находиться в роли героя, и потому скромно отошёл в сторону. Он смутно ощущал, что ему самому ещё далеко не раз предстоит оказаться в подобной ситуации.


Глава 7


Надежды на то, что их жизнь, когда-нибудь станет прежней оставалось всё меньше и меньше. По этому поводу Мэтт переживал пожалуй больше всех. Ему жутко мешали его огромные крылья. Каждое утро он просыпался в надежде на то, что за ночь они сами собой отвалились, но его непременно ждало разочарование.

Миссис Одли тоже ничего не могла с этим поделать. Она уговаривала сына и пыталась убедить его в том, что с людьми в их окружении случились вещи намного страшнее. Однако Мэтт оставался непреклонен.

Конечно, были моменты, когда он почти забывал о своей особенности. Но потом непременно случалось такое, что возвращало всё на свои места.

Он никак не мог совладать со своими крыльями. Кайл считал, что брату нужно просто немного практики и всё наладится. А пока приходилось мириться с тем, что крылья часто раскрывались в самый неподходящий момент.

Они разбивали посуду и переворачивали стулья на кухне. Кайла это забавляло, но вот брату было вовсе не до смеха. А одной из ночей произошёл и вовсе удивительный случай. Мэтту очевидно приснился дурной сон. Не просыпаясь, он дёрнулся и взмахнул крыльями. Тут же его подбросило к потолку и больно стукнуло головой.

Поднялся крик, на который прибежал домовой Редгихарт. Он завопил: «Пожар!» и залил несчастного Мэтта ведром холодной воды.

Кайл же, в отличие от брата практически смирился с новым положением вещей. Нападений монстров не было уже довольно давно. Тот мертвец из леса никак себя не проявлял, и парень позволил себе небольшую надежду на то, что всё может ещё обойтись.

Утром в пятницу к братьям прилетела почтовая птица. В её лапках был зажат небольшой пожелтевший конверт с письмом из школы.

— Они что издеваются?! — буркнул Мэтт, быстро прочитав несколько написанных строк.

— Что там? — спросил Кайл, взял письмо и с любопытством его осмотрел.

Директор школы вместе с мэром посчитали, что для горожан сейчас лучше всего отвлечься от тягостных событий последнего времени и потому решили устроить нечто вроде школьного выпускного бала, куда заодно будут приглашены все желающие.

Мэтт тут же наотрез отказался куда-то идти, сказав, что не хочет быть всеобщим посмешищем. Кайл же напротив увидел в этом большой плюс для себя. Он улыбнулся и тут же побежал в соседний дом приглашать Элишу.

— Я ведь уже сказала тебе «да», — улыбнулась она, услышав его вопрос.

— Да, но это было ещё до всех этих событий… Я подумал, может, что-то изменилось…

— Всё в силе! — сказала она и неожиданно поцеловала его в щеку. Она убежала готовиться к вечеру, а Кайл ещё какое-то время стоял и глупо пялился на закрытую дверь. Потом повернулся и на плохо гнущихся ногах пошёл домой.

— Ты чего? — нахмурился Мэтт, глядя на старшего брата. — Что-то случилось?

— Всё просто замечательно, — тихо сказал Кайл, не зная что и думать. — Нужно собираться скорее!

Миссис Одли, узнав о приглашении, отнеслась к предстоящему балу с немалым воодушевлением. По её словам сыновьям было бы полезно немного развеяться и отдохнуть от всего кошмара, что творился последние недели.

Мэтт долгое время наотрез отказывался, но мать была убедительной. И он, бормоча себе под нос и ругаясь, всё же принялся собираться. Редгихарт не упустил такую возможность поиздеваться над ним. Пока Мэтт одевался, домовой раз пять забегал в комнату, отпускал колкие шуточки и давал советы, которые никто в здравом уме не стал бы использовать.

В половине восьмого братья были готовы, и Кайл пошёл за Элишей. Как только дверь открылась, он увидел, что девушка и без того всегда прекрасная, стала ещё красивее. На ней было длинное платье нежно-голубого цвета. На голове красовалась замысловатая причёска, а немногочисленные украшения казалось, все были просто идеально подобраны.

— Ты… Ты очень хорошо выглядишь, — промямлил Кайл и покраснел.

— Спасибо, ты тоже, — Элиша немного смутилась и они стояли, смотря друг другу в глаза, но так ничего больше и не говоря.

Кайл чувствовал, что нужно что-то сделать. Быть может, взять её за руку или поцеловать. Он уже почти решился и даже шагнул вперёд, но тут…

— Эй, ну вас долго ждать?! — крикнул Мэтт, выглядывая из подъехавшей кареты, которую теперь можно было без проблем арендовать всего за несколько монет.

— Как всегда вовремя, — буркнул Кайл, и Элиша усмехнулась.

Втроём они прекрасно разместились в просторный карете без лошадей и назвали адрес школы. Этого оказалось достаточно, чтобы карета быстро покатила по пустынным вечернем улочкам.

В дороге ребята болтали только о предстоящем мероприятии. Сейчас не хотелось говорить о монстрах, некромантах или ещё каких напастях. Нужно было просто хоть один вечер побыть обычными людьми, какими они являлись еще совсем недавно.

Рядом со школой собралась наверное целая сотня карет. С лошадьми и без, богато украшенные и совсем бедные, они теснились так близко друг к другу, что Кайл начал сомневаться, сможет ли их собственный транспорт припарковаться.

Однако, словно по волшебству в уголке нашлось свободное место. Потому ребята спокойно направились во двор школы, где все и собрались, ввиду почти летней погоды.

Директор что-то вещал с высокой трибуны, убеждая всех, что раз последние дни выдались мирными, значит и в целом жизнь города начала устаканиваться.

Кайл не был с ним полностью согласен, но ничего говорить не стал, чтобы не портить себе и друзьям праздник. Они встретили Алана. Его не сложно было заметить — парень возвышался над всеми, как огромная башня.

