КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 426009 томов
Объем библиотеки - 582 Гб.
Всего авторов - 202714
Пользователей - 96502

Впечатления

poruchik_xyz про Чжан Тянь-и: Линь большой и Линь маленький (Сказка)

Это старая версия книги, созданная на облегченном редакторе. Сегодня я залил более качественную версию - если решите качать, скачивайте её!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
imkarjo про Усманов: Выживание (Боевая фантастика)

Грибы? Грибы в весеннем лесу! Белые. Хочу, хочу, хочу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Уиндэм: День триффидов (Научная Фантастика)

Чем больше я читаю данную книгу, тем больше понимаю что это — «книга пророчество»... И не сколько в реальности угрозы «непонятного метеоритного дождя (после которого все ослепнут) и не сколько в создании неких «шагающих растений» (которые станут Вас караулить на площадке возле подъезда)... Нет! На мой (субъективный) взгляд — пророчество этой книги в том, как именно должен себя вести (случайный) индивидуум выживший после катастрофы вселенского масштаба. Автор как бы говорит нам, что:

- уже через 5 минут после катастрофы, начинают действовать другие законы (жизни) и вся цивилизационная мораль не только «летит к черту», но и становится основной причиной смерти. Конечно полная «отмороженность» ГГ (спокойно наблюдающего как красивая женщина выпрыгивает из окна) мне совсем не импонирует, но если задуматься над тем что именно должен делать герой (единственный «зрячий» посреди города слепых) начинаешь чуть-чуть понимать его точку зрения...

- и конечно (на самом деле) я бы хотя-бы попытался помочь (остановить, отговорить), но автор тут же дает нам примеры того как «добрые самаритяне» мновенно становятся «вещью» в руках толпы отчаявшихся (и слепых) людей... Думаю в этом отношении автор так же прав и в случае «дня Пи...», любой человек обладающий полезными навыками (умением, ресурсами) мновенно превратиться в объект торговли (насилия, рабовладения и тп), поскольку выживание не может не означать отмену «всех конституционных прав» (по мысли сильного или того кому терять больше нечего). В финале книги нам дается дополнительный пример того как «объявившиеся спасители» мгновенно начинают «строить» (выживших) главгероев (обосновывая это разными моральными соображениями и необходимостью выживания «всего человечества»). При этом — мотивировка по сути совсем не важна... важно лишь то, принимаешь ты приказ «от новых господ» или находишь в себе силы «послать их на...»;

- что же касается «нездорового» (но вполне оправданного) цинизма ГГ (а по сути автора) к миллионам слепых сограждан (оставшихся «один на один» в условиях анархии), то по автору — либо Вы «пытаетесь тянуть в одиночку» весь тот груз который (худо-бедно) раньше исполняло государство (всех накормить, всех построить и всех уговорить), либо Вы равнодушно набираете «гору хабара» и попытаетесь «тихо по английски» уйти с места событий... По типу — а что я могу? И самое забавное (при этом) что стать трупом (пусть и действуя из самых благих побуждений) гораздо проще именно «спасая толпу», а не игнорируя ее...

- так же в этой книге автор пытается донести до читателя, что никакой «сурвайв» одиночек просто невозможен (в плане предстоящих десятилетий) и что выжить (в обозримом будущем) сможет только большая группа (община) построенная по принципу четкой иерархии... Данный факт еще раз подтверждает (предлагаемый соперсонажем) способ решения «демографической проблемы» — взятие «под опеку» зрячими — незрячих только при условии полезности (например «в жены для гарема», как это принято в прочих «отсталых странах»). Не хочешь? Ну и иди на все четыре стороны... и попытайся выжить со своими «передовыми взглядами на сексизм, феминизм и прочими незыблем-мыми правами женщин»)) Как говорится — ничего личного... в группу вступают только те люди кто полностью «осознает масштаб грядущих жертв», и никакая оппозиция (мнящая себя кем угодно, но по факту являющаяся лишь индивенцами) более никем содержаться не будет... просто потому что «дураки уже вымерли». В книге автор неоднократно продолжает разговор «о равноправии полов» (кто кому «что должен» в условиях «пиз...ца») и о том что «в новом обществе» нет места приспособленцам, или (даже) «просто хорошим людям» которые не обладают абсолютно никакими (полезными для выживания) навыками.

- в группе «новой формации» конечно должны быть люди, которые занимаются умственным трудом (а не физическим), плюс это учителя, медики и тп... Но все эти «преимущества» отдельных лиц должны быть строго регламентированны (и что самое главное) оправданы результатом (их труда) по отношению к другим «работающим членам общины»... А остальные «работающие в поле» (в свою очередь) должны иметь возможность прокормить «лишние рты» (не задействованные в производственной цепочке). Уже это одно показывает неспособность выживания малых групп, а в конечном счете означает их вырождение (через одно-два поколение). ;

- сразу стоит сказать что представленная (автором) проработанность факторов апокалипсиса (первый — метеоритный дождь и второй триффиды) мотивированны вполне убедительно и не выглядят «дико» (даже по прошествии времени). И конечно (хоть) происхождение «данного вида» мутантов несколько... хм... Однако то что «причина всеобщего конца» обязательно грянет из закрытых военных лабораторий (как следствие именно военных разработок) тут автор (думаю) попал «прямо в точку»;

- еще одним «предвидением» (автора) стала (описываемая им), неспособность освоения «нынешним поколением» длинных передач (обучающего или просвещающего характера), не более 1 минуты — дальше «мозг отключается» и информация не усваивается... Блин! А ведь этот роман написан не пару лет назад... и даже не 10 лет назад... Он написан в 1951-м году!!!!!! Бл#!!! В это время еще тов.Сталин прекрасно жил и поживал!!! И никакого жанра «постапокалипсиса» еще не существовало и в помине...

- В общем (автор) очень емко разложил «все сопутствующие» катастрофе явления, которые могут помочь или помешать «выживанию индивидуума». Когда читаешь эту книгу — возникает множество мыслей, но (думаю) я и так уже (несколько сумбурно) изложил некоторые из них... Еще одной (разницей) по сравнению с «более современными собратьями», стало то (что автор) дает описание не только «первого года» после катастрофы, но и последующего десятилетия — очень красочно изобразив все то, что останется от «вечно доминирующего человечества», спустя 5-10 лет после катастрофы.

P.S Я тут совсем недавно купил (с дури) очередную «шибко разрекламированную весчЬ» (которой предрекали место «САМОГО ВЕЛИКОГО ТВОРЕНИЯ» десятилетия... П.Э.Джонс «Точка вымирания» (цикл «Эмили Бакстер»)... По ее поводу я уже высказался отдельно — однако (если) поставить два этих произведения и сравнить... Думаю что «шикарная книга П.Э.Джонс'а, лауреат чего-тотам» от стыда «должна сгореть» прямо на глазах... Это как раз тоже аргумент к вопросу «о вырождении»))

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
1968krug про SilverVolf: Аленка, Настя и математик (Порно)

super!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Витовт про Престон: Сборник "Отдельные триллеры". Компиляция. Книги 1-10 (Триллер)

Как и обещал, выполнил обещанное, приятного чтения!

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Витовт про Престон: Циклы: "Уаймэн Форд" и "Джереми Логан". Компиляция. Книги 1-9 (Триллер)

Переделанный вариант предыдущего файла. Сделана разбивка на два цикла (пока). Позже сделаю отдельные триллеры, отдельной компиляцией. Дело в том, что в старом варианте существует проблема со ссылками. Вот этот огрех и хочу исправить. Этот файл без проблем! Sorry!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Черный сапфир (fb2)

- Черный сапфир 631 Кб, 161с. (скачать fb2) - Катя Водянова

Настройки текста:



Черный сапфир Катя Водянова

Глава 1

«Сегодня около выхода из транспортной станции KV-155 было совершено невероятное в своей дерзости преступление: прославленный пират Эдвард Найт по прозванию «Алый Арлекин» напал на личный корабль императора и похитил с него ценнейший груз…».

— Кэп, снова фантазируешь на тему новостных заголовков?

Эдвард повернул голову к Джеду и нахмурил брови. Здоровущий рыжий парень, еще шире улыбнулся и снова развернул свою навигаторскую карту: за семь лет службы в экипаже «Смеющегося призрака» он научился вычислять, шутит капитан или нет. Фиона мученически закатила глаза и вернулась к своему любовному роману. Странный способ снимать стресс для первоклассного летчика, но Эдварду ли ее осуждать? Сам-то он перед каждой из своих авантюр в деталях продумывал будущие новостные заголовки. И сами выпуски, и сатирические ролики, которые по ним снимут. А повод для волнения у Эда был.

— Ты уверен, что это разумная идея? Император не слишком милосерден к своим врагам, — Мин, всегда хмурый старпом сложил руки на груди и осуждающе уставился на Эдварда. — Мы могли бы залечь на дно на пару месяцев или же переключиться только на суда Федерации и Свободных планет.

— У императора нет флота, чтобы всерьез угрожать нам, — легкомысленно отмахнулся Эд, — все корабли находятся под контролем главнокомандующего. А эта дама ни за что не оголит рубежи империи, даже ради такого бравого молодчика, как я.

Император сам виноват. Если бы не это его заявление, прокрученное по всем новостным каналам, что любой из космических пиратов, посмевших напасть на корабль с опознавательным кодом империи, будет пойман и отправлен на один из многочисленных горнодобывающих комплексов, ручным трудом добывать ресурсы для воюющего государства, Эдвард ни за что бы не решился нападать на особый дипломатический транспорт, в котором везли какое-то сокровище невероятной ценности.

Но вызов был брошен, и Алый Арлекин не имеет права его игнорировать. Он слишком долго завоевывал свое место в пиратской иерархии, а сейчас был шанс за счет одного сумасшедшего поступка подняться еще выше.

Адмирал Найт. Звучит. Отлюби его БЧР, но это звучит! То, чего он не смог добиться на военном флоте стало возможным на флоте пиратском. Нужно всего лишь похитить этот Черный сапфир, чем бы он ни был.

Мин все так же нависал над Эдом и пытался поймать его блуждающий взгляд.

— Что еще? — так просто старпом не отстанет, даже надеяться не стоит.

— Черные сапфиры не ценятся ювелирами, в отличие от синих или рубинов. Они даже не в моде. Фиона подтверди!

— О да! — пилот на секунду отвлеклась от чтения, окинула взглядом приборы и снова окунулась в сладкий мир грез.

— И зачем императору такой камень? — не унимался Мин. — Эд, это ловушка.

— Никакой ловушки, мы проверяли несколько раз, — небрежно отмахнулся Эд. — Может быть, импи — фетишист? Коллекционирует все черное? Как раз в цвет своей черной-пречерной мантии?

Джед и Фиона дружно захихикали, а Мин покачал головой и торжественно уселся на свое место, всем своим видом излучая полнейшее недовольство ситуацией.

Умеет же он испортить настроение! Как будто не знает, сколько раз Эд и Кайл проверили информацию об этом грузе.

Успех пиратского ремесла во многом зависел от умения добывать информацию. И иногда продавать ее было выгодней, чем реальные ценности. Так в ходе сбора данных для одного дельца хакеры «Призрака» откопали компромат на губернатора небольшой аграрной планеты. И за то, чтобы «находка» не попала в руки СМИ и госслужб, коррупционер отвалил нехилую сумму.

Так что в своих источниках Эд не сомневался: груз действительно провезут через эту транспортную станцию, сопровождения у императорского корабля нет — служба безопасности решила сделать все по-тихому, не привлекая лишнего внимания. Неброский корабль, бывший военник, переделанный под малогабаритное гражданское судно, оружие есть, но совершенно несерьезное: две картечные установки, такими разве что хулиганов на легкобронированных гоночных яхтах отпугнуть можно. И внутри корабля так же не будет сопротивления: пять человек экипажа и один пассажир, видимо, сопровождающий камень специалист. И даже если среди этих шестерых найдется кто-то из магов или генных модификатов, то что они смогут противопоставить полусотне бойцов абордажной команды?

Единственное слабое место в их плане: время. У «Смеющегося призрака» и его верной «Шальной волчицы» будет всего несколько секунд на атаку имперского корабля. Именно столько понадобится добыче, чтобы выйти из охраняемой дронами зоны вокруг станции и набрать скорость для самостоятельного гиперпрыжка.

Но Эдвард верил в Фиону и Джейн, своих верных девочек-пилотов. А еще он верил в свою удачу и слова одной ведьмы: «Пока женщина правит твоим кораблем — везение не оставит Арлекина».

— Время! Минутная готовность! — спокойно произнес Джед, внося последние коррективы в проложенный маршрут.

— Угу, — Фиона закрыла окно с романом, подкрасила губы, окинула взглядом карту Джеда и взялась за штурвал.

Фрей доложил о готовности орудий к бою, Айван проворчал по громкой связи, что бешеная девка снова будет жечь тщательно отремонтированные двигатели.

Но «бешеная девка» его уже не слышала: она целиком погрузились в мелькающий графики и индикаторы состояния корабля и готовилась к стремительному полету.

— Время для безумия!

Бортовой ИИ зловеще расхохотался, после Эда дернуло назад и вдавило в кресло. Усиленные двигатели и взломанные стабилизационные системы позволяли «Смеющемуся Призраку» развивать недостижимую для гражданских судов скорость.

Считанные мгновения понадобились кораблю, чтобы вынырнуть из-за астероида и устремиться за ускользающим имперским судном. Фрей сделал несколько пробных выстрелов, прощупывая защиту жертвы. В ответ над ускользающим кораблем вспыхнул невероятно мощный силовой щит.

Это было неожиданно.

Это был шанс для имперцев спастись бегством.

Это был вызов для Алого Арлекина.

— Призрак, готовь главный калибр. Фрей, ударь в них четвертью заряда.

— Есть, кэп.

В этой фразе сквозило недоверие и сомнения в психическом здоровье капитана, но за прошедшие годы Эдвард отучил экипаж перечить в бою и отвечать не по уставу.

Корабль имперцев кружился и маневрировал, стремясь уйти от преследования, но все было тщетно: из главного калибра «Призрака» уже вырвалось облако разогнанных до невероятной скорости металлических сфер. Оно плотным покрывалом накрыло имперцев, сразу же израсходовав энергетический запас щита.

Эд едва заметно выдохнул и расслабил побелевшие пальцы, сжимавшие до этого подлокотник. Ход был рисковый: четверти заряда могло не хватить, и тогда бы ничто не помешало имперцам сбежать, потому как другими орудиями «Призрака» такой мощный щит не пробить. А при большем заряде главного калибра появлялся риск разнести имперский корабль на мелкие атомы. Но Эдвард Найт ценил человеческую жизнь, только с правом собственности у него было похуже.

— Призрак, вызови их капитана.

Визуальный интерфейс ИИ недобро сощурился и исчез, сменившись изображением зашуганного светловолосого человека. И такому трусу император доверил перевоз своего ценнейшего груза? Глупец!

— Мы не ведем переговоров с пиратами и террористами! — светловолосый выпалил это как скороговорку и отключил связь. Его корабль за это время сделал несколько крутых виражей, пытаясь оторваться от последователей.

Но Фиона не зевала, выжимая из двигателей «Призрака» все, что возможно.

— Фрей, подбей им ходовую часть.

— Есть, кэээп.

На этот раз в его голосе было куда как больше энтузиазма, и сразу же по малому обзорному экрану замелькали росчерки летящих от «Призрака» снарядов. Несколько секунд имперский корабль еще пытался уйти от преследования, затем, лишившись двух двигателей из шести, стал медленно снижать скорость.

— Готовимся к стыковке, третья группа — на абордаж.

— Есть, кэп.

Нестройный отклик от сидящих рядом и слушающих капитана по внутренней связи разнесся по мостику. Вот и отлично, половина дела сделана, осталось аккуратно разобраться с экипажем имперского корабля и забрать этот самый Сапфир.

«… император назначил за поимку Алого Арлекина небывалое вознаграждение…»

«Эдвард Найт — личный враг императора, живая легенда среди пиратов…»

Что ж, теперь пришло время и лично поучаствовать в этом сумасшествии. Эвард отстегнул ремни и поднялся из кресла.

— Ты бы не ходил туда, кэп, — Мин, как всегда, просто излучал оптимизм. — Сам знаешь, у этих чокнутых на борту может быть маг или какой-нибудь бешеный зверь.

— Я иду и это не обсуждается, — старпом иногда перегибал палку со своими советами. Эдвард не был полным идиотом, плюющим в лицо опасности и трезво оценивал риски, но славу нужно добывать своими руками. И своими же руками он возьмет Черный сапфир. Без вариантов.

— Тогда возьми с собой Котика или Рыжего. А лучше — обоих.

— Хорошо, Мамочка, твой мальчик возьмет с собой взрослых дядей, — Эдвард шутливо поклонился старпому, затем вызвал Силва, командира абордажников: — Поменяй двоих в третьей группе на Рыжего и Котика.

Решение взять с собой эту парочку киборгов было весьма разумным: от имперцев не знаешь, чего ждать, а технически усиленные люди как раз и создавались в противовес магам и модификатам империи.

— А ты, — Эд ткнул пальцем в Мина, — попробуй уговорить их капитана все же открыть нам шлюз.


***


Старпом умел удивлять Эдварда, собственно потому он и занимал такую высокую должность. И в этот раз Мин тоже не сплоховал: имперцы все же открыли шлюз.

Но на этом везение Эда закончилось: никто из экипажа «жертвы» не вышел их встречать. Только пустой коридор и тишина. Эд попытался зайти туда, но Котик поймал его за руку и оттащил назад:

— Аномалии магнитного поля. Весь коридор — сплошная ловушка.

После чего оба киборга размытыми тенями побежали вперед, причудливо петляя, а то и вовсе запрыгивая на стены. Затем раздалось несколько выстрелов.

Больше Эдвард не мог ждать, поэтому, стараясь максимально точно повторить маршрут своих бойцов поспешил вперед. Через пару метров в коридор вернулся Котик и за руку повел капитана по безопасным участкам.

Зафиксированные «жидкими наручниками» имперцы кружком сидели на полу капитанского мостика. Эдвард благодарно кивнул киборгам и сделал себе мысленную заметку выдать парням добавку к жалованию и повышенный паек.

— Вот мы и встретились лично! — Эд присел рядом с капитаном, чтобы их глаза оказались на одном уровне.

— Я не веду пере…

— Да и я не настроен болтать, — махнул рукой Эдвард, — просто скажи, где хранится Черный сапфир и мы уйдем.

— Ты думаешь, это камень? Ха-ха! Иди, третья дверь направо, забирай свое сокровище. Империя как-нибудь проживет и без этой шлюхи.

Шлюхи?

Эдвард широко улыбнулся, подмигнул капитану и встал:

— Передавай импи привет от Алого Арлекина!

— Фигляр, — прошипел ему вслед капитан.

Но Эдвард уже вышел за пределы рубки и посчитал ниже своего достоинства отвечать на это оскорбление. После чего он отдал распоряжение Рыжему оказать раненым первую помощь, а Котика послал охранять коридор, чтобы никто из абордажной группы туда нечаянно не сунулся.

Слова капитана не шли у него из головы. Черный сапфир — женщина? Как такое возможно? Что с ней делать? При всех своих недостатках Эдвард никогда не промышлял работорговлей или похищением людей ради выкупа. Он и своих рейдах старался обойтись без жертв, а сейчас ему нужно будет пленить ни в чем неповинную женщину. Знать бы, зачем она понадобилась императору?

Собравшись с духом, Эдвард все же открыл дверь в ее каюту, на всяких случай положив руку на оружие. Но никакой опасности внутри не было — только испуганная девушка, с царственным видом сидевшая в пассажирском кресле.

Эду захотелось вернуться на мостик и стукнуть капитана: как можно было эту драгоценность назвать «шлюхой»? Невероятно синие, чуть раскосые глаза, длинные черные волосы, частично собранные в пучок, тонкие черты лица и чувственные губы. Чудная одежда, похожая на кимоно только подчеркивала экзотичность ее внешности.

Первые мгновения Эд не мог поверить, что видит перед собой человека. Голограмма, киборг, плод его воображения, только не настоящая девушка.

Сердце взволнованно трепетало в груди: теперь это его сокровище. Императору нужно было тщательнее следить за Сапфиром, не выпускать из своих рук. Но он оплошал. Хотя, надо признать, у Темного отличный вкус.


***


Ами никогда не покидала пределов своей родной планеты. И, признаться честно, космос ее пугал: безжизненная темная бездна, угрюмо пялящаяся на незваных гостей равнодушными искрами звезд.

И первое же путешествие по этой бездне принесло одни разочарования. Корабль был удручающе мал: не больше малого сада фонтанов в их доме. Каюта Ами так и вовсе не превышала трех шагов в поперечнике, в длину же — чуть больше двух метров, как раз чтобы разложить кресло и осталось немного места для вещей будущей императорской наложницы. Чемоданы в порту закрепили к стене специальными фиксаторами, отобрав у Ами еще немного пространства. Теперь ее постоянно душила эта теснота и однообразие серых, невзрачных стен.

К тому же, то и дело вспыхивал индикатор тревоги, и появляющееся над ним изображение улыбчивой девушки вежливо просило занять место в кресле и пристегнуться ремнями.

От недостатка движения и банальной скуки Ами хотелось выть. Единственная захваченная с собой книга дочитана еще вчера, а выйти из каюты и пообщаться с членами экипажа не было желания. В первый день полета она пыталась заговорить с пилотом или капитаном, но чувствовалось, как им неуютно с Ами. Мужчины бледнели, смущались и старались держаться от нее подальше, наверное, боялись ненароком прогневить самого Темного, ее будущего господина.

Наложница императора. Самого загадочного и страшного человека во всех обитаемых мирах. Крайне почетная должность, желанная для множества девушек и даже парней, а вот Ами повезло.

Но чего хочет она сама? Уж точно не судьбы постельной игрушки, хотя именно к этому ее готовили с рождения.

Очередной сигнал тревоги заставил Ами вздрогнуть. Ну что еще? Пилот обещал, что после станции их ждет спокойный трехчасовой полет, никаких сложностей не предвиделось. Меж тем корабль ощутимо тряхнуло, затем еще, и еще раз. Пол дрожал под ногами, а сигнал тревоги разрывался в безмолвном писке, улыбчивая девушка пропала, ее место заняли песочные часы, внутри который бесконечно пересыпался песок.

Ами панически вцепилась в кресло, вскарабкалась в него и попыталась пристегнуться. Неужели метеорит? Но зона вокруг станции должна быть безопасной.

Авария на самом корабле? Это вполне возможно, ради соблюдения секретности господин Кейташи выбрал крохотный, незаметный корабль, прослуживший много лет в космофлоте. И сейчас эта посудина разваливалась на части, грозясь в единый миг разрушить все мечты и устремления Ами. Свою жизнь она уже давно не ценила, но оставался долг и невыполненные обязательства.

Треск, грохот, шипение и выстрел. Выстрел? Ами подскочила на кресле и в одно движение расстегнула ремни. После поправила прическу, — что бы там ни происходило, наложница императора всегда должна выглядеть идеально, — и сложила руки на коленях.

Дверь с противным писком отъехала в сторону, и на пороге застыл самый странный из виденных Ами мужчин. Высокий гладковыбритый брюнет, с пронзительными светло-серыми глазами. На нем было столько украшений, начиная от нескольких сережек в левом ухе, заканчивая разнообразными цепочками и перстнями, что Ами не сразу обратила внимания на одежду. А зря. Непрошенного гостя можно было узнать по одному лишь жакету, сшитому из красных и белых ромбов.

Алый Арлекин — один из самых известных космических пиратов.

Он стащил с головы небольшую черную шляпу с красно-белыми перьями и исполнил шутливый реверанс:

— Добрый день, моя драгоценная, с сегодняшнего дня вы — моя гостья! Прошу! — и протянул Ами свою руку.

1 БЧР — Боевой человекообразный робот.


Глава 2


Ами несколько секунд разглядывала протянутую ей руку и самого Арлекина, затем все же встала и подошла к нему.

— Разрешите взять мои вещи, господин.

— Конечно, я отдам распоряжение своим людям и они все доставят. Позвольте представиться: Эдвард Найт.

— Ваша слава гремит даже на таких удаленных планетах, как наша.

Ами улыбнулась, хотя внутри все сжималось от страха: об Алом Арлекине ходило слишком много противоречивых слухов, из которых никак не получалось сложить цельный образ. И сейчас она полностью во власти этого человека.

— А я даже не подозревал, что Черный Сапфир — столь прекрасная девушка.

— Благодарю за комплимент.

Ами опустила глаза и слегка поклонилась. Как учила госпожа Руоки: красота — главное женское оружие, а сейчас — единственное, которое можно использовать против Алого Арлекина. Потому как реши он продать Ами на каком-нибудь аукционе, это будет конец всем ее мечтам и устремлениям.

Эдвард бережно взял ее за руку и повлек за собой. В коридоре их перехватил высокий темноволосый парень и повел в обход расставленных в коридоре ловушек. Ами же недоуменно посмотрела на Арлекина: неужели прославленный пират не видит энергетических линий? Все же граждане Федерации жуткие дикари и совершенно не приспособлены к жизни.

Стоило им зайти на пиратский корабль, как прямо перед Ами появился злой дух: невысокий, весь покрытый кровью и грязью, в разорванной одежде и с потеками грима на лице. Внешностью он сильно походил на Эдварда, даже камзол был точно такой же.

— Новая жертва для наших оргий! — обрадованно провозгласил дух, потирая руки.

— Рада нашему знакомству.

Ами поклонилась ему, после чего вытащила из прически шпильку и положила на пол возле ног. Воители за спиной капитана захихикали, дух же растерянно уставился на подношение.

Эдвард поднял с пола шпильку и протянул Ами:

— Это не дух, леди, всего лишь визуализация корабельного искусственного интеллекта.

Ами недоверчиво посмотрела на Арлекина:

— Но ведь он разумен и управляет этим местом? — страшный дух, услышав это, надулся от гордости и сложил руки на груди. — Значит, он — дух, а духи любят подношения.

— Красотка, я тоже дух, — в помещение зашел высокий огненно-рыжий парень, придерживающий одной рукой здоровущую чашку кофе, — но подношения принимаю только натурой.

Присутствующих снова захихикали, Ами же смутилась и не нашла, что ответить. Эти дикари совершенно не ведали, что такое воспитание. Эдвард окинул команду недобрым взглядом, и они, наконец, затихли.

— Кэп, — продолжил рыжий здоровяк, — когда ты успел толкнуть черный сапфир и купить себе девку?

— Могу поспорить, что ты повелся на эти огромные невинные глазки и сладкие губки и забрал ее вместо камня? — из соседнего помещения, видневшегося через прозрачную дверь, появился еще один человек.

Невысокий и абсолютно лысый, с татуировкой в виде разноцветного дракона, уходящей с головы на шею. Его черные глаза казались холодными и колючими, плотно сжатые губы выдавали недовольство. Он с первого взгляда не понравился Ами, и, кажется, это чувство было взаимным.

— Не было там никакого камня, — отмахнулся от него Арлекин, она и есть Черный Сапфир.

— Девчонка? — недоверчиво переспросил «Дракон», — и стоило ли ради нее лезть на рожон? Кто она вообще такая?

— Меня зовут Ами, я — будущая наложница императора. Иногда меня называют Черным Сапфиром княжества двуликих.

— А импи шалун: при живой-то жене наложниц заводит, — хихикнул рыжий.

Ами сжала кулаки от гнева: ее род давал клятву верно служить императору, а этот человек так нахально оскорблял ее господина. Почему Арлекин не остановит все это? Какой же он после этого капитан, если люди не слушают его?

— Вот видишь, я почти как божественный покровитель семьи и брака: напомню импи, что у него есть жена, — Эдвард снял шляпу и повлек Ами за собой, — я помогу нашей гостье устроиться, а вы, бездельники, отстыкуйтесь от нашей добычи: пора нам уже сматываться отсюда.

— Надеюсь, ты догадался обыскать эту дамочку? — «Дракон» навис над Ами, словно бы ожидая, что та сейчас превратиться в страшного зверя и растерзает всю команду. — И неплохо бы ее обследовать на медицинском сканере.

— Не перегибай Мин, — Эдвард настойчиво отстранил его от Ами, — это обычная девушка, а не машина смерти.

— Обычных девушек не берут в императорские наложницы. И не забывай, что эта красотка может быть шпионом.

Ами побледнела: почему «Дракон» так думает? Что в ее внешности или поведении могло вызвать подозрение?

Остальные пираты тем временем разошлись по кораблю, затем последовал несильный толчок. Ами догадалась, что они улетают от ее корабля. От соотечественников и прежней жизни. Теперь жизнь и благополучие Ами зависят только от нее самой.

И от Алого Арлекина.

Ами с надеждой посмотрела на Эдварда: неужели он допустит, чтобы ее обыскивали?

— У девчули с собой нет ничего подозрительного, — отозвался темноволосый парень, который провел их с Эдвардом мимо магических ловушек.

— Уверен, Котик?

— Да. Единственное, что можно использовать как оружие — шпильки, у них подозрительно хороший баланс.

Мин просиял, словно бы Котик обнаружил под одеждой Ами оружейный склад. Чем она не угодила этому человеку?

Арлекин же молчал пару секунд, затем снова взял Ами за руку и повел вглубь корабля:

— Идемте, обследование не займет много времени. Не хочу вас обидеть, но эта мера вынуждена.

— Зачем? — Ами совершенно не желала идти с ним. Она не любила и боялась медиков, что угодно, только не это. — Я абсолютно здорова.

— Эти ребята тоже, — Мин кивнул на маячивших возле шлюза парней, — что не мешает им быть киборгами.

— Я — человек, — возмутилась Ами, — неужели вы думаете, что император возьмет в наложницы технический модификат? Простите, я не хотела вас обидеть, господа.

— Мы тоже не горим желанием попасть в гарем к импи, — отмахнулся второй из киборгов.

— Обследование — всего лишь формальность, — Эдвард лучезарно улыбнулся и повлек Ами за собой. — Вы должны с пониманием отнестись к нашим подозрениям.

— А мы с ребятами пока обыщем вещи нашей принцессы, — холодно добавил Мин. — Вдруг под ворохом платьев припрятана взрывчатка.

Ами не стала отвечать на эту провокацию. Этот подлец не достоин ее слов, как и его капитан, даже не подумавший защитить свою гостью от нападок. В этот момент Ами пожалела, что у нее в самом деле нет взрывчатки или другого оружия, иначе бы этим дикарям не поздоровилось.

Их прогулка до медотсека заняла меньше минуты. Ами застыла на пороге: там, за этой белоснежной дверью ждет царство страха, боли, живодерских приборов…

— Не бойтесь, я не дам Полю обследовать вас слишком долго, — Эдвард подмигнул, открыл дверь и сделал приглашающий жест рукой.

Ами постаралась взглядом выразить все свое возмущение и степень недоверия словам Арлекина. Но, судя по его ухмылке, эффекта от ее действий не было.

— Прекрасный цветок! Поль сражен вашей красотой!

Рассеянно дремавший до этого мужчина подскочил со своего кресла и подбежал к Ами, после чего потащил ее внутрь медотсека.

Кажется, Арлекин специально набирал себе в команду разных чудаков: этот мужчина совершенно не походил на врача: высокий и тощий, светлая медицинская форма почему-то ярко-желтого цвета болталась на нем, как на вешалке, вместо туфель или ботинок — тряпичная обувь на резиновой подошве. Но самое дикое — усы. Ами до этого видела усатых мужчин только на фотографиях или картинах. У Поля же они были невероятно длинными, покрытыми каким-то составом, лихо закрученными вверх. Определенно такой человек не может быть врачом.

Поль, не прекращая болтать, усадил Ами в кресло и теперь водил над ее телом каким-то прибором:

— Расскажите, чувствуете ли вы недомогание? Чем болели ранее?

— Я всегда отличалась отменным здоровьем, — Ами старалась отвечать как можно короче, чтобы показать этим двум мужланам свое недовольство.

— Ай-ай, нехорошо врать. Поль видит следы переломов ребер и лучевой кости.

— Упала с руха пару лет назад.

— Вы опечалили Поля! Какая досада!

Он всплеснул руками, затем попросил Ами открыть рот и легонько мазнул по ее щеке палочкой. Взятую пробу врач опустил в пробирку и теперь любовался ей на просвет.

Жидкость быстро позеленела, и прямо поверх стекла побежали какие-то цифры.

— Поль может поручиться, что прекрасный цветок — совершенно точно человек, хотя ее генетический набор и отличается от обычного. Видимо, жизнь на отдаленной планете наложила свой отпечаток.

Эдвард кивнул, не скрывая своего облегчения. Поль же вытащил из ящика конфету и протянул Ами:

— Вот и все обследование, вы держались настоящим героем, заходите к Полю в гости, рассказать о таинственных рухах.

Ами растерянно взяла конфету и поблагодарила. Весьма странный человек, и почему он обращается с ней, как с неразумным ребенком?

Эдвард подал ей руку, чтобы помочь встать, но Ами проигнорировала его жест. Но пират не собирался так быстро сдаваться, в коридоре он снова попытался ее разговорить:

— Поль немного странный, но он отличный специалист. И теперь мне тоже интересно, что за страшные звери — рухи. На «Смеющемся призраке» всего одна гостевая каюта, но, надеюсь, она придется вам по вкусу.

Казалось, его совершенно не беспокоило молчание Ами. Впрочем, чего еще ждать от этого дикаря?

Дверь распахнулась перед ними, и Ами застыла от ужаса и возмущения. Двое киборгов, Мин и незнакомый светловолосый парень ворошили ее вещи.

Они перевернули все чемоданы, вытряхнули тщательно уложенные платья, разбросали по каюте заколки и нижнее белье. От того, что малознакомые мужчины копаются в ее вещах Ами стало плохо.

Все, это было последней каплей: больше она не вымолвит ни слова этим грубиянам. Ами села в кресло и сложила руки на коленях.

— Все-таки импи-извращенец.