— Что за несправедливость, Кайл? — уныло пробормотал он. — Когда я был мелкий, девушки не хотели со мной танцевать. Сейчас я выше любого парня и девушки снова не хотят танцевать!

— Ничего ты ещё обязательно найдешь себе партнёршу.

Директор меж тем, продолжал говорить, и только больше распалялся с каждой секундой. Мэтт толкнул брата локтем в бок и указал на голову директора, над ушами которого теперь выросли небольшие, но кустистые рожки.

— У меня есть пара вопросов к его жене, — хмыкнул Мэтт и Кайл невольно рассмеялся.

Сегодняшний вечер и правда был ему нужен. Он только сейчас понял это. А уж когда заиграла негромкая, приятная музыка и объявили начало танцев…

Алан и Мэтт застенчиво ушли в сторонку, а Кайл протянул руку и повёл Элишу в самый центр двора. Кайл немного переживал, что может всё испортить, ведь до этого он совершенно не умел танцевать. Новые сверхспособности конечно не научили его этому, но по крайней мере его движения были плавными и лёгкими. Кайл не сомневался, что останься он обычным человеком и давно бы уже отдавил Эли ноги.

Она кружилась в танце рядом с ним и выглядела по-настоящему счастливой, чем только больше радовала Кайла. В голове всё настойчивее стучала мысль, что вот он шанс признаться во всём и лучше уже не будет!

«Чёрт парень, ты ведь сражался с оборотнем и чёрт знает кем ещё! Почему боишься признаться девушке в своих чувствах?!»

— Что-то не так? — спросила Эли видимо, почувствовав его напряжение.

— Да… То есть нет!.. Эли, я давно хотел тебе сказать… в общем ты… Я не знаю как-то к этому отнесешься…

Он умолк. Внутри внезапно появилось чувство быстро приближающейся опасности.

«Только не сейчас… Только не сейчас!» — подумал он и завертел головой по сторонам. Его острого слуха достигли рёв, приближающихся существ. Со стороны парковки послышались крики и шум переворачиваемых карет. А уже через пару секунд во двор хлынула толпа монстров. Тех самых, которых Кайл нечаянно выпустил из подвала Волкера Пасса.

— Нет, — испуганно прошептала Элиша. Она повернулась к животным и выставил вперед руку. — Стойте. Стойте, говорю вам!

Но в этот раз её магия не сработала. Животные не замедлились ни на секунду. Казалось, они лишь только больше разъярились и расталкивая не успевших сбежать учеников, бросились прямиком к Элише.

Кайл заслонил её собой и выхватил из кармана нож — это единственное, что у него было с собой, и он сомневался, что сможет серьезно навредить этим монстрам. Но другого выбора всё равно не было. Краем глаза он заметил, что к нему уже спешит Мэтт и Алан.

Завязался бой. Кайлу мешал двигаться его праздничный костюм, но всё же его скорости хватало, чтобы не попасть под удар когтей и ужасные челюсти мутантов.

Он ударил ножом огромного волка. Тот взвизгнул, скорее от ярости, чем от боли и тут же клацнул зубами. Кайл чудом спасся, а рядом с ним Алан схватил четырехметровую ящерицу за хвост и швырнул её через весь двор.

Мэтт не мог оказать серьезного сопротивления, но он не сбежал, за что Кайл ему был очень благодарен.

Кайл ударил ещё одного монстра, затем ещё. Мутанты с рёвом отступали, поняв, что добыча оказалась не такой лёгкой, как они считали. Еще мгновение и они бросились наутёк.

Мэтт радостно и облегченную вскрикнул. А Кайл, провожая взглядом убегающих монстров, вдруг всполошился. В его голове неожиданно родилась идея. Если монстров послал сам Волкер Пасс, то наверняка они могут привести к нему.

Нужно было действовать и быстро. Другого такого шанса могло и не быть.

— Мэтт, — он резко повернулся к брату. — Сможешь полететь за монстрами? Ты единственный среди нас, кто хоть как-то может соперничать с ними в скорости.

— Что?! — победная улыбка в миг сползла с его лица. — Нет… Ни за что! Я… я не могу… Ты же знаешь, что я не могу… В воздух… Высота…

— Ладно-ладно! — раздраженно махнул рукой Кайл. — Тогда я сам за ними побегу.

— Нет! — воскликнула Элиша. — Это слишком опасно!

Кайл посмотрел на неё и она кажется, всё поняла. Хоть лицо девушки и оставалось до смерти перепуганным, она сказала лишь: «Береги себя».

Кайлу вдруг до ужаса захотелось обнять её и прижать к себе. А после сказать всё, что он не успел. Но времени совсем не было, и он помчался прочь со школьного двора вслед за монстрами, которые очевидно бежали к лесу.

Позади него послышались торопливые шаги. Кайл, не останавливаясь обернулся, и понял, что рядом с ним бежит Алан.

— Я… Не отпущу… Тебя одного!.. — прерывисто выкрикнул он.

Друзья бросились в погоню за монстрами, которые уже практически достигли края леса. Да, совсем не так Кайл представлял себе сегодняшний вечер…

***

Они бежали по пожухлой траве, маневрируя между стволами деревьев, которые в кромешной темноте казались непривычно зловещими. Острые ветки больно били по лицу, царапали руки и рвали одежду. Кайлу казалось, что деревья пытались всячески их задержать. Невозможная мысль… Но этот мир уже давно перестал быть таким, в котором осталось хоть что-то невозможное.

Мутировавшие животные ревели и фыркали от страха перед преследователями. Их темные силуэты Кайл едва мог различить далеко впереди. А Алан наверное и вовсе ничего не видел.

Скорее всего, они уже были далеко за городом. В голове у Кайла промелькнула странная мысль: а смогут ли они найти дорогу обратно? Впрочем, он тут же оборвал себе. Нашёл из-за чего переживать! Лучше думай, что вы будете делать с толпой мутантов, когда наконец их настигните. Из оружия у Кайла при себе был только нож. Но какая от него польза в схватке с гигантским волком?

Бегущий рядом Алан, уже едва ли не задыхался. Кайлу то всё было нипочём с его выносливостью, а вот друг хоть и был теперь невероятно сильным, однако в длительном забеге заметно проигрывал.

— Я… больше… не могу… — через несколько минут послышался его жалобный голос.

— Ничего, я сам! — крикнул Кайл, не оборачиваясь.

Адреналин бурлил в его крови, инстинкты охотника на монстров гнали вперёд.

— Нет! — прохрипел Алан. Он попытался схватить Кайла за руку, но споткнулся о торчащий из земли корень и со всего маху растянулся на земле.

Выругавшись Кайл остановился и помог другу подняться.

— Ты живой? — спросил он.

— Да, кажется… Без меня ты не пойдёшь, понял?!

— Да понял, понял.

Кайл с досадой и почти что отчаянием посмотрел в ту сторону, куда убежали мутанты. Где уж теперь их догнать! Драгоценное время безвозвратно утеряно.

— Идём назад? — спросил Алан, всё ещё тяжело дыша.

Кайл хотел было согласиться, но вдруг упрямо замотал головой. Он только сейчас понял, что продолжает чувствовать направление, в котором скрылись монстры.

— Давай за мной, — сказал он, и не дав Алану возможности спорить, уверенно пошёл дальше через лес.

Ощущение тьмы и опасности становились сильнее с каждой минутой. Из-за этого сердце билось чаще, а мышцы уже сводило от нетерпения перед схваткой. Кайл всё больше нервничал, не до конца понимая свои шансы на победу. А тут ещё Алан позади него ломился сквозь лес, словно медведь, так что об их приближении будет известно задолго.

Лишь спустя несколько минут Кайл неожиданно осознал, что в лесу теперь царит абсолютная тишина. Он остановился и долго всматривался в темноту, прислушался к чему-то и наконец сказал:

— Там впереди хижина.

Алан всё ещё тяжело дыша, тоже попытался хоть что-то разглядеть, но тщетно.

— Я не…

— Там, метрах в двухстах от нас. Идём!

Маленький охотничий домик казался давно заброшенным. Ветхие стены сильно покосились, крыша в паре мест провалилась. Окна были темны и безжизненны, а дверь висела всего на одной петле.

Кайл не знал подходит ли такое жилище для Волкера Пасса. Но так, или иначе, нужно было проверить.

— Жди здесь, я сейчас, — сказал он Алану, но тот упрямо замотал головой.

— Мы пойдём вместе!

На споры не было времени. Потому Кайл коротко кивнул и открыл скрипучую дверь. Внутри дома царила практически абсолютная темнота. Алан схватился за плечо друга, чтобы случайно не налететь на что-нибудь.

— Ну? — шепотом спросил он. — Есть там хоть что-то?

«Нет!» — с досадой хотел выкрикнуть Кайл. Хижина была абсолютно пуста, если не считать скопившегося на полу мусора и травы пробивавшейся между досок.

Неужели они зря потратили драгоценное время? Кайл больше не чувствовал монстров поблизости, хотя ощущение опасности не проходило.

— Похоже, нас провели, — сказал наконец Кайл. — Монстры разбежались.

Он услышал вздох Алана, который скорее всего означал облегчение.

— Нужно здесь всё смотреть на всякий случай.

Кайл направился было к окну, чтобы по шире его открыть и добавить хоть немного света. Но тут пол под его ногами дрогнул, и он рухнул на колени. Рядом с ним закричал Алан. Хижина пришла в движение. Стены, пол и потолок тряслись. Старые доски ломались, тут же перестраивались и тянулись к людям.

Кайл уклонился от первого удара, но тут же пропустил второй. В голове всё загудело. Остатки мутного стекла в окне разлетелась на сотни осколков, но света это не прибавило. Окно стремительно сжималось, пока вовсе не исчезло. С дверью случилось тоже самое. Выхода больше не было…

— Алан! — крикнул Кайл, но друг не ответил.

Уши наполнял ужасный треск и скрип старого дома. Кайл попытался выбраться из-под груды досок, но тут увидел, как потолок начал неуклонно опускаться на него, а стены сужаться. Их сейчас раздавит — понял он.

Неужели всё это было обычной ловушкой с самого начала? Волкер Пасс переиграл их, как детей. Он знал, что Кайлу будет сложно удержаться, и не броситься вслед за монстрами. Он знал, что преследователи наткнутся на хижину, которую захотят проверить. И тогда можно будет легко убить их. Но только ли в этом дело?! От ужасной мысли ему стало совсем плохо.

— Алан! — снова прокричал он.

Над ухом послышался ужасающий треск. Кайла схватила за плечо огромная рука и потянула на себя с такой силой, что его ноги на секунду оторвались от пола.

Алан был весь в крови, испуганный и злой. Но он был жив!

— Ты сможешь пробиться? — спросил Кайл.

— Не знаю, — прохрипел тот. — Но выбора у нас всё равно особого нет, верно?

Он со всего размаху ударил ногой в стену. Брёвна застонали, словно дом мог чувствовать боль, но не поддались.

— Давай! — Алан нанёс очередной удар. — Давай! Ты, старое, трухлявое!..

Проблема была ещё и в том, что он совершенно ничего не видел в кромешной темноте. А потому просто бил наугад во все стороны. Кайлу же повезло немного больше. Он отыскал в стене место, показавшееся ему наиболее слабым, и указал на него другу.

— Давай сюда!

Алан собрал все свои силы и кинулся вперед на стену. Послышался немыслимый грохот — стена не выдержала, а он сам вылетел на улицу. Разломанные брёвна тут же принялись срастаться воедино. Лишь отчаянный прыжок позволил Кайлу спастись из почти сомкнувшегося капкана.