Фрей вытащил из кучи вещей длинную белую хлопковую майку и такие же шортики и задумчиво крутил в руках:

— Да у наших девчонок выходная одежда миниатюрнее этого белья. Впрочем, чего еще ожидать от человека, который постоянно ходит в черной хламиде.

Эдвард отобрал у зубоскала вещи Ами и пихнул его в сторону выхода:

— Иди на свое место, мне неспокойно, когда ты находишься далеко от орудийного пульта. Вдруг император решит лично прилететь и показать всю степень своей извращенности? С главным калибром под рукой у тебя будет хоть какой-то шанс отбиться.

— Эх, будь я императором, мои наложницы ходили бы только в бикини или во всяких прозрачных штучках, чтобы ничто не мешало любоваться их прелестями…

Фрей мечтательно уставился в потолок, Мин же хмуро переворошил содержимое еще одного чемодана, после чего добавил:

— Поэтому ты и не император. Он-то в последнюю очередь думает о женских прелестях. Все это очень и очень подозрительно. Что-то не так с этой цыпой.

Он указал рукой на по-прежнему молчавшую Ами.

— Но в вещах у нее точно ничего опасного нет, — отозвался Котик, — и белье хорошее: удобное, из дышащей ткани…

— Когда вернемся на Парадиз, вы четверо займетесь профилактическим ремонтом экзоскелетов и абордажного снаряжения. Надеюсь, это отвлечет вас от мыслей о белье.

— Кэээп…, — затянули Фрей и киборги, Мин же нахмурился и демонстративно сложил руки на груди.

— Без возражений, а сейчас — марш по своим местам.

Обиженные члены команды неспешно вывалились из каюты, Фрей, кажется, все-таки сумел прихватить на память что-то из вещей Ами. Но с этим придурком можно разобраться чуть позже.

Эдварду хотелось придушить Мина и остальных. Почему, вот почему они ведут себя как идиоты?

С подозрениями старпома Эд был частично согласен. Чокнутые имперцы вполне могли подсунуть им шпиона, под видом наложницы, тем более команда «Смеющегося призрака» слишком легко взяла свою добычу. Такую легкость не спишешь даже на легендарное везение Алого Арлекина. Поэтому обыскать и обследовать девушку на медсканере — хорошая идея. Но как же Ами теперь смотрела на Эдварда! Ярость, презрение, разочарование. Он и не догадывался, что одним взглядом можно выразить столько чувств.

Они с Ами знакомы не больше пятнадцати минут, а она уже настроена против Эда. Придется приложить много усилий, если он хочет завоевать ее доверие.

И это определенно будет непросто. Девушка не произнесла ни слова, но в ее ледяном взгляде, идеально выпрямленной спине, гордо поднятом подбородке, и даже чуть подрагивающих руках открыто читалась вся гамма обуревавших ее чувств. Эдвард, чувствуя себя последним идиотом, попытался разговорить словно бы и не замечавшую его девушку.

— Я приношу извинения за действия моих людей, иногда Мин проявляет излишнюю активность.

— Помочь вам убрать вещи?

— Что-нибудь принести? Вы хотите есть? Пить?

Ами не шелохнулась и не удостоила Эдварда взглядом.

Лучше бы она ругалась, плакала, кричала, тогда можно было бы попытаться наладить диалог. А как договориться, если собеседник не отвечает? Эд собрал с пола разбросанные вещи и, как мог, запихнул их в чемоданы.

«Призрак» появился в дверном проеме с оголенным мечом в руках:

— Враги у ворот и жаждут нашей крови! Ты готов к смерти?

— Сколько?

— Три скоростных военных катера.

— Вирусов им в систему! Простите, леди.

Эдвард бесцеремонно толкнул Ами в кресло и застегнул ремни безопасности. На лице девушки читался неприкрытый испуг и отчаяние. Эду захотелось прижать Ами к себе и успокоить, но это бы только испугало ее еще сильней.

— Все будет хорошо, — он ободряюще улыбнулся и погладил ее по руке.

Кто бы еще его самого успокоил…

Оставив Ами каюте, Эдвард побежал на капитанский мостик. Фиона терзала штурвал, закладывая виражи. Будь они в атмосфере, команду бы уже разбросало по помещениям корабля, но в открытом космосе свои законы, и заметить усилия пилота можно было только по обзорным экранам и созданной Призраком симуляции.

— Кэп, они догоняют.

Мин внимательно изучал показания приборов, как бы невзначай положив руки на второй штурвал. Он же тоже пилот. И не хуже Фионы. Но из-за давнего пророчества пока Эд на борту, «Смеющимся призраком» управляют только женщины.

— Они хотят прощупать нашу броню, — ИИ в этот раз появился в образе закованного в латы рыцаря, только в прорезях шлема вместо глаз полыхало темное пламя.

И сразу же дрогнул корпус корабля.

— Призрак, всю мощность на двигатели, щиты не включай. Фиона, разгоняй корабль, Джед, рассчитай траекторию прыжка.

Взволнованный голос Джейн перебил нестройное «Естькэп»:

— Кэп, вступаем в бой?

— Нет, уводи «Волчицу» на базу.

— Но…

— Джейн!

— Есть, кэээп.

«Шальная волчица» ушла в сторону и исчезла в дыре пространственного перехода. «Призраку» же преследователи такого шанса давать не собирались.

— Эд, пусти меня за штурвал, я смогу увести корабль, — Мин все же не выдержал напряжения и озвучил свое желание после очередного выстрела по корпусу. Фиона только хмыкнула, Эдвард же теребил серьгу и никак не мог принять правильное решение: обещанная ведьмой удача против мастерства бывшего военного летчика.

— Они выслали переговорщика. Кэп, ты должен видеть эту крошку.

Призрак расхохотался и превратился в миловидную красотку в алой капитанской форме. Эд всегда пытал слабость к таким стервозным фигуристым брюнеткам, а когда эту фигуру обтягивает военная форма…

Но по сравнению с его Ами девушка все же проигрывает.

Его Ами? Когда же он начал считать несостоявшуюся императорскую наложницу своей?

— Каапитан Эдвард Найт, — протянула незнакомка, — вы покусились на собственность империи и согласно законам обитаемого космоса, должны быть доставлены на ближайшую планету для суда. Но при виде таких красавчиков мое сердце начинает стучать быстрее, а в животе трепещут бабочки, поэтому даю вам шанс сдаться.

Эдвард слегка приподнял шляпу в знак приветствия, затем подмигнул имперской леди-капитану и ответил:

— Приношу свои извинения, на сегодня у меня уже назначено свидание. Возможно, на следующей неделе удастся выкроить для вас денек.

— Не хочешь сдаваться? — капитан сложила брови домиком и выпятила вперед нижнюю губу.

Эдвард развел руками и покачал головой.

— Сам напросился.

После ее слов невероятным образом померк свет, затем в пустоту канули все звуки, запахи и даже ощущения собственного тела. Не осталось ничего, только подавляющая сознание темнота. Эд пытался нащупать свою руку или ногу, но не чувствовал ничего, словно бы его самого не существовало.

Проклятая магия имперцев. Единственная причина, почему руководство Федерации так и не решилось пойти войной на заклятого соседа. Они просто не знали, что можно противопоставить этой силе. Точнее: стоило их разработкам сравняться с какой-либо стороной этих «чудес», как империя преподносила новый сюрприз.

Время исчезло вместе с чувствами. Казалось, с каждой секундой пребывания в этой вязкой тьме Эдвард лишался частички разума и собственного «я».

Только тихий шепот на краю сознания:

— Эд…эд…эд…

Затем память стала чудить, по очереди забрасывая его в самые кошмарные моменты прошлого: последние слова отца перед их расставанием, первая, провальная попытка поступить на флот, та самая битва, их с Мином побег…

Свет, звуки и запахи ударили по сознанию, вызвав почти физическую боль. Эдвард не мог понять, где он находится и что происходит, казалось, что все происходящее нереально, и он все еще убегает от военного суда на подбитом катере.

— Кэп! Кэп! Кэээп! — истерила Фиона, — ты какого аннигилятора завис? Мы скорость набрали, прыгаем? Джед и Мин тоже молчат.

Он — Эдвард Найт, по прозвищу «Алый Арлекин», прославленный пират, и сейчас за ним гонятся три имперских корабля.

— Да! Используй его последние расчеты.

— Есть, кэп!

Рядом с Эдвардом стояла Ами. Девушка, словно бы опомнившись, одернула руки от его плеч и отвернулась к обзорному экрану.

Мин, Джед и Фрей сидели на своих местах с совершенно отсутствующими лицами. Кажется, они сейчас пребывали в том же оцепенении, что и Эдвард минуту назад. Но его вытащила Ами. Как? Почему?

Корпус содрогнулся от попадания имперского снаряда, и Призрак печально оповестил их об отказе одного из двигателей. Но Фиона уже успела включить генератор перехода, и переливающаяся всеми цветами радуги бездна подпространства заглотила корабль.


***


Эдвард зажмурил и потер глаза, чтобы привыкнуть к вернувшемуся зрению.

— Что это было?

— Не знаю, кэп, — отозвалась Фиона, — но вы все вдруг зависли, как будто заснули, потом прибежала наш Сапфирчик и стала трясти вас.

— Это Руби.

Ами повернулась всего на секунду, затем снова уставилась в экран.

— Руби? Что это такое? И как их разбудить?

Эдвард попробовал потрясти Мина и Джеда, звал их, хлопал по щекам, брызгал водой, но навигатор и старпом никак не реагировали на его действия. Ами вздохнула, подошла к Мину, надавила тому на глазные яблоки, затем на какие-то точки на шее и перешла к навигатору. Мин же дернулся и вскрикнул, потирая глаза.

— Руби — маг, она умеет влиять на разум, — девушка говорила холодно, как будто нехотя. — Вам повезло, что расстояние между кораблями такое большое, иначе Руби легко подчинила бы вас своей воле. А так, она смогла зацепить только тех, кто видел ее или слышал голос.

— Фиона как же? — Мин с ходу включился в их обсуждение, — она-то не попала под действие этой магии.

— Руби легче воздействовать на мужчин, чем на женщин и Фиона смотрела на монитор.

— Почему ты нам помогла? — Мин подскочил и замер рядом с Ами. — С первого взгляда прониклась симпатией к кэпу? Еще бы, он же такой красавчик, в отличие от императора. Или давно мечтала сбежать из своей золоченой клетки, чтобы жить среди нищих пиратов?

— Мин! Я здесь и все слышу, — Эдвард кипел от злости, да и голова после магического воздействия буквально раскалывалась. Старпом же напрочь проигнорировал обращенные к нему слова, все так же нависая над Ами.

— Мин, не занудствуй, — Джед покряхтывая встал с кресла и подошел к кофемашине, приготовить свой любимый двойной шоколад, — если бы не помощь этой красавицы, мы бы попали к той красавице. И знаешь, наша мне нравится гораздо больше.

— Я не хотела сбегать. Служить нашему правителю — большая честь. Но Руби — зло во плоти, ручной хвач императора. Если попадете к ней в руки, то будете считать минуты до прибытия к месту заключения. Руби — слишком жестокое наказание для таких гуманистов и раздолбаев, как вы. А теперь позвольте мне удалиться.

Ами чинно поклонилась и направилась к выходу с мостика, Эд поспешил за ней. Вслед ему понеслись приглушенные ругательства только-только очнувшегося Фрейя и сочувственные воркования Фионы. Во время прыжка «Призрак» не нуждался в пилоте, и у брата с сестрой было время поболтать. Да и Мин приглядывал за приборами, так что можно не волноваться и заняться своими делами. Точнее — делом. Прекрасным делом с невообразимо синими глазами.

— Благодарю за наше спасение, — он легонько тронул Ами за локоть, но та даже не повернулась.

— Благодарите дурной нрав Руби. Будь на ее месте другой капитан — и вас бы уже переправляли на рудники. Судебная система империи работает быстро.

Ему будет непросто завоевать симпатии Ами. Так странно: вот она, девушка мечты, идет в паре шагов впереди, его пленница, его собственность. Слабая и беззащитная. И настолько красивая, что кажется ненастоящей.

— Капитан Найт, — неожиданно Ами повернулась к Эду и ухватила его за руку, в ее взгляде читалась отчаянная мольба и надежда, — вы же мечтали о сокровище? Высадите меня где-нибудь в свободной зоне, обещаю, как только доберусь домой, моя семья вышлет вам достаточное вознаграждение. Сможете купить себе гору настоящих сапфиров.

Что? Отпустить Ами? Самую прекрасную из виденных им женщин? Совесть-паршивка нашептывала, что так и нужно поступить: похищать человека и удерживать его против воли — серьезное преступление. Тщеславие же рисовало все новые и новые новостные заголовки.

— Простите, но вынужден отказать. Обещаю, что в моем доме вы будете в полнейшей безопасности.

Взгляд Ами потух, плечи сгорбились, руки бессильно повисли вдоль тела. Но уже через мгновение она взяла себя в руки: выпрямилась, нацепила на лицо маску ледяного равнодушия, отвернулась от Эда и вошла в свою каюту.

Обиделась.

Расстроилась.

Ненавидит его.

Но потом обязательно полюбит.

Это вызов для Алого Арлекина. И он не отступит перед трудностями.

«Сегодня состоялось бракосочетание Эдварда и Ами Найт. Подумать только, но прекрасная невеста должна была стать пленницей в гареме императора…"


Глава 3


Ами со злостью сжала в руках шпильку. Крепкое полированное дерево заскрипело и хрустнуло осыпавшись на пол парой бесполезных щепок. Почему, почему Путающий Дороги подбросил ей идею спросить Арлекина о собственном освобождении? Наивная, надеялась на его благородство. Зря. Даже воспитанному в самом цивилизованном обществе мужчине слишком тяжело устоять перед соблазном заполучить в собственность красивую женщину.

А если бы он согласился и отпустил Ами? Что тогда? Как бы она выкручивалась?

Ей снова стало дурно. Полет по подпространству тяжело давался Ами: голова кружилась, тошнило, уши словно бы заткнули ватой. И самого этого места как будто бы не было: не чувствовалось складывающих его энергетических линий, потоков Стихий, абсолютно ничего. Не даром подпространство называют «изнанкой вселенной».

Во время выхода из этой зоны Ами на мгновение потеряла сознание, а когда очнулась, «Призрак» уже подлетал к потрепанной транспортной станции. Иллюминаторов в каюте не было, зато был обзорный экран, через который и виднелся гигантский круг, ограничивавший переход. «Врата рая» — давным-давно отбитая пиратами у тогдашнего Союза Равных транспортная станция. Ее координаты держались в строжайшем секрете, тщательнее охраняли только сведения о местоположении самого Парадиза — пристанища Вольных капитанов.

Ами и раньше видела кольца транспортных станций, но большей частью — на картинках. В ее каюте во время единственного полета не было экранов, а значит — и возможности любоваться космосом и творениями Первых.

Сейчас же громада кольца медленно приближалась к ним, поражая своими размерами. «Врата рая» были рассчитаны на самые разные типы кораблей: от легких катеров и яхт до орбитальных крейсеров. Такой бриг, как «Призрак», казался песчинкой по сравнению с махиной пропускного круга станции.

Ами вжалась в кресло и на всякий случай пристегнула ремни. Но подпространство, созданное генераторами станций, воспринималось гораздо легче. А после выхода из второго кольца Ами увидела и сам Парадиз.

Когда-то он был внеатмосферной исследовательской базой, полностью автономной и рассчитанной на огромный штат сотрудников. Пираты же переоборудовали ее под свои цели, вооружили, достроили и расширили, превратив в надежное убежище.

Федерация и Империя предлагали солидное вознаграждение за точные координаты Парадиза, но за прошедшие столетия так никто и не смог их вычислить. Настоящая база-призрак, оберегающая своих жителей и хранящая их секреты.

В облике Парадиза не было лаконичного изящества станций Первых, только неуклюжее очарование дворца, все башни которого строили разные архитекторы. Облик Парадиза нельзя было сравнить с красотой ее родного мира, но Ами поймала себя на мысли, что хочет получше изучить его, познакомиться с бытом тех, кто отказался от законов обитаемого космоса и вышел из-под власти его правителей. Только бы она хотела прийти туда свободным человеком, а не личной рабыней Алого Арлекина.

А он определенно считал Ами чем-то вроде трофея. И его жадные взгляды и интерес были адресованы несостоявшейся наложнице императора, а не самой Ами. Надо полагать, встреть Арлекин ее в родном мире, прошел бы мимо и не оглянулся.

После того, как «Призрак» занял свое место в порту, Эдвард любезно, но весьма настойчиво повел Ами на выход из корабля. Спасибо, что хоть наручников не надел или ошейник. Так же полагается ходить рабыне?

Капитан сиял, словно бы драгоценный камень на солнце. Еще бы: похитить наложницу самого Темного императора — небывалое деяние, о таком будут долго судачить. Перед самым выходом из корабля он обнял Ами за талию и прижал к себе. А после шлюз распахнулся и они утонули в радостных выкриках и кружащихся вокруг автономных объективах голографов.

Сейчас Ами и Эдвард — настоящие звезды этого маленького мира. Арлекину это нравилось: он махал рукой, позировал, затем схватил Ами и впился ей в губы поцелуем.

Не страстным или нежным, а показушным, грубым, неприятным. Ами хотела оттолкнуть Эдварда, но это было словно отобрать у ребенка сладости, лишить этого мальчишку его личного маленького триумфа. Да и к чему выяснять отношения на публике? Им только дай лишний повод для веселья.

Толпа же ликовала, подбадривая Арлекина похабными советами и ехидными замечаниями. Члены команды «Призрака» уже разбредались по порту, пересказывая свою версию событий и разнося новости о Черном Сапфире. Так и рождаются легенды.

Эдвард же подхватил Ами на руки и понес вниз по трапу, выкрикнув, что ему хочется в одиночестве насладиться своей добычей. Ами замерла от страха: что же будет дальше? О каком наслаждении речь? Неужели…


***


Эдвард захлопнул дверь в свой жилой блок и опустил Ами на кровать. Вышло не так изящно и романтично, как он планировал, все же нести девушку несколько сотен метров — не самое легкое дело, спина немилосердно ныла, руки подрагивали от перенапряжения.

Позер, какой же он позер. И шут. Арлекин. Прав был отец, во всем прав.

Сейчас было стыдно за это представление, но и без шоу никак. Небывалое преступление делает таковым раздутая вокруг шумиха. Поэтому, мало похитить у императора Черный Сапфир, надо сделать так, чтобы об этом говорили.

Ами выглядела обиженной и испуганной. Она сидела на самом краешке кровати и не шевелилась. Да уж, умеет он расположить к себе женщин. А сейчас придется сделать еще одну гадость:

— Разденьтесь, пожалуйста.

Ами посмотрела ему в глаза, но не сказала ни слова. Девушка рывком встала на ноги и, не пытаясь скрыть дрожь в пальцах, начала терзать пояс своего диковинного наряда. Эдвард вздохнул, подошел к ней и развязал широкую шелковую ленту. Бросил на пол, затем снял с плеч Ами верхнюю часть наряда. Под ним обнаружился еще один слой одежды, тоньше предыдущего и без всякой вышивки. Эдвард выругался сквозь зубы и стащил с девушки и его. Теперь Ами осталась в одном белье. Похожем на то, над которым потешался Фрей. Довольно нелепое, сплошь закрытое, такое разве что детям носить.

Но можно ли испортить такую красоту? Ладная фигура Ами, похожая на песочные часы, с тонкой талией, округлыми бедрами и высокой грудью, выгодно смотрелась даже в таком наряде. На несостоявшуюся наложницу императора можно смотреть часами. Нет, не смотреть, лучше прижать к себе, поцеловать, запустить пальцы в иссиня-черные волосы, закрывающие всю спину…

Эдвард одернул себя: хватит пялится, Ами — не первая увиденная им женщина. Возможно, самая прекрасная из них, но все равно нужно взять себя в руки и заняться делом.

Эд разделся до пояса и побросал одежду на пол, рядом с вещами Ами. Затем несколько раз щелкнул получившуюся инсталляцию на голограф и сразу же выбросил снимки в местную инфосеть.

— Поможете мне немного? Я буду весьма признателен, — он сел на кровать и поманил Ами.

— Что? В чем? Я не хочу… этого, — девушка попятилась, неуклюже пытаясь прикрыться руками. У Эдварда же перехватило дыхание: такая красота, протяни руку и она будет твоей. На мгновение ему представилось, как Ами подходит к нему, усаживается на колени, сладко целует, затем стягивает свою белую майку…

Но она должна сделать это сама, добровольно. Потому что захочет, а не по принуждению. Каким бы засранцем не был Алый Арлекин, он не насильник.


— Мы сделаем пару снимков, и все. Обещаю, что не буду давать волю рукам.

Эдвард задал объективу место для съемки, проверил ракурс и снова поманил Ами. Она медленно пошла вперед, недоверчиво поглядывая на Эда. Потом все же села рядом и позволила себя обнять.

Такая маленькая и хрупкая, с гладкой, шелковистой кожей, она едва уловимо пахла цветами и морским ветром.

Щелк-щелк-щелк. Голограф не прекращал делать снимки, подбирая подходящий ракурс.

Эдвард потянул Ами вниз, заставляя лечь на кровать. Девушка покорно принимала его показушные ласки, даже положила руки на плечи и сама поцеловала. Легко и невесомо, но настолько возбуждающе, что Эд почувствовал, как теряет голову.

Щелк-щелк-щелк.

Как же отвлекает этот звук!

Эдвард нащупал голограф и выключил его. Дальнейшее общественности знать не нужно.


***


Эдвард уже сгорал от нетерпения, предвкушая то, что должно случиться дальше. Робкие прикосновения Ами и близость ее тела сводили его с ума, лишали воли и способности себя контролировать.

Такая потрясающая. И только его. Это будет один из самых знаменитых подвигов Алого Арлекина. И уж точно — самый приятный.

Эд положил руку на талию Ами и медленно повел вверх, задирая майку и подбираясь к груди. Еще немного и он прикоснется к этим изящным холмикам, сожмет их…

— Прекратите! — Ами оттолкнула его и резко села, одергивая вниз майку. — Я не буду позировать обнаженной для ваших снимков. У всего есть предел!

Что? Какие снимки? О чем она говорит? Кровь стучала в висках, руки бессильно сжимали еще теплое покрывало, на котором мгновение назад лежала такая желанная девушка.

Нет! Он не согласен отказываться от удовольствия!

Эдвард потянулся к Ами, но та побледнела, вскочила с кровати и отбежала в другой конец комнаты, поближе к выходу.

БЧР ему в наложницы! Они же договаривались сделать несколько снимков, а Эд, как последний ублюдок, распустил руки!

Он слез с кровати, подошел к столу и вытащил из ящика упаковку таблеток. Регулятор гормонов. Незаменимая вещь, если много времени проводишь в замкнутом пространстве без возможности должное время уделять сексу.

Во рту появился горьковато-мятный привкус, сердце ненадолго забилось еще сильнее, зато болезненное возбуждение сразу спало. Даже забившаяся в угол Ами уже не казалась такой привлекательной и желанной.

Кому он врет? Казалась. Чтобы не ценить красоту Черного Сапфира нужно быть либо геем, либо импотентом. А лучше — геем-импотентом, исповедующим какую-нибудь особенно строгую к телесным удовольствиям религию. И то, вряд ли поможет.

— Все, все, я в норме. Прости за мое поведение, — он примирительно поднял руки вверх.

Ами смотрела на него, как новобранцы в армии, но затем сделала пару робких шагов и села в кресло.

— Нужно предупреждать о своих желаниях, — ответила она твердо. — То, что я должна была стать наложницей императора не делает меня распутной женщиной.

Эд рассеянно кивнул и забросил в рот еще одну таблетку. На всякий случай. Вслух признаваться не стоит, но где-то в глубине души он все же думал, что Ами проще смотрит на эту сторону отношений. Но нет, так нет. Он потерпит. Трофей тем ценнее, чем сложнее было его добыть.

— Есть хочешь? — Эд поднял с пола рубашку и, дождавшись кивка Ами, побрел в сторону кухни, — особенных изысков у меня нет, нужно идти в столовую, но пока что у нас с тобой горячий секс.

Кстати о сексе. Эдвард вернулся в спальную зону, отыскал голограф и выложил несколько особенно удачных снимков в инфосеть. Он надеялся, что кто-нибудь из местных распространит свидетельства его подвига за пределы Парадиза.

Император должен знать своих врагов в лицо.


***


Эдвард сделал несколько бутербродов и развел в двух чашках концентрат «натуральный кофе со сливами животного происхождения», после отнес получившийся ужин Ами.

За время его отсутствия девушка успела снова надеть свое нижнее «платье», хоть и несколько небрежно: наряд держался на одном лишь поясе и постоянно съезжал с левого плеча, обнажая плечо с тонкой полоской белой бретельки.

Черные волосы укрыли всю спину Ами, взгляд опущен, губы подрагивают.

Она же наверняка напугана: совершенно одна, вдалеке от родных и привычного мира, в лапах одного из самых опасных (ну хорошо — просто известных) пиратов обитаемого космоса. Эдварду захотелось прижать к себе Ами и успокоить девушку.

— Я принес нам ужин. Поедите со мной?

Никакого ответа, только ссутулилась еще сильнее. Эдвард подошел к Ами, сел рядом и осторожно взял ее за руку. Девушка едва заметно дернулась, но отодвигаться не стала.

— Ами, посмотри на меня, пожалуйста.

Никакой реакции, лишь сдавленное всхлипывание.

— Прошу. Я не могу так разговаривать.

Полный отчаяния взгляд через мгновение ожег Эда. Два огромных бездонных сапфира и дрожащие капельки слез. И никакой надежды, никакого доверия.

— Я не плохой человек, поверь. И здесь тебе ничего не угрожает. Только говори со мной, ладно? Так легче понять друг друга.

И снова тишина.

— Ты хочешь побыть одна?

— Вы весьма обяжете меня этим, капитан Найт.

— Эд. Даже команда зовет меня «Эд» или «кэп». Хорошо, я понял, схожу в бар, а ты пока отдохни.

Ами легонько улыбнулась и ответила:

— Благодарю… Эд.

Эдвард кивнул и поплелся на выход, специально завернув по пути на кухню, чтобы потянуть время. Алый Арлекин не может выйти из спальни через каких-то пятнадцать минут, после того, как занес туда императорскую наложницу.

Но тянуть до бесконечности тоже не стоит: Ами подумает, что он пытается ее обмануть.

Наконец Эд вытащился из жилого блока и поплелся в сторону «Костяной девы» — самого крупного бара на всей территории Парадиза.

Внутри уже веселились все члены его команды, в том числе и Джейн с Тихоней Грегом. Здоровущий навигатор и стрелок «Шальной волчицы» молча отсалютовал кружкой темного пива, остальные же радостно загомонили. Джейн сорвалась с места и повисла на шее Эда:

— Кэп, ты — самый чокнутый и везучий из всех Вольных капитанов. Как же я рада, что все обошлось.

— Теперь мы знамениты, Джейн.

Он покружил девушку и опустил на пол. Она же чмокнула Эда в щеку и вернулась за стол. Точнее — за целый ряд столов, который занимала команда «Призрака».

— Пируете без кэпа? — притворно нахмурился Эд. — Всем по кружке пива вне очереди!

Команда поддержала его радостными возгласами, а Билли, владелец бара, уже тащил к ним первый из подносов с пивом и закусками.

Сегодня его вечер и это ничем не испортишь!

Поздравления от команды, похабные шутки и выпивка, что льется рекой. До противности натуральные голограммы, танцующие на столах фривольные танцы настолько мастерски, что хотелось шлепнуть их по нарисованному заду. Такая близкая и привлекательная Джейн, что если бы не проклятые таблетки, уже потащил бы ее в блок, как ни раз бывало в прошлом.

Его вечер! Возможно, последний в жизни, как и у любого другого из пиратов. Облава космических рейнджеров Федерации, охотники за головами, бешеные имперцы или же слишком «зубастая» жертва — и Алый Арлекин направится прямиком в ад или в тюрьму на пожизненное заключение. Поэтому нужно веселиться и отдыхать, пока есть возможность.

Его вечер!..

— Эд, Эд, Э-эд! Приди в себя и посмотри на экран, — назойливый Мин теребил его за плечо и тыкал пальцем в возникший над столом вирт-экран.

А с него на Эда смотрел импи. Точнее — император, и сейчас он не казался смешным или глупым. Его непонятная сила и властность чувствовалась даже через экран, заставляя пальцы неметь, а плечи — ежиться от холода. Каково же тогда находиться рядом с этим человеком? Или демоном? Адепты Обновленной христианской церкви единогласно причисляли императора к посланникам ада и предрекали грядущий апокалипсис.

Но сейчас Темный пришел по душу Эдварда и, казалось, смотрел прямо на него, несмотря на то, что лицо императора скрывалось под капюшоном длинной черной хламиды.

Экран пошел рябью, само изображение дернулось несколько раз, после чего правитель заговорил:

— Не люблю долгих речей. Сегодня один из пиратских капитанов, Эдвард Найт, похитил дорогого мне человека. И эту выходку я не намерен прощать. Поэтому хочу озвучить свой новый приказ: за возвращение мне Черного Сапфира живой и здоровой назначаю вознаграждение в размере ста тысяч золотых эквивалентов, за поимку самого Алого Арлекина — пятьсот тысяч. В крайнем случае, меня удовлетворит и его труп, но уже за пятьдесят тысяч. Мира всем и преданных друзей!

Эдвард готов был поклясться, что импи сейчас улыбается. Еще бы: так отомстил и поиздевался над похитителем своей наложницы.

Бар же погрузился в тишину: за полмиллиона можно купить новенький эсминец и на пару-тройку катеров средства останутся. Многие из пиратского братства не выдержат подобный соблазн, и гнев самого Джонса их не остановит.

— Ты — покойник, кэп, — испуганно прошептала Джейн, и Эдвард был с ней полностью согласен.

Один из пунктов пиратского кодекса гласит: «Каждый, продавший своего собрата, будет незамедлительно исключен из братства Вольных капитанов и лишится его поддержки», и Генри Джонс, один из основателей Парадиза всегда бдительно следил за тем, чтобы законы в этом месте соблюдали. Поэтому, Эд может чувствовать себя в безопасности. Какое-то время.


Импи-подлец знал куда давить: сумма была невероятной, за такую можно выкупить себе гражданство в Федерации или в Союзе и безбедно жить в каком-нибудь курортном поседении до конца своих дней вместе с командой и десятком личных слуг. И плевать оттуда на голографическое изображение как Парадиза, так и самого Джонса. Импи недаром пожелала преданных друзей, кажется, у Эдварда появится небывалая возможность проверить всех близких ему людей.


Он взял у Билли бутылку виски и побрел в сторону своего блока, Мин и Джейн незаметно пристроились следом, поддерживая своего капитана. В этих двоих можно быть уверенным. Впрочем, Эд наделялся, что и в остальных членах команды — тоже. Хотя пятьсот тысяч, пятьсот мать их тысяч в самой твердой из валют обитаемого космоса. Сумма, которая сделает человека не просто богачом, а настоящим представителем элиты на любой из планет. Да с такими деньгами можно и свой собственный гарем собрать.


Кажется, теперь Эду стоит спать с оружием под подушкой.


— Кэп, — Мин тронул его за плечо, призывая развернуться, — ты бы пригласил Котика или Рыжего к себе.


— Думаешь, я настолько пьян, что одной наложницы мне не хватит?


— Думаю, ты не настолько имбецил и правильно понял, что я хотел тебе сказать.


Да, Эд все прекрасно понял: киборги очень быстро перенимали привычки людей, но к материальным благам по-прежнему оставались равнодушными. И сейчас он мог доверять только им. Но позвать к себе личных телохранителей сразу же после объявления императора, значило в открытую признать свой страх и слабость. А слабаки не становятся адмиралами. Нужно продержаться всего чуть-чуть, шумиха с вознаграждением быстро уляжется: самые ретивые обломают зубы о «Призрака», остальные же побоятся рисковать. А некоторые из пиратских капитанов все же решат перейти под руку Алого Арлекина. Адмирала Найта.


— Нет, ты сам знаешь, что нет. Джонс не позволит творить произвол на Парадизе.


— Джонс не всесилен. А шестьсот тысяч — слишком солидный куш.


— Мин, я не беспомощный малыш, — отмахнулся Эд, после чего чмокнул в щеку Джейн и нажал на кнопку возле двери, чтобы охранный ИИ опознал хозяина блока.


— Ты хуже. Малыша хотя бы можно отшлепать, — Мин вздохнул и сложил руки на груди. — А ты слишком веришь в свою удачу, только вот везение не может длиться вечно.


— Поживем — увидим!


Эд отсалютовал старпому бутылкой и зашел внутрь. Ами спала на кровати, свернувшись клубочком, но от звука его шагов и включившегося освещения сразу же проснулась и резко села.


— Импи передавал тебе привет, — что за чушь он несет? Почему не может разговаривать нормально? Девушка побледнела и потянула на себя одеяло.


— Что он сказал?


— Пообещал сто тысяч тому, кто вернет тебя в его гарем живой и здоровой.


Эдвард сел на кровать возле девушки, откупорил бутылку и сделал глоток виски. Наверное, ему не стоило бы больше пить, но на трезвую голову со всем этим не разобраться.


— Император всегда заботится о своих подданных. Это был ожидаемый поступок.


— А за мои поимку — пятьсот тысяч.


Ами испуганно посмотрела на Эдварда, затем взяла его за руку и легонько ее сжала, словно бы пытаясь приободрить.


— Пятьсот тысяч. Интересно, сколько дней на свободе мне еще осталось, как думаешь, а, Черный Сапфир? Чтоб его в дыру засосало, черную-пречерную, как раз под цвет его мантии!


— Не говори так: император очень хороший, ты просто его не знаешь. Если бы ты не похитил меня, все было бы хорошо.


— Хорошо? Ты серьезно? — Эдвард подскочил с кровати, затем пошатнулся и снова плюхнулся обратно. Кажется, он все-таки перепил. — Хорошо быть одной из постельных игрушек этого урода?


— Думаешь, быть игрушкой Алого Арлекина лучше? Императора я хотя бы знаю.