Он перекатился через голову и тут же вскочил на ноги. Алан лежал на земле рядом с ним, стеная от боли и страха. Кайл обернулся в сторону дома и увидел, как тот сжался уже до размеров собачье конуры.

— Ещё бы чуть-чуть и… — прошептал Алан. — Повезло нам…

Кайл не был в этом уверен. Если он прав, то через всё самое худшее ему еще только предстояло пройти.

— Идём. Нам нужно домой и срочно!

Одна нога Алана практически не гнулась и потому Кайлу пришлось едва ли не тащить его всю дорогу домой. А с таким здоровяком это было ой, как не просто!

Кайл понимал, что теряет драгоценные минуты, но не мог же он бросить раненного друга здесь, в лесу, где возможно всё ещё бродят кровожадные мутанты.

Путь до города занял у них всю оставшуюся ночь. Уже начало светать, когда вдали показались первые строения, и совсем светло, когда друзья добрались до дома Кайла.

— Мэтт! — крикнул он, едва открыв дверь. — Мэтт, где ты?!

Со второго этажа послышались торопливые шаги — это оказалась миссис Одли.

— Господи, Кайл!.. Алан… Что с вами?..

— Не сейчас! — резко сказал Кайл. — Где Мэтт?

— Он… Он наверху. На него тоже напали. Но что всё-таки с вами?..

— Мама, позаботься об Алане, пожалуйста.

Кайл осторожно положил друга на диван и взбежал по лестнице наверх. Мэтту и правда досталось. Его лицо было разбитым, руки и ноги покрывали бинты.

— Прости, — прохрипел он, едва увидев брата. — Прости, я ничего не мог сделать! Они… Они налетели на нас со всех сторон, когда мы возвращались домой. Я хотел проводить Элишу, но я не смог…

— Успокойся, ты ни в чём не виноват! — сказал Кайл, пытаясь не выдать голосом ужас, который его охватил. — Где это случилось? Когда? Кто это был? Я должен знать всё!

— После того, как вы с Аланом убежали, нам пришлось возвращаться домой пешком. Нашу карету разломал чуть ли не напополам кто-то из этих монстров. Мы уже почти подходили к дому. И тут вдруг… Они налетели со всех сторон. Я даже толком их не рассмотрел, а меня вырубили… Очнулся, а Эли уже нет. Едва дополз до дома… Мама отослала птицу с письмом в полицию. Прости, Кайл…

— Перестань!

Он развернулся и вышел из комнаты. Внизу миссис Одли промывала многочисленные раны Алана.

— Кто-нибудь, наконец, объяснит мне, что всё это значит? — дрожащим голосом спросила она.

— Не сейчас, — Кайл даже не посмотрев на неё, вышел из дома. Ему некогда было объяснять. Он бегом пересек улицу и обрушился град ударов на дверь дома Хейли. Ему открыла заплаканная мама Элиши.

— Ты уже знаешь? Бедная моя девочка!.. Я не представляю, что будет, если она…

— Эли жива! — резко сказал Кайл, с уверенностью, которую сам не ощущал.

— Проходи, прошу тебя…

Кайл помедлил немного, но всё же шагнул внутрь.

— Я найду её, обещаю!

— Как же это?.. Как же она?..

Миссис Хейли от слёз ничего больше не могла сказать. Кайл неловко похлопал её по плечу и хотел уже уходить, но тут услышал за своей спиной какой-то странный звук, похожий на смесь кваканья и отрыжки. Он обернулся и увидел то, чего никак не ожидал.

Мистер Хейли совершенно потерял свой человеческий облик… В прямом смысле этого слова. Теперь он представлял из себя огромную и мерзкую на вид рогатую рогатую жабу. Кайл узнал его лишь по рубашке, которая всё ещё чудом держалась на нём.

— И давно с ним такое?

— Пару часов… Всё на нас так навалилось, Кайл!..

Миссис Хейли вновь разрыдалась. Кайл пробормотал какие-то слова утешения и поспешил уйти, чтобы она не увидела отчаяние на его лице.

Голова кружилась далеко не от усталости и боли. Он дошел до своего дома, но внутрь заходить не стал. Вместо этого бессильно опустился ступеньку перед дверью и сжал голову руками. Нужно было что-то придумать. Что-то сделать… Но что, он понятия не имел!

Где теперь искать Эли? Даже в лучшие времена поиск пропавших был крайне трудным делом, а уж сейчас, в их безумном мире, это казалось попросту невыполнимой задачей. Кайл застонал и едва не расплакался от бессилия.

Но вместо этого он встряхнулся. Разве помогут сейчас его слёзы и паника? Он найдёт Элишу! Не успокоится, пока не найдёт!

«Живой, или мёртвой…» — пронеслось напоследок в его голове.


Глава 8


Кайл сам не заметил, как добрался до школы. Сегодня здесь никого не было, и на контрасте со вчерашним балом здание казалось зловещим и вымершим. Двери к счастью, оказались не заперты, и Кайл беспрепятственно сумел подняться в библиотеку.

Теперь помещение выглядело ещё более загадочно, чем раньше. Здесь казалось, стало намного просторнее. Но всё пространство занимали бесчисленные шкафы, доверху заваленные старыми книгами и свитками.

Библиотекарша миссис Тамерс словно уже ждала появления гостя и лишь грустно вздохнула, заметив на пороге Кайла.

— Я знала, что ты придёшь сегодня, мальчик. Тебе нужна помощь, но я не могу, ты же понимаешь…

— Вообще-то нет! — у Кайла совершенно не было настроения на все эти загадки.

— Я уже помогла тебе однажды, помнишь? В том же деле, что и сейчас. Элиша пропала, и ты нуждался в сведениях. Я их тебе дала. Но предупредила, что в следующий раз уже ничем не смогу помочь.

— Неужели вам всё равно?

Миссис Тамерс опустила глаза:

— Поверь, мальчик, это не так. Ты себе даже представить не можешь, каково это — знать всё, но не иметь возможности помочь людям. Я подчиняюсь правилам…

— Чьим правилам?! — разозлился Кайл. — Мир по сути перестал существовать! Не перед кем вам уже отчитываться!

Библиотекарша посмотрела на него с неким странным выражением, которого прежде не было.

— Ты не знаешь, о чём говоришь, — почти шёпотом произнесла она. — Мир жив. Можно сказать даже, что он стал больше, чем был прежде. И поверь, мальчик, мне есть перед кем отчитываться… Я правда хочу помочь, но не могу!

Кайл понял, что уговорами ничего не добьётся. Нужно было действовать иначе. Более жёстко и возможно даже жестоко.

— Если вы мне не поможете, я…

— Что? Что ты сделаешь мне, мальчик? — миссис Тамерс печально улыбнулась. — Неужели убьёшь меня?

— Нет, — голос Кайла не дрогнул, и он был этому рад. — Но я сожгу ваши драгоценные книги. Все до единой.

Несколько секунду библиотекарша казалось, не могла осознать сказанного. Но вот её блеклые глаза округлились от ужаса.

— Ты этого не сделаешь! Здесь хранится информация, которая нужна для выживания целого города, а может и не только.

— Сделаю. Ещё как сделаю. Мне терять нечего, миссис Тамерс. Вы вроде как, всё знаете? Так посмотрите мне в глаза и скажите, пойду я на всё ради того, чтобы найти Эли?

Библиотекарша вдруг как-то разом уменьшилась в размерах. Можно было подумать, что ей далеко за сотню лет, хоть это и было невозможно. Она покачала седой головой, бормоча себе под нос нечто неразборчивое.

— Мы все поплатимся за это. В первую очередь — ты сам. Но будь по-твоему. Слушай! Тебе нужно идти в самое сердце леса, где силы лешего наиболее велики. Это место недалеко от той хижины, где ты был сегодня. На месте поймёшь, когда почувствуешь зло, — произнесла миссис Тамерс.

— Лешего? — не понял Кайл.

— То существо, что вы видели. Тот, кто умер, но вернулся в исковерканной форме. Он должен был стать лешим — главой всех хранителей природы. Но в итоге стал злом. Он убил всех хранителей. Всех, кроме одной.

— Эли.

— Да, верно. Она последняя. Когда Элиша умрёт, то леший сможет покинуть свой лес и распространять зло и разложение дальше. Тогда его уже не остановить. Только хранители это могут.

— Значит, Эли ещё жива? — Кайл затаил дыхание.

— Жива, — подтвердила библиотекарша. — Леший должен провести особый ритуал перед убийством. Всё случится сегодня на закате.

Кайл бросился к двери, не желая терять ни секунды времени. Ему в след послышался тихий голос:

— Он будет ждать тебя, мальчик.

Кайлу было плевать. Он выскочил из дверей школы и наткнулся на запыхавшихся Мэтта и Алана.

— Какого чёрта ты не предупредил, куда пойдёшь?! — набросился на него брат, держась за бок, и тяжело дыша.

— Времени не было, — бросил Кайл. — И сейчас его тоже нет. Мне нужно в лес, за Элишей, пока она ещё…

Алан понимающе кивнул.

— Мы за этим и пришли. Чтобы помочь тебе. Вот, смотри, принесли твоё оружие, — он сбросил с плеча дорожную сумку, в которой Кайл хранил свои ножи, топорик и кое-что ещё. Вряд ли, конечно, это может убить лешего, но хотя бы задержит.

— Если пойдёте со мной, то можете не вернуться. Это не шутки, Алан!

— Мы знаем, — терпеливо, но твёрдо сказал Мэтт. — Веди нас.

— Сам говоришь, что времени мало, — поддержал его Алан.

Кайл на секунду прикрыл глаза. Всё должно было быть совсем не так. Выпускной, его дальнейшая жизнь, отношение с девушкой… Но выбора теперь уже не было. Он выбрал самое подходящее оружие и распределил его среди своего горе-отряда.

Они втроём направились в сторону леса, так быстро, как только могли. Внутри у Кайла кипел адреналин. Рефлексы вынуждали его действовать быстрее. Но он знал, что вместе у них больше шансов на успех.

Сам лес вновь противостоял им. Деревья вдруг почему-то стали расти горазда ближе друг другу, тесно переплетаясь ветками, что мешало идти дальше. Кроме того, несмотря на то, что до заката ещё оставалось достаточно времени, с каждым шагом становилось всё темнее.

Зловещая тишина мёртвого леса порой нарушалась резкими криками птиц. Кайлу всё время казалось, что за ними кто-то следит, хотя даже с его зрением он не мог никого увидеть.

Чем дальше они подбирались к сердцу леса, тем сильнее он чувствовал, как вокруг них разрастается тьма и холод. Ветки покрылись слоем инея, на их головы начал сыпать снег.

Ни у кого из троих парней ни разу не возникло желание заговорить. Казалось, произнеси здесь хоть слово, и невидимые ледяные пальцы схватят тебя за горло.

Кайл с трудом узнал то место, где ещё несколько часов назад они с Аланом нашли ту самую хижину. Никакого дома уже и в помине не было. Лишь трава на промёрзшей земле не успела вырасти, как следует.

Дальше нужно было довериться ощущениям и совету старой библиотекарши. Кайл дрожал от страха за Эли, нетерпения и холода. Всё-таки зря они не захватили с собой тёплую одежду. Впрочем, это была бы ещё одна трата времени.

— Туда, — шепнул своим спутникам Кайл, указывая направление.