Сейчас ее глаза светились холодной яростью, казалось, еще мгновение и Ами бросится на Эда.


— Брось, тебе нечего опасаться, я — цивилизованный человек!


Девушка скептически подняла бровь. Ну конечно, наверняка она сейчас вспоминает, как пару часов назад Эд пытался ее раздеть.


— Если ты такой цивилизованный, верни меня императору, обещаю поговорить с ним о помиловании для тебя.


Можно представить, как она собралась вести этот разговор. Нет, спасибо, такого ему не нужно. Император бросил Алому Арлекину новый вызов, и назад дороги нет.


Глава 4


Прошедшие три дня были самыми скучными в жизни Ами. Арлекин постоянно где-то пропадал, книг в его блоке не было, а в местной инфосети сложно было найти что-то интересное. Ами и так посмотрела все сезоны сериала под названием «Наложница Темного», повествующего о судьбе юной девушки из Федерации, которую похитили пираты и продали в гарем к императору. А далее были козни завистниц, покушения сторонников императрицы и, конечно же, любовь с самим Темным. Ами смотрела и не могла понять, откуда они взяли весь этот бред? Чтобы простую, не слишком образованную девушку с самой заурядной внешностью, непонятной биографией и скверным характером взяли на такую высокую должность — это просто немыслимо. А уж облик самого императора — просто нет слов. Либо в Федерации действительно ничего не знают о Темном, либо предпочитают скрывать эту информацию от общественности. Одно хорошо: над всеми двадцатью восьмью сериями Ами знатно посмеялась.

Но все равно было скучно. Арлекин приходил поздно ночью и сразу же падал в кровать, никак не реагируя на Ами. А вставал он рано утром, выпивал несколько таблеток и уходил куда-то по делам, затем забегал переодеться и отправлялся в бар — отмечать свой триумф, где и проводил весь вечер и большую часть ночи. Притом действительно захмелевшим Эд был только в самый первый день их знакомства. Шут и позер. Услышал объявление императора и теперь усиленно изображал веселье. А сам медленно и верно доводил себя до истощения, как физического, так и морального. Но не стоит лезть в его жизнь. Кто ей этот мужчина? Всего лишь похититель.

И Ами впервые пришлось примерить здешнюю одежду.

В том числе джинсы, моду на которые ввел вездесущий Джосио Голд и поддерживал уже более двухсот лет. Эти неудобные синие штаны из плотной ткани казались слишком грубыми и вульгарными, но особого выбора у Ами не было: не ходить же постоянно в платьях? Они не подходили к этому месту. Так что — джинсы и простая белая футболка. А волосы собраны в косу. Первый день Ами тяготил этот образ, но затем она привыкла и даже нашла некоторое удовольствие в том, что не нужно по нескольку часов тратить на надевание сложных церемониальных нарядов, макияж и сооружение прически.

И к третьему дню одиночества и скуки Ами решилась выйти из жилого блока. Не нападут же на нее прямо за дверью? Парадиз слыл местом с достаточно строгими законами.

Ами набралась смелости и вышла за порог. В коридоре никого не было, как не было и каких-либо указателей. Ами побродила немного по петляющему этому петляющему лабиринту, стены которого украшали разросшиеся кусты оксигиллы. Это растение часто выращивали на кораблях и космических станциях, чтобы поддерживать необходимую концентрацию кислорода в воздухе. И еще от зеленого цвета глаза уставали не так сильно, как от уныло-серого, в который обычно колеровали стеновые панели. Ами знала не так много об устройстве подобного рода станций, но в системах жизнеобеспечения разбиралась.

Еще несколько поворотов и она уперлась в тупик. Точнее — в дверь, ведущую на технический уровень. А это должно быть интересно: где-то там в глубине мерно гудит само сердце станции: исполинский реактор. Взглянуть бы, хоть одним глазком на это чудо…

Дверь не хотела открываться, но Ами провела рукой по замку, считывая нужные параметры сигнала, затем выстроила из своего энергетического запаса «отмычку» и послала к сканирующей части. Над замком загорелся зеленый индикатор, после чего дверь медленно отъехала в сторону. Ами решительно переступила порог и направилась вперед.

Пол неуклонно снижался и делал витки, уводя ее все ниже от жилого уровня. Здесь стены уже не украшали растения, только длинные полосы кабеля и трубы воздуховодов. Но, надо признать, чистота здесь царила идеальная.

За очередным поворотом Ами натолкнулась на злющего Мина:

— Вот ты и попалась, шпионка!


***


О чем вы? Я просто гуляю, Эдвард не запрещал мне делать это.

— Гуляешь? По техническому уровню? — Мин неумолимо надвигался на нее. Сейчас старпом больше походил на злого духа: глаза сверкают, кровожадная ухмылка обнажила зубы, пальцы скрючены наподобие когтей. Чем Ами провинилась перед ним? Откуда эти подозрения?

— Меня всегда интересовало устройство станций, — она пожала плечами и сделала шаг назад.

— Императорская наложница интересуется реактором и системами жизнеобеспечения? Логично. Давай-ка, Цыпа, прогуляемся до Джонса.

— Нет! Я гостья Эдварда Найта и считаю, что все вопросы, связанные с моим местонахождением, должен решать именно он.

— Эд слишком ведется на большие жалостливые глазки, длинные ножки и аппетитную грудь. А я не так глуп. Идем, Цыпа.

Он схватил Ами за руку и потащил к выходу из технического уровня. И что ей теперь делать? Попытаться высвободиться? Нет, пожалуй, прибережет это на самый крайний случай. Ами старалась не отставать от Мина, чтобы не давать тому повод дергать запястье. Кажется, этот человек и ударил бы ее с радостью. Откуда такая ненависть?

В коридоре жилого сектора Ами заметила уходящего Арлекина:

— Эд! Эдва…

Мин потащил ее за поворот, зажав по пути рот, но Арлекин услышал Ами и уже через мгновение нашел их. Выглядел он еще хуже, чем вчера: глаза раскраснелись и запали, руки мелко подрагивали.

Ами вырвалась из рук Мина и бросилась к Эду. Он обнял ее за плечи и прижал к себе.

— Мин, ты что творишь?

— Знаешь, где я нашел Цыпу? На техническом уровне! Как она туда попала? Что хотела сделать?

— Утащить реактор и переслать его импи с ближайшим курьерским судном. Мин, не играй в СБ-шника, Ами не шпион. У нас все коридоры просматриваются камерами, что бы она смогла натворить?

— Ты совсем отупел рядом с этой девкой!

Мин ударил кулаком по стене и ушел. Арлекин тяжело вздохнул и повлек Ами за собой:

— Я отведу тебя обратно в наш блок. И в следующий раз, пожалуйста, будь аккуратнее. Я поговорю с Мином, но встреча с ним и не самое плохое, что могло случиться. Я немного разберусь с делами и сам свожу тебя на экскурсию.

— Хорошо. Спасибо, что доверяешь мне.

Ами улыбнулась и обозначила поцелуй на щеке Эда. Арлекин смутился, но заметно было, как он доволен. Мальчишка! Не постеснялся красть ее и сжимать в объятьях у всех на виду, а от скромного поцелуя растерялся. Или ему так важно ее внимание?

Стоило им зайти в блок, как Эд снова полез за таблетками.

— Тебе снова нужно куда-то идти? Отдохни немного, — Ами положила руку ему на плечо, не давая поднести лекарства ко рту.

— Нужно, мы планируем новое дело, и вся организаторская работа на мне.

— Отдохни пару часов.

Он с сомнением посмотрел на Ами:

— Если я засну, то проснусь не скоро, и весь разбитый.

— Иначе просто свалишься. Давай, снимай одежду до пояса и ложись на кровать, я тебе помогу расслабиться.

И, прежде чем Эд успел что-то сказать, Ами пояснила:

— Массаж, ничего больше. Ложись.

Он кивнул с некоторой долей облегчения и начал раздеваться, Ами же отправилась мыть руки. Кажется, Алый Арлекин вымотался сверх всякой меры и даже близость несостоявшейся императорской наложницы его не вдохновляла.

Эд почти рухнул на кровать и обхватил руками подушку. Ами отобрала ее, запихнула ему под ноги и села рядом. После чего провела ладонями по его спине. Мышцы Эда буквально гудели от напряжения, словно натянутые струны гитары, и совсем не хотели откликаться на действия Ами. Но она не была новичком в этом деле: следующие несколько минут ее руки скользили по спине Эда, разогревая и растягивая мышцы, надавливая на особые точки. Несколько раз Арлекин дергался от боли, но затем полностью расслабился и обмяк, погрузившись в сон.

Ами закончила сеанс, затем укрыла Эда одеялом и пошла в гостиную зону, чтобы не мешать ему отдыхать. Все же Эд — не такой плохой парень, хоть и пират. Просто ему очень не хватает понимающей женщины рядом. Жаль, что Ами не сможет стать его спутницей.


***


— У нас ничего не выйдет. Скоро Джонс выбросит нас в открытый космос без скафандров.

Мин, как всегда, буквально излучал оптимизм. В чем-то Эд его понимал: пошлый капитальный ремонт «Призрака» вогнал их в долги, которые команда рассчитывала погасить после продажи Черного сапфира. Но камень оказался девушкой, и хоть на черном рынке до сих пор процветала работорговля, такое было противно природе Эда.

Да он и не смог бы просто отпустить Ами, хотя Мин предлагал явиться к имперцам с повинной и попросить компенсацию за возвращение Сапфира и скромную должность на их флоте.

Это могло бы стать спасением для них. Империя вела ожесточённые бои с Иными и постоянно нуждалась в новых солдатах, но Эдвард не собирался так просто сдаваться. Только не сейчас, когда звание адмирала почти что у него в кармане. Пара-тройка рисковых операций, и Алый Арлекин достигнет своей цели. Пока же нужно терпеть. И верить в терпение Джонса, ведь для нового дела им пришлось снова просить у него денег и небольшой катер.

— Никто и никогда не воровал «М», — продолжил занудствовать Мин, застёгивая магнитные кнопки на форме космического патруля Федерации.

— Воровали. Помнишь, эта компашка служак из горнодобывающей корпорации умыкнули солидный груз «М»? Их до сих пор ищут.

— Ну да, популярности после похищения наложницы импи нам мало, прибавим к ней еще и это.

— Мы — пираты, Мин! А больше, чем предложил импи, за мою голову все равно никто не даст, так что нам нечего терять.

Старпом осуждающе покачал головой и первым вышел из каюты. Пиратский корабль, усиленно маскирующийся под катер копов, пристыковался к бронированному транспортнику корпорации «Монтис», после чего Эд, Мин и Кайл отправились на чужой корабль.

Хакер незаметно приклеил к одной из стен транспортника небольшого «червяка» — прибор мгновенно подсоединился к информационной системе корабля и начал взламывать защиту ИИ.

Капитан судна первым вышел их встречать. Высокий, бородатый мужчина в строгой униформе и с обязательным «усыпителем» за поясом.

— Все в порядке, мы прогнали пиратишек!

— Да что бы они нам сделали? — лениво отмахнулся капитан. — Моего «Сокола» так просто не возьмешь! Семнадцать тонн бронированной ярости и шесть дронов-истребителей прикрытия!

— Внушает! — кивнул Эд. Еще бы: будь суда корпорации не такими крепкими орешками, весь «М» и другие перевозимые ими металлы давно бы разошлись по пиратским базам и черному рынку.

— Кэээп! — рядом с бородачом материализовалось лохматое нечто, визуализирующее ИИ. — Нас пытаются взломать!

— Ах вы… начал было капитан, но Эд не стал больше ждать — он стремительно шагнул к бородачу, выкрутил тому руку и повалил на пол.

Мин же загородил дорогу подбежавшим членам команды и недвусмысленно прицелился в них из разрядника.

— Кайл, давай быстрее, сейчас дроны загрузятся и прибегут сюда! — прикрикнул Мин. Взломщик же полностью погрузился в информационное пространство и никак не реагировал на реальность.

— Ублюдки! — зло выкрикнул капитан. — Наши истребители уже изрешетили ваш катер вместе с пилотом. А сейчас и вам достанется. Сколько там дает космический патруль за одного пирата?


— Полмиллиона золотых эквивалентов, — Эд поправил фуражку и подмигнул капитану, — и в катере пусто, стыковался ИИ.

— Чтоб вас!

— Кайл, живее! Сюда идут дроны-охранники.

Мин побледнел от страха и перехватил оружие. Сотрудники «Монтиса» же заметно расслабились: против отряда дронов парочке пиратов и одному хакеру не продержаться.

— Я же говорил: не стоит тебе садиться за штурвал! — Эд зафиксировал капитана жидкими наручниками и перебрался поближе к двери в технический отсек.

— Ты со своей суеверностью уже вконец всех доконал! Думаешь, Фиона или Джейн лучше меня? Скоро придется пол себе менять, лишь бы остаться на корабле великого Арлекина!

— Мин, не городи…

Дверь в технический отсек плавно отъехала в сторону, Эд приготовился открыть огонь…

Но застывшие на пороге дроны дружелюбно подмигивали зелеными огоньками. Эд не выдержал и забросил в рот успокоительную жвачку, Мин же выдохнул и принялся «паковать» остальных членов экипажа транспортника «жидкими наручниками». Особый жидкий состав моментально застывал на воздухе, намертво склеивая любые поверхности, а через несколько часов самопроизвольно разрушался, освобождая зафиксированного ими человека. Идеальное орудие космического пирата.

Кайл показал оттопыренный большой палец и полез обратно в информационное пространство: выяснять местоположение «М» и других ценных металлов.

— Видишь, все обошлось. Сейчас мы вернемся на борт «Призрака», и ты сможешь прижаться к упругой груди Фионы.

Мин тяжело привалился к стене и вытер выступивший на лбу пот. Эд с силой сжимал зубы, наслаждаясь блаженным спокойствием, растекающимся по нервам.

— В следующий раз — только Джейн или Фиона, без вариантов. Ведьма была права: стоило пустить тебя за штурвал, как удача чуть было не отвернулась от меня.

— Ты — покойник! — продолжал упорствовать капитан транспортника, Эд уже пожалел, что не залепил тому рот «наручниками». — «Монтис» не простит тебе похищение «М»! За твою голову назначат награду!

Эд хмыкнул и сел на пол рядом с бородачом:

— Император первый захотел моего капитанского тела, так что боссам корпорации придется встать в очередь.

— Скоро в этой очереди будет не протолкнуться, — Мин снова был сам пессимизм.

Но Эдвард уже привык, если бы он всегда слушал своего бывшего сослуживца, то они бы так и подрабатывали в порту Эклипса.

Слава не дается просто так. Ее нужно завоевать, а на войне сложно обойтись без жертв.


***


Погрузку драгоценных металлов на «Призрака» провели быстро. Все же его команда — самая лучшая!

«Не успела улечься шумиха вокруг дерзкого похищения Черного Сапфира, как Алый Арлекин снова заявил о себе. В этот раз от его действий пострадала корпорация «Монтис», лишившаяся груза…»

— Кэп, выйди из астрала. У меня зудит левая рука.

Эд тяжело выдохнул и уставился на навигатора. Джед лишился левой руки лет пять назад, во время неудачного абордажа одного пассажирского лайнера, на котором, как на зло, летели на новое место службы пятеро космодесантников. Вместе с экзоскелетами. И еще один чокнутый имперский маг, решивший поддержать федератов в битве с пиратами.

Джеду поставили хороший протез, конечно, имперцы умели восстанавливать конечности, но для этого нужно было официально лечь в клинику. И стоила такая процедура недешево. Но Джед не горевал, только почему-то втемяшил себе в голову, что утраченная конечность способна предсказывать будущее: чесалась перед неприятностями и ныла, предвещая удачу. Работало это через раз на третий, без всякой системы, и Эд считал это не более, чем блажью навигатора.

— Глупости, рассчитай траекторию прыжка: нам пора возвращаться.

— Кэп, прикажи Айвану проверить двигатели.

— Прыжковые — точно в норме, пока вы развлекались, я их тестировал.

Обиженный техник исчез с дисплея, оборвав связь.

— Давай! — рявкнул Эдвард.

— Хорошо, хорошо. Все готово, можно прыгать!

— Фиона?

— Есть, кэп!

Через мгновение они нырнули в подпространство, а Эд облегченно выдохнул: все кончено, сейчас они вынырнут возле «Врат рая», а там и до Парадиза недалеко. Наконец он расплатится с Джонсом и встретится с Ами.

Надо же: меньше суток не виделись, а Эд уже успел соскучиться. И он все еще помнил прикосновения ее рук, вкус губ…

На выходе из подпространства у «Призрака» отказали маршевые двигатели. Точнее — кто-то повредил их направленными взрывами.


***


Ровно через пятьдесят восемь секунд на обзорном экране появилось изображение трех бригов и двух легкобронированных истребителей, спешивших к «Призраку». Все корабли имели опознавательные коды Парадиза.


Первые из собратьев-пиратов, позарившиеся на обещанную императором награду.


— Они пришли под стены нашего замка, убили наших лошадей, изнасиловали женщин. Готов ли ты умереть в бою, капитан? — ИИ уселся рядом и демонстративно точил меч. Эд с удивлением заметил, что волосы Призрака теперь стянуты в небрежный узел, из которого торчит точная копия шпильки Ами. Неужели таким образом ИИ показывал, что принял подарок? Злой дух, порно-вирус ему в систему!


— И кто же этот насильник? — Мин скрестил руки на груди и откинулся на кресле. Теперь от них ничего не зависело. Прыжковый двигатель нуждается в длительной перезагрузке, а без маршевых на одних маневровых «Призрак» не скроется от преследователей.


— Грозный Гарри и его отмороженная компашка, — Фиона наизусть знала все опознавательные коды кораблей с Парадиза и сотни две — самых известных полицейских из Империи и Федерации, поэтому ее ответ и опередил сообщение Призрака.


— Кайл, набросай мне «червя» для «Лисицы» Гарри.


Хакер кивнул и углубился в работу.


— Ты спятил? — Мин неловко дернулся и опрокинул кофе Джеда. Коричневая жидкость расплескалась по лазурному навигаторскому пульту. — У нас один выход: занять оборону и отбиваться от них, пока не подоспеет эскадра Джонса.

— Нет у нас этого выхода. Сигнал будет идти до Парадиза около двадцати минут. Еще минимум столько же, чтобы собрать команду и долететь сюда. «Призрак» не продержится столько времени. Так что единственный вариант: мне сдаться в плен и попытаться взломать их ИИ. Так я не дам им увезти меня к имперцам, а заодно выиграю для нас около получаса.


— Ты самый ненормальный из всех знакомых мне людей! Но и самый везучий.


Эд кивнул: в этой афере ему пригодится вся его удача. А также актерский талант.


Несколько минут спустя Эдвард уже шел по коридору «Лисицы» прямо к капитанскому мостику. Гарри, как всегда не расстававшийся со своими старомодными очками, важно восседал в своем кресле. Обернувшийся обнаженной женщиной с двумя хвостами ИИ обмахивался веером за спиной капитана. Рядом стоял вооружённый лысый верзила, здорово смахивающий на бывшего космодесантника.


Грозный Гарри считался одним из самых свирепых головорезов на всем Парадизе. И самым расчетливым. С такого станется сдать Эда имперцам и придумать сказочку, которая одурачит Джонса.


— Алый Арлекин. Приятно видеть тебя гостем на моем корабле.


— И я рад, Гарри. Будь еще обстоятельства немного иными — и счастью моему не было бы предела, — Эд улыбался и как мог скрывал свое волнение.


— Моя лисичка говорит, что у тебя и так голова от счастья помутилась. И если бы не наш Маркиз, — высоченный беловолосый киборг довольно улыбнулся, услышав слова капитана и толкнул Эда в спину, — то славный Арлекин мог бы расшибить себе лоб возле шлюза. Заодно и потерять своего «червя». Но Маркиз его вовремя подобрал.


Эд продолжал улыбаться, но его сердце словно бы пропустило удар: попался. Впервые Алый Арлекин оказался в яме, из которой не выкарабкаться.


«Не прошло и пяти дней после похищения Черного Сапфира, как бывший пиратский капитан Эдвард Найт уже доставлен на центральную планету Империи для судебного разбирательства…»


Глава 5


Внутренний голос настойчиво шептал Эду: «Тяни время, тяни время. Пока они не прыгнули в другую галактику, а топчутся у «Врат рая» — шанс есть».

— Как же так, Эд? Я к тебе со всей душой: отпустил команду, оставил им груз. А ты мне «червя». Разве такому нас учил Джонс? — Гарри сам решил начать разговор.

— Джонс учил нас, что братство превыше всего. А ты продал брата, Гарри. Променял на золотые эквиваленты.

Эдвард сделал несколько шагов вперед и встал напротив Грозного Гарри. Тот поправил очки и злорадно улыбнулся:

— Ты первым пошел против братства, когда решил украсть подружку императора. Несложно догадаться, что их СБ уже рыщет по просторам обитаемого космоса в поисках Парадиза. Так что откупиться тобой — отличное решение. А после сам Джонс отошлет императору его постельную игрушку.

Гарри снял очки и начал неспешно их полировать. Эд же хмыкнул, подошел к одному из свободных кресел и сел в него. Капитан всегда остается капитаном, даже если его взяли в плен. Надо пользоваться тем, что пока никто не пытается скрутить его и оттащить в грузовой отсек. Даже «десантник» и Маркиз спокойно разошлись по своим местам. Девчонка-навигатор и темноволосый пилот так и не повернулись к Эду. Их беспечность можно понять: как бы ни был крут Алый Арлекин, ему не захватить корабль в одиночку. Тем более — без червя.

— Не ищи себе оправданий. Были у нас и более серьезные дела. Не ты ли сам похищал шестерых террористов из передвижной тюрьмы федератов? Сколько тогда предлагали за поимку вашей команды? И не вы ли отсиживались за спиной Джонса, пока не улеглась шумиха?

— Я сидел тихо, Эд! — Гарри, наконец, дотер очки и водрузил их себе на нос. — Ты же специально нарываешься на неприятности!

— Нет, не нарываюсь. У меня всегда все под контролем! — хотелось бы ему и самому в это верить. Верить в то, что Алый Арлекин может выпутаться из любой ситуации. Что обещанная ведьмой удача не отвернется после одного раза, когда он нарушил ее предсказание.

— И твоя суеверность — нечто фантастическое, над ней смеется весь Парадиз!

— Капитан, «Врата» заработали, — ИИ исчез и развернул перед Гарри голографический экран с изображением станции и выплывающим из нее «Звездным кракеном» — головным линкором эскадры Джонса.


***


Арлекин проспал всего пару часов, затем унесся куда-то по делам и больше в блок он не вернулся. Ами включила инфосеть, но нашла там информацию только о том, что оба корабля Эдварда улетели с Парадиза. И почти следом за ними отбыли корабли капитана Гордса, по прозвищу «Грозный Гарри». Случайность? Или это первый из позарившихся на обещанное вознаграждение?

Ами злорадно улыбнулась: бедолаги плохо знали законы Империи и самого Темного, он бы ни за что не отпустил преступников на свободу. Так что Гарри придется разделить радости пребывания на рудниках вместе с Эдом. Впрочем, какое ей дело до пиратских капитанов? Туда им и дорога! А если схватят Эда, то и ее саму предпочтут вернуть императору.

Наверное, можно лечь и расслабиться, скачать еще несколько сезонов «Наложницы» и вдоволь посмеяться. Но не получается. Не хочется, чтобы все это закончилось вот так нелепо, без малейшего участия с ее стороны. И Эда немного жаль.

Чего его жалеть? Нарцисс! Самовлюбленный похититель девушек! Нет уж, помогать такому она точно не станет. Лучше идиотский сериал. Или игры. Раньше Ами никогда не играла, но заняться-то больше нечем.

Часа через два Ами поймала себя на том, что потерялась в происходящем в сериале. Нет, она прекрасно видела, как императрица таскает юную наложницу за волосы, но почему это происходит? И что за глупость? Императрица была на редкость неревнива, к тому же, Ами один раз видела, как ее госпожа голыми руками разорвала на части боевого дрона. И, если верить официальным хроникам, это далеко не самый выдающийся из ее подвигов. С Первыми вообще шутки плохи. А здесь за волосы таскает. Смешно.

Ами попыталась снова всмотреться в сериал, сходила в спортивную зону блока, выполнила там комплекс упражнений, после чего вернулась к сериалу, посидела немного перед вирт-экраном, отправилась перекусить… Все что угодно, лишь бы не признаваться себе, что она волнуется о Эде.

Проклятый пират! Преступник, похититель, хвастун, самовлюбленный мальчишка! Такому не повредят несколько лет в исправительной колонии.

Так почему же она волнуется? Почему так часто вспоминает его открытую улыбку, задумчивые серые глаза, даже татуировку с головой какой-то птицы и надписью «SF-989» на плече. Наверное — эмблема его воинской части. Ами помнила, что до вступления в ряды вольных капитанов Эд служил в военном флоте Федерации.

Нет, так нельзя. Нужно выгнать все эти дурные мысли из своей головы. Это просто психическое расстройство — любовь к похитителю. Точно. Нужно переключиться на другие дела. Думать о главном: о собственном долге и предназначении.

Но никак не получалось: в голову начали лезть всякие ужасы. Картины разнообразных мучений Эда представали перед глазами одна за другой. А если он попал к Руби? Только бы не к ней, только не к ней. Руби же до конца жизни будет потешаться над Ами и хвастаться своей добычей. А уж что она может сделать с самим Эдом… Ами несколько раз наблюдала, как здоровые и сильные мужчины после общения с Руби превращались в забитых, дрожащих существ.

Пусть Ведущий услышит мольбы Ами и не даст Эду попасть в лапы этой сумасшедшей.

Дверь плавно отъехала в сторону и в блок зашел усталый Эд.

Жив! В порядке! Не достался Руби! Ами внутренне ликовала, но внешне постаралась выглядеть совершенно невозмутимо.

— Тебя долго не было.

— О да! — он на пару секунд смотрел на Ами, как будто ждал, что она сейчас подойдет и обнимет его, затем тряхнул головой: — я в ванную, если не возражаешь.

И, не дождавшись ее ответа, Эд ушел в ванную. Да что с ним такое? Ни объяснений, ни хвастовства, ни попыток поцеловать. Ами обеспокоено подошла к двери в санузел, постояла около нее с минуту, затем пошла в столовую зону: хороший чай поможет наладить любой разговор.


***


Арлекин появился минут через двадцать, чуть посвежевший, но все равно измученный. Он с благодарностью взял чашку с остывающим чаем и один из приготовленных Ами бутербродов. Отнес все это к кровати, повалился на нее, затем развернул вирт-экран и уставился в появившееся изображение.

По новостному каналу крутили ролик о нападении пиратов на транспортный корабль корпорации «Монтис» и похищении крупного груза драгоценных металлов.

— Тебя можно поздравить с хорошей добычей? — Ами сложила руки на груди и примостилась на самый краешек кровати. Ужасная мебелировка комнаты: только кровать и письменный стол с зафиксированным возле него стулом, больше сидеть негде.

— Какой там, — Эд махнул рукой и с тоской посмотрел на свою опустевшую тарелку, — большая часть ушла на погашение долгов перед Джонсом.

— Тяжелая пиратская доля, — Ами притворно вздохнула, затем все же сходила за новой порцией еды для Эда. Он поблагодарил и с жадностью вгрызся в новый бутерброд. Нужно было приготовить нормальный ужин.

Какой еще ужин? Совсем она размякла, так дело не пойдет.

— Да уж не тяжелее доли императорской наложницы.

— Можешь переквалифицироваться. Ты достаточно смазлив.

— Ооо, — Эд растянул губы в блаженной улыбке, — я бы хотел попасть в гарем к императрице. Такая женщина… Правда, что она сжигает партнера после ночи любви?

— А тебя часто хотят убить после секса? Это печально, — Ами тяжело вздохнула. — Могу дать несколько советов…

Эд подтащил ее к себе и поцеловал, вначале бережно и едва касаясь губ, затем все смелее и чувственнее. Ни за что на свете она не станет целовать этого нахала в ответ. Никогда!

Только позволит ему обнять себя. Самую малость. И слегка прикоснется к его волосам. И к плечу…

Когда Эд отстранился, Ами невольно провела пальцами по распухшим губам. Она и забыла, что так бывает.

— Знаешь, мне уже сейчас хочется тебя убить, — прошептала Ами.

— Прости, обещал держать себя в руках, но такой сумасшедший день. Знаешь, меня чуть не пленил Гарри. Но это не оправдание…

Ами сама обняла его и поцеловала, изливая в этом прикосновении все свои тревоги. Не признаваться же в том, что она целый день места себе не находила? Один раз можно позволить себе немного вольностей. Тем более, Эду сейчас это было нужно. Просто немного ласки и тепла, чтобы показать: его тоже кто-то ждет.


***


Ждала! Неужели все-таки ждала? Самая непредсказуемая и загадочная из всех знакомых ему девушек. Вначале обиделась, затем сама поцеловала. От такого недолго и голову потерять. Впрочем, об этом Эду беспокоиться не стоит: сложно лишиться того, чего не имеешь. Нормальный человек не сотворил бы и десятой части безумств, сделавших имя Алому Арлекину.

Черную дыру ему по курсу! Но Ами даже целовалась особенно, не так, как предшествующие ей девушки. Умело, нежно, невозможно волнующе. Наверняка имеет большой опыт в этом деле. Внутри у Эда рычал и скреб когтями дикий зверь, бушевавший сейчас от ревности. Надо успокоиться, это все в прошлом, это было до него.

— Как ты сбежал от Гарри? — Эд не сразу понял, что вопрос обращен к нему: Ами была его персональной порцией виски. Всего два поцелуя, и он уже ничего не соображает.

— Джонс вытащил.

Секунду назад она дарила свою ласку, а теперь сидит на краю кровати с самым неприступным видом. И глаза сверкают неодобрением и злостью. Да в чем он виноват?

— Расстроилась, что я не попал к имперцам? Не стоит, Джонс предупредил, что в последний раз вмешивается в мои дела.

— Да, расстроилась. Ты — преступник, Эдвард. Одумайся, или однажды попадешь к Руби.

— Не попаду, пока моя удача со мной.

— Невозможно суеверный преступник. Так будет точнее.

Ами снова обожгла его взглядом и неспешно скрылась за дверью ванной.

А что она хотела услышать? Покаяние? Обещание завязать с пиратством и присягнуть на верность обожаемого ею импи? На такое он не пойдет даже ради самых красивых глаз во всем обитаемом космосе.


***


На следующий день Эд решил провести для Ами обещанную экскурсию по Парадизу. А еще ему хотелось сбежать от бесконечных вопросов на тему того, как он собирается искать предателей в своей команде. Этот глупец отказывался признавать очевидное: без помощи изнутри пособники Гарри не смогли бы так точно установить взрыватели. Но Арлекин слишком сильно верил своим людям.

Потому сейчас они и шли по коридорам Парадиза под руку с Эдом. Рассказчик из него вышел не слишком хороший, или это Ами избалована историями господина Кейташи и императора? В любом случае, таланты Эда не главное, главное — это то, что она в деталях рассмотрела весь технический этаж. В том числе — реактор. Огромное бьющееся наэлектрезованными голубоватыми зарядами сердце Парадиза.

Ами прислонилась к толстому защитному стеклу и любовалась искрящимся шаром реактора и принимающими энергию шарами, расставленными вокруг.

— Но это же технология Первых, не федератов.

— Конечно Первых, это же их база.

Эд придвинулся поближе и положил руку на плечо Ами. Впрочем, сейчас не хотелось его отпихивать.

— А откуда наложница императора знает классификацию реакторов?

Тон у Эдварда был шутливым, но Ами чувствовала его тревогу и подозрения. Не иначе как сам Путающий Дороги нашептал ей эти слова.

— У меня разностороннее образование, — она повернулась так, чтобы оказаться лицом к лицу с Эдом. И прижаться к нему грудью. Как будто бы случайно, но кто из мужчин заподозрит в такой ситуации подвох? И ее хитрость сработала, Эд наклонился чуть ближе, почти прикасаясь к ее губам своими.

— Неужели настолько разностороннее? Технические науки преподавали между уроками танцев и живописи?

— Ты себе и представить не можешь, какие дисциплины я изучала.

— Поверь, моя фантазия уже перешагнула реальность.

— Это вряд ли возможно. Я многое знаю, — Ами положила руки ему на плечи и поцеловала так, как ее когда-то учили, так, как будто целовала любимого человека, так, чтобы мысли Эдварда Найта теперь вращались только вокруг нее.

Но и сама Ами не могла думать ни о чем другом. Да он же просто великовозрастный мальчишка! Позер и шут! Совсем другого мужчину она представляла в роли своего спутника. Так почему же сейчас кружится голова и подкашиваются ноги?


***


Эдвард не мог сказать, когда у него впервые зародились эти подозрения, но с каждой минутой в его голове росла и крепла дикая в своей логичности мысль — а что если Мин был прав и под видом безобидной наложницы император подсунул им шпиона? Хитрого и искусного, мастерски просчитывающего каждый свой шаг и играющего на инстинктах Эда. Ведь правда, знаки внимания Ами начинала оказывать ровно в тот момент, когда ей это было для чего-то нужно. Вот и сейчас она начала эту игру с поцелуями, стоило только поинтересоваться ее чрезмерной осведомленностью в устройстве реакторов.

А эти постоянные разговоры о возможном предателе в команде? Как будто Эд клинический идиот и не выяснил в деталях, как именно на «Призрак» доставили взрыватели. Увы, но от крохотных роботов и «червей» для ИИ никто не застрахован.


***


И энтузиазм, с которым Ами обследовала технический уровень тоже был за гарнью понимания Эда. Все закоулки, коридоры, подсобки, устройство системы связи с всеобщей инфосетью и принципы поддержания микроклимата на базе.

Хитрая девчонка! Думает, его так легко провести? Купить на красивые глазки и ладненькую фигурку? Посмотрим, кто кого! Алый Арлекин и из этой схватки выйдет победителем.

— Хочешь посмотреть на звезды? Здесь они видны лучше, чем с любой из планет.