Стало ещё холоднее. Впереди послышались какие-то невнятные звуки. Кайл различил между деревьев силуэт очень странной постройки. Хижина, которая исчезла в одном месте, появилась здесь. Только теперь она выглядела несколько иначе. В окнах горел пульсирующий свет, дверь была нараспашку, а сквозь крышу пробились ветви самого уродливого дерева, что только доводилось видеть Кайлу.

«Эли здесь», — тут же понял он. Вот только как быть? Охраны на первый взгляд не было. Чудовищные монстры куда-то запропастились. Однако всё не могло быть столь просто.

— Это ведь ловушка, да? — шёпотом спросил Мэтт.

— Он знает о нас, — вдруг сказал Кайл с уверенностью, которой ещё секунду назад не чувствовал.

Словно в подтверждении его слов из двери дома медленно вышел тот самый леший. Он безошибочно посмотрел в ту сторону, где за деревом прятались парни.

Лицо лешего, если оно у него вообще было, скрывалось под капюшоном. Но Кайл чувствовал, что тот улыбается. Они сделали всё в точности, как хотел леший. Сами пришли в его дом.

Бежать было поздно, да и не стал бы Кайл этого делать. Потому, выход оставался лишь один — хотя бы попытаться сразиться с монстром. Покрепче схватив топор, Кайл побежал к дому. За ним, чуть отстав, следовали Алан и Мэтт.

Леший даже не двинулся с места. С ледяным спокойствием мертвеца он наблюдал, как трое людей подбегают к нему и обрушивают на него всю мощь своего оружия.

Кайл наносил удар за ударом, но лезвие каждый раз отскакивало от тела лешего, словно оно успело окаменеть. Алан взревел и со всего размаху вонзил длинный нож прямо под чёрный капюшон.

Лезвие ножа сломалось, и он остался без оружия. В этот миг леший словно очнулся. Видимо ему просто наскучило играть с надоедливыми и беспомощными людьми.

Двигался он на удивление быстро. Кайлу даже показалось, что леший способен быть одновременно сразу в нескольких местах. Хотя, возможно так и было на самом деле.

Вначале закричал и рухнул на землю Алан. Секундой позже к нему присоединился Мэтт. Настала очередь Кайла. Он ещё надеялся на свою повышенную силу и скорость. Но леший словно предвидел каждое его движение.

Холодные пальцы коснулись руки Кайла, и он непроизвольно выронил топор. Ещё одно прикосновение, даже не удар, и голова его наполнилась чудовищной тяжестью. Пару секунд он должно быть ещё сопротивлялся силе лешего, но потом сознание оставило его…

***

Голова Кайла болела. Его виски словно пронзали раскалённые ножи. Это было настолько мучительно, что он бы закричал, если бы его рот не был заткнут кляпом.

Хотелось открыть глаза, но сил на это не было никаких. Постепенно до его слуха стали доноситься какие-то звуки. Движения… Монотонные слова… Напевы…

«Что тут вообще происходит?»

Кайл дёрнулся было, но боль захлестнула его мощной волной, и он потерял сознание. Непонятно, когда он очнулся в следующий раз. Может через минуту, может через несколько часов.

Однако ускоренная регенерация сделала своё дело. Кайлу стало значительно лучше. И хоть ему было по-прежнему чертовски больно, он смог слегка приоткрыть глаза.

Из-под приподнятых век он разглядел мрачную, сильно захламлённую комнату. Стены были деревянные из грубо обработанных брёвен. Пола и вовсе не было. Вместо него под ногами была обычная земля, местами покрытая желтоватой травой.

У каждой стены комнаты, закованные в цепи, сидели скелеты мужчин и женщин. Их было человек десять, не меньше. А в дальнем углу…

«Эли», — хотел сказать Кайл, но не смог.

Она была жутко бледной, глаза открыты, но взгляд застыл в одной точке.

«Нет, она не могла умереть! Не могла!»

Кайл рванулся изо всех сил, но тяжёлые цепи, которыми был скован и он сам, лишь звякнули, но не поддались.

— Бесполезно, — послышался равнодушный голос Пасса. Значит, он всё-таки может говорить. — Не сопротивляйся своей судьбе, мальчишка. Всё, что с тобой случилось, вело тебя именно к этому моменту. Я хотел убить тебя в начале, но потом понял. Ты должен увидеть. Должен понять, что я хочу сделать.

Пасс появился словно из неоткуда. Ещё секунду назад его не было, а теперь он стоял посреди комнаты и мрачно глядел на Элишу.

— Она последняя жертва. Когда окончательно стемнеет, — он бросил взгляд за окно, где уже вовсю сгущались сумерки. — Я проведу последний ритуал и стану тем, кем мне суждено стать. Я покажу человечеству то, что оно само увидеть не способно.

— Как? Уничтожив его? — это была Эли. Никогда ещё Кайл не был так рад услышать её голос.

— Мир нужно очистить. Неужели вы ещё не поняли? Вся наша планета уже и так обречена. Почему же ещё случились все эти события? Ты должна знать, я не питаю к тебе ненависти, — голос лешего и правда был спокоен. Он гулко доносился из-под капюшона и эхом отдавался от стен. — Но твоя жизнь необходима мне.

— Мир и правда нужно спасти. Но не такой же ценой! — По щекам Эли потекли слёзы. — Вы ведь были совсем другим. Хорошим человеком, неспособным на убийство!

— Был, — согласился Пасс, и Кайлу на миг показалось, что его ещё можно будет убедить. Но вот леший снова заговорил: — Но я больше не человек.

Кайл не заметил, когда у лешего в руке появился клинок. Тонкое, длинное лезвие блеснуло в слабом свете комнаты.

— Нет! — закричал Кайл, когда клинок вонзился в живот Элиши. Она как-то разом обмякла и повалилась на бок.

Тут же Кайл почувствовал острую боль чуть выше пупка. Он застонал от боли, но раны на его теле не было. Пришедший в себя Алан, тщетно звал его по имени, пытаясь выяснить, что же такое случилось.

Кайл и сам не знал. Но ему было очень больно. Перед глазами всё плыло, но он сумел увидеть, что Эли ещё жива, хоть и серьёзно ранена.

Леший казалось, не мог поверить в случившееся.

— Этот клинок должен был убить тебя мгновенно! — взревел он с обидой в голосе.

Сквозь пелену боли Кайл услышал бешенный рёв и странный звенящий звук. Алан каким-то чудом умудрился разорвать свои цепи и бросился на лешего. Тот хоть и не ожидал ничего подобного, всё же отбросил Алана в сторону.

Тот почти упал на Кайла, а Пасс меж тем, приближался.

— Даже не думай! — прорычал Кайл, но прекрасно понимал, что сейчас ничего не может сделать.

Леший занёс руку для последнего, решающего удара. Но тут он вдруг содрогнулся и замер. Из его спины торчал клинок, который Эли из последних сил вонзила в него.

Хижину наполнил вой ужаса, боли и ненависти. Леший шагнул было к ней, но его ноги подкосились. Внутри него словно разгорался пожар.

— Алан! — крикнул Кайл, указывая на дымящееся тело лешего, и друг к счастью, всё понял.

Он схватил Пасса за балахон и что было сил, швырнул в окно. Кайл чувствовал себя ещё хуже, чем прежде. По необъяснимым причинам силы покидали его, но когда Алан освободил его от цепей, он всё же сумел встать и выглянуть в окно.

Леший пытался подняться, но сумел встать лишь на одно колено. Капюшон наконец слетел с его головы, открыв его лицо.

Ничего более отвратительного и пугающего Кайл ещё не видел. Он бы отвернулся, но тело лешего вдруг содрогнулось. Из его пустых глазниц хлынул яркий золотой свет.

— Только не это, — успел пробормотать Кайл.

В следующую секунду дом содрогнулся от чудовищного взрыва. Тело лешего разлетелось на куски. Мощь заключённая внутри него наконец вырвалась на свободу, но при этом подожгла и дом и лес вокруг.

— Нужно выбираться отсюда! — крикнул Алан.

Он сгрёб Кайла и Эли и вынес на улицу. Мэтт хромал за ними. Всё видимое пространство вокруг них горело. Дым уже закрывал свет и становилось трудно дышать.

— Нет выхода, — голос Мэтта был едва различим за бурлящим огненным вихрем. — Нет…

Кайл вдруг почувствовал, что его карман отяжелел и в нём что-то пульсирует. Не задумываясь, он запустил туда руку и достал тот самый амулет, который ведьмы подарили его матери.

«Он поможет тебе и твоим детям», — сказали они тогда.

Что ж, кажется, самое время проверить их слова. Амулет дрожал и будто бы светился изнутри. Кайл чувствовал заключённую в нём огромную силу.

— Возьмитесь за амулет! — прохрипел он, кашляя от дыма. Остальные посмотрели на него, как на безумного, и Кайл прикрикнул на них: — Живо!

К счастью, никто не стал спорить. По очереди все коснулись серебряной цепочки. Даже Элиша взялась за неё окровавленными пальцами. Прошла секунда, затем вторая, но ничего не происходило.

Может нужно какое-то заклинание? Или действие, чтобы активировать амулет? Ведьмы ни о чём подобном не предупреждали. Да и он сам чувствовал, что просто упускает какую-то деталь.

Огонь меж тем подбирался всё ближе. Из-за дыма почти ничего не было видно. Друзья кашляли и могли потерять сознание в любой момент.

И тут до Кайла дошло. «Он поможет тебе и твоим детям». То есть амулет рассчитан на троих: женщину и двух мужчин.

Кайл посмотрел на Элишу. Она была ещё в сознании, но сил почти не осталось даже для того, чтобы бояться. Он крепче сжал её руку и сказал, не зная, услышит ли она его:

— Я тебя люблю.

Он разжал пальцы, и амулет тут же вспыхнул ярким голубым огнём.

— Нет! — завопил Мэтт, но его вместе со всеми остальными уже затянуло в черноту открывшегося портала.

Кайл улыбнулся. Он спас их, а остальное не важно…

***

От дыма кружилась голова. Глаза слезились, не давая видеть. Да и на что тут вообще смотреть? Кругом одна картина — огонь.

Кайл сделал несколько шагов наугад и, запнувшись о корень, растянулся на земле. Даже земля была горячей и обжигала кожу. Он попытался встать, но всё на что его хватило, это перевернуться на спину. Он протёр глаза и теперь иногда мог видеть узкие полоски голубого неба, пробивавшиеся из-за чёрных туч дыма.

Кроны деревьев уже вовсю полыхали и самые тонкие ветки падали на землю. Кайл в очередной раз закашлялся, но это не принесло облегчения. Силы продолжали стремительно покидать его. Какой бы повышенной регенерацией он не обладал, скоро он совсем ослабнет, и смерть придёт за ним.

Может это не так уж и плохо? В конце концов, Элиша, Мэт и Алан теперь в безопасности. Леший окончательно уничтожен. Конечно, Кайл не хотел думать каково будет его матери, когда она узнает о смерти старшего сына, но что он может сделать? Ведь сил не хватало даже на то, чтобы шевелиться, дышать, думать…

Где-то вдали послышались отчаянные вопли ужаса, будто кого-то разрывают на части. Кайл подумал было, что это ему показалось, но крик повторился вновь и на этот раз стал громче.

С трудом открыв глаза, Кайл прислушался. Звуки доносились откуда-то сверху, с каждой секундой приближаясь.

— А-а-а!… Не хочу умирать! Не хочу!.. Снимите меня отсюда! — кричал кто-то. Голос показался Кайлу страшно знакомым. Но этого не могло быть, ведь он сам отправил его через портал. — Кайл! Кайл, где ты?.. Вот чёрт! — Мэтт застонал от охватившего его ужаса.