Он сделал шаг назад и заглянул в глаза Ами. Девушка едва заметно побледнела и напряглась, словно бы испугалась чего-то.

— Не люблю космос, — наконец ответила она, — слишком холодный и пустой.

— Ты с ним мало знакома. Идем.

Эд взял ее за руку и повлек за собой. Ами нехотя плелась рядом, словно бы выискивая повод спрятаться обратно в их жилой блок.

И это коварная шпионка? Смешно. Обычная испуганная девчонка, оказавшаяся в одиночестве в чужом для себя мире.

Они вышли в оживленный коридор, и Ами сразу же как будто подменили: она выпрямилась, изменила выражение лица, отдалилась от Эда. Какой же актерский талант пропадает! Нужно будет повнимательнее следить за ней.


***


На краткий миг Ами показалось, что Эд ее в чем-то подозревает. Но как так можно? Почему? Это все ее глупые вопросы о реакторе! И куда он ее тащит? Ами перебрала в голове несколько вариантов, от пыточной до аудиенции у самого Джонса. В любом случае, все неприятности нужно встречать с гордо поднятой головой.

Людской поток огибал их, словно большой разумный зверь, изредка из него выныривал тот или другой человек, здоровался с Арлекином, представлялся Ами и спешил дальше по своим делам. Она пыталась запомнить кого-нибудь из новых знакомых, но все лица смешались в одно серое пятно и никак не желали приобретать индивидуальные черты. Людей она всегда запоминала хуже, чем местность. И волнение тоже накладывало свой отпечаток. Куда Эд ее тащит?

Оживленные коридоры закончились и они перешли в научный сектор. Ами заинтересованно вертела головой по сторонам, но ничего интересного, кроме множества закрытых дверей с разными угрожающими значками, здесь не было.

Затем они зашли в тесную кабину лифта и поехали куда-то вверх. Ами уцепилась за руку Эда и прижалась к нему. Но Арлекин не выглядел взволнованным или озлобленным, наоборот, дружелюбно улыбнулся и погладил ее по волосам.

— Не волнуйся, там красиво.

Ами через силу улыбнулась и еще теснее прижалась к Эду. Дверцы лифта тем временем открылись и они вышли на небольшую освещенную площадку, пространство вокруг которой было погружено в темноту.

— Этим местом редко пользуются, телескопы созданы для наблюдения за звездами и планетами, корабли они плохо различают. А праздно любоваться космосом не в правилах Вольных капитанов. Наверное, твой дом не видно отсюда, но можно попробовать. Назови номер планеты.

Ами неуверенно пожала плечами:

— Не знаю номер. Только название: «Атрокс».

Пространство вокруг всколыхнулось и превратилось в изображение космической бездны. После чего ИИ телескопа выделил небольшое звездное скопление на самой границе видимого изображения, он подтянул его поближе и развернул прямо перед лицом Ами. Огромная сверкающая спираль мерно двигалась по часовой стрелке, пока не повернулась красной точкой, оказавшейся звездой их системы. И шестнадцать планет, вращающихся вокруг нее. Четвертая — и есть Атрокс. Голубоватый шарик сплошь покрытый облаками. Ами протянула к нему руку, ей захотелось увидеть собственный дом или хотя бы город. Но это было невозможно: магнитная оболочка планеты не позволяла проводить съёмку.

— Невероятно, — Ами прикоснулась к воздуху рядом с изображением родной планеты. — Между нами такое большое расстояние, но все равно можно увидеть мой дом.

— Это все записи, оставшиеся от Первых, — пояснил Эд, — на самом деле мощности телескопа не хватает, чтобы дотянуться до Атрокса. Это же родная планета вашего импи?

— Там находится его резиденция. Только самые близкие к императору люди знают подробности его биографии, для всех остальных — официальные хроники, начинающиеся со дня его коронации.

— А насколько близко ты с ним знакома? — Эд развернул ее к себе и заглянул в глаза. О, да он ревнует!

— Достаточно близко, — Ами хихикнула и склонила голову набок. — Но рассказывать о нем не имею права. Даже не проси. Так что лучше давай о чем-нибудь другом.

— Почему? Ну что-то же ты можешь рассказать. Хотя бы каков импи без мантии. Это же так заманчиво: узнать об истинном облике человека-легенды.

— Я думала, женщины тебя интересуют больше, — Ами кокетливо стряхнула невидимые пылинки с куртки Эда.

— Мне любопытно, чем он так тебя покорил. Только и говоришь, что о своем обожаемом импи.

— Если скажу, что восхищаюсь им, как лидером и уникальным человеком, поверишь?

— Ну-у-у… — Арлекин задумался, но в глазах его мелькали искорки притворства.

— Тогда признаюсь, — Ами вспомнила кадры из дурацкого сериала, — император настолько хорош собой, что рекламные агентства передрались бы между собой за право сделать его «лицом» какой-нибудь корпорации. А мантию его заставляет носить жена, она такая собственница.

— Неужели красивее меня? — Эд изогнул бровь и сложил руки на груди.

Ами оценивающе осмотрела Арлекина, затем тяжело вздохнула и покачала головой:

— Если бы ты завязал с пиратством, мы смогли бы подобрать тебе спутницу.

— А я не хочу завязывать. И спутницу уже присмотрел.

— Выстроить отношения — это не так просто. Особенно с тем, кто отбывает наказание на рудниках.

— Я еще не там. И хватит проповедей, я взрослый мальчик.

— В первую очередь — мальчик!

Эд не дал ей развить мысль: притянул к себе и поцеловал. Ами в первое мгновение хотела вырваться, затем обняла его и ответила на ласки. Нужно подарить бедняге немного радости, пока его не отправили в тюрьму.


Глава 6

Кажется, Арлекин воспринял ее поцелуи слишком серьезно, потому как на следующий день потащил Ами на не-свидание куда-то за пределы Парадиза. Хотелось бы отказаться, потому как воспоминания о предыдущих перелетах по подпространству были не самыми приятными, но Эд снова напомнил ей мальчишку, который жаждет получить свой первый в жизни меч. Разочаровать его было выше сил Ами. И небольшая прогулка никогда не бывает лишней.

Два коротких прыжка — и они добрались до Макрополиса-6 — огромной планеты, сплошняком покрытой небоскребами.

— И что дальше? — Ами ухватила Эда за руку. — Неужели мы просто подлетим к ней и высадимся на пиратском корабле?

Пускай они прибыли не на «Смеющемся призраке», а на менее приметной «Волчице», риск все равно был велик.

— Даже не надейся, — хмыкнул Мин, — нас не схватят.

Старпом считал Ами угрозой, поэтому увязался вслед за ними. Попытки обличить ее превратились в навязчивую идею этого человека.

— На нас никто не обратит внимания, — Эд отмахнулся и поправил одну из трех сережек. В день их знакомства украшение было одно, теперь же к нему добавились еще две, наверное, знаки его «великих» подвигов: похищение Черного Сапфира и груза «М».

— Думаешь, сюда каждый день прилетают наглые пираты на переделанном военном судне? — иногда безрассудство Арлекина приводило в ступор. Или он решил добавить к своей коллекции еще одну сережку?

— Откуда мне знать? — Эд легкомысленно пожал плечами. — Среди наших не принято трепаться о том, куда и зачем они летают.

Ами вздохнула и повернулась к обзорному экрану. И так в последнее время слишком часто дает волю эмоциям, не иначе как заразилась безумием Арлекина.

— У нас «чистый» опознавательный код, — Джейн на мгновение оторвалась от пилотского экрана и подмигнула Ами. — А то эти сказочники будут еще долго тебе голову дурить.

— Код? И все? А как же таможенные сканеры? — Ами недоверчиво сощурила глаза.

— В том-то и дело, что сканеры считывают только код, — Эд развернулся в кресле, взгляд его горел неподдельным безумием. — Ай, сейчас все расскажу по порядку. Опознавательный код содержит всю информацию о корабле: тип судна, вооружение, год создания, порт приписки и прочее. Код вбивают в ИИ при постановке корабля на учет, и сменить его нет никакой возможности.

— Законной! — уточнил Мин.

— О да! Но мы-то давно не на стороне закона. Поэтому можем подшить кораблю еще парочку кодов. А дальше дело техники и наглости. Федерация не производит уникальных кораблей, только типовые модели. Чисто визуально их сложно отличить один от другого.

— Но сканеры же должны считывать не только код, но и просвечивать внутренности судна, — Ами не покидало чувство, что ее обманывают. — И тогда они заметят и модифицированные двигатели, и вооружение.

— На густонаселенных планетах с внеатмосферными космопортами в часы пик некоторые функции сканера отключают, чтобы не создавать очередь, — пояснил Эд. — Об этом не кричат на каждом углу, но все, кому нужно, знают. Зато людей там досматривают очень тщательно, но мы же добропорядочные граждане без всяких запрещенных грузов и с качественно подделанными документами.

— Это все меняет.

Ами вздохнула и отвернулась от Эда. Будет забавно, если их просто схватят на таможне. Точнее — его схватят, ее-то быстро вызволят имперские дипломатические службы.

Но, к удивлению Ами, таможня легко пропустила «Шальную волчицу» и выдала Джейн номер в очереди на калибровку генератора подпространства. Затем они втроем покинули корабль и пошли к стойкам таможни для личного досмотра. Ами было неудобно идти развлекаться, когда Джейн остается работать, но та отмахнулась и разъяснила, что в «этой душной консервной банке нет ничего интересного, кроме инфосети, а доступ к ней есть в любой точке на орбите».

Покинув «Волчицу», они уже через несколько минут влились в огромный людской поток перед таможенными стойками. Никто не толкался и не наступал на ноги, но все равно толпа, окружавшая со всех сторон, подавляла своей массой. Хотелось повиснуть на Эде и не отпускать его. Даже дышащий в затылок Мин из недоверчивого злопыхателя превратился в друга и опору.

Когда, наконец, подошла их очередь, Эд первым прошел сканер, за ним поспешил Мин. А Ами никак не могла собраться с духом, наверное, так бы и осталась там, но столпившаяся сзади очередь подтолкнула ее вперед.

Мерзкий агрегат сразу же запищал и загорелся оранжевым цветом.

Эд поспешил к ней, Мин злорадно усмехнулся, а усталый таможенник провел ручным сканером вдоль тела Ами и сделал пометку в своем планшете:

— Приветствую гостью из дружественной Империи и приношу свои извинения за то, что вынужден выдать вам специальный значок, оповещающий окружающих об уровне угрозы, грозящей им в случае прямого столкновения.

После чего прицепил на платье Ами ярко-оранжевый круг и махнул рукой, чтобы она проходила дальше.

— Что за дела? — Мин налетел на нее, словно хищная птица. Эд тоже выглядел ошарашенным, но все же подал Ами руку и повел за собой.

— Ничего особенного. Вы, федераты, такие пугливые.

— Из всей нашей команды оранжевые знаки только у Котика и Рыжего. Признавайся, что ты такое? — Мин побледнел от злости и навис над Ами, попытавшись оттеснить ее от Эда.

— Несостоявшаяся наложница императора. Среди нашей аристократии принято уметь постоять за себя.

— Мин, сам знаешь, эти штуки на малейший след магии реагируют.

Арлекин невозмутимо пошел дальше, и это испугало Ами сильнее нападок Мина. Подозревает ее в чем-то и начал свою игру? Или он действительно настолько самоуверен?

Продравшись через толпу, они добрались до зала с орбитальными лифтами. Людей запускали внутрь кабины группами по пятьдесят человек, так что площадка быстро пустела. И еще Ами оценила пользу от оранжевого значка: теперь ее сторонились и обходили по широкой дуге, так что никакой толчеи и духоты.

Когда подошла их очередь, Арлекин взял Ами за руку и повел внутрь, с другой стороны пристроился настороженный Мин. Смешной. Что она может сделать? Изрисовать кресло несмываемым маркером?

Эд выбрал им места рядом с окнами и пропустил Ами поближе к стеклу. Сейчас там не было ничего интересного, кроме серых стен шахты лифта. Но через минуту из кресел выскользнули ремни и обхватили плечи и пояс, после чего кабина двинулась вниз. Упоительное чувство падения — и они покинули космопорт и начали двигаться к поверхности планеты. Ами залюбовалась серо-стальным шариком с редкими голубыми пятнами морей. Ей захотелось совершенно по-детски прислониться к стеклу, но фиксаторы на давали свободы движений, да и такое поведение выглядело бы совершенно неподобающе.

При вхождении в атмосферу кабину слегка тряхнуло, затем гравитационные компенсаторы включились на полную мощность и перегрузки не чувствовались. Эд взял Ами за руку и улыбнулся, она тоже улыбнулась в ответ, стараясь не смотреть на Мина. Тем более, за окном показались облака. Она всегда мечтала увидеть облако изнутри, но оказалось, что ничего интересного там нет: больше похоже на густой туман.

Зато ниже открылся фантастический вид на бесконечный город. Многие небоскребы прятали свои вершины в облаках. Даже не верилось, что там могут жить люди. Самые высокие дома на ее родной планете не превышали семь этажей, а здесь их даже сосчитать нельзя. Невероятное зрелище.

Через несколько минут лифт в нижнюю, атмосферную часть космопорта, и пассажиры стали медленно покидать кабину.

Местные служащие недоверчиво рассматривали Ами, один даже заново проверил документы. Но, видимо, подделка действительно оказалась очень качественной, потому как ничего подозрительно он не нашел.

— Сходите с Мином на смотровую площадку, а я кое-что разузнаю, — Эд поцеловал Ами в щеку и растворился в толпе, оставив ее наедине со старпомом.

— Идем, шпионка! — Мин скривился и протянул Ами руку.

Ни за что не станет к нему прикасаться! Этот человек буквально излучает ненависть и столько раз уже оскорблял ее.

— Дай руку, — Мин сам ухватил ее и потащил куда-то. — Я бы с радостью потерял тебя здесь, но Эд меня прибьет, кажется, кэп запал на твои кошачьи глазки и ладную фигурку.

— Неправда, — скорее уж раскусил и планирует использовать в своих целях. Но делиться своими мыслями Ами не собиралась.

— Правда, правда, — Мин довел ее до открытой площадки со стеклянным полом.

Ами на мгновение замерла, пораженная открывшимся видом: прямо под ее ногами развернулся огромный многоуровневый город. Дома, площадки со скверами, яркие вывески гипермаркетов, и широченные полотна автострад. Все это напоминало срез многослойного пирога, дно которого терялось в тускло-серой дымке смога. Неправильная, далекая от природной, но все же — красота.

Мин тем временем тащил ее все дальше, к самому краю площадки. Там было малолюдно, и Ами невольно замедлилась, повиснув на руке старпома.

— Может, расскажешь, что у тебя за суперсилы такие, что тянут на оранжевый уровень угрозы?

— Ничего интересного. Будь я настолько сильна, не дала бы взять себя в плен.

— Лучше расскажи по-хорошему!

Мин дотащил ее до самого края площадки и теперь крепко держал за руки. Почему здесь нет никакой ограды? Где охрана? А если этому сумасшедшему взбредет в голову сбросить ее? Ами искала взглядом Арлекина, но его не было. И, как назло, никто не обращал внимания на них со старпомом.

— Нечего мне рассказывать! Тем более беглому преступникууу…

Мин расхохотался и сбросил Ами вниз. Это было слишком неожиданно, она не успела никак среагировать. А сейчас уже поздно: вокруг не было ничего, за что можно ухватиться. Ветер свистел в ушах и трепал волосы, кажется, Ами кричала. Мимо пронеслось полотно автострады и несколько уровней города. С одного из них ей даже помахали рукой трое веселых малышей и проводили восторженными криками.

Самая глупая смерть, которую только можно придумать. Что она скажет Уводящему при их встрече? Не так просто уходить в другой мир, когда в этом не успела выполнить свой долг. И страшно, как же страшно! Наконец, внизу показалась покрытая красным материалом площадка. Вот и конец. Ами мысленно попросила прощения у своего господина за то, что подвела его.

Постепенно падение стало замедляться, а через несколько мгновений Ами зависла над площадкой в невесомости. Гулявшие рядом зеваки аплодировали ей и делали снимки. Ами нелепо болтала руками и ногами, пытаясь выбраться из зоны аномальной гравитации.

Неподалеку появился Мин, не иначе как спустился на одном из лифтов. Он бессовестно хохотал, затем все же подошел и за руку вытащил Ами за пределы аномалии.

— Ты! — госпожа Руоки отругала бы ее за неподобающий тон, но запас вежливости Ами был давно исчерпан. — Зачем ты меня сбросил? Ненормальный!

— Зато покаталась на местном аттракционе! Знаешь, какой он дорогой? Я пять минут с жадностью боролся, пока в лифте допуск к нему заказывал.

— Но зачем?

Ами сжала кулаки и пыталась выровнять дыхание, чтобы не раскричаться во весь голос.

— Хотел посмотреть на твою магию, — старпом невозмутимо пожал плечами.

Ах, он! Тупоголовый бронезубр!

Ами сложила безымянный и указательный пальцы вместе и резко ударила Мина в солнечное сплетение, затем в особые точки в районе таза и пупка. После чего полюбовалась на его скрюченную фигуру и поправила прическу.

— Хотел посмотреть на мою магию? Любуйся! И на ближайший месяц забудь о тесном общении с женщинами — все равно у тебя ничего не выйдет!

— Уела, стерва, — прохрипел Мин.

— Только Эду об этом не рассказывай, не хочу его расстраивать, — Ами вытащила из кармана зеркало и придирчиво рассмотрела свое отражение. Видела бы ее госпожа Руоки!

— Тогда и ты молчи о своем полете.

— Если дашь мне возможность послать сообщение домой, — Ами убрала зеркало и изогнула бровь. Госпожа Руоки сильно ругала за это, называла дурной привычкой, но сейчас ее названная тетя была далеко, и можно было немного расслабиться и скорчить гримасу.

— Хочешь слить информацию о Парадизе имперцам? — Мин со стоном выпрямился и потер живот.

— Просто хочу сказать родным, что со мной все в порядке.

— Напишешь при мне и сделаешь что-нибудь с этим! — он показал на свой пах.

— Хорошо, можешь даже сам все написать и отправить. Но помогать не буду.

Увидев его скривившееся лицо и сузившиеся глаза, Ами вздохнула и пояснила:

— Для этого придется касаться тебя в таких местах, на которые приличным девушкам даже смотреть не стоит. И Эд будет ревновать.

Мин поплелся к выходу с площадки, тем более прохожие до сих пор махали Ами руками и делали ее снимки. Не так много здесь безумцев, готовых прыгать с высоты в несколько сотен метров.

— Ладно, вернемся к этой теме позже. Пойдем к гипермаркету, надиктуешь там свое сообщение.

Старпом с явным неудовольствием взял Ами за руку и повел за собой. Они поднялись вверх на лифте, затем перешли в небольшие прозрачные кабинки, летающие по городу на тросах и, наконец, добрались до цели.

— «Грандмаркет», — самый большой гипермаркет в этом секторе галактики, — Мин повлек Ами за собой, — у него своя собственная инфосеть и приложение для энфона. Идем, отправим твое сообщение.

Ами совершенно непозволительным образом глазела по сторонам и буквально повисла на руке Мина. Яркие вывески, множество товаров, снующие вокруг люди и летающие рядом дроны, которые то и дело тыкались в Ами своими манипуляторами и предлагали попробовать какую-нибудь новинку косметической или кулинарной промышленности. Стыдно признаться, но Ами здесь нравилось. Все такое новое и необычное, можно часами разглядывать товары, купить себе любую, даже неподобающую одежду, все равно никто не обращает на нее внимания. Император был прав, когда говорил, что ей нужно повидать мир, прежде чем думать о дальнейшей службе. Бестолковое сидение в гареме уже не казалось ей столь привлекательной перспективой.

Мин довел ее до большого зала с кучей мониторов. Внутри было практически пусто, только двое молодых людей рассматривали что-то в углу.

— Здесь есть выход к межгалактической связи. Диктуй свое послание и код получателя.

Ами пожала плечами и произнесла код и короткое сообщение: «Со мной все в порядке. Люблю вас». Но Мин и здесь проявил паранойю, написав: «Я в норме. Скучаю, люблю». У нее даже слов не нашлось, для достойного ответа.

Мин же довольно потер руки и повел ее в другую часть гипермаркета, намекнув, что сейчас они посетят место, которое понравится Ами с профессиональной точки зрения. Что там такое может быть? Неужели музей со шпионскими штучками? Признаться, Ами было бы интересно посмотреть на гаджеты Федератов.

Но за затемненной дверью с нарисованным на ней розовым кроликом скрывался магазин для взрослых. Ами ошарашенно застыла на пороге, не в силах заставить себя пройти внутрь. Конечно, многие вещи здесь выглядели знакомо, но в таком количестве они ей раньше не попадались.

— Очень милый намек! Можешь считать шутку удавшейся. Теперь идем отсюда.

— Снимешь свое заклятие? — Мин задумчиво подцепил с витрины бирюзовые с мехом наручники и потянул их на себя. — Нет!

— Тогда подождем Эда в этом чудесном магазинчике, заодно присмотришь ему подарок, — он договорил и шлепнулся на красный кожаный диван у стены. — Мы же можем остаться здесь? — поинтересовался он у продавца.

— Располагайтесь, конечно! А я пока помогу вашей подруге определиться с выбором, — улыбающийся молодой человек с розовыми волосами подошел к Ами и поманил ее за собой.

Ами осуждающе посмотрела на довольного Мина, но тот лишь поудобнее уселся на диване. И где носит Эда? Обещал заботиться, а сам бросил ее с этим ненормальным! Что ж, и из этой ситуации можно выпутаться.

— О да, благодарю, — Ами лучезарно улыбнулась парню и поправила волосы, — ваша помощь будет весьма кстати.

— Тогда пройдемте со мной, покажу весь наш ассортимент, — продавец повел Ами к стеллажам в другой части торгового зала. — Или вы уже знаете, что хотите подарить своим друзьям? — он кивнул в сторону Мина. Ах да, старпом же сказал, что они ждут еще одного их друга, вот продавец и решил, что она живет сразу с двумя мужчинами. Значит, и подарок должен быть для двоих.

— У вас есть кнуты?

Продавец просиял, Мин же громко фыркнул, конечно, наверняка думает, что Ами попросила первое, что пришло на ум. Ха-ха!

— Вот, смотрите, здесь собраны лучшие экземпляры…

Ами повертела один из них в руках, попробовала размотать, замахнуться.

— Нет, не то. Нужен максимально похожий на боевой.

— О, мисс знает, что просить!

Продавец вытащил откуда-то из-под прилавка запечатанный в полиэтилен кнут. Ами даже отсюда видела, что этот — тот самый. Она бережно сняла упаковку и взвесила кнут на руке, примерилась к нему, попробовала размотать. Все было идеально. Точно купит эту вещь. Если бы Мин знал, что она умеет делать с таким оружием, никогда не привел бы в этот магазин.

— Можно испытать?

— Конечно! Вот, попробуйте раздеть нашего Джимми!

Он указал рукой на стоявший в углу манекен, одетый в тонкую белую рубашку. Ами кивнула, попросила продавца отойти и ударила в первый раз. Непривычное еще оружие ударило чуть левее, впустую разрезав воздух. Мин громко хмыкнул, Ами же замахнулась еще. Несколько ударов — и рубашка упала с манекена кучкой белоснежных лоскутов.

Продавец захлопал в ладоши, Мин же подскочил к ней, разглядывая, как в первый раз.

— Кажется, у меня появилась новая фантазия.

Эд подошел к Ами и поцеловал ее в щеку. Вернулся наконец! Где только пропадал?!

— Это Мин предложил купить тебе подарок, — Ами улыбнулась и поцеловала его в ответ.

— Отличный выбор! — продавец продолжал суетиться вокруг Ами. — Упаковать его?

— Пожалуй, я хочу взять кое-что еще.

— Конечно-конечно. У нас есть прекрасная коллекция…

— Мне нужна веревка для… гм… не знаю, как это правильно у вас называется, в общем, такая, чтобы можно было связать человека и подвесить.

— Шибари? Вы владеете этим искусством? Мисс, вы потрясающи! — продавец заломил руки, затем отправил Ами на энфон свою электронную визитку. — Если решите немного подработать, я смогу свести вас с надежными людьми, готовыми щедро оплатить ваши таланты!

— Ничем таким она заниматься не будет, — Эд оттеснил Ами от пронырливого парня и заметно напрягся.

— Тем более, — Ами развернула визитку на экране, — при моей квалификации, медицинской карте, образовании и рекомендациях, за такое нужно брать как минимум в пять раз больше.

— Ничего себе! — Мин заглянул на цифры через плечо Ами. — Эд, нам пора менять профессию.

Арлекин взял энфон, прочитал визитку и криво ухмыльнулся.

— Думаете, это так просто? У вас же ни квалификации, ни опыта работы…

— Да брось! — перебил ее Мин. — Ничего хитрого: хлещи всех плеткой, свяжи покрепче…

— Правильное связывание — целая наука! Если мистер даст мне подходящую веревку, я готова продемонстрировать.

Ами повернулась к продавцу, но тот уже выудил откуда-то толстый моток веревки.

— С удовольствием посмотрю на работу мастера из Империи.

Ха-ха! Знали бы они, в чем именно она мастер! Теперь главное не сдать себя раньше времени, а то ее план провалится.

***

Эд несколько раз посылал Мину угрожающие знаки. Стукни его погрузочный манипулятор, зачем понадобилось тащить Ами в секс-шоп? Надо было взять в эту поездку кого-нибудь другого, эти двое совсем не ладят.

— Проходите сюда.

Эд последовал за продавцом к центру торгового зала. Почему он участвует в этом безумстве? Ах да, Мин же довел Ами до того, что она пообещала продемонстрировать свое искусство. Знать бы еще — какое.

Эд никогда не был любителем таких вещей. Ну, может быть, в легкой форме, с желанной женщиной, в уединении личного жилого блока, а не посреди магазина, куда в любой момент может кто-нибудь зайти.

— Надеюсь, раздеваться не нужно? — Эд беззаботно улыбнулся Ами, хотя внутри его уже слегка потряхивало. Им следовало бы поскорее убраться с планеты, а не торчать здесь, но и отступать не хотелось. Это была бы трусость.

— Нет, только куртку сними. И сядьте на колени спиной друг к другу, — она взяла у продавца веревку, затем повернулась к Мину: — Ты тоже, я жду.

— Нет желания, — старпом отмахнулся и повернулся к выходу. — Играйте с Эдом.

— Ты так упорно интересовался моими профессиональными навыками, а теперь боишься испытать их на себе? — она изогнула левую бровь.

Эд впервые заметил этот мимический жест у Ами. Но за время их знакомства она вообще сильно изменилась, стала живее, проще, притягательнее… Хотя, казалось бы, куда уж больше: Черный Сапфир и так безраздельно властвовала над его мыслями и чувствами.

— Я не боюсь, просто это глупо.

— Попробуй, тебе понравится. И времени много не займет, пару минут, не больше.

— О, мистер, я столько хорошего слышал об искусстве имперских мастеров, — начал свои уговоры продавец, — небывалая удача испытать его на себе…

Мин закатил глаза, затем все же стянул куртку и сел рядом с Эдом.

— Хорошо, хорошо. Только быстро.

— Ты еще не захочешь, чтобы тебя развязывали, — Ами стала рядом с ними и начала разматывать моток веревки.

Эд чувствовал себя невозможно глупо: сидит на полу секс-шопа, спиной к старому другу, а над ними зависли любопытный продавец и сосредоточенная Ами. Словно бы Эд — манекен или робот, на котором мастер пытается обучить новичка всем тайнам своего искусства.

Через мгновение на его руки лег первый виток веревки. Не больно и ничего не давит, но зафиксированы запястья намертво. Следующая петля прошла вокруг шеи, затем оказались связанными лодыжки.

Уже не освободишься так просто и не пошевелишься лишний раз. Но необъяснимым образом Эду начинало нравиться. Такая маленькая и хрупкая Ами, а сейчас его тело полностью в ее власти. Как и тело сидящего рядом Мина.

Черную дыру им по курсу! Кажется, он ревнует. Не хочет, чтобы его Ами прикасалась к другому.

С каждой секундой веревка опутывала его все сильнее, захватывая грудь, плечи, бедра. Расположенные рядом с пахом узлы заставляли Эда нервничать. Он попытался поерзать, чтобы сместить их, но ничего не вышло. Похоже, Ами действительно была мастером своего дела: веревка держала его не хуже жидких наручников, а по телу начинало разливаться противоестественное возбуждение. Вот уж никогда раньше не замечал в себе таких наклонностей.

Эд сильно пожалел, что гормональные блокаторы остались на Парадизе. Не хватало еще, чтобы кто-нибудь заметил его состояние.

Но Ами была слишком увлечена своим делом, а продавец только охал и восхищался ее техникой.

Еще пара витков — и Эд оказался намертво примотан к Мину. И со злостью отметил, что старпом дышит так же тяжело, как и он сам. Как только посмел захотеть девушку Эда?

Ладно, пока что они с Ами не считались парой. Но это временно.

— Все, теперь нужно дать им пару минут, чтобы измененные течения энергии в организме сделали свое дело.

Ами отступила от них и довольно сложила руки на груди.

— Великолепно! Потрясающе! Шедевр! Правда, я мало что запомнил…

— Не расстраивайтесь, — она похлопала продавца по плечу. — Я училась этому четыре года. А теперь позвольте ненадолго отлучиться.

— Ох, да. Дамская комната дальше по коридору, затем налево.

— Спасибо, — она пошла в сторону выхода. — Позвольте взять это с собой? Не могу надолго расставаться с этой прекрасной вещью.

Ами подняла со стола рядом с кассой кнут.

— Конечно, мисс. Тем более, оба ваши друга остаются здесь.

— Зачем тебе кнут в туалете? — Мин дернулся и сразу же зашипел от боли. Эд тоже выругался: малейшее движение натягивало веревки, и они впивались в тело.

— Он будет напоминать о тебе в часы разлуки, — Ами подмигнула, послала Мину воздушный поцелуй и вышла.

Да что между ними происходит? Оставил вдвоем меньше, чем на час, а у них уже общие секреты. Решено, выберется отсюда, поговорит со старпомом, чтобы держался от Сапфира подальше.

Мышцы Эда заныли от постоянного напряжения. Хотелось сбросить веревки и прекратить унизительную пытку. Да, в чем-то приятную, но все же пытку.

Пара минут, Ами вернется и развяжет его. Нужно просто потерпеть, а не вести себя, как истеричный слабак.

— О, ваша мисс забыла здесь свой энфон, — продавец помахал тонким оранжевым гаджетом. — Я положу его вот сюда, рядом с кассой…

— Развяжи нас, живо!

Эд дернулся и взвыл от боли. Мин же выругался, странно, что вся его подозрительность не помогла старпому первому понять, что их дурачат.

Хитрая девчонка сбежала, оставив их связанными, как упакованный в коробку подарок для полицейских Федерации.


Глава 7

Продавец всплеснул руками, охнул и подбежал к ним. Затем попытался развязать один из узлов, но малейшее натяжение веревки причиняло Эду боль.

— Ничего не могу сделать, слишком хитрые узлы, — продавец еще несколько раз подергал веревку, затем сокрушенно вздохнул и отошел в сторону.

— Теперь я понял смысл ее фразы: «Еще не захочешь, чтобы тебя развязывали», — Мин буквально шипел от боли. Эд чувствовал себя немногим лучше, казалось, что его избили, а не просто связали. И это — эротическое искусство? Да в аннигилятор такую эротику!

— Разрежь веревки! — Эду хотелось выть от боли, беспомощности и осознания собственной глупости.

— Не получится, — продавец метался по павильону и грыз ногти, — они повышенной прочности, гарантированно удерживает вес до тысячи восьмисот килограмм.

— Импи нас подери! Для чего такие характеристики?

— Чтобы избежать несчастных случаев! О! — продавец вытащил свой энфон. — Сейчас позвоню Ларсену, у него должен быть ручной армейский резак.

Эд обессиленно привалился к Мину. Все, на что им можно надеяться, что Ларсен с резаком придет раньше, чем копы. Зачем Ами сделала это? Все же было хорошо!

Ларсен и сам оказался копом. Эд почувствовал, как его заколотило от страха, а ладони покрылись липким холодным потом. Алый Арлекин, самый прославленный из пиратов — и будет схвачен в секс-шопе. Эпический провал. Зато история его поимки наверняка войдет в анналы. Как самая комическая.

Спокойно. Нужно не выдать себя раньше времени. Документы у них в порядке, а данных о внешности у копов нет. Не даром же они с Кайлом регулярно подчищают записи на захваченных кораблях. Так что для всех Алый Арлекин — это такой парень в красном камзоле и с кучей сережек в ухе, а без них его никто и не узнает.

— О, Ти, у тебя новые страдальцы? — пожилой коп, явно подрабатывающий ради прибавки к пенсии, ухмыльнулся и подкрутил правый ус.

— Их девушка связала и сбежала. Помоги освободить, прошу-прошу-прошу!

А уж они как просят! Эд поздоровался с копом и нащупал пальцы Мина, подавая условный знак, что рядом опасность.

— Завязывали бы вы с этими извращениями, — Ларсен подошел к Эду, вытащил из кобуры резак и неспешно перепилил одну из веревок. — На вид же приличные люди.

— Уверяю вас, это был первый и последний раз, — хмуро проговорил Мин. — Отныне мы будем доминировать над нашей подругой.

— Фу, тройничок! — коп скривился и продолжил резать веревку. — Жили бы вдвоем, как все нормальные парни!

Мин затрясся от беззвучного смеха, Эд же с наслаждением встал. Полицейский наконец разрезал все петли веревки на его теле и взялся за освобождение Мина.

— Мы непременно последуем вашему совету, — Эд подошел к прилавку и расплатился за веревку и кнут. Забавно, его поимели и заставили за это заплатить. Действительно, попахивает какими-то извращениями.

— Угу, больше никакие девчонки с большими синими глазками не встанут между нами! — подошедший Мин обнял Эда за талию и потащил к выходу.

— Извращенцы! В армию бы вас! — полицейский брезгливо вытер руки дезинфицирующей салфеткой и начал оттирать резак.

— Именно армия сделала нас такими! — Эд изобразил приветствие космических войск Федерации и выскользнул наружу вслед за Мином.

— Ты зачем его провоцировал? — старпом ловко пробирался через толпу в направлении выхода, Эд же пытался на ходу написать сообщение Джейн.

— Этот коп, по-моему, еще не определился со своей жизненной позицией. И пусть лучше считает меня хамоватым бисексуалом, чем заподозрит, что самолично отпустил на свободу одного из самых разыскиваемых преступников.

— Одно другому не мешает, вспомни, сколько мальчиков и девочек было у Джонса.

— Джонсу можно все! Отдери нас рота киборгов! Джейн не успела откалибровать генератор, ее очередь подойдет только через полчаса.

Эд с Мином добрались до остановки скоростных транспортных капсул и теперь пытались поймать свободную.

— И что теперь? Будем ждать или смотаемся с планеты?

— Улетаем. И как можно скорее, — Эд вглядывался в транспортный поток, будто бы это могло приманить свободную капсулу.

— И даже не станем искать бедную маленькую Ами, которая осталась совсем одна на чужой планете? — Мин же внимательно следил за выходами из гипермаркета, наверное, опасался, что коп может что-то заподозрить и вызвать подмогу.

— Думаю, девочка сможет постоять за себя. У нее же кнут остался. Страшно подумать, что она умеетс нимделать.

На самом деле Эдварду очень хотелось найти Ами. Поговорить, разобраться, почему она так поступила. Возможно, она не хотела сдавать их копам…

— Эдвард Найт, Мин Хэ, вы задержаны по обвинению в пиратстве. Опуститесь на колени и держите руки на виду, — механический голос, доносящийся откуда-то сверху, оглушал и заставлял закрыть уши. Хотя, наверное, стоило бы вслушаться в эти слова, возможно, они станут последними, услышанными на свободе.

Бойцы из отряда кибернизированного спецназа в считанные секунды спустились с борта десантного катера и теперь окружали их с Мином.

Горожане бросились врассыпную, поспешив убраться подальше от места задержания страшных космических пиратов. Эд же веселился, видя такую панику: рядовой пират за свою жизнь убивал людей в разы меньше, чем какой-нибудь бандит из уличных группировок в бедном квартале. Но существование подобного вида преступности власти предпочитали замалчивать, зато из каждого нападения пиратов раздували шумиху.

Посадочная площадка быстро опустела, на ней остались только бойцы спецназа и… одинокая хрупкая фигурка Ами. Ну конгечно, сдала их, а теперь пришла позлорадствовать. Какой же он идиот, послушал бы предостережения Мина — остался бы на свободе. Но к чему теперь эти терзания?

Эд вывернул шею, наблюдая за девушкой. Полицейские уже окружили ее и недвусмысленно взяли на прицел. Оранжевый знак общественной угрозы — это все же не шутки. Значит, она не с ними. Конечно, не с ними, что за дикие мысли? Никто не позволит гражданскому разгуливать на месте проведения полицейской операции.

За мельтешащими телами спецназовцев Эду удалось на мгновение поймать взгляд Ами, и в этот момент ему показалось, что ее голос нашептывает прямо на ухо: «Не шевелись».

Глупый совет: как он сможет пошевелиться, когда один из копов уже закрепляет на руках и шее конвойный фиксатор?

Ами сделала шаг назад и неловко подняла вверх руки. Вслед за правой кистью вверх взметнулась и ручка кнута. Слети у них гравикомпенсаторы, зачем ей кнут? Ами же хищно улыбнулась и замахнулась архаичным оружием. Копы незамедлительно открыли огонь, но место девушки уже заняло совершенно незнакомое Эду чудовище, Более всего походящее на монстра из фильма ужасов: длинные черные волосы волочатся по земле, белоснежная одежда изорвана. Вместо лица — надтреснутая плачущая маска. Оно расхохоталось, совершенно не реагируя на прилетающие заряды парализатора, затем расщепилось на четверку своих копий, словно бы отразившись в нескольких зеркалах, и бросилось на копов.

Кибернизированный спецназ — одно из самых страшных и эффективных подразделений полиции Федерации, но монстры, еще мгновение назад бывшие его Ами, раскидывали их, как сопливых новобранцев.

Эд помнил об ее просьбе и не шевелился, но, признаться честно, ему очень хотелось последовать примеру Мина и шлепнуться на пол, закрывшись руками. Вокруг шипели снаряды, и свистел кнут, магическим образом рассекавший броню спецназовцев и их укрепленные шлемы. Отражения Ами двигались невообразимо быстро, почти смазываясь в воздухе, так что даже киборги не успевали за ними.

За несколько секунд на площадке не сталось ни одного стоявшего на ногах человека. Монстры же осыпались на землю вихрем черных лепестков, оставив после себя только скрючившуюся на полу Ами.

Эд послал мысленную команду вшитому под кожу крохотному роботу-взломщику, тот споро выбрался наружу из левой ладони и за считанные секунды вскрыл замки фиксатора, затем переполз к Мину.

Ами тихонько застонала и попробовала сесть, но повалилась на землю. Ее кожу на руках и лице, там, где ее не закрывала одежда, сплошняком покрывали синяки и ожоги от парализатора, из носа хлестала кровь, а кожа болезненно побледнела.

Нужно срочно подбежать к ней, взять на руки и нести подальше отсюда! Эд сделал шаг и тут же остановился: нет, нельзя. Он ничего не знает об Ами и весьма глупо будет и дальше доверять ей, играть с ней и пытаться влюбить в себя.

Нужно бежать. Взять Мина и бежать. Вдвоем они быстрее доберутся до космопорта. И старпом тысячу раз прав: давно пора было избавиться от Черного Сапфира.

***

Ами сама не могла точно сказать, почему решила вмешаться. Зачем ей нужен этот пират? Рано или поздно его все равно поймают и отправят в тюрьму. И лучше бы — рано. Так он нанесет меньше вреда окружающим.

Но это же Федерация! В их тюрьмах ужасные порядки. Эдварда выпустили бы лет через двадцать, с испорченными документами и подорванным здоровьем.

Сейчас она уже ругала себя за эту глупость: призыв духа-близнеца лишил ее всех сил, а Эд, кажется, думал только о том, как бы спастись самому и вытащить отсюда своего драгоценного Мина. По крайней мере, именно к старпому Арлекин побежал в первую очередь.

От его безразличия Ами хотелось разреветься. Но это было бы совершенно неподобающе. Она же не какая-нибудь малолетняя истеричка. Нужно всегда держать лицо, позже поплачет. У себя дома, на плече у госпожи Руоки, пересказывая всю историю своих приключений. Только случится это нескоро: с этой минуты Ами такая же преступница, как и Эд. Пускай она никого и не убила, зато серьезно покалечила два десятка бойцов полицейского спецназа. Эдварда она спасла, зато сама влипла в неприятности.

Арлекин же поставил Мина на ноги, бросил злой взгляд на Ами. Затем отвернулся, поспешил к подошедшей капсуле, втолкнул внутрь своего друга…

Выругался и подбежал к Ами. Она вымученно улыбнулась и попыталась встать. Но Эд уже подхватил ее на руки и потащил внутрь капсулы. Через несколько секунд они уже спешили прочь от этой площадки.

— Зачем ты ее притащил? — Мин навис над Ами, как будто раздумывая, не лучше ли выбросить ее наружу. — Мало того, что она сдала нас копам, будем ждать, пока она наведет имперские войска на Парадиз?

— Я вас никому не сдавала!

Ами взяла из рук Эда салфетку и принялась вытирать кровь с лица.

— Ну конечно! — хмыкнул старпом, переключив свое внимание на обзорные экраны.

— Конечно. Здесь нет посольства Империи, а сдавать вас полицейским Федерации нет никакого резона. Я хотела проучить вас, потому вернулась бы минут через двадцать.

— Потрясающе! Думаешь, мы поверим в эти сказки? И где копы? Подозрительно, что их еще нет.

— Копы пытаются реабилитировать полетевшую инфосеть, — небрежно бросил Эд и задумчиво потеребил левое ухо, в котором временно не было сережек.

Ами застыла на месте и вытаращилась на Арлекина. Настолько сумасшедшего человека она еще не встречала.

— И почему это у копов полетела инфосеть? И откуда ты об этом знаешь? — налетел на капитана Мин.

— Ты правда не догадываешься? — Ами вытащила из сумки зеркальце, чтобы привести себя в порядок. — Пока ты следил за мной, твой драгоценный кэп влез в полицейскую инфосеть. Потому за вами и выслали спецназ, а не из-за моего доноса.

— Я бы не был та-а-ак уверен, — протянул Эд, продолжая терзать ухо. — Копы не могли так быстро вычислить взломщика, Кайл гарантировал два часа комы для их серверов.

— Придурок! — Мин стукнул рукой по стенке кабины. — Какой же ты придурок!

— Зато теперь у нас есть данные о нескольких крайне занимательных грузах и целая база «чистых» опознавательных кодов.

— И целая планета копов на хвосте. Ты хоть подумал, как мы будем избавляться от погони?

— Конечно! — Эд вскочил с места, Ами же испуганно прижалась к стеклу: сейчас они приближались к орбитальным лифтам. Последний шаг перед космопортом, но и один из самых сложных.

Но капсула вильнула и пролетела мимо. Ами даже не могла предположить, куда именно они направляются.

— У меня все просчитано, невозмутимо продолжил Эд. — Вирус Кайла на несколько минут присвоит «Волчице» статус дипломатического имперского борта.

Мин завыл на одной ноте и закрыл лицо руками.

— Прекрати. У меня все под контролем!

— Да? — Мин подскочил. — Связывание, спецназ и имперская магия? Серьезно?

— Нет, это были элементы случайности. Но все варианты нашего побега с планеты просчитаны в деталях. Сейчас Джейн заберет нас и добросит до ближайшей транспортной станции. После — врубим маршевые двигатели на полную и сбежим, затем пошлем сигнал «Призраку» или доберемся до ближайшей калибровочной станции, и сами прыгнем до «Врат рая».

— Ты — псих! Полный! Без малейшего проблеска интеллекта! — Ами подскочила к Эду и стукнула его по груди.

— Врежь и от меня, шпионка! Если что, я подержу! — Мин встал рядом, недвусмысленно сжав кулаки.

— А если бы я не вмешалась? Я могла не прийти, не успеть, не найти вас, элементарно не справиться с такой толпой!

Эд совершенно равнодушно ковырялся в своем энфоне, как будто все происходящее его никоим образом не касалось. Ами вздохнула и на мгновение прикрыла глаза, чтобы успокоиться.

В эту же секунду прямо перед капсулой на дороге зависла «Волчица».

— Вот видите! Джейн прилетела за нами. Все идет точно по плану.

Эд беззаботно поднялся с места, открыл аварийную дверь капсулы и вышел наружу. Ругающийся Мин выскользнул следом. Ами тоже пришлось тащиться следом за ними.

Как только они оказались на борту, «Волчица» резко набрала высоту, а затем и вышла из атмосферы. Ами еле успела добраться до своего кресла и пристегнуться, прежде чем Джейн задействовала маршевые двигатели.

Эд же снова буравил Ами взглядом:

— Нам нужно серьезно поговорить!

— Позже, — кивнула она.

Ами закусила губу и вжалась в кресло. Надо в деталях продумать все, что она скажет Эду. Сейчас слишком сильно хотелось его ударить. По нескольким особым точкам, чтобы он заснул на несколько дней, а после пробуждения еще неделю не мог нормально двигаться и разговаривать. И, судя по лицу Мина, он полностью поддерживал Ами.

Громада кольца транспортной станции медленно вырастала на обзорном экране. Они летели очень быстро, но и расстояние до цели было велико. Ами поймала себя на том, что считает секунды их полета: одна, две, три… сорок четыре, сорок пять… Как будто за этим кольцом их ждала армада Джонса.

— Копы догоняют! — выпалила Джейн, увеличивая скорость.

— Они не смогут, — отмахнулся Эд.

— Дай мне штурвал! На такой скорости станция нас не пропустит! Корабль расплющит, или застрянем в подпространстве! — Мин вцепился в ремень, готовясь отстегнуть его в любой момент.

… сто семь, сто восемь…

— Нет!

— Ты не лучше меня! — огрызнулась Джейн.

— Лучше! Я бывший военный летчик! А ты — несостоявшаяся гонщица.

… сто тридцать один… Ведущий По Пути, спаси их от гибели! Дай благоразумия Арлекину!

— …Эд, очнись! Копы тоже установили себе двигатели на В-тяге, они нас догонят еще до станции! Или твоя подружка размажет «Волчицу» по подпространству!

У Эда и Джейн отношения?

Даже если так — ее это не касается!

Сколько там было? Сто семьдесят три или уже четыре?

— Ты не будешь пилотировать «Волчицу», пока я ее капитан!

Кольцо станции словно двигалось в противоположную сторону от них. Ами знала, что его изображение — не более чем симуляция: до того, как оно станет реально видимым, еще много времени, но даже картинка на экране внушала надежду.

А Эд все рушил! Чокнутый суеверный мальчишка!

Ами повернулась к Мину и как можно спокойнее спросила:

— Ты клянешься, что справишься с пилотированием лучше Джейн?

— Да! Да! Конечно, да! — его глаза загорелись неподдельным огнем, интуиция шептала, что Мин спасет их.

Ами молниеносно отстегнула ремни и выскользнула из кресла, в два шага добралась до Эда и вырубила его. Арлекин безвольно обвис в кресле, Ами же прикусила губу: да, она старалась бить как можно аккуратнее, так, чтобы не причинить боль, но все равно…

— Капитан временно не в строю, старпом, принимайте командование.

— Что за хр… — Джейн попыталась возмутиться, но Ами схватила ее за плечо и с силой сдавила.

— Неповиновение в бою будет караться незамедлительно! Я не ваш добродушный капитан-раздолбай.

Джейн ойкнула, щелкнула значок автопилота и вылезла из пилотского кресла. Мин быстро занял ее место и рявкнул:

— Пристегнитесь! Сейчас полетаем!

Ами едва успела пихнуть на место Джейн и пристегнуться самой, как «Волчица» обиженно взвыла маневровыми двигателями и развернулась в сторону от станции.

Корабли копов не успели вовремя среагировать на их маневр. Они тормозили и меняли курс, но Ами уже сейчас видела, как «Волчица» медленно и верно уходит в отрыв. Еще пара минут — и они скроются из зоны досягаемости следящих устройств полицейских кораблей. Мин все-таки смог их вытащить.

Ами выдохнула и откинулась в кресле. Джейн же хлопала Эда по плечу, пытаясь привести его в чувства.

— Он очнется минут через пять, не раньше, — остановила ее Ами.

— Сволочь! — кажется, если бы не необходимость сидеть в креслах, Джейн бы набросилась на нее. Но это мелочь. Обезвредить девушку-пилота — не проблема, даже несмотря на то, что она на голову выше Ами и на десяток килограмм тяжелее.

— Оскорбления не красят истинную леди.

— Мы с тобой не леди, — огрызнулась Джейн, — я — простая девчонка с аграрной планеты, а ты — элитная шлюха.

— Ты ошибаешься. Но спорить не стану.

Ами немного отвернулась от Джейн, намекая, что разговор окончен.

— Да не шлюха она, а имперская шпионка, — продолжал гнуть свое Мин.

Ами только покачала головой. Этого человека нельзя переубедить. Знать бы наверняка, что Эд думает по поводу ее действий.

«Волчица» же все дальше и дальше отдалялась от планеты, отрываясь от преследователей. Теперь Ами понимала смысл действий Мина: после прохода через кольцо станции их бы легко догнали. Да и что мешало полицейским сообщить своим коллегам о местонахождении пиратского судна? Теперь же у них был шанс спастись: достаточно выйти за пределы следящих приборов, как «Волчица» сможет затеряться в открытом космосе.

Стоило ей лишь немного расслабиться, как рядом появился корабль полицейских. Кажется, их пилот превосходил в глупости самого Арлекина — прыжок через подпространство на столь малое расстояние мог уничтожить яхту или выбросить его неизвестно где.

Мин выругался и заложил вираж. Но помогло мало: запас топлива к маршевым двигателям подходил к концу, а других возможностей уйти от полицейских у них не было.

— С вами говорит инспектор космической полиции Федерации Фрэнк Суон, вы подозреваетесь…

Сообщение неожиданно прервалось, а бриг преследователей сбросил скорость и стал закладывать какие-то странные виражи.

— Привет неудачникам! — на экране появилось сияющее лицо Фрейя, стрелка с «Призрака». — С вас море выпивки. И отдельная ванна — для Джеда. Если бы не его пророческая длань, мы бы никогда не пришли вам на помощь.

— Даже две ванны, — кивнул Мин. — Теперь возьмите нас на буксир и летим домой.

— Две секунды, — отозвалась Фиона. — Ты — пилот? Что с кэпом? Он жив?

— Сражен нашей красоткой-Сапфиром, — буркнула Джейн.


Глава 8

Как только они оказались на борту «Призрака», Эд подхватил Ами под руку и потащил к себе в каюту. Мин пытался увязаться за ними, но Арлекин недвусмысленно захлопнул перед ним дверь.

Ами было непривычно видеть Эда таким злым. Веселым, притворно или по-настоящему, беззаботным, сосредоточенным, усталым, немного рассерженным, но только не злым. Кажется, не стоило его бить.

Эд толкнул Ами в кресло и сам навис сверху:

— Самое время подробно рассказать, кто ты такая и что здесь делаешь.

Ами выпрямилась и спокойно ответила:

— Ты и сам знаешь ответы. Мне нечего к ним добавить.

— Нечего?

Эд покраснел от гнева и безостановочно сжимал и разжимал кулаки. Кажется, еще секунда и он вышвырнет Ами в открытый космос.

— Нечего. Ты сам притащил меня на свой корабль, сам решил, что я стану твоей любовницей, теперь удивляешься, что я не со всем согласна и не хочу с тобой откровенничать.

— Я ни разу не сделал тебе ничего плохого!

— Я тебе тоже. Наоборот, спасла от полиции, из-за чего оказалась вне закона.

— Откуда мне знать, что ты сделала это не ради своих личных целей?

— Неоткуда. Как и у меня нет уверенности, что ты не продашь меня завтра на каком-нибудь невольничьем рынке.

Эд сел с ней рядом и нервно захохотал.

— Продать? Тебя? Наверное, стоило бы. Или вернуть импи. Но при одной мысли, что мы расстанемся, я начинаю сходить с ума. Или это тоже твоя магия?

— Но она не сильнее твоей. Потому что я тоже не могу представить жизнь без тебя, Эдвард Найт.

Ами положила свою руку поверх его и закусила губу от волнения. Еще один глупый, непозволительный жест, но сдержаться не получилось.

Она все-таки сказала это вслух. И ведь даже не соврала, действительно не может жить без этого раздолбая. Что же скажет госпожа Руоки…

— Но своего импи ты любишь гораздо больше, — Эд развернулся к ней и застыл, словно бы решая, обнять или оттолкнуть. Ами вздохнула, затем прикоснулась губами к его уху.

— Но не как мужчину.

После чего обняла Эда и поцеловала. Иногда хочется разделить свои тревоги и сомнения с кем-нибудь еще, получив взамен немного тепла и участия. Эд посадил Ами к себе на колени и обнял:

— Обещай, что не предашь.

— Не могу. Я клялась в верности императору, и скорее умру, чем нарушу клятву.

— Тогда я высажу тебя на ближайшей планете, сама понимаешь, я не могу подставить под удар весь Парадиз.

Его слова кололи, словно острая шпилька, но его руки гладили и ласкали Ами, внушая ложную надежду.

Расстаться. Возможно, это выход. Возможно — конец для них обоих. Им нельзя быть вместе. Но и по отдельности тоже нельзя.

Ами разрывалась на две части: одна хотела попытаться вернуть Эда к честной жизни, вторая — сбежать от него подальше, чтобы не пришлось своими руками отправлять Арлекина в тюрьму.

Почему он такой? Миллиарды людей живут мирно, исполняют свой долг, служат своему государству, а этот — пират. И не собирается ничего в себе менять.

Вот пусть сам и решает! Она имеет право хоть один раз в жизни поддаться чувствам.

— Высаживай, — Ами расстегнула несколько пуговиц на рубашке Эда и теперь гладила его грудь. — Только сейчас не прогоняй. Я хочу оставить тебе кое-что на память.

***

Эд не шутил, когда обещал высадить Ами на какой-нибудь планете. Раствори их подпространство, но девчонка почти призналась, что шпионит в пользу Империи.

Призналась, а теперь целует так, будто в самом деле любит. И от этого кружится голова, и хочется прижать Ами как можно крепче. Еще и расстегивает ему рубашку и гладит по груди.

В аннигилятор все! Он отвезет ее на какую-нибудь отдаленную планету и поселит там. А между своими рейдами будет навещать. Так Эд не поставит под удар своих собратьев и сможет хоть изредка видеть Ами. Слушать ее тихий, но всегда такой серьезный голос, прикасаться к нежной коже, наслаждаться ее обществом и ее ласками.

А в одну из таких встреч его схватят имперские спецслужбы. Стоит ли Ами свободы?

Сейчас, когда ее обнаженное тело прижималось к нему, хотелось ответить: «Да! Эта девушка стоит того, чтобы умереть за нее, а не просто лишиться свободы».

Но это эмоции, страсть, желание говорят вместо разума. Ами — шпионка, пускай и не слишком умелая, и все, чего она хочет — поймать Эда и сдать его императору. Только полный имбецил променяет свободу на ее лживые слова и притворные вздохи.

— Ами, не предавай меня. Прошу.

Она не ответила. А чего он ждал? Высадить ее, сию же минуту связаться с Фионой, чтобы сменила курс, долететь до ближайшей планеты, и высадить.

Но для этого пришлось бы оторваться от Ами, а в жизни Эда еще не было женщины, которую он хотел бы так же сильно. И с которой ему было бы так же хорошо. Значит, все вопросы могут подождать.

Они поговорят, чуть позже…

***

Спать в кресле, даже в разложенном, оказалось неудобно. Ами аккуратно села, стараясь не разбудить Эда. Кажется, за время пока они спали, «Призрак» успел долететь до Парадиза и сейчас мирно стоял в его порту. Деликатные члены команды не стали беспокоить своего капитана и отвлекать его от общества Ами.

Щеки запылали от стыда: теперь все догадываются, что они с Эдом стали любовниками. Мин, наверняка, будет подшучивать над ней и утроит свою подозрительность.

Ами подошла к кофемашине, нажала на пару кнопок, затем забрала чашку со слишком сладким, неважно пахнувшим напитком и села в навигаторское кресло. Инфосеть почему-то не открывалась. Ами попробовала зайти несколько раз, но ответа все не было.

— Старпом велел присматривать за императорской блудницей, — похожий на злого духа ИИ появился прямо перед Ами.

— Можешь сам включить какой-нибудь фильм или новостную программу.

ИИ расхохотался и исчез, оставив после себя «Наложницу Темного». Ами вздохнула и отхлебнула кофе.

— Почему ты постоянно смотришь этот сериал? — Эд подошел и поцеловал Ами.

— Он забавный. К тому же Мин закрыл мне доступ к инфосети.

— Разумное решение, — Эд обнял Ами за плечи и прислонился щекой к ее щеке. — Думаю, я поступлю также.

— Не доверяешь? — конечно, после стольких проколов, поведение Арлекина было вполне ожидаемым, но все равно обидно.

— А мне стоит?

— Нет, — Ами не могла ему врать. Только не Эду.

***

— Значит, она призналась.

Джонс задумчиво выпустил кольцо дыма и отложил курительную трубку в сторону. Эдвард несколько лет назад загорелся идеей перенять привычку самого старого и известного из космических пиратов, но дым настоящего табака из архаичной трубки чуть не сжег ему легкие. От одного т воспоминания об этом до сих пор кашлять хотелось.

— Не совсем. Но сказала, что доверять ей не стоит.

Эд долго сомневался, стоит ли рассказывать Джонсу об Ами, но потом разум все же перевесил чувства. Рисковать собой он мог, но поставить под удар весь Парадиз — это слишком.

— Я не знаю императора лично, но много слышал о нем. Как и о его жене. Если бы они в самом деле решили использовать эту девчонку, то поверь, мы бы ее не вычислили. Либо это все — череда случайностей, либо игра идет совсем на другом поле.

— И что мне делать?

Рискует, как же он рискует. А если Джонс прикажет избавиться от Ами? Эд отхлебнул виски прямо из бутылки и вытянул ноги вперед. Все же у Генри красивый кабинет: весь отделан деревом, уставлен дорогой мебелью, на стенах висят картины с изображениями космических кораблей. Настоящие, написанные красками на холсте, а не отображенные с помощью проекторов. Джонс заказывал «портрет» каждого из судов, ходивших под опознавательными кодами Парадиза, так что сейчас здесь было по меньшей мере тысяча картин. Где-то по левой стене, ближе к выходу, висели изображения «Волчицы» и «Призрака», Эд каждый раз ненадолго останавливался возле них, чтобы полюбоваться. Однажды его корабли также превратятся в космический мусор или уйдут «на гражданку», и тогда Джонс сменит их рамы на черные или белые.

Но черных здесь намного больше. Такова уж судьба космического пирата — однажды найти покой в неприветливой холодной бездне, а если повезет, то просто скопить достаточно денег на поддельные документы и провести старость на отдаленной тихой планете. Жениться, нарожать кучу детишек и придумать себе скучную биографию, чтобы с упоением рассказывать внукам о сложностях жизни капитана транспортного судна.

Нет, такая судьба уж точно не для него.

— Не знаю, впервые за долгие годы — не знаю. Я бы предпочел убрать девчонку по-тихому, но ссориться с императором не хочу. Верни ее домой, Эд, и постарайся больше не связываться с имперцами.

— Хорошо, так и поступлю.

— И без глупостей! Я тебя знаю.

Эд кивнуи и сделал еще один глоток. Конечно без глупостей. Он иначе и не умеет. Пожалуй, после этого дела ему понадобится еще одна сережка.

— Если все сделаешь, как нужно, примешь под свое командование еще нескольких капитанов. Многие уже выразили желание перейти под твою руку.

Адмирал Эдвард Найт.

Всего лишь подбросить импи его наложницу.

Всего лишь расстаться с самой прекрасной девушкой во всем обитаемом космосе.

Всего лишь сделать невозможное.

После их разговора на борту «Призрака» Эд довел Ами до жилого блока, затем ушел по делам и пропал на несколько часов. Вначале она не беспокоилась: мало ли куда мог отлучиться Арлекин? Затем начала нервничать. Они только-только прилетели, неужели Эд уже успел влипнуть в какие-нибудь неприятности?

Или затевает новое дело? Зачем-то же Эд вламывался в базу данных федератов. Знать бы, что творится у него в голове.

Ами еще пару минут посидела на кровати, затем решительно встала, привела себя в порядок и вышла из блока. Наверное, глупый поступок, но энфон она оставила в магазине для взрослых на планете-мегаполисе, а доступ к внутренней связи заблокировал Эд, так что придется идти самой и разыскивать Арлекина.

А если его похитили? Эд всегда в опасности. Самый «дорогой» из всех преступников в новой истории. Ами поспешила поскорее добраться до порта, все же док «Смеющегося признака» — единственное место, где можно найти Эда или хотя бы собрать информацию о том, где он может быть.

Шлюз не открывали пару минут, пока из динамика не разнеслось веселое щебетание Фионы:

— О, Сапфирчик! Две секунды.

После этого шлюз открылся и вниз спустился трап. Ами зашла внутрь, поклонилась вышедшему ее встречать Призраку и проследовала к капитанскому мостику.

Фиона сосредоточенно читала что-то с энфона, Мин перебирал оружие, сверяясь с таблицами на вирт-экране.

— О, шпионка! Все-таки затащила нашего кэпа в постель?

— Завидуешь?

— Ему? — ухмыльнулся Мин.

— Мне, — подмигнула ему Ами. Пожалуй, после того как вернется домой придется долго привыкать «держать лицо».

Фиона прыснула и уронила энфон. Даже Призрак зашелся в приступе зловещего хохота.

— Видишь, Сапфир и та заметила твои чувства.

— Ха-ха-ха! Этой шутке уже сколько? Правильно — семь лет. За это время Эд сменил с полсотни любовниц, я был женат и развелся, а вы все никак не угомонитесь. Но тебе, шпионка, ничего не обломится: через пару дней отправим тебя домой, и Эд будет только мой.

Он послал воздушный поцелуй и хихикнул. Ами же пожала плечами:

— В любом случае, у меня будет три недели на то, чтобы вернуться. Как раз успею прежде, чем вы перейдете к плотским утехам.

— Мы найдем способы, не волнуйся.

— Имперские демоны! Об этом нужно срочно рассказать остальным, — Фиона смотрела на них так, что Ами почувствовала себя персонажем «Наложницы».

— Нет никакого секретного имперского приема, чтобы лишить ее речи? — Мин отложил разобранный плазмомет в сторону и задумчиво почесал затылок.

— Есть. Месяц молчания ей обеспечен, — Ами подошла поближе к Фионе и склонила голову набок, словно бы выбирала место для удара. — Правда, есть серьезный побочный эффект: зрение тоже пропадет, как и слух.

— Оу-оу-оу! — Фиона подняла с пола энфон и теперь пыталась отгородиться им от Ами. — Я же пошутила!

— Я так и подумала, — кивнула Ами. — Но прием все же существует. Как и парочка других, способных здорово попортить внешность.

— А из тебя мог бы выйти неплохой член команды, — Мин улыбнулся и протянул Ами свой значок с изображением Арлекина — эмблемой экипажа «Призрака». — Половину абордажников можно было бы сократить.

— Учитывая мое образование, опыт работы и рекомендации — у вас бы не хватило денег на мои услуги. Все на что можете рассчитывать — моя дружба.

— Ооо, у меня никогда не было друзей из Империи! — оживилась Фиона. — Ради такого дела я, пожалуй, и вправду не буду ничего рассказывать ребятам.

— Вранье, Котику все сдаст, она давно ему глазки строит.

— Мужчины не любят сплетниц, — Ами села в навигаторское кресло и совершенно неподобающе закинула ногу на ногу. — Секретами нужно делиться с подругами. Лучше расскажите, где Эд?

— У Джонса, — ответил Мин. — Так что вернется он не скоро, можешь пока пошпионить здесь.


***


Идея Мина ей понравилась. Заняться все равно нечем, а так хотя бы пообщается с экипажем «Призрака». Напоследок.

Неужели Эд решится выгнать ее? Ами понимала, что с его стороны это будет правильным решением, но какая-то часть ее души надеялась, что Арлекин сделает иной выбор.

А сама бы она смогла отступить от своих принципов ради Эда?

Нет. Конечно, нет. В том-то и трагедия их отношений: она не предаст свою родину, Эд не бросит свой промысел.

— Мин, а почему вы с Эдвардом стали пиратами?

— Потому что дезертировали из космофлота Федерации. Подробностей не спрашивай, пусть лучше Эд расскажет. В конце концов, это он тогда вырубил нашего контр-адмирала, а я всего лишь пилотировал корабль.

— Я! Я могу рассказать. Эту историю кэп повторяет чаще, чем про то, что провел ночь с тройняшками, или про то, что в одиночку увел круизный лайнер Союза. И первой я хотя бы верю!

Фиона почти подпрыгивала на месте от нетерпения. Мин же покачал головой, затем угрюмо проговорил:

— Наших тогда окружили имперцы и громили, словно вместо боевых кораблей у Федерации беззубые транспортники. А нашу эскадру отправили охранять одного богатея, который решил немного попутешествовать по зоне военных действий. Вот тогда-то Эдвард набросился на контр-адмирала, взял его в заложники и, угрожая тому оружием, заставил отдать приказ о нашей передислокации. О дальнейшем можешь сама догадаться.

— И как вы смогли сбежать? — Ами наклонилась вперед и сжала подлокотники. Об этом эпизоде из жизни Арлекина она почти ничего не знала.

— Эд уже тогда был крайне наглым и везучим типом, да и не преследовали нас сильно.

— Они сбежали в похоронной капсуле, — хихикнула Фиона. — Есть легенда, что каждый погибший в космосе попадает к Генри Джонсу, который переправляет покойников на тот свет. Вот потому Эд и влез в эту капсулу.

— Угу, к нему мы и попали, — перебил ее Мин. — Через месяц блуждания в космосе. На самом деле, Эд рассчитывал на «падальщиков», их корабли плелись вслед за космофлотом Федерации, подбирали мусор и разграбляли такие капсулы. Они же взрываются через девять дней после своего запуска с корабля, а «падальщики» успевали вытащить из них все ценное: личные вещи погибших, кое-какие приборы. Но двое живых бойцов во внеатмосферных экзоскелетах оказались для ребят сюрпризом.

Ами растерялась, такого безумства она даже от Эда не ожидала. С другой стороны, что ему остальные аферы после такого? Несколько часов, а то и дней, лететь по открытому космосу в неуправляемой капсуле с кучей трупов?

— О, прелестный цветок! — на мостик вошел Поль, подкрутил усы и встал рядом с креслом Ами. — Вы все хорошеете! Поль думает, что пребывание рядом с нашим кэпом пошло вам только на пользу! Как и ему — пребывание рядом с вами. Поль уже чувствует, что скоро его позовут на свадьбу!

Конечно, как только Эд выкрадет ее с Атрокса, на который собирается спровадить.

— Один верит ведьме, которая подрабатывала в борделе, у второго пророчествует искусственная рука, третий предчувствует свадьбы…, — Мин задумчиво покрутил в руках какую-то деталь, затем выбросил ее в утилизатор. — Иногда думаю, что я — единственный нормальный человек на этом корабле.

— Поверь, это опасное заблуждение, — Ами встала и подошла к доктору. — Поль, а вы не могли бы проконсультировать меня по одному вопросу? Наедине?


***


Ами не было в блоке. Эд отругал себя за то, что запретил ей пользоваться средствами связи. Как теперь ее искать?

Эд одновременно боялся и за Ами и того, что она может сделать. Нельзя было оставлять девушку одну, можно было отвести ее на «Призрак», пусть бы пообщалась с командой. С корабля, кстати, он и решил начать поиски.

Ами нашлась там, но легче не стало: она была в медотсеке, беседовала с Полем. Что ей там могло понадобиться? Неужели заболела? Или… Нет, об этом Эд не хочет даже думать. Он так и метался под дверью, пока Ами не вышла.

— Ты здорова?

— Абсолютно, — Ами равнодушно прошла мимо и отправилась в сторону капитанского мостика.

— Зачем тогда ты ходила к Полю? — Эд вцепился в ее руку, вынуждая Ами развернуться к нему лицом.

— Это мое дело. Как и то, почему ты ходил к Джонсу — твое дело.

— Ты беременна?

Да, вот он и озвучил свои подозрения. Обычно Эд не забывал о контрацепции, но вчера все случилось слишком неожиданно.

Ами пару секунд недоверчиво смотрела на Эда, затем расхохоталась:

— Это так тебя волнует?

— Да, представь себе! — как будто они о чем-то несущественном говорят!

— И что это изменит? — она нахмурилась и сделала шаг назад, отдаляясь от Эда. — Ты передумаешь возвращать меня домой?

— А ты передумаешь сдавать нас импи? — откуда она только узнала о его планах? Мин проболтался, без вариантов.

— Видишь, это бы ничего не изменило. Но ты слишком рано волнуешься.

— А когда мне нужно будет начинать волноваться? — она специально его изводит? Неужели нельзя нормально ответить. Ребенок — это не шутки, это большая ответственность.

— Насчет детей? Не раньше, чем завяжешь с пиратством.

— Я же не прошу тебя уйти от обожаемого импи! Он же твой идеал! Еще бы: прекрасный, непогрешимый…

— Носит черную мантию и содержит гарем наложниц, — она во второй раз расхохоталась. — Эд, ты сам как ребенок. Ревновать меня к императору — глупо. Ты слишком мало о нем знаешь, как и обо мне. А теперь — и не узнаешь.

— Не узнаю. Завтра я верну тебя импи.

— Если ты так решил, я не буду противиться.

И все? Никаких просьб и уговоров? А если он ошибся, и Ами никакой не шпион, а обычная девушка попавшая в переплет? Угу, в Империи все хрупкие девчонки укладывают ровным слоем отряд кибернизированного спецназа.

— Ами, — Эд обхватил ее за плечи и посмотрел в глаза, — скажи, что мне не стоит этого делать! Пообещай, что не выдашь местоположение Парадиза и оставайся здесь!

— Пообещай, что откажешься от пиратского промысла, и мы сможем спокойно жить в Империи. Я все устрою.

Эд пару все смотрел и смотрел в ее глаза и не мог ответить. Дезертировать из армии — это одно, а стать перебежчиком — совсем другое. Они же воевали против имперцев! А теперь переселиться к бывшим врагам? И навсегда отказаться от пиратской вольницы?

— Вот видишь, никто из нас не может отступиться от своих убеждений, — грустно улыбнулась Ами. — Мы враги, Эдвард Найт. И только одному дано выиграть в этой схватке.

— Ты права. И это будет самая горькая из моих побед, поверь, — Эд притянул ее к себе и обнял.

— Из моих — тоже. Но давай хотя бы эту ночь проведем вместе?

Эдвард бы все ночи проводил с Ами. Самой прекрасной из женщин обитаемого космоса. И самой самоуверенной. Ее победа, как же!

Это будет триумф Алого Арлекина!

Это будет единственно верный поступок.

Это будет невыносимо больно для Эдварда Найта…


Глава 9

Ами проснулась и попыталась встать, нужно было закончить с одним делом, пока «Смеющийся призрак» не улетел с Парадиза. Дернула руками, но они оказались намертво приклеены к спинке кровати. Похоже на жидкие наручники: любимое средство фиксации заложников среди космических пиратов.

— Эд! Эд! — она окликнула Арлекина, но уже чувствовала, что его нет рядом.

Ами попыталась призвать духа-близнеца, но вся ее магия исчезла. Неудивительно: рядом с кроватью стоял небольшой подавитель. Неужели Арлекин перехитрил ее? Или просто решил проучить: сбежал куда-то, а ее оставил в беспомощном состоянии. Ами попробовала освободиться, но жидкие наручники способны выдержать и не такое усилие. И никаких подходящих инструментов в зоне досягаемости. Ами вздохнула и распласталась по подушке. Очень жаль, она не хотела применять силу в отношении Эда, но другого способа завершить ее миссию, похоже, нет.

Минут через десять в блок зашел Мин. Он расхохотался, увидев связанную Ами, затем укрыл ее одеялом и сел на кровать.

— Вот в таком виде ты мне нравишься, шпионка.

— Ты мне тоже нравился связанным. Для идеального облика не хватало только кляпа во рту.

— А ты и так хороша. Можешь болтать, мне не жалко. Я рад, что Эд, наконец, проявил здравомыслие и трезво оценил исходящую от тебя угрозу.

— Это глупо. Я столько дней свободно передвигалась по Парадизу, а сегодня Эд вдруг решил меня связать.

— Впервые он поступил правильно. Будем присматривать за тобой, пока не улетим отсюда.

Ами отругала себя за несдержанность. Столько всего наболтала, вот Эд ее и заподозрил. Ошибкой было считать его безалаберным мальчишкой, по уши влюбленным в нее. Нужно срочно что-нибудь придумать.

— Жаль, что ты так и останешься импотентом, — притворно вздохнула Ами.

— Ты же обещала, что через месяц все пройдет, — Мин недоверчиво сузил глаза и наклонился над Ами.

— Я говорила, что можешь забыть о женщинах на месяц. Но по истечении срока вспомнишь, вопрос в том, сможешь ли.

— Врешь же, шпионка!

Врет. Сейчас врет. Но Мин уже ей поверил. Осталось только чуть-чуть дожать его.

— Жаль, проверить ты сможешь только через месяц. Не к Джонсу же тебе идти с этой проблемой? А на борту «Призрака» будет мало возможностей уединиться для этой процедуры.

Он нахмурился, слегка побледнел от злости, затем вытащил из-за пазухи флакончик растворителя и побрызгал на наручники.

— Учти, там за дверью сторожат Котик с Рыжим, с приказом стрелять на поражение.

Ами пожала плечами и села, натянув на себя одеяло.

— Я улечу с вами, даю слово чести. Соскучилась по дому и родным. Сейчас же позволь сходить в ванную комнату, затем вернемся к твоей проблеме.

Он кивнул и отодвинулся, давая Ами встать. Через несколько секунд она уже стояла в ванной и смотрела на свое отражение. Здесь, на некотором отдалении от подавителя стало легче. Ами зажмурилась, призывая духа-близнеца, и, когда открыла глаза, рядом уже стояла ее точная копия. Прекрасно, теперь у нее есть чуть меньше пяти минут, чтобы выполнить свою миссию и не попасться никому на глаза.


***

Ее сознание тоже разделилось на две части: одна вернулась к Мину, вторая затаилась в ванной, выжидая удобный момент для побега. Не самый сложный случай, делиться на четыре части было гораздо сложнее, но и сейчас ей нельзя медлить: не успеет соединить части до истечения срока — умрет.

Ами подошла к Мину, поводила того по комнате, якобы выбирая место с наиболее благоприятной энергетикой, а на самом деле — ей просто нужно было поставить его так, чтобы старпом не видел дверь.

— Теперь раздевайся.

— Что? — он настолько сильно возмутился, будто бы Ами принуждала его принести присягу Империи.

— Если хочешь, чтобы я тебе помогла, придется раздеться. Но только если хочешь. Мне-то, как сам понимаешь, все равно.

И насчет раздеться — тоже ложь, но нужно же как-то протянуть время.

Ами подмигнула второй себе, скорчила рожицу спине Мина и выскользнула за дверь. Котик и Рыжий напряглись, но через мгновение уже повалились на пол, вынуждено перезагружая свою систему. Ами несколько дней наблюдала за киборгами и подбирала «отмычки» для электронной части их мозг, так что теперь ее магия сработала безупречно. Хорошие ребята. Даже жаль, что пришлось так на них воздействовать, но ей нужно алиби. Камеры в этой части коридора тоже временно сломались и теперь транслируют на пульт охраны закольцованную запись топчущихся на месте киборгов.

Теперь нужно быстро добраться до технического уровня, а оттуда — к секретному, скрытому ото всех сектору.

Мин краснел, бледнел, оглядывался по сторонам, затем все же спустил штаны на пару сантиметров.

— Нужно полностью, — Ами скрестила руки на груди и отвела взгляд в сторону.

— А без этого никак?

— Если бы можно было обойтись, я бы не настаивала. Это не самое желанное для меня зрелище.

— Конечно, ты же специализируешься по более высокопоставленным членам. Минимум — капитанским. Или это был аванс для будущего адмирала Найта?

— О да! На самом деле, я метила в постель к Джонсу. Эд — это жест отчаяния. Если будешь и дальше доставать меня, можешь забыть о моем благородном порыве. Но, думаю, ты проживешь и без секса. Зато сможешь безболезненно сменить пол, чтобы пилотировать корабли Эда.

— Ладно, ладно, извини, — Мин примирительно поднял руки вверх, затем сдвинул штаны еще на один сантиметр. — Ты, в принципе, неплохая девчонка, если бы не шпионила в пользу импи, вполне могла бы стать членом нашей команды.

Членом их команды? Невидимая для камер Ами бежала по коридору, старательно обходя редких встречных людей, еще несколько сотен метров и она доберется до своей цели.

Заманчивое предложение, раньше она и не предполагала, что однажды захочет покинуть родную планету и поселиться где-нибудь еще. Как и не думала о том, чтобы сменить свою профессию. Мин не прав, шпионки из нее не вышло. Не будь Эд настолько доверчивым, он бы давно уже раскусил Ами, усыпил ее и в бессознательном состоянии выбросил на какой-нибудь мало обитаемой планете.

Ами замерла под неприметной дверью и теперь тщательно подбирала энергетическую отмычку для замка.

— А ты уверен, что я хочу к вам присоединиться? — Ами изогнула бровь, затем подмигнула Мину. — Я сейчас пойду приготовлю нам кофе, а ты пока настройся и все-таки разденься. Представь, что пришел на прием к врачу.

— Сравнила тоже. Поль — это не сексапильная девушка моего лучшего друга.

— Эду мы ничего не расскажем. Никогда.

Ами всыпала кофейные зерна в аппарат и подставила под него две чашки. Все же мужчины — загадочные создания: Мин столько лет служит старпомом у одного из самых безумных капитанов и ввязывается во все авантюры, зато боится раздеться перед женщиной.

***

За дверью оказались дроны, не меньше пятидесяти боевых машин, поджидающих неосмотрительного вора. Но Ами выдохнула, сконцентрировалась и побежала вперед, невидимая для следящих приборов дронов. Еще дома она множество раз отрабатывала этот прием: не так сложно спрятаться от машин, будь здесь люди, ей пришлось бы намного тяжелее. Правда, такая магия опустошала ее резерв с ужасающей скоростью, но Ами и не нужно прятаться от них вечно — только несколько секунд, необходимых чтобы преодолеть коридор.

Джонс хорошо прятал свои секреты, но в Империи умели выведывать самые сокровенные из тайн. Как и подбирать ключи к самым сложным замкам. Ами и была таким ключом. Тщательно выточенным и подброшенным под дверь Джонса с одной единственной целью — стащить у него копию кодов для управления Вратами.

Ами открыла и вторую дверь, затем шмыгнула в помещение и устало привалилась к двери. Сил почти не осталось, а ей же еще нужно будет вернуться назад. Ничего, нужно действовать, отоспится на корабле у Эда.

— Даже под пытками, — согласился Мин. — Нет, я так не могу, давай ты закроешь глаза?

— Поцелуй меня Уводящий! — Ами поставила на стол две кружки с кофе и подошла к Мину. — Нельзя же быть таким стеснительным! Я уже устала тебя уговаривать.

— А кто такой Уводящий? — старпом неуверенно пристпустил брюки, Ами же вытащила из аптечки пару перчаток и натянула их на руки.

— Уводящий Во Тьму — наш бог смерти. Чувствую, мы здесь так и дождемся его прихода. Давай, зажмурься и на раз, два, три…

…три нужно встать и дойти до ячейки кристаллической памяти. Сколько же их здесь? Ами будет сложно быстро отыскать необходимую, а ведь еще обратная дорога. Сколько бы она не тянула время с Мином, все равно не успеет. И что тогда? Прорываться с боем? Императрица дала ей четкое указание: если не удастся скопировать информацию — уничтожить ее вместе с носителем. Без «Врат» Парадиз не сможет долго скрываться от вездесущих полицейских Федерации или войск Империи.

Так, нужно просто довериться интуиции и она подскажет, где хранится то, что ищет Ами. Джонс слишком давно уехал с родины и забыл, на что способны его соотечественники. А Ами была весьма способной ученицей лучшего мага Империи.

Множество проводов и длинные ряды держателей для кристаллов. Наверняка, здесь остались записи еще с тех времен, когда станция принадлежала Первым. Ами почти бежала мимо стеллажей, пока чутье не подсказало, что она близко к цели. Затем она провела рукой над одним из рядов и в нерешительности замерла. Какой-то из этих трех, какой именно — разобрать невозможно.

И времени для сомнений больше не осталось. Киборги очнутся через несколько секунд и сразу же оправятся искать нарушителя. До воссоединения осталось совсем немного времени. Ами схватила все три кристалла и побежала к выходу.

— Ой…, …, как же больно! — Мин не прекращал ругаться, словно бы Ами специально причиняла ему боль. Ну да, специально слегка переусердствовала с давлением на точки, но мог бы и потерпеть! Все же мужчина и воин, бывший офицер космофлота Федерации, в конце концов! А ноет, как малыш.

— Это энергия вновь течет по закупоренным каналам, вот и поднывает немного. Зато сразу виден эффект, — Ами неопределенно махнула рукой и хмыкнула, после чего выбросила перчатки, вымыла руки и пододвинула к себе чашку с кофе.

— И что мне делать с этим эффектом?

— Ооо, нет, даже не проси! С этой проблемой тебе придется разбираться самостоятельно.

Только бы он ушел, только бы ушел! Пусть даже привяжет ее обратно к кровати. Вторая половина как раз закончила с кристаллами и уже спешила обратно.

— Мин! — в блок ворвались растрепанные Котик и Рыжий. — Здесь кто-то чужой. Наши системы принудительно перезагрузили стерли несколько секунд аналоговой памяти.

— Шпионка? — старпом обернулся к Ами, выжигая ее взглядом. Кажется, помощь с побочным эффектом от ее манипуляций ему больше не требовалась.

— Я не отошла от тебя ни на шаг, — невозмутимо ответила Ами, продолжая пить кофе. Как ей теперь соединиться? Нужно отвлечь всех троих, а магии у ее второй половины совсем не осталось. — У всякой подозрительности должен быть предел.

— У подозрительности нет предела! Так что ребята пока что покараулят тебя, а я свяжусь с Эдом, чтобы организовал нам вылет.

***

Ами уже задыхалась от нехватки магии и жизненных сил. Нужно было срочно соединиться со второй половиной, но ту сторожили двое киборгов. И снова вырубить их не получится: элементарно сил не хватит. Время убегало, оставляя все меньше шансов на благополучное завершение этого дела.

Она шла следом за киборгами и одновременно рядом с ними и никак не могла придумать способ остаться в одиночестве. Решение пришло как-то само собой, стоило только взгляду зацепиться за дверь туалета.

Небольшое воздействие на собственные энергетические каналы, и Ами сильно затошнило. Можно было бы обойтись и без этих сложностей, но Котик и Рыжий четко считывали все ее реакции и малейшие изменения в организме. А так — даже они остановились и повернулись к Ами

— Тошнит, — выдавила она, закрыв рот рукой. — Я сейчас.

И почти побежала в сторону туалета. Котик пошел следом, держась на некотором расстоянии от Ами. Она же шмыгнула внутрь санузла, налетела на свою половину и сразу же соединилась обратно. Киборг все же зашел следом и уставился над склонившуюся над раковиной Ами:

— Здесь же был еще один человек!

— Можешь поискать, — она поплескала на лицо водой и прополоскала рот со специальным очищающим составом.

Котик безразлично обследовал все кабинки, проверил сушилку и душ, даже под раковину заглянул.

— Человек точно был. Женщина. Остального не разобрал. Сильные помехи. Ты знаешь что-то о ней?

— Я знаю только об одной женщине, которая была в этом туалете — о себе.

И не соврала же! Котик только нахмурился и встал возле дверного косяка, наблюдая за Ами. Но это все мелочи. Главное — чтобы он не заметил трех кристаллов в ее кармане. Они хоть и крошечные, но все же киборг мог обратить внимание на новые предметы.

Ами еще раз умылась и направилась к выходу. В одном Мин ей помог — убираться с Парадиза нужно было как можно скорее.

По пути им встретилась недовольная Джейн, кажется, «Волчица» летела пристыкованной к «Призраку» и на некоторое время девушка-пилот оказывалась не у дел.

— Джейн! — Ами подошла к ней и взяла за руки. — Я хотела попрощаться. Боюсь, на время полета Эдвард запрет меня в какой-нибудь каюте. Что бы там ни было, но я не желала никому из вас зла. Удачи тебе во всем и…, - Ами наклонилась к самому уху Джейн, попутно запихивая ей в карман кристаллы, — присмотрись к своему навигатору. Ты ему нравишься, я чувствую такие вещи.

Джейн обняла и поблагодарила Ами, но скорее из вежливости. Девушка была по уши влюблена в Арлекина и чуть ли не в рот тому заглядывала, что ей интерес Грега? Глупенькая совсем, не видит настоящих чувств и гонится за собственной мечтой. Эд вряд ли воспринимал Джейн всерьез. Да и Ами — тоже. Иначе не согласился бы так легко отправить ее домой.


Глава 10

На борту «Призрака» Ами обыскали еще раз, Мин все предлагал снова обследовать девушку на медицинском сканере, но Эд запретил это делать. Впрочем, сканер не обнаруживал кристаллы памяти, уж это-то Ами успела разузнать у добродушного Поля.

Пока киборги заканчивали с е обыском, «Призрак» успел отстыковаться и вылететь из порта. Затем — короткий перелет до здешнего кольца «Врат» и душащая пелена подпространства. Ами устало опустилась в кресло, чтобы было легче справиться с накатившей дурнотой. Повинуясь жесту Эда, остальные члены экипажа вышли из каюты, оставив их наедине.

— И как я теперь буду без тебя? — Арлекин сел на подлокотник и обнял Ами.

— Найдешь другую девушку, с которой вы будете поочередно связывать друг друга.

— Боюсь, у меня не хватит денег на такого же высококлассного специалиста, как ты, — Эд перебрался поближе и усадил Ами к себе на колени.

— Могу связать еще раз, в качестве прощального подарка. Совершенно бесплатно, — она потянулась к его губам и поцеловала, медленно смакуя их вкус. Человеческая память несовершенна, пройдет совсем немного времени и черты Эда начнут таять, расплываться, оставляя после себя лишь общие впечатления. Только чувства не исчезают так быстро. Сейчас Ами со всей отчетливостью осознавала, что будет ждать Арлекина, сколько бы лет на рудниках ему не присудили.

— Боюсь, в таком случае развязывать меня будет сам импи, — Эд все же прервал их поцелуй ради очередной подколки, и того, чтобы начать неспешно расстегивать блузку Ами.

— Скорее — императрица, она давно хотела заполучить тебя под свое командование, — не самое лучшее время для таких игр, но другого им может и не представиться. Так зачем же отказывать себе в удовольствии?

— О, говорят — красивая женщина. С удовольствием бы поболтал с ней. А импи не будет ревновать?

Ами стащила с себя одежду и теперь нарочито медленно раздевала Эда, будто бы случайно задевая особо чувствительные точки на теле.

— Вряд ли. Ты по сравнению с ним сильно проигрываешь.

— И в безрассудстве?

— Особенно — в безрассудстве. И в умении выбирать момент для разговора…

Спустя какое-то время их заставил оторваться друг от друга вызов по внутрикорабельной связи. Испуганная Фиона почти кричала: «Кээп, приди срочно на мостик! Тут тааакое!». Эд выругался, натянул на себя брюки и побежал туда. Ами же поспешно оделась и отправилась следом.

На капитанском мостике Ами застала странную картину: Эд стоял возле стены с поднятыми вверх руками. Рядом с ним замер Мин, нацелившийся из двух парализаторов в Фрея и Айвена. Фиона по-прежнему сидела в пилотском кресле, но рядом с ее виском застыл импульсник Джеда. Рыжий и Котик замерли друг напротив друга, оба невооруженные, но от того не менее опасные. Посередине всего этого безумия замерли Силв, командир абордажной команды и трое его подчиненных.

— Что здесь происходит? — Ами осторожно сделала несколько шагов в сторону, выбирая себе наиболее удобное место для атаки. Жаль, что ее резерв по-прежнему был пуст, но даже с имевшимися крохами она могла многое.

— Разве не видишь, шпионка? — Мин нервно сглотнул, все так же переводя взгляд со Фрея на Айвена и обратно. — У нас мятеж! Не даром импи пожелал Эду преданных друзей.

— Вы хотите получить награду за голову Арлекина? — догадалась Ами.

— И за тебя, — уточнил Силв, подходя к ней поближе. — Импи же не обманет? Шестьсот тысяч — солидная сумма, ради такой можно и поступиться своими принципами.

— К счастью для вас, не все люди одинаковы. Император от своих слов не отказывается, так что получите все в полном объеме.

— Тогда добро пожаловать на наш круизный бриг, — он злорадно улыбнулся и приглашающе махнул рукой. — Он доставит вас прямо домой, прелестная леди.

— Ами, не слушай его. Силв и прочие — предатели, помоги мне освободиться. Мы и так собирались вернуть тебя домой. — Эд договорил и с мольбой посмотрел на Ами.

Конечно, он же помнил, как она разобралась со спецназом, наверное надеется, что и в этот раз Ами вытащит их с Мином. Но кое-что изменилось: теперь ей уже не выгодно спасать парней.

Ами покачала головой и повернулась к Силву:

— Полетим в тот сектор Империи, который я укажу. Иначе вас тоже схватят, наши законы одинаково строги в отношении всех пиратов.

Командир абордажной команды кивнул, после чего дал отмашку и Эда, Мина, и остальных выбравших неправильную сторону стали паковать в жидкие наручники.

— И у меня одно условие, — Ами замерла напротив Силва, сконцентрировавшись на своей магии. Пусть только попробует отказать — и этот мятеж будет самым коротким за всю историю пиратского флота. — Вы сейчас же отправите Мина и остальных на борт «Волчицы» и предоставите им возможность вернуться на Парадиз.

— А не слишком ли много условий, детка? — высокий и широкоплечий командир навис на Ами. Захотел напугать ту, что лично знает самого Темного императора? Ха-ха!

— Не много. Если вы хотите получить деньги и остаться на свободе. Поэтому — с нами летит один Арлекин.

— Ну хор-рошо, — наконец выдавил Силв. — Но не зазнавайся слишком сильно.

— Я полечу вместе с ним, — бросил Мин, пихнув от себя одного из бойцов. — Мы столько пережили, так что и на имперские рудники отправимся вдвоем.

— Это любовь, — хихикнула Фиона.

— Да плевать на ваши подначки, — огрызнулся Мин.

Через минуту старпома уже скрутили и увели куда-то, следом за ним ушел и Котик, оставив Рыжего приглядывать за Джедом и Эдвардом.

Ами в последний раз взглянула на Арлекина, вздохнула и тоже вышла. Им предстоит проделать большой путь, прежде чем достигнут Империи, поэтому нужно отдыхать.

***

От лекарств Поля накатила странная слабость и равнодушие. Забористые штучки! Все же док знает, что делает. Зато и нытье Мина переносилось гораздо легче.

— Я говорил, что эта шпионка нас погубит!

— Именно такого — не говорил, — отмахнулся Эд, — и погубила она только меня, ты мог спокойно лететь на Парадиз. «Шпионка» обеспечила тебе такую возможность.

— Не надейся, я тебя так просто не оставлю. Фиона — стерва! — Мин обошел их камеру по периметру и стукнул кулаком по стене. — А мне она нравилась…

— Позариться на деньги — не самая плохая черта для настоящей пиратки, тебе так не кажется? А за мою поимку обещают самый солидный куш в новой истории обитаемого космоса.

Эдвард завалился на разложенное жесткое кресло и уставился в небольшой обзорный экран. Последняя милость Призрака для бывшего капитана. Подпространство всегда было разным: то темное, как неосвещенные каюты, то сверкающее миллиардами звезд.

Сейчас же оно походило на обычное ночное небо. Подумать только: больше десяти лет Эдвард не жил на планете, не ходил по настоящей земле, не вдыхал чистый воздух, не употреблял нормальную пищу…

— Тысяча имперских боевых мутантов! Если бы я мог придумать хоть один вариант, как можно провернуть такое дельце, то поставил бы свои пенсионные накопления на то, что ты рассчитываешь забрать вознаграждение за свою поимку и смыться! Но это же немыслимо! Никто не обманывал имперцев. Они же тебя на молекулы разберут и сверят с записями. Не подсунуть кого-то вместо себя, не смыться из-под их носа. Никаких шансов.

— Угу, — кивнул Эд. — Никаких шансов. Поэтому тебе лучше остаться здесь. Я уговорю Силва добросить тебя до Парадиза.

— Предателям закрыт вход на нашу базу.

— Кто знает? Возможно он убедит Джонса, что я более не достоин быть капитаном.

— Эдвард Найт! Я знаю тебя с первого класса военной школы. Ты что-то задумал! — продолжал гнуть свое Мин.

— Ничего такого, — Эд пожал плечами и отвернулся к стене. — А сейчас я хочу выспаться, все же через несколько часов мы пребудем в Империю.

***

Казалось бы, после попадания на территорию Империи Ами должно было стать лучше: родное государство, вокруг патрули космических рейнджеров и множественные автономные станции слежения и боевого реагирования, выше концентрация тех самых полей, что позволяют творить магию. Но тревога и злость на себя и судьбу никак не отпускали. Впервые она встретила человека, которого могла бы назвать своим спутником и тот оказался космическим пиратом. Упертым и крайне принципиальным пиратом. Только бы он не совершил какую-нибудь глупость, вроде побега. Ами не представляла, как будет жить в мире, в котором не будет Эда.


Она взволнованно ходила по каюте и наблюдала через вирт-экран за окружающим космосом. На вид — такие же звезды, как на территории Федерации, и такие же чужие. Ни одно из виденных ранее мест не напоминало Ами созвездия, движущиеся по небу Атрокса. Чужой мир, который она не понимала и не знала.


Через пару минут рядом с «Призраком» стали собираться патрульные дроны и тяжелые катера рейнджеров. Наверняка кто-то уже связался с Фионой и затребовал опознавательный код корабля. И хотелось верить, что этот код будет в порядке, иначе «Призрак» найдет вечный покой, превратившись в космический мусор.


— Эй, Сапфирчик, там подружка тебя спрашивает, — бодро проговорила Фиона по внутренней связи. Ами быстро вышла из каюты и побежала в сторону капитанского мостика. Если это Руби, то нужно действовать как можно быстрее, пока «подруга» не решила взять инициативу в свои руки.


Виртуальная копия Руби расхаживала по мостику, пугая немногих собравшихся. Фиона все так же сидела в пилотском кресле, Рыжий занял место навигатора, а Силв развалился в любимом кресле Арлекина. Ами захотелось вышвырнуть его оттуда, словно бы такими действиями командир абордажной команды оскорблял Эда.


— Здравствуй, милая, — копия Руби вытянула губы трубочкой и послала Ами воздушный поцелуй. — Дома без тебя успели соскучиться.


— Здравствуй, Руби. Я тоже соскучилась, жаль, подарков не припасла.


— Ни одного? — она притворно нахмурилась.


— Один все же есть. И у этих замечательных людей тоже кое-что для тебя припасено.


— Неужто сам Арлекин? — Руби удивленно всплеснула руками. — Персональная камера в императорской тюрьме уже заждалась его. Выводите бедолагу сюда, хочу посмотреть на него.


— Нет, Руби. Ты. Не. Будешь. На. Него. Смотреть.


Ами старалась говорить как можно спокойнее, но внутри у нее все буквально кипело от злобы. Арлекин — пират, он совершил много преступлений против Империи и должен понести заслуженное наказание. Но Руби здесь не причем! Она не должна была вмешиваться. Почему именно Руби? Неужели император не доверяет Ами? Что же, через пару часов у нее будет шанс спросить об этом лично.


— Буду, Сам приказал приглядывать за Арлекином и вполглаза — за тобой. Тебе не верят, Сапфирчик.


— А тебя боятся, Рубинчик.


— Не больше, чем тебя, сестричка.


— Так она твоя… Ооо…, - Фиона повернула голову, наблюдая за Ами. Ей бы лишь сплетни собрать. Невозможная девушка! Как и все из команды Арлекина. Однозначно, он выбирал их себе под стать.


— Но пока что я главная в этой операции. Поэтому дождись прикажи начать стыковку и жди нас с Арлекином.


Ами подошла к пульту и оборвала связь прежде, чем Руби успела ответить. Фиона буквально пожирала ее взглядом, требуя изложить в деталях всю историю их взаимоотношений с капитаном Имперского судна.


— Поверь, правда превосходит все твои фантазии, — Ами похлопала ее по плечу и направилась в сторону выхода. Пусть любопытство съест эту предательницу.

***

Ами подошла к каюте, в которой держали Эда и Мина, кивнула двум стоящим на страже бойцам и неспешно скользнула внутрь. Хотелось растянуть время, как можно дальше отодвинуть тот момент, когда придется отдать Арлекина Руби. А после — и судебной системе Империи, работающей быстро и беспощадно.

Попытаться уговорить его пойти на сотрудничество? Которая по счету это будет попытка?

Не стоит в очередной раз мучить его и себя, пора бы уже принять тот факт, что все закончилось и с достоинством снести этот удар судьбы. Она справится. Сколько их уже было, таких ситуаций, когда казалось, что выхода нет. И надежды тоже нет, но потом все заканчивалось. И это тоже закончится, пускай и через несколько лет, когда Эда выпустят из тюрьмы. Сейчас же они, возможно, проведут вместе последние минуты. Только она, Эдвард и …Мин.

Ами сощурилась, глядя на Мина, тот же с крайне обозленным видом направился к выходу. Наверняка уже назначил ее виновной в предательстве команды и всех прочих неприятностях.

Два коротких удара, и старпом начал медленно оседать на пол. Ами подхватила его и дотащила до полетного кресла. Эд наблюдал за ее действиями почти равнодушно, как будто самым интересным в каюте было изображение в вирт-окне.

— Уже пора? — лениво спросил он и неспешно сел.

— Да.

Она рассчитывала на другое прощание, другие слова, другие действия. Но Эд в упор не замечал Ами: он встал, надел рубашку, застегнул все пуговицы, после чего повторил то же самое с камзолом, расчесался, надел шляпу, поправил ее и направился в сторону выходу.

— Ты могла бы не будить Мина? Надеюсь, у Силва хватит совести добросить его до Парадиза или одной из отдаленный планет.

— Хорошо, — кивнула Ами. Возможно, они видятся в последний раз, а Арлекин беспокоится только о своем старпоме. Или все их отношения были игрой Эда, ведомой из только ему одному понятных соображений, а теперь больше нет смысла притворяться?

Ами незаметно вздохнула и пошла вслед за Арлекином: что бы там ни было, но ей следует до конца выполнить свой долг. Поэтому Ами быстро догнала Эда, взяла его под руку и повела на борт «Кровавого камня» — корабля своей «сестрички». Руби никогда не отличалась скромностью.

Сейчас Ами меньше всего хотелось прикасаться к Арлекину, но если тот задумал какую-нибудь глупость, Ами хотела первой среагировать на его выходку. В случае чего, ей легко удастся обезвредить пирата, другим членам экипажа Руби — тоже, но они будут действовать гораздо жестче.

Они с Арлекинов замерли возле шлюза, так и не решаясь идти дальше. Кажется, «сестричка» отдала приказ отстыковаться от «Призрака», потому как по корпусу «Камня» прошла легкая дрожь. Наверное, сейчас предателям уже переводят вознаграждение за поимку Арлекина и возвращение Черного Сапфира, еще пара минут — и Фиона врубит маршевые двигатели и покинет территорию Империи. По крайней мере, на ее месте Ами поступила бы именно так — космические рейнджеры не дремали и ни за что не упустили бы возможность задержать прославленный пиратский отряд.

— Сапфирчик, познакомь меня с нашим гостем? — Руби подошла к Арлекину и погладила того по щеке. Эд расплылся в улыбке и подмигнул ей. — Вроде бы он, но словно какой-то дури объелся, признавайся, что-то задумал?

— Ничего такого, — он пожал плечами. — Хотел унять волнение перед встречей с такой красоткой.

— Надо же! Вроде не врет, — Руби поцеловала его в щеку и отошла на пару шагов назад.

— Переводите деньги, — распорядилась она по внутренней связи. — И пусть эти пройдохи сматываются отсюда, пока я добрая.

Руби развернула вирт-экран и через него любовалась на силуэт улетающего «Призрака». Ами шепотом пожелала удачи Мину, он хоть и тот еще тип, но точно не заслуживает того, чтобы быть выброшенным в открытый космос. А от Силва не знаешь, чего можно ожидать: сегодня он продал капитана, завтра — выбросит бывшего друга за борт.

Эдвард отстранился от Ами, подошел к экрану, и протянул к нему руку, словно бы прощаясь со своим кораблем. После чего взял себя за одну из сережек и исчез.

***

Миниатюрный генератор подпространства обжигал ухо, но Эд не решался выдернуть сережку. Кто бы знал, что дурацкая привычка к побрякушкам однажды поможет провернуть такое дельце.

«… из засекреченных источников нашего новостного канала стало известно, что сегодня в 12.24 по эталонному времени Федерации Эдвард Найт совершил побег с корабля имперского флота. Подробности этого происшествия выясняются. Наш военный эксперт не мог прокомментировать данную ситуация и как-то пролить свет на то, посредством каких технологий возможно было совершить подобное…»

Эдвард посмеялся над выдуманным новостным объявлением и сделал неловкий шаг вперед. Не так-то легко ступить на невидимую дорогу посреди бескрайнего космоса. Редкие осколки астероидов или другого космического мусора составляли рваную тропинку посреди бездны, и Эду приходилось прыгать, чтобы перемещаться между ними. В инструкции к генератору говорилось, что все вокруг иллюзорно, и в подпространстве можно двигаться хоть по потолку, но на то, чтобы шагать по пустоте не хватило бы отчаяния даже у Алого Арлекина. И так было не по себе от того, что он без всяких защитных средств передвигается по открытому космосу.

Миниатюрный генератор подпространства был один на всем Парадизе. Когда-то давно они захватили эту штуку в числе прочих при нападении на военный линкор Федерации. Джонс сразу же забрал его, как и некоторые другие приборы, себе и никому не рассказывал об его предназначении. Эду даже было стыдно, что они похитили прототип и, возможно, затормозили грядущий научный скачок. Ведь пока что Федерации не удавалось создать портативные модели генераторов, только огромные, предназначенные для космических кораблей. В тоже время многие имперцы с помощью своей магии умели создавать такие переходы.

Но и с этим генератором было не все гладко, недаром же Джонс не использовал его ни для одной из операций. Не разрешил бы и для этого безумства, но Эд не стал спрашивать и искренне надеялся, что обретение шестисот тысяч имперских золотых эквивалентов примирит самого легендарного из пиратов с потерей одного прибора.

Эдвард прыгал между осколками, уже сомневаясь, что сможет когда-нибудь выбраться из этого места. Пейзаж вокруг не менялся, словно бы Эд ходил по кругу, вместе с тем с каждым шагом сил становилось все меньше. Если он ближайшие пару минут не выберется из этого места, может остаться здесь навсегда.

Когда он уже почти отчаялся, внутренний голос шепнул, что ему нужно свернуть с дороги. Не так-то легко было решиться сделать шаг в пустоту, но оно того стоило: впереди маячил силуэт «Призрака», точнее — множественных осколков корабля.

Все это иллюзия, иллюзия. На самом деле «Призрак» цел, сейчас Фиона уже должна врубить их взломанные и улучшенные маршевые двигатели и на всей возможной скорости удирать от имперцев. Они обговаривали план в деталях, на Эд постоянно боялся, что что-то может пойти не так. Как в случае с Мином. Вот зачем он поперся следом за Эдвардом в Империю? И поделиться с ним подробностями плана не получалось. Слишком много времени старпом проводил с малышкой Ами, та могла почувствовать подвох.

Он сбежал от имперцев, забрав деньги за свою поимку.

Точнее, почти сбежал: еще нужно выбраться из подпространства и убедиться, что «Призрак» покинул пределы Империи. Сущий пустяк.

Эд почти бежал в сторону обломков своего корабля, стоило же ему добраться до центра этих обломков, как пространство вокруг искривилось, вывернулось наизнанку и сложилось в очертания коридора. Почти сразу Эда подхватил под руки Котик и помог дотащиться до каюты.

***

Ами испуганно прижалась к вирт-экрану, наблюдая за улетающим силуэтом «Призрака». Двигатели пиратских кораблей самые мощные во всем обитаемом космосе, для других судов просто нет необходимости в таких скоростях: слишком быстро изнашиваются, пожирают много топлива, велик риск поломки при таком небрежном использовании. И к чему такие сложности, если даже на самой крошечной яхте есть генератор подпространства?

Но и «Камень» — не самый медленный корабль и главный калибр у него мощный. Одно точное попадание — и от «Призрака» останется только кучка космического мусора. Оставалось надеяться только на удачу Арлекина и то, что он все же продумал свой побег. Знать бы еще, как он это провернул. Насколько знала Ами, в Федерации не было технологий для телепортации или создания переносных генераторов подпространства.

— Сбежал твой мальчик? — Руби обняла ее за плечи и поцеловала в щеку. — Догоним и собьем? Пусть знает, как обижать мою сестричку.

Ами отпихнула ее и встала напротив:

— Нет! От мертвого Арлекина нет никакой пользы! Тем более кристаллы с кодами к «Вратам» у нас.

— Ну ладно, не беспокойся, я буду с ним нежной!

Руби кровожадно улыбнулась и посмотрела на экран, на том сразу же высветилось окошко для связи с пилотом и стрелковой командой.

Остановить, вырубить, не дать ей произнести приказ.

Но это будет предательство, после такого Ами отдадут под военный трибунал. И самое страшное — в таком случае получится, что она предала всю свою семью.

— Попугайте нашего шута и аккуратно проводите до границы. Но так, чтобы он не заподозрил неладное.

Руби отключила связь и подмигнула Ами:

— У наших правителей другие планы на этого живчика. Могу поспорить, что знай он о них заранее — сам бы вернулся в мои заботливые руки.


Глава 11

Ами несколько секунд собиралась с силами, прежде чем решилась открыть дверь. Нельзя сказать, что она не любила императрицу, но все же предпочитала общаться с его величеством, ли же с господином Кейташи.

Ее величество была невероятно строга к окружающим и не прощала никаких промахов. Но и сама их не совершала. Она всегда держалась несколько отстраненно, словно бы подчеркивая свое превосходство над окружающими. Из всех знакомых Ами людей, пожалуй, только император спокойно переносил общество ее величества. Но он и сам был…

Все же не стоит обсуждать императорскую чету, даже мысленно, даже наедине с собой. Именно им Ами обязана своей жизнью и своим нынешним положением в обществе. Если бы не их участие, она бы действительно стала чьей-нибудь наложницей.

— Не стой на пороге, проходи, — ее величество ненадолго отвлеклась от нескольких десятков открытых перед ней вирт-экранов и кивнула Ами.

— Добрый день, ваше величество.

— Здравствуй, Ами. Я рада нашей встрече.

Она едва заметно улыбнулась и указала рукой на кресло. По ее непроницаемому лицу сложно было понять, действительно ли она рада или только отдает дань вежливости. Также непонятно было сердится ли она за побег Арлекина или наоборот, довольна тем, что кристаллы с кодами для управления «Вратами». Возможно, Ами нужно собирать вещи и готовить примирительную речь для родственников?

— Нет, я не злюсь на тебя, — императрица свернула все, кроме одного, экраны и кивнула изображению секретаря. Через пару мгновений он уже спешил в кабинет с двумя чашками чая. Улыбчивый молодой человек услужливо подал Ами ее чашку, вторую поставил перед ее величеством и поспешил скрыться за дверью. Все было проделано быстро, четко, без единого лишнего движения. Секретари у императрицы менялись с фантастической скоростью, редко кто из них выдерживал сумасшедший темп работы и завышенные требования руководительницы. Но этот держался уже более трех месяцев, чем вызывал восхищение у Ами.

— Не заметила ничего странного? — императрица сделала не большой глоток и испытывающее посмотрела на Ами. — Нет, на заметила. Жаль. Повторюсь, я считаю, что со своей задачей ты справилась неплохо, побег Арлекина сложно было предотвратить, но…

Она замолчала, но Ами прекрасно знала, какие слова последуют дальше. Сложно, но не невозможно. Стоило немного подумать и проанализировать его поведение. Мини-версии генераторов подпространства были большой редкостью, но Ами знала о них. Значит, могла предположить, что Арлекин сможет воспользоваться одним из них. А также то, что команда не предаст своего капитана. Она же столько дней провела с ними, должна была разобраться в их чувствах.

— Прошу, дайте мне еще один шанс, — Ами прикусила губу, из последних сил удерживая себя от того, чтобы вскочить и повиснуть на руке у императрицы.

— Ты — сильный боец, Ами. Но к подобным операциям тебя больше не допустят. Это решенный вопрос. Таковы же рекомендации твоего непосредственного руководства. Слишком много ошибок ты допустила, и не будь Арлекин таким самодовольным раздолбаем, падким на женские прелести, тебя бы уже давно потрошили где-нибудь в секретных подвалах Федерации. Знаешь, сколько готовы заплатить их спецслужбы за возможность исследовать одного из нас?

Ами пришлось собрать все силы для того, чтобы не отвести от императрицы взгляд. А еще ее сжигал стыд: для отчета руководству пришлось в деталях расписать все дни, проведенные вместе с Эдвардом. Даже те моменты, о которых она предпочла бы никому не рассказывать.

— Наверное, мои слова прозвучат обидно, — продолжила ее величество, — но изначально никто и не рассчитывал на твой успех. Просто на симпатию Арлекина и его тягу к небывалой добыче.

— Вроде императорской наложницы? — голос все равно дрожал и никак не получалось справиться с этим.

Императрица кивнула.

— А так же на то, что в случае опасности ты сможешь отбиться от пиратов и подать нам сигнал с Парадиза. Нам нужна была смута среди пиратов из-за назначенного за поимку Арлекина вознаграждение и договор с Федерацией о совместных операциях против пиратов и террористов. А после побега твоего бывшего любовника мы получили то, что хотели. И коды для управления «Вратами» — тоже. Это достойный поступок и мы, несомненно, наградим тебя за него. А руководство подберет тебе новое место службы. Не волнуйся, мы не выбросим тебя на улицу.

— А как же Эд? Что теперь будет с ним?

— По его следу пойдет Руби и несколько других рейнджеров. Его побег — слишком большой удар по престижу Империи, его нельзя оставлять безнаказанным.

— Разрешите мне его поймать, я справлюсь.

Ами недовольно слизнула с губы кровь. Надо же, так разволновалась, что прокусила губу. И попробуй разберись из-за чего: своей судьбы или судьбы Эдварда. Определенно стоит поймать этого подлеца, но отдавать его в руки Руби?!

Ее величество слегка склонила голову набок, намекая, что ожидает более убедительных аргументов.

— Я лучше всех здесь знаю Эдварда Найта. И вы спрашивали о странностях… Секретарь — не человек, скорее всего — киборг.

Дикое предположение: нанимать на столь высокую должность улучшенного человека считалось неприличным, но Ами долго наблюдала за Котиком и Рыжим и теперь видела такие же черты у незнакомого ей помощника.

— Хорошо, — ее величество улыбнулась. — Я дам тебе корабль, команду и две недели на поимку Арлекина.

— Благодарю, — Ами вскочила с места и сразу же согнулась в поклоне.

— Не спеши. Это будет корабль Руби.

***

Эдвард третий день отмечал успешное завершение своей аферы. Голова уже раскалывалась от постоянного шума, выпивки и разного рода детоксикантов. Но прервать затянувшееся веселье он никак не мог — Джонс предупредил, что если Эд покинет пределы Парадиза, то он лично собьет «Призрак», выловит из обломков тело самого непутевого из своих капитанов, запакует его в подарочную коробку и отправит императору.

Джонс был в ярости от того, что Эд проигнорировал его прямой приказ: вернуть Ами императору и залечь на дно. Даже причитающаяся пятая часть от добычи его совершенно не радовала. Предводитель братства вольных капитанов бушевал уже который день и пытался убедить Эда вернуть импи его деньги. Только все это зря. Не для того он расстался с Ами, чтобы просто так отказаться от самого большого куша за всю историю Парадиза.

Эд налил себе новую порцию виски, стукнулся с молчаливым Мином и залпом выпил все. Проклятая шпионка! Он так верил ей, так надеялся, что она все же встанет на его сторону, поможет подавить мятеж… Сделай Ами так, и Эд, возможно, отказался бы от своих планов. Но нет, драгоценный импи для этой девчонки важнее всего остального. Подумать только, а он чуть не влюбился в нее. Или не «чуть»?

— Скучновато без нашей шпионки, не находишь? — Мин пододвинул к себе тарелку с сырной нарезкой и теперь задумчиво разглядывал ее, выбирая кусочек по вкусу. — Не ожидал, что ты так просто от нее откажешься.

— Как мне конкурировать с самим импи? — Эд взмахнул руками, при этом задел один из стоявших на столе стаканов. Тот упал на пол и закатился под соседний столик. Ну надо же! Пластик! А Билли утверждал, что использует только настоящее старомодное стекло. — Синеглазая стер-рва! Только и думала о том, как бы побыстрее сбежать от меня.

— Нет. Эд, все не так просто. Она могла сбежать от нас еще на Макрополисе, но не стала. Ей что-то нужно было на само Парадизе. Или кто-то.

— Мин Хэ, ты столько времени убеждал меня бросить Ами, а теперь недоволен, что я все-таки это сделал.

— Я доволен. Но не понимаю, — Мин выглядел совершенно трезвым. Похоже, он, как заботливая мамочка, пришел сюда просто приглядывать за Эдом и не собирался ничего пить. — Ты так долго таскался за этой девчонкой и потом просто отдал импи? Свою добычу? Свой Черный Сапфир?

— Не мой. Ты прав, зря я вообще ее похищал. Ами была на Парадизе, и только имперские боги знают, что она могла здесь разузнать. Возможно, флот ее величества уже летит сюда для сокращающего удара.

— Угу, она хочет забрать тебя в плен и сделать своим личным наложником. Эд, не смеши. Сейчас у Империи просто нет возможности взять штурмом Парадиз, война с Иными сжирает все ресурсы нашего заклятого соседа. К тому же, — он склонился над столом и прошептал, — Джонс-то тоже не человек. А У Первых свои разборки, в которые они не любят вмешивать людей. Потому-то Парадиз и не трогают.

— Ну что ты несешь? — Эд возмущенно стукнул новым стаканом об стол, расплескав все виски. Официантка покачала головой и на всякий случай составила с подноса еще два чистых стакана. — Джонс — не человек? Тогда почему он не сидит в Империи вместе с другими таким же не-людьми?

— А кто их разберет? — Мин пожал плечами, после чего налил себе немного виски. — Возможно, ему стало скучно. Возможно, не поделили что-то с сородичами, а возможно — он до сих пор работает на Империю, пощипывая Федерацию. Никто не знает, сколько лет он правит Парадизом.

— Да брось, Джонс руководит здесь чуть больше тридцати лет, нормальный срок для человека.

— Угу, а мы с тобой — добропорядочные подданные Федерации, два фермера с отдаленной аграрной планеты. Кэп, ты иногда просто эпично тупишь: любые документы и хроники можно подделать, нам ли не знать об этом? А за столько лет все обитатели Парадиза успели смениться по нескольку раз, никто и не предавал значения, как давно здесь Джонс и не пора ли ему бы уже состариться.

— Просто теория заговора какая-то. Тебе бы сценарии для сериалов смотреть, — Эд решительно отставил бутылку в сторону. Хватит уже бестолково напиваться, нужно выспаться и обдумать план дальнейших действий.

— Для нового сезона «Наложницы Темного», благо теперь у нас есть наглядный пример. Поцелуй меня импи! Я уже скучаю без нашей шпионки. Может, все же выкрадем ее? — Мин криво ухмыльнулся, намекая, что шутит.

Если бы у Эда была хоть какая-то надежда на благополучное продолжение их отношений, он бы точно выкрал Ами из-под носа импи. И не потому, что это стало бы очередной вехой в его биографии, а потому, что жить без этой девушки почти невозможно.

Его энфон едва слышно пиликнул где-то в кармане, Эд вытащил его и прочитал сообщение от незнакомого пользователя: «Прячься так далеко, как только сможешь. Иначе скоро я свяжу тебя по-настоящему». Эд со злостью стер это сообщение и вернул отставленную бутылку обратно.

— Кажется, она скучает сильнее.

***

На самом деле скучать Ами было некогда: почти все время уходило на подготовку операции по захвату Арлекина и на попытки призвать команду Руби к порядку. Всю глубину недоверия императрицы Ами почувствовала уже в процессе сбора их отряда: никто не видел в ней руководителя и не желал слушаться.

От постоянных шуточек и подначек Ами уже потихоньку сходила с ума. Еще и Руби, как назло, исчезла куда-то бросив свою неадекватную команду, сплошь состоящую из мужчин. Впрочем, это было неудивительно, «сестричка» не переносила других женщин, Ами долгие годы была единственной из ее подруг.

Последней каплей для нее стало то, что Ян, пилот «Кровавого камня» начал в открытую клеиться и предлагать приятно провести время вместе. Ами мило улыбнулась ему и поманила в свою каюту, после чего приперла к стенке и в деталях объяснила, что между ней и Руби сходства гораздо больше, чем может показаться на первый взгляд. Ян беспомощно кивнул, признавая ее правоту и право распоряжаться на корабле. Впрочем, что еще ему оставалось? После вмешательства Ами голова — единственное, чем он мог шевелить.

Отвратительные поступок с ее стороны, госпожа Руоки была бы крайне недовольна, если бы о нем узнала. Но сейчас она далеко, а Ами нужно как-то выполнить свое задание. А Ян в попытках завоевать расположение Ами рассказал, что драгоценная «сестричка» перед своим исчезновением оставила четкие указания саботировать приказы нового командира и постараться довести ее до увольнения.

Руби за это ответит! Как она могла? Дело же не только в Ами, но и в самом престиже Империи, с такими вещами не шутят!

Но после того как мотивы поведения команды прояснились, все пошло на лад. Всего несколько показательных стычек — и Ами стали бояться ничуть не меньше, чем Руби. Поэтому, когда она отдала распоряжение лететь на территорию ограниченного протектората Федерации без капитана — ее сразу же послушались. Впрочем, «сестричка» так и не оставила ее в покое — зашла на борт «Камня» за несколько секунд до отлета.

— Сапфирчик, куда собралась? — ее воркующий голос мог обмануть кого угодно, но только не Ами.

— Искать того, кто поможет нам проникнуть на Парадиз.

— К чему такие сложности? — Руби взяла ее под руку и повела к себе в каюту. Правильное решение, ни к чему команде знать о размолвках между их командирами. — Запустим в сеть информацию о новом ценном грузе и поймаем твоего любовничка на живца.

Если бы все было так просто… Проверка списка кораблей, прошедший через «Врата» превратилась для Ами в настоящую манию. Трижды в день и один раз ночью она изучала полученную благодаря «ее» кристаллам информацию и искала в ней данные о «Призраке» или «Волчице». Кто знает, что способен натворить Арлекин? Или — что способен сделать Джонс, когда узнает, насколько Эдвард подставил все пиратское братство? Ведь благодаря его побегу, император смог договориться с Федерацией о подписании ряда договоров о совместных операциях против пиратов и террористов.

— Эд никуда не вылетал в последние дни. Думаю, Джонс приказал ему сидеть тихо и не высовываться. Нам нужен способ попасть на их базу.

— У нас есть коды от Врат, с этим проблем не будет.

Ами тяжело вздохнула и уставилась на Руби. Она специально подначивает? Стоит «Камню» только появиться у Парадиза, как корабль собьют за несколько залпов. Главный калибр исследовательской базы не сравним с оружием их линкора. И незаметно подобраться к базе не выйдет: они точно не знают, какие именно следящие системы установлены на базе, а скрыть одного человека от камер и целый корабль — несравнимые действия.

— Ладно, ладно, шучу я, — Руби налила им по бокалу непонятного, ярко-бирюзового напитка и подсела совсем близко к Ами, так. После чего угостила ее и попыталась обнять за плечи. — Штурмовать парадиз ради одного сомнительного типчика — не лучшая затея, но я не представляю, как еще можно туда попасть. Пиратишки держатся за свое братство.

— Я знаю того, кто не так предан их идеалам. И к тому же имеет счеты к Эду.


Глава 12

Гарри назначил им встречу на одной из планет ограниченного протектората Федерации. Если Макрополис-6 представлял собой один бесконечный мегаполис, то Клабом правили Игра и Веселье. Безжизненная планета, не обладающая собственной атмосферой, смогла стать одним из крупнейших развлекательных центров всего обитаемого космоса. Казино, кабаре, бои без правил и бордели, самые рисковые внеатмосферные гонки и много чего еще, за что в более цивилизованных местах уже давно бы отправили в колонию на несколько лет. Но на Клабе можно было развлекаться любым способом, который только способна изобрести человеческая фантазия и на какой хватит ресурсов.

Федерация сквозь пальцы смотрела на творящие здесь дела и в обмен требовала только честно платить за все налоги. И надо признать, Клаб приносил их не мало.

С орбиты искусственные оазисы казались огромные светлячками, облепившими тело мертвой планеты. Особенно Ами поразила огромная фигура кролика, выложенная из розоватых огней посреди кратера. Размах, конечно, поражает, но как можно было соорудить подобную безвкусицу? Даже если это реклама самого большого в этой галактике борделя. Ами слышала, что в Империи тоже хотят построить свой аналог Клаба, но сейчас она серьезно сомневалась — а стоит ли? После нескольких шагов по местному космопорту, Ами уже молилась Ведущему По Пути, чтобы это будущее средоточие веселья располагалось как можно дальше от ее дома.

Тысячи рекламных объявлений лавиной засыпали ее энфон, несколько десятков зазывал из различных казино и отелей облепили их с Руби со всех сторон. Яркая голографическая реклама, громкая музыка и людские крики — все это в один миг обрушилось на Ами, почти лишив способности адекватно мыслить. Хотелось растолкать всех и убежать обратно на корабль. Но Руби обняла ее за талию и уверенно потащила вперед. Через несколько минут они, наконец, выбрались из этой толчеи и попали в пустой коридор, Ами же облегчено выдохнула и потерла глаза.

— Тебе не стоило улетать из дома, — Руби невесомо прикоснулась к волосам Ами и заправила за ухо выбившуюся прядь волос. — Там тихо и спокойно, большой мир не для таких правильных девочек.

— Поэтому ты приказала своим парням нарочно доводить меня? Правда надеялась, что меня может сломать такая мелочь? — Ами сложила руки на груди и чуть склонила голову набок.

— Скорее — подтолкнуть к принятию нужного решения. Всем было бы лучше, вернись ты домой. Никто же не воспринимает твое участие в операциях всерьез. Даже в этой заварушке с Арлекином тебя использовали только в качестве блестящей приманки для ловли равенов.

Она снова попыталась приблизиться, но Ами слега качнула головой, намекая, что делать этого не стоит. Руби временами заигрывается, и если ее не одергивать, может перейти все мыслимые рамки.

— Людям свойственно менять свое мнение об окружающих. Давно ли тебя саму считали ни на что не годной психопаткой? А возможно — и сейчас считают, поэтому и отправили меня вместе с тобой.

Руби пару мгновений буравила Ами взглядом, затем расхохоталась и подставила ей локоть:

— Красивая кукла и неадекватная садистка — чем не идеальная пара для поимки самого удачливого пирата за всю историю обитаемого космоса?

— Я уверена, — Ами обняла «сестричку» за плечи и повлекла за собой, — мы с тобой способны и на большие свершение, особенно если не будем преднамеренно мешать друг другу. А сейчас нас ждет Гарри.

Грозный Гарри действительно уже ждал их, распивая чай на пару с светловолосым киборгом. Руби мысленно произнесла:

— Это все осложняет. Будем надеяться на благополучное завершение разговора.

— Я с ним справлюсь, если что-то пойдет не так.

-Здравствуй, Гарри. Помнишь меня? — Ами подсела к капитану и лучезарно улыбнулась. До этого они виделись только один раз, во время прогулок по Парадизу вместе с Арлекином, но по глазам Гарри было заметно, что он узнал Ами.

Через минуту к ним подошел накачанный, слишком слащавый и смазливый, чтобы быть человеком, официант и предложил меню. Гарри заказал себе еще одну чашку чая, Руби же наугад ткнула в название какого-то коктейля. «Сестричка» выглядела беззаботной, но на самом деле она уже просчитывала ситуацию и возможные пути для побега из этого клуба, в случае если все пойдет не так.

— Сколько здесь еще его людей? — прозвучал в голове ее голос.

— Я вижу еще четверых. Но думаю, их больше.

Ами подкрепила свое послание образами замеченных ею пиратов с Парадиза.

— Постарайся вычислить всех, иначе не смогу их отвлечь.

— Конечно помню, ты — Черный Сапфир, шпионка и шлюха, — он криво улыбнулся и отсалютовал ей чашкой чая. Киборг принялся буравить взглядом Руби, словно бы почувствовал ее магию. — И я очень надеюсь, что не зря потратил средства на этот перелет.

— Мы все компенсируем, милый, — Руби подмигнула ему и послала воздушный поцелуй.

— Сексуальный интерес близится к нулю, оранжевый уровень угрозы у обеих, — бросил киборг и вернулся к своему чаю.

— Спасибо, Маркиз, — Гарри обнял Ами за плечи и прошептал на ухо: — Весь этот бар принадлежит моему приятелю, так что не думай, что меня удастся захватить так же легко, как Арлекина. Ах да, ты же и его не поймала.

Гари отстранился и захохотал, киборг поддержал веселье своего капитана. Ами же с благодарностью забрала у официанта свой бокал с коктейлем и дружелюбно улыбнулась гари.

— Его свобода временна. Как и твоя, Дэниэл Гаррисон. И ты понимаешь это, иначе не согласился бы на встречу.

***

— В мире вообще нет ничего постоянного. Но сейчас моя свобода при мне. Как и свобода Эдварда при нем. Но вы хотите это изменить, не так ли? — он, наконец, отодвинул чашку, намекая, что настало время для серьезных разговоров.

— Какой догадливый, — Руби игриво облизала нижнюю губу.

— Видишь еще кого-нибудь? — в ее мысленной речи явственно чувствовалось волнение.

— Нет. Зато теперь знаю, как можно будет вырубить киборга. Не бойся, сестричка, мы справимся.

— Догадливость, в числе прочего, долгие годы оберегала мою жизнь.

— Твои условия? — лучше уж сразу узнать, чего хочет этот тип.

— Имперский каперский патент, — Гарри повернулся к Ами и посмотрел в глаза. Сейчас он не выглядел настолько самоуверенным, как в первую минуту их разговора. Страх и тревога владели его разумом, все же ставить условия Империи не тоже самое, что разговаривать с «шпионкой и шлюхой». — И обещание, что Арлекина предадут справедливому суду.

— Решил вспомнить о своем друге? Не бойся, ему найдут достойное применение, — Руби пересела поближе к киборгу и теперь задумчиво рисовала пальцем узоры у него на щеке. Маркиз продолжал сидеть с каменным лицом. Однако Ами чувствовала в нем нарастающее возбуждение и какую-то почти детскую радость. Любому мужчине будет приятно почувствовать симпатию красивой женщины. А зная тягу «сестрички» к сильным светловолосым мужчинам, умеющим подчиняться — симпатия могла быть вполне искренней.

— Ишь какой резвый! А ты ведь обещала, что он согласиться нам помочь, — в мысленной речи Руби слышались саркастические нотки.

— Он и согласился, — Ами старалась, не присоединять эмоций к своему посланию, но сама она была готова выть от отчаяния. Ее план провалился и неизвестно, как теперь можно все исправить. Почему Гарри не попросил денег? — Только с условиями.

— Разберемся, Сапфирчик. Приготовься незаметно вырубить киборга. Я возьму под контроль нашего Гарри, — она продолжила лучезарно улыбаться подручному капитана. Ами же приготовила заклинание, чтобы запустить принудительную перезагрузку системы у киборга. Оставалось надеяться, что у Руби есть план.

— Сам Арлекин меня мало волнует, но есть законы пиратского братства, которые я уважаю, — капитан Гаррисон снова взял себя в руки и теперь буквально излучал уверенность. Патент — слишком серьезная просьба, пока что Империя не выдала ни одного и вряд ли выдаст в дальнейшем. Своей просьбой Гарри просто не оставил им выбора.

— Давай! — мысленно крикнула Руби.

Маркиз дернулся, как будто почувствовал их мысли, но Ами успела закончить свое воздействие раньше, чем он успел отреагировать. Спустя мгновение киборг уже повалился на диван, оставшись без поддержки своей технической части. Взгляд Гарри остекленел, руки застыли, так и не дотянувшись до чашки, даже грудь не вздымалась в такт дыхания. Словно бы кто-то спрятал живого человека и заменил его манекеном. Это было что-то новенькое, обычно попавшие под воздействие Руби выглядели совсем иначе. «Сестричка» растет.

Грозный Гарри неуклюже дернулся, как шарнирная кукла, затем зажмурил глаза, открыл их и обнял Ами за плечи и прошептал ей на ухо:

— Вот видишь, у меня все под контролем, — после чего отстранился и улыбнулся одной из типичных улыбок Руби. Сама же она обмякла и завалилась набок.

— Капитан, что происходит? — Маркиз уже справиться с неполадками и теперь пребывал в полной боеготовности. В случае необходимости Ами могла бы вырубить его еще раз, но вначале нужно узнать, что задумала Руби. Она же не сможет долго поддерживать контроль над Гаррисоном.

— Все в порядке, — Гарри сделал глоток чая, после чего махнул рукой в сторону Ами. — Упакуй эту девицу, мы доставим ее на Парадиз. У нас с Арлекином вышли некоторые разногласия, хочу их загладить.

***

Маркиз отреагировал мгновенно: подскочил к Ами и заломил руку ей за спину. Через пару мгновений к ним подоспели еще несколько приспешников Гарри, сразу же заслонившие своего капитана и окружившие Руби.

— Сколько сможешь его удерживать? — Ами позвала «сестричку», надеясь, что та все же услышит.

— Минут пятнадцать. За это время нужно добраться до корабля и спрятаться где-нибудь в уединенном месте, — Руби говорила медленно, растягивая слова. Разделение внимания давалось ей непросто: Гарри сразу же замер неподвижным истуканом. Если он будет и дальше так себя вести, его подручные могут заподозрить что-то неладное.

— Этого мало. Не меньше двенадцати — чтобы дойти до порта. Еще пять-семь на предстартовую подготовку корабля, и странно будет смотреться, если капитан сразу после взлета закроется в каюте с двумя девушками.

Ами в четверть силы дернулась, намекая, что ей неудобно. Но Маркиз не собирался ослаблять хватку.

— Я не собираюсь никуда сбегать, пусти уже!

— Здесь должны быть комнаты для отдыха, пойдем туда. Нужно выиграть время и придумать, как дальше удерживать этого типчика, — Ами прикидывала, сможет ли она сама контролировать Гарри. На практике такие воздействия она еще ни разу не пробовала, знала механизм только в теории. Кажется, настало самое время сделать шаг вперед — от ее возможностей сейчас зависела их с Руби благополучие. Если Гаррисон выйдет из-под контроля, вполне может в самом деле отвезти ее на Парадиз, в качестве подарка для Арлекина. Или для Джонса.

— Отнеси ее в мой номер, — произнес «Гарри», после чего указал на Руби: — эту кису — тоже. Хочу пообщаться с ними в более тихой обстановке.

— Спятила? — Ами дернулась еще раз, мысленно прикидывая, куда в случае чего будет выгоднее бежать. — А если у него нет здесь своего номера?

— Тогда готовься к драке. И не забудь прихватить мое бессознательное тельце, когда будешь удирать.

На их счастье киборг с минуту подумал, после чего взвалил Руби на плечо и понес куда-то. «Гарри» же схватил Ами за руку и потащил следом. Они протиснулись через обступивших их пиратов, прошли мимо целого ряда пустующих сейчас столиков, затем зашли в какую-то неприметную дверь, спустились на лифте вниз и вышли в просторный коридор, похожий на тот, что бывают в дорогих отелях. Кажется, Гарри считался здесь хорошим клиентом.

Маркиз дошел до одной из комнат и застыл пред дверью, уставившись куда-то в стену.

— Открой, наверняка ключ у Гарри, — Ами едва заметно подтолкнула «сестричку» к двери.

— И где он? — мысленно Руби паниковала, но «Гарри» только расхохотался, притянул Ами за талию к себе и попытался поцеловать.

— Приложи кисть, наверняка он в чип с идентификационной информацией встроен! — после чего совершенно искренне пихнула занявшую чужое тело «сестричку» и влепила ей пощечину. — Только тронь меня еще раз, скотина!

«Гарри» расхохотался, киборг же понимающе хмыкнул и предложил свою помощь в деле укрощения строптивый девиц. К счастью, Руби, наконец-то перестала тупить, открыла дверь и затолкала упиравшуюся Ами внутрь. Маркиз же занес бессознательную Руби, уложил ее на диван. После чего еще немного потоптался на пороге и вышел. Точнее — «сестричке» пришлось его выгонять, по лицу парня было заметно, что он был бы не прочь поучаствовать в намечающемся веселье.

Как только они остались вдвоем, Руби вынырнула из сознания Гарри и теперь скулила от боли, обхватив голову руками. Сам же капитан ошарашенно разглядывал пространство номера и уже начал тянуться к своеу энфону. Ами успела раньше: один удар по особой точке в основании шеи, и капитан Гаррисон рухнул на пол, полностью утратив контроль над своим телом.

Ами перевернула его на бок, но перетаскивать на диван не стала. Силы ей еще понадобятся, а Гарри — мужчина не маленький. Ничего с ним не случиться за полчаса лежания на ковре. Пусть тренирует выносливость, будущий капер их императорского величества, чтоб его.

— О чем ты вообще думала, когда взяла его под контроль? — Ами обессилено опустилась на диван рядом с «сестричкой». — Надо было попробовать договориться. Теперь нам неизвестно сколько времени придется водить его, как марионетку ежеминутно опасаясь, что кто-то из команды почувствует подмену их любимого капитана.

— У тебя были другие идеи? Что же ты их скрывала? — Руби встала, подошла к мини-бару и наполнила два бокала вином. — Арлекин нужен Империи, и наше дело — доставить этого живчика на Атрокс. Давай отложим пустую болтовню до лучших времен, передохнем немного и детально обговорим план дальнейших действий.

— Да, ты права. Нужно доделать все до конца, потом настанет время для разговоров.


Глава 13

Ами уже в третий раз пыталась взять под контроль тело Гарри. Талантами к воздействию на разум, как у «сестрички», У нее не было, но сейчас они и не понадобятся. Нужно кое-что попроще: всего лишь управлять чужими мышцами, так, словно они твои. Всего лишь двадцать минут продержаться в режиме раздвоенного сознания. Дойти до корабля, приказать лететь на Парадиз и скрыться в каюте. После этого — управление телом капитана снова возьмет на себя Руби. С одной стороны — невообразимо долго, Ами никогда раньше не пробовала такого разделения. Но с другой стороны — сейчас ей не понадобится создавать копию собственного тела, энергия будет тратиться только на ментальный контроль за телом Гаррию Почему же ничего не получается? И каждая неудачная попытка отнимает кучу сил.

Она смотрела на Гарри и одновременно была внутри него.

Нелепое тело, лежащее на полу ровно посередине разноцветного, дико безвкусного ковра. Ноги согнуты и притянуты к животу, руки же конвульсивно дергаются, как и вся верхняя половина туловища.

Ноги не слушаются совершенно, словно бы сам Гарри не желала отдавать ей свою нижнюю половину. Два и руки пока что бестолково дергались, привыкая к командам нового «хозяина». Нужно сконцентрироваться и взять тело под контроль. Это не сложно. Вышло у Руби, выйдет и у нее.

Пошевелить рукой. Теперь — второй. Подтянуть ноги, опереться и встать. Голова кружилась, а конечности мелко тряслись, словно бы от перенапряжения. Где-то на задворках сознания чувствовался гнев и страх самого Гарри. Ами мысленно попросила у него прощения и пообещала вернуть тело в целости и сохранности.

Даже самый невнимательный, насквозь равнодушный человек поймет, что с капитаном Гаррисоном не все ладно. Мутный, стеклянный взгляд, дрожащие руки и ноги, неестественная осанка. Ами закрыла лицо руками, чтобы хоть на мгновение отрешиться от этой чудовищной картины и перебороть свой страх перед неудачей.

Все будет хорошо. Если сейчас не выйдет взять тело Гарри под контроль, они с «сестричкой» просто сбегут. Благо сделать это из номера в отеле гораздо проще, чем из наполненного людьми бара.

Чужие мышцы не слушались, чувства Гарри давили все сильнее, его разум пытался вытолкнуть Ами прочь. Она выдохнула, после чего полностью задавила чувства бывшего хозяина тела и сделала неуверенный шаг вперед.

Все не так плохо, как она опасалась. Чуть-чуть тренировки, и подмены никто не заметит.

— Осваиваешься потихоньку? — Руби подошла вплотную и пристально вгляделась в глаза Гарри.

Так забавно наблюдать за ней сразу с двух ракурсов.

Ведущий По Пути, дай ей силы! Столько лет потратила на тренировку навыка разделять сознание, а использует его для каких-то глупостей: то освобождает Арлекина от полиции, то ловит для нужд Империи.

— Нет, ничего не выходит! — покачала головой Ами. — Он выскальзывает из-под контроля.

— Гадкие имперские шлюшки, хотели меня заколдовать? Продам вас на первом же невольничьем рынке! — «Гарри» резко двинулся к Руби, заставив ту испуганно отшатнуться. Ами же не выдержала и расхохоталась. — Вот видишь, даже ты мне поверила, значит есть шанс, что поверят и члены его команды.

— На это вся надежда. Потому что если ты оплошаешь — нам обеим не поздоровится.

— Не нагнетай. Мы сможем отбиться и от большего числа противников.

Сестричка не успела ей ответить, как в дверь номера вломился киборг в компании с незнакомой девицей. Совершенно невзрачная, невысокая и очень тощая, она внушала Ами какой-то иррациональный страх. Девушка не была воином или магом, скорее уж она походила на работника спецслужб. Во время практики Ами успела насмотреться на таких: неприметные, постоянно улыбающиеся люди, лица которых стирались из памяти, стоило только отвести от них взгляд. Но именно их больше всего боялись в учебном центре и во всех подразделениях войск Империи: сотрудников контрразведки выбирали тщательно и долго готовили, но и полномочия им давали крайне большие.

Нет, что за глупости. Откуда на пиратской корабле бывший контр?

— Зачем приперлись? — стоило бы немного больше пообщаться с Гарри, прежде брать его под контроль. Сейчас Ами совершенно не представляла, как тот повел бы себя в такой ситуации.

— Маркиз запаниковал, что с тобой что-то могло случиться, — незнакомка как бы невзначай прошла вглубь комнаты, продолжая всматриваться в присутствующих. — Не доверяет он имперским девкам. И я тоже.

— Только глупец пригласит в номер двух красивых девушек, чтобы им доверять! — Руби кокетливо облизала губы и плюхнулась на диван рядом с Ами. — Ну, или импотент.

— Мы здесь, ваш кэп жив, здоров и… — начала говорить Ами и сразу же перебила сама себя, но уже от лица Гарри:

— И взбешен, что вы мешаете мне отдыхать. Я звал на помощь? Просил следить за мной? Заглядывать через каждые пятнадцать минут?

Киборг виновато отвел взгляд, а девушка не доверчиво сощурилась, словно бы начала подозревать подмену своего любимого кэпа. Но Ами спокойно выдержала ее взгляд, капитан не баловал свою команду и явно не позволял себе панибратства, как Эдвард. Из памяти Гарри всплыло имя девушки — «Хельга».

— А теперь, — Ами нахмурила брови и махнула рукой в сторону двери, ты, Хельга, берешь Маркиза за руку и отправляешься вместе с ним готовить «Лисицу» к вылету. Мы вас догоним через пару минут.

Подчиненные Гарри поспешили к выходу, изредка бросая обеспокоенные взгляды на своего капитана. Она в чем-то прокололась? В чем? Нужно что-то добавить…

— Все настроение мне испоганили. Защитнички, мать вашу! Чтобы к моему приходу «Лисица» была готова лететь на Парадиз.

Ами сняла очки и начал их полировать. И только после этого киборг подхватил Хельгу под руку и потащил к выходу.

***

Ами выдохнула и повалилась на диван. Это раунд они выиграли, но сколько их еще впереди? Кто даст гарантию, что их не раскусят в самом начале полета? Или, что еще хуже, на Парадизе? Не так-то легко притворяться посторонним человеком, особенно тем, которого не знаешь.

— Не кисни, Сапфирчик, — Руби похлопала ее настоящую по плечу и, послала воздушный поцелуй «Гарри» и направилась в сторону выхода. — Идем, господа пираты не будут ждать своего капитана до следующего года.

До следующего не будут, однако пару минут можно было передохнуть. Ами тяжело вздохнула сразу в обоих своих обликах и направилась к выходу. После чего взяла себя под руку, с неудовольствием отметив, как растрепались волосы с правой стороны и самая стойкая в обитаемом космосе тушь едва заметно осыпалась с ресниц.

Она поправила прическу и смахнула мельчайшие черные комочки с век. Как только Руби удается всегда хорошо выглядеть? Или она просто меньше внимания обращает на свою внешность?

— Ты уже распланировала, как мы переправим Арлекина в Империю? Не сможем же мы до самой границы удерживать контроль над бедолагой Дэниэлом? Он же так рассудка лишится.

Руби подхватила «Гарри» под локоть с другой стороны и кокетливо прижалась всем телом к его боку. Для кого только старается? Для камер охраны?

— А тебе его жаль? — Ами удивило такое проявление чувств у «сестрички». Но Руби лишь равнодушно пождала плечами, намекая, что у нее есть и другие причины торопиться с освобождением Гарри из-под их контроля. — Конечно, есть. Если мы взяли под контроль одного пиратского капитана, то почему бы не провернуть подобный фокус с другим?

— Ты уверена, что Арлекин вообще захочет с тобой встретиться?

— При чем здесь его желания? — Ами широко улыбнулась и выглянула из-за тела «Гарии» так, чтобы поймать взгляд «сестрички». — Забыла? Мы его подарок, а от подарков не принято отказываться.

***

Быть капитаном определенно здорово. Хоть и хлопотно. Ами всего несколько часов провела на этой должности, но уже успела втянуться и проникнуться работой. Огромная махина корабля и десяток человек команды — и все они беспрекословно слушались своего капитана. Точнее — ее. Ами не питала иллюзий насчет своих навыков и способностей, все же «Лисица» благополучно добралась до Парадиза в основном благодаря усилиям команды и авторитету Гарри, а не ее стараниям, но все равно было во все этом нечто такое… притягательное.

Даже подпространство перестало вызывать у нее тошноту и головокружение. Точнее, та ее часть, что осталась в собственном теле, по-прежнему неважно себя чувствовала, зато та, что сейчас занимала тело Гарри — ликовала и носилась по капитанскому мостику, успевая на ходу раздавать нужные и не очень указания. Руби пыталась шикнуть на нее и затащить в каюту, но Ами не собиралась так просто отдавать свалившуюся в руки власть. Пусть эта власть и была временной. Отчего-то вспомнилось приглашение Мина занять место в их команде. Смогла бы она посвятить жизнь не служению императору, а постоянным перелетам и стычкам с другими обитателями космоса? Конечно, не как пират, а как…

Действительно, как кто? Много ли она умеет? И много ли знает о жизни за пределами императорского дворца и учебного центра? Да и эти крупицы информации были собраны за время их знакомства с Арлекином.

С которым они встретятся буквально через несколько минут. Ами стащила очки и снова принялась их полировать. Как же это здорово, когда у тебя есть некий жест, донельзя неправильный, вредный, однако помогающий успокоиться.

— Свяжись с Арлекином, — бросила она через плечо в сторону Хельги. Девушка попыталась возразить, но Ами покачала головой и продолжила: — Хочу побыстрее сбыть девиц, на случай если имперцы все же организуют за ними погоню.

Хельга сложила руки на груди и откинулась в кресле, намекая, что не собирается выполнять приказ. Ами же нахмурилась и сердито рыкнула:

— Я что-то непонятное сказал? А ну живо связали меня с Арлекином!

Члены экипажа вытаращились на нее так, словно бы впервые слышали нечто подобное. Гарри, временно отлученный от контроля за собственным телом, сейчас лучился довольством и торжеством. Похоже, еще парочка таких проколов и окружающие заподозрят подмену. Через несколько секунд лысый старпом с татуировкой в виде пламени на голове все же развернул на большом экране окно вызова Арлекина.

Эд достаточно долго не желал отвечать на вызов. А после просто отключил энфон. Чем он там занят? Снова пьет? Пригласил к себе каких-нибудь девиц? Или верную подружку — Джейн?

Ами сняла очки и теперь теребила их в руках, за прошедшие часы она настолько привыкла к этому действию, что, казалось, после завершения дела непременно купит себе такие же.

— Попробуйте вызвать Мина, пусть будит своего кепа, — озвучила она новое распоряжение.

— А может подбросим девок Арлекину под дверь? — Маркиз приблизился к Ами и теперь внимательно следил за ее реакцией. Что-то заподозрил? Зачем она торчит на капитанском мостике? Сидела бы тихо в каюте и не давала членам экипажа почву для сомнений. Но отступать уже поздно.

— Чтобы они сбежали, а мне потом влетело от Джонса за все их проделки?

— Так ты хочешь, чтобы влетело Арлекину?

Ами кивнула старпому и уставилась в мигающее окошко вызова Мина. Ей даже стало немного страшно, что этот подозрительный мужчина может узнать, кто на самом деле управляет телом Гарри. Хотя это и было маловероятно: в Федерации не знали обо всех возможностях магии имперцев.

Мин отозвался через пару минут, видимо, тоже не горел желанием общаться с Грозным Гарри.

— Чего тебе? — Ами скривилась, услышав его пренебрежительный тон: никакого почтения к старшему по званию.

— От тебя — ничего. Хочу поговорить с Арлекином.

— Кеп размышляет над вопросами мироздания и сократил контакты с внешним миром, — по глазам Мина было заметно, что он врет. Ами и сама видела, что за спиной старпома «Призрака» проглядывается интерьер бара, а не корабля или жилого блока.

— Попроси его на минуту оторваться от выпивки и уделить мне крупицу внимания.

Мин свернул переговорное окно, чтобы поговорить с Эдом наедине, после чего вновь развернул его.

— Кеп не может так просто бросить вопросы мироздания!

Ами не выдержала и послала Мину изображение ее самой и Руби, болтающих в одной из кают. Эд наверняка наблюдал за их разговором, оставалось надеяться, что это его проймет.

— Ооо, какая чудная коллекция драгоценных камней, — протянул старпом, — но кеп отринул всю эту суету.

После чего он прервал их разговор.


Глава 14

Через каких-то полчаса Ами уже шагала по коридорам Парадиза. Контролировать тело Гарри становилось все труднее, чаще проскальзывали неуклюжие жесты, сбои в дыхании или неправильный тембр голоса. Потому она и приказала всем прочим членам команды остаться на борту «Лисицы» для профилактического осмотра двигателей, сама же отправилась в бар, искать Арлекина.

Не сбежит же он при личной встрече? Впрочем, еще пара мгновений и она сама все узнает.

Ами толкнула архаичную деревянную дверь бара и замерла, не решаясь войти. Бодрая музыка и крики посетителей оглушали, слишком резко пахло алкоголем и чем-то похожим на курительные наркотики, а от фонтанирующих у посетителей эмоций и вовсе хотелось спрятаться. Но нужно было пересилить себя и войти.

Конечно же Арлекин сидел в самом центре зала, конечно же рядом с ним было несколько бутылок редких спиртных напитков, в том чсиле и имперских, и конечно же на соседнем стуле сидел возмутительно трезвый Мин, явно приглядывающий за своим капитаном. А если кого-то из обитателей уютного пиратского мирка Ами и опасалась, то это был старпом «Смеющегося призрака»: хитрый, подозрительный, во всем ищущий подвох, от него следовало бы держаться подальше.

— О, Гарри! Дружище! — Эд неуклюже поднялся со стула, чуть не повалив ег, о и протянул вперед руки, словно бы хотел обнять Ами. Она же осталась на месте, не зная, как правильно реагировать на подобные проявления чувств. — Помнишь, как хотел продать меня имперцам? Скоотина!

Арлекин со злостью стукнул кулаком по столу, разбил костяшки в кровь и теперь рассматривал их с почти детским удивлением. Мин засуетился, промокнул его руку салфеткой и подозвал одну из официанток. Ами же мысленно поморщилась: надо же было так напиться. Или…

— Не разыгрывай тут комедию! Думаешь, взятые у Билли пустые бутылки убедят меня в твоем опьянении? — уже не церемонясь, Ами подвинула себе один из стульев и уселась за стол. После чего повертела в руках бутылку и демонстративно сдула с нее пыль. Где ее только хранили?

— Ну не хочу я с тобой общаться, — отмахнулся Эд и сразу же поморщился и подул на разбитый кулак. — И говорить о Сапфирчике — тоже. Я уже вычеркнул из своей памяти эту девчонку, а ты зачем-то снова ее притащил. Скотина вдвойне.

Вычеркнул? Так просто взял и вычеркнул? Ами постаралась никак не выдать свое волнение. Но проклятый Гарри так некстати проснулся внутри и на пару мгновений вернул контроль над телом:

— Согласен, дрянная девка, как и ее сестра. Они меня…, — Ами с удовольствием отметила, как Эд дернулся, услышав оскорбления в ее адрес, и поспешила продолжить речь Гарри: — хотели взять в плен и заставить выманить тебя с Парадиза.

— Стервы! — согласился Арлекин.

— И что же им помешало претворить этот план в жизнь? Ты уж не обижайся, но шпионка слишком хороша, чтобы проиграть какому-то пиратскому капитану.

Мин недоверчиво разглядывал Ами, словно бы и в самом деле успел ее вычислить. Но как же приятно было услышать от него такое признание. Хоть кто-то считает, что она хороша в проведении спецопераций!

— Эду же проиграла! Чем я хуже? — Ами сложила руки на груди и откинулась на спинку стула, но Арлекин и его старпом только хмыкнули над ее словами.

— Я чудом ее обхитрил и не хочу снова испытывать судьбу. Так что будь добр, отвези ее куда-нибудь подальше отсюда или передай Джонсу. И чем быстрее ты это сделаешь, тем лучше для всех нас.

***

— Не бойся, девчонка под тщательным присмотром! — кто бы мог заподозрить в Эде подобную трусость? Всего одно небольшое путешествие за границу Империи и он готов отказаться от своего «трофея». Обидно даже. — И мне показалось, она сама хотела вернуться.

Арлекин недоверчиво сощурился, словно бы раздумывая над ее словами, затем махнул рукой и перевел взгляд на Мина.

— Сапфирчик, конечно, красотка, но ее мыслями и чувствами безраздельно правит импи. А я не привык быть вторым.

— Особенно, когда второго вполне могут принести в жертву первому, — не удержался от подначки Мин.

— У тебя самого богатство и слава на первом месте, а никак не любовь.

Мин сразу же насторожился, а Ами обругала себя за глупость — могла бы и сдержаться. А она дала волю чувствам и вполне вероятно, вызвала подозрения у старпома.

— Гарри, — Эд скривился и налил себе немного виски в стакан, — ты — последний человек на Парадизе, с которым я хотел бы обсуждать тему любви. Так что будь добр, забери девчонку и отвези ее куда-нибудь на другой край обитаемого космоса.

***

Руби дернула ее за рукав и нетерпеливо произнесла:

— Долго еще? Ты уже больше получаса болтаешься где-то, пора бы уговорить своего Арлекина.

— Он не хочет меня видеть. Не доверяет имперской шпионке.

— Хм… Не самый глупый поступок, не так ли?

— Давай ему орден за это выдадим! — Ами не выдержала, вскочила с места и отошла к дальней стене каюты, подальше от «сестрички». Сил контролировать Гарри почти не осталось, Эд по прежнему и слышать не хочет о встрече, а Руби еще и подшучивает над ней.

— А что? Империя всегда нуждается в умных и отчаянных вояках. И если бы орден мог поспособствовать согласию Арлекина…

— Хватит! Или посоветуй что-нибудь, или не отвлекай!

— Перехвати контроль над ним и приведи сюда!

— А куда деть Гарри? Я не смогу управлять двоими!

И времени уже почти не осталось. Еще немного и ее «марионетка» вырвется из-под контроля.

— Спокойно. У меня есть и запасной план. Тем более я никогда не отпускаю своих мальчиков слишком далеко, — Руби улыбнулась и показала пальцем на обзорный витр-экран, демонстрировавший звездное небо за пределами порта.

***

Ами попросила прощения у Гарри, за то, что собиралась его «уронить» на пол, симулировав несчастный случай, после чего стукнула стаканом по столу и встала:

— Ты мне надоел! — Эд дернулся, наверное, не ожидал от Гарри подобного поступка, Мин еще сильнее прищурился, а проходившая мимо Джейн остановилась и замерла, вслушиваясь в разговор. — Уже полчаса уговариваю тебя встретиться с твоей же девкой!

—Она здесь? — Джейн испугано вытаращилась на Гарри, словно бы тот рассказал о прибытии императрицы, а не безобидной Ами. Ну, почти безобидной.

— Но скоро ее здесь не будет, — Арлекин тоже встал и замер напротив Ами. — Увози Сапфир отсюда, как можно быстрее и дальше. Ничем хорошим ее пребывание здесь не кончится.

— Или у тебя есть какие-то свои причины притащить сюда девчонку? — Мин незаметно подошел сзади и ненавязчиво положил руку ей на плечо.

— Не было никаких причин! Она сама нашла и попросила выманить тебя подальше от Парадиза, а когда я отказался, попыталась захватить в плен. Но я оказался сильнее!

— Сильнее шпионки? — Мин не отпускал ее плечо, все увеличивая нажим.

— Бедолага Гарри не смог бы победить вас с сестричкой. Теперь мне интересно, как же вы его взяли под контроль? Какой-то чип? Препараты? — Арлекин крепко схватил ее за другую руку и теперь внимательно вглядывался в глаза. — Я уже написал Джонсу, он спешит к «Лисице», а тебя мы задержим до его прихода.

Ами обвела взглядом всех посетителей бара. Они настороженно наблюдали за ними. Многие поднимались со своих мест и начинали двигаться в их сторону. Как Эд ее раскусил? Когда успел сообщить об этом Джонсу? Мысленный интерфейс для энфона? Но Ами никогда не видела, чтобы Арлекин раньше пользовался подобным. С другой стороны, он и портативным генератором подпространства никогда не хвастался. Как и она своими способностями.

Можно было бы попытаться убежать, но слишком много людей вокруг, а силы уже на исходе. И тело Гарри не могло сравниться с ее собственным, оно было слабее, медленнее, не такое гибкое. Шансов отбиться почти не было. Да и зачем?

Она выпустила Гарри из-под контроля и потратила несколько секунд на уравновешивание собственной энергетической оболочки. Руби же, почувствовав неприятности, потащила ее к выходу.

Если Арлекин не соврал, у них оставались считанные минуты на побег с Парадиза.


***

Эд смотрел на упавшего Гарри и не верил своим глазам. Почему это произошло? Он просто ляпнул первое, что пришло в голову. И совершенно не рассчитывал, что его предположение окажется правдой. Сапфир снова преподнесла ему сюрприз, да еще и какой! Совершенно новая разновидность магии, такого он не встречал, и даже в самых страшных байках, рассказываемых шепотом в пиратских барах, ни разу не упоминалось о подобном.


Конечно, Эд чувствовал — с Гарри что-то не так, слишком много заботы о его благополучии и счастье тот проявлял. Но предположить, что давний неприятель на самом деле марионетка Сапфирчика Эд просто не мог. Мин также сидел рядом с потерянным видом, кажется, он тоже не верил в происходящее.


Но уже через минуту старпом наконец-то пришел в себя и попытался связаться с Джонсом. Предводитель пиратского братства ответил сразу же, будто ждал их звонка. Выслушав их с Мином краткий отчет, Джонс незамедлительно отдал приказ прочесать весь Парадиз и найти имперских шпионок.


Его распоряжение касалось всех, кроме Эда и Мина. Видимо Джонс опасался предательства с их стороны.


Это было неприятно.


Это было странно.


Это был новый вызов для Арлекина.


Потому, уже через пару минут они с Мином бежали к кораблю Гарри. А вместе с ними — ещё добрая половина пиратов Парадиза. Словно бы за поимку имперских шпионок Джонс пообещал подарить один из своих линкоров. Или всё же пообещал? Возможно, и не линкор, а что-нибудь поменьше. Эд не слышал весь приказ Джонса. Все равно его интересовало совершенно иное. Ами. Она и только она, а не богатства и славы. Тем более — не награда Джонса. Даже желанное звание адмирала не волновало Эда так, как благополучие этой имперской девчонки.


Чем ближе они подбирались к «Лисице» тем больше пиратов встречали. Даже члены его собственной абордажной команды не остались в стороне. Казалось, что большая часть обитатели Парадиза собралась в порту. Многие из них облачились в экзоскелеты и увешались оружием так, словно бы собирались охотится на имперского боевого рептилоида, а не на двух хрупких девушек. Хотя столкнись рептилоид с этими симпатяшками, Эд бы не знал, на кого поставить. Как и в случае их столкновения с пиратами, численное преимущество на стороне «братьев», однако недооценивать Ами тоже не стоит.


Но Эд был уверен, что «сестричек» уже нет на борту корабля. Поэтому, потоптавшись с десяток секунд возле толпы «охотников», он подал сигнал Мину и направился в сторону выходов на технические уровни. В конце концов это было единственное место на Парадизе, где Ами хорошо ориентировалась. А еще через технические уровни можно было попасть на стоянку ремонтных ботов. А конструкция этих малышей позволяла долгое время находиться в открытом космосе и даже перелететь на небольшое расстояние. Чем не отличный способ покинуть пиратскую базу?


***

Руби тащила ее всё дальше по коридору, скорее всего — в сторону капитанского мостика. Ами всё ещё чувствовала себя плохо, но не настолько, чтобы вообще ничего не соображать. В какой-то момент она остановила сестричку, резко дернув ту за руку.


— И что ты собираешься делать?


— Улететь с этой это базы, что же ещё? Или у тебя есть другие варианты действий? Например, вернуться к твоему Арлекину и стать его наложницами, как обещал наш почти-Гарри?


Руби снова потащила ее вперёд.


— Нам не дадут улететь отсюда. И как думаешь, где имперских шпионок станут искать в первую очередь? Нам нужно убираться с корабля и как можно скорее, — Ами потащила «сестричку» к выходу из корабля.


Руби на пару мгновений задумалась, повиснув на руке Ами, но потом все же побежала к шлюзу корабля.


— И куда дальше? Или думаешь, мы сможем прятаться до тех пор, пока сам император не вытащит нас отсюда? — Руби продолжала гнуть свое, но, по счастью, все же бежала рядом. — Какое-то время мы сможем обманывать систему слежения и пиратов. Но рано или поздно нас заметят. Нужно придумать способ выбраться с базы.


— Переберемся на технические уровни, сядем на один из ремонтных ботов и выберемся за пределы базы. Дальше надежда будет только на твоих «мальчиков», — Ами не считала свой план гениальным, но других вариантов не было.


Пока они спорили, успели добежать до шлюза. Светловолосый киборг попытался перегородить им дорогу, но остатков магии Ами хватило на то, чтобы отправить его на принудительную перезагрузку. ИИ корабля заблокировалась створки шлюза, но магия Руби заставила их снова открыться. После чего они выбежали наружу.


Впервые за долгое время Ами молилась Ведущему По Пути, чтобы тот помог им благополучно выбраться из этой заварушки. Слишком много сила она потратила на представление с Гарри запятая и на дальнейшее противостояние с пиратами, сейчас почти ничего не осталось. Видимо, божественный покровитель судьбы всё-таки услышал ее: вокруг «Лисицы» кружились меньше десятка пиратов, и Руби легко смогла отвести им глаза.


Так, незамеченными, Ами с «сестричкой» добрались до небольшой двери, ведущей на технические уровни. В этой части Парадиза Ами очень хорошо ориентировалась, недаром же она провела так много времени обшаривая самые потаенные закоулки этого места. От недостатка энергии кружилась голова и не хватало воздуха, но она боялась в открытую тянуть энергию из пространства: Джонс мог почувствовать это. Оставалось только надеяться, что и в дальнейшем они смогут избегать встреч с пиратами, всё же технический уровень не требует постоянного присутствия обслуживающего персонала. А специально искать их с Руби здесь — это еще нужно догадаться.


Удача не отвернулась от них, и за те несколько минут, что они бежали по коридорам, пиратов так и не встретили. Надо думать все они ловили сестричек в порту. Единственная заминка вышла перед самым входом в ремонтный сектор. Там они столкнулись с парочкой техников. Но благодаря магии Руби, мужчины даже не заметили их с «сестричкой».


До цели оставалось не более нескольких десятков метров. Ами и Руби бежали по тёмному помещению ремонтного сектора, стараясь не попадаться патрулировавшим его охранным ботам. Помещение сияло чистотой, но всё равно чувствовалось, что люди здесь редкие гости. Им нечего было делать в царстве огромных машин, созданных для поддержания функционирование базы.


Ами чувствовала, что где-то впереди, как раз возле предназначены для открытого космоса ботов, сейчас пряталась двое людей. Двое очень знакомых людей. Как только Арлекин смог вычислить, куда они побегут? Впрочем, сейчас это было уже неважно. Им с Руби нужно было сбежать, и Эд превратился в серьезную помеху. Зная его, можно было ожидать любой каверзы. Меж тем расстояние между ними все сокращалось, а Ами никак не могла придумать способ обезвредить Арлекина, причинив минимум вреда.


Тридцать метров, двадцать два, семнадцать….


Кажется, Эд заметил Ами, несмотря на то, что они с Руби старались прятаться за массивными «тушами» ботов. Арлекин посмотрел точно в сторону Ами и в это же мгновение застыл на месте подобно статуе. То же самое произошло и с Мином.


— Ну, что ты смотришь? Толкнула ее вперед Руби. — Помоги перетащить его на бот и убираемся с этой базы.

***

Ами с «сестричкой» подхватили Эда под руки и затащили внутрь бота. Бессознательный Мин так и остался стоять снаружи, погрузившись в кошмарные видения. Ами было его жаль, хотя не так сильно, как Эда. Что значат несколько минут наедине с собственными страхами, по сравнению с перспективой несколько лет провести на Рудниках Империи? Но не оставлять же Арлекина здесь? В конце концов, ради его поимки это всё и затевалось.


Руби первой подошла к панели управления и, пока Ами устраивала Эда в одном из кресел, выдрала оттуда какой-то блок.


— Что ты делаешь? — Ами пыталась отобрать у «сестрички» ее «добычу». Хотя, если посмотреть на безобразно торчавшие провода и сочившуюся белую жижу — на место эту деталь уже не вставишь.


— Спасаю нас. Это блок слежения, без него нас не смогут обнаружить за пределами Парадиза.


Ами кивнула и продолжил возиться с Эдом. Блуждающий где-то в мире сновидений Арлекин не сопротивлялся но и никак не помогал, словно бы был большой искусно сделанной игрушкой. Ами хотела вывести его из этого состояния, но Руби остановила ее и покачал головой. Ничего страшного, Арлекин потерпит некоторое время, а им с «сестричкой» не нужны лишние неприятности.


В кабине было невероятно тесно, что неудивительно: бот не предназначался для долгих перелетов, только для кратковременного пребывания ремонтной бригады. Да и жизнеобеспечение функционировало на минимальном уровне.


Руби запустила система управления и направил бот в сторону выходных шлюзов. Слабенький ИИ предупредительное запищал и высветил на информационном экране несколько красных графиков и схем.


Ами не так хорошо разбиралась в управлении кораблям, но всё это мигание казалось крайне подозрительным.


— Может, остановимся пока не поздно? Кажется этот бот неисправен.


В ответ Руби только помотала головой:


— А чего ты хотела? Я только что выдрала один из управляющих блоков, конечное ИИ недоволен.


— Просто давай перейдем в другой бот. Их там еще около десятка, — пыталась воззвать к разуму «сестрички» Ами.


— Этот, другой, третий — какая разница? Всё равно придётся выдергивать этот проклятый блок, чтобы нас не засекли в первые же секунды после побега. К тому же у нас очень мало времени: у ремонтных ботов нет маршевых двигателей, только маневровые, так что далеко улететь не получится. Единственная надежда — что мои «мальчики» найдут нас раньше пиратов.


За последующие пару минут бот прошел через ряд камер и шлюзов, после чего наконец-то оказался в открытом космосе. Ами с ужасом вжалась в кресло: отсюда Парадиз казался настоящим исполином, по сравнению с которым бот — не более чем мелкая соринка. Как они вообще решились на подобное безумство? Вылетели в открытый космос на крохотном суденышке и надеются только на то, что остальные члены экипажа «Кровавого камня» их не бросят.


Руби несколько секунд боролась с ИИ, после чего всё же заставила бот удалиться от базы. Маневровые двигатели не давали хорошей скорости, поэтому казалось, что ремонтник просто дрейфует под действиям неведомых сил, а не целенаправленно двигается в какую-то сторону. Чем сильнее они отдалялись от Парадиза, тем слабее чувствовалась гравитация. Прошло совсем немного времени, и она вовсе исчезла. Это еще сильнее пугало Ами: с подобными ощущениями она столкнулась только один раз, во время обучения, никогда — в условиях реального космоса. Случайно выпущенный из рук энфон не упал на пол, а продолжил кружить около ее рук. Ощущения были странными: словно бы она падала куда-то и никак не могла достичь дна. Ами подумала, что если бы не удерживающие ремни, то она бы сейчас тоже бестолково болталась по кабине, как и энфон. Но и поймать его не получалось: руки казались ей совсем крохотными, энфон — огромным, а потолок кабины стремительно уползал вверх. Ами попыталась успокоиться и стабилизировать собственные энергетические потоки, чтобы поскорее приспособиться к невесомости, но выходило неважно.


Меж тем информационный экран продолжал посылать тревожные сигналы и настоятельно советовал немедля связаться с базой.


— Ты уже связалась с экипажем «Кровавого камня»? Как скоро нас подберут? — Ами не хотела торопить «сестричку», но с каждой секундой ее страх и беспокойство всё усиливались.


Руби молчала. Ами попробовала снова позвать ее, на этот раз — мысленно. Но в ответ пришла только волна раздражения и плохо контролируемого ужаса. После Руби взяла себя в руки и произнесла:


— Не могу ни с кем связаться, и двигатели откажут с минуты на минуту.

***

Эд снова провалился в темноту. Здесь не было абсолютно ничего. Запахи, звуки, вкус успокаивающей жвачки, ощущение тяжести тела и прикосновений — всё это исчезло. Абсолютная пустота, которая сводила с ума настолько, что хотелось кричать и раздирать себе кожу, лишь бы вновь что-нибудь почувствовать. Но Эд уже бывал в этом в кошмаре. Один раз, в тот день, когда они только познакомились с Сапфиром. Тогда это было по-настоящему страшно, сейчас же Эд был готов к подобному.


После того как Руби в первый раз применила свою магию, Арлекин много думал над этой ситуацией. Точнее над тем, как не допустить подобного в будущем. Он провел несколько часов с Джонсом, обучаясь способам избавиться от воздействия. Нужно всего лишь зацепиться за что-то в реальности что-то очень важное и близкое. Например резкий запах любимой туалетной воды Мина. Эд точно помнил, что старпом облился ей перед подходом в бар. Нужно всего лишь в деталях представить этот отвратный запах, сконцентрироваться на нём, и иллюзия рухнет. Но у Эда никак не получалось сосредоточиться на проклятой вонючке.


Как можно думать об этой гадости, когда рядом его Сапфирчик? Гораздо лучше получалось представлять ее улыбку, невероятно синие глаза, невесомое прикосновение пальцев… И то, как она без лишних колебаний отдала Эда своей «сестричке». А после захватила в плен Гарри. И пару минут назад Ами даже не подумала остановить Руби и помешать той околдовать Эда. Тысяча черных дыр! Умеет же он выбирать себе женщин!


Нет, сейчас Сапфирчик — совершенно не подходящий якорь для реальности. Нужно поискать что-нибудь еще. Джонс говорил, что Эд по-прежнему всё слышит, видит и чувствует, магия блокирует только процесс обработки мозгом этих ощущений.


Нужно срочно