Кайл не мог это слушать. Он попытался откликнуться, но издал лишь тихий хрип и закашлялся. Так бы он и остался лежать здесь, окружённый со всех сторон огнём. Но вдруг дымовой купол над ним расступился под взмахами огромных крыльев. На поляну рухнул Мэтт. Он прикрывал рукой лицо, чтобы хоть как-то уберечься от дыма и жара.

— Кайл! Кайл! — заорал он, увидев наконец тело брата. — Кайл, обхвати меня руками. Ну, же, я не удержу тебя!

И Кайл сделал это. Он сомкнул руки так крепко, как только мог. Крылья напряглись, и уже в следующий миг земля осталась позади. Несколько ужасных секунд они поднимались вертикально вверх, при том, не видя толком ничего вокруг. Ещё несколько взмахов и дым отступил, оставшись внизу.

Кайл жадно глотнул чистый воздух и всё никак не мог надышаться. Всё внутри горело, и каждый вдох причинял боль, но в тоже время не было в мире ничего слаще этого.

— Я не выдержу! Я не выдержу! Я не выдержу! — в ужасе бормотал Мэтт.

Он почти не открывал глаз, но всё же смог донести их до края леса. Кайл уже не мог держаться. Его пальцы расцеплялись сами собой. Ещё несколько секунд и он упал бы, но Мэтт со стоном облегчения уже приземлился.

— Вот, чёрт… Он жив? — послышался голос Алана. — Мэтт, он жив?!

— Кажется, да. Но нам нужно спешить. Я больше не могу подняться в воздух, а нам нужно доставить Кайла и Эли к маме. Она им поможет!

Это было последнее, что услышал Кайл. Он лишь дышал и дышал, наслаждаясь воздухом. Его сознание постепенно растворялось во тьме, и на этот раз он уже не мог сопротивляться.

Ему пришли смутные видения. На первый взгляд в них не было логики. Расплывчатые картинные, словно сотканные из тумана.

Кайл видел людей и существ столь невероятных, что никакая человеческая фантазия не способна из вообразить. Вокруг царил полумрак и все эти существа безмолвно шли в одном направлении, так словно их гнала чья-то могущественная воля.

Казалось, что Кайл видит ещё кого-то. Едва различимые чёрные тени стояли в стороне ото всех. Он захотел получше рассмотреть их, но стоило лишь попытаться приблизиться к ним, как страшная боль и ужас нахлынули непреодолимой волной.

Кайл закричал и открыл глаза. Он лежал на мягкой деревянной кровати в изменившейся до неузнаваемости больничной палате. Рядом с ним сидели Алан и Мэтт. Они всполошились, когда заметили, что он очнулся, и Алан тут же побежал звать врачей.

— Как?.. — начал было Кайл, но голос его не слушался.

— Она жива, — Мэтт улыбнулся, и из лёгких Кайла вырвался вздох облегчения.

В палату вбежала взволнованная миссис Одли. Она принялась осматривать сына и в конце кажется, осталась довольна.

Кайлу всё время казалось, что мать как-то изменилась. Не внешне, нет. Но он абсолютно точно чувствовал, что-то было не так.

Это выяснилось позже, когда миссис Одли рассказала ему о том, что случилось, пока он был без сознания.

— Я была так благодарна тем ведьмам. Если бы не их амулет, то…

— Ты всё-таки стала одной из них?! — удивился Кайл. — Но ты ведь не хотела.

— Я не могла поступить иначе, — миссис Одли вздохнула, но тут же улыбнулась. — Они дали мне зелье, которое помогло Элише.

— Мне можно её увидеть?

— Конечно, я бы предпочла, чтобы ты полежал хотя бы пару дней… Но ты ведь всё равно не послушаешь, верно? Уж лучше я сама провожу тебя.

Кайл с трудом поднялся с кровати. Идти было тяжело, и он всё время опирался на плечо матери. Однако до палаты Элиши всё же дошёл.

Она спала на своей кровати. Её лицо сильно исхудало и побледнело. Но всё же она была жива.

— Спасибо, что спасла Эли, — тихо произнёс Кайл, но миссис Одлилишь покачала головой.

— Я лишь дала ей зелье, которое быстрее залечило рану. Жизнь ей спас ты. И не только тем, что отправил подальше из пожара.

Видя, что сын смотрит на неё с явным недоумением, миссис Одли коснулась руки Элиши, затем сделала тоже самое с Кайлом и произнесла какие-то слова.

Секунду ничего не происходило, а потом Кайл увидел, как от него к Элише тянется тонкая золотистая нить.

— Что это? — удивился он.

— Ваша связь. Когда леший пронзил Эли клинком, то она должна была сразу умереть. Но благодаря этой связи, ты поделился с ней частью своих сил. А ты ведь у нас восстанавливаешься очень быстро.

Теперь стало понятно, почему он чувствовал тогда такую боль и стремительно слабел. Что ж, какой бы ни была эта магия, Кайл был ей благодарен.

— А знаешь, что самое интересное? — миссис Одли заговорщицки понизила голос. — Такая связь появляется в особых случаях. Только когда человек любит достаточно сильно, чтобы отдать частичку себя другому.

Кайл почувствовал, что краснеет. Миссис Одли улыбнулась:

— Я оставляюсь вас ненадолго, — она была уже у двери, но вдруг остановилась. — Ах да, и ещё одно… Чтобы связь сработала, нужно, чтобы чувства были взаимны.

Она ушла, оставив Кайла наедине с Элишей. Голова его кружилась теперь уже не от усталости и боли. Он долго смотрел на Эли, прежде, чем осторожно взять её за руку.

— Теперь всё будет хорошо, — тихо сказал он, и почувствовал, как Эли легонько сжала его пальцы.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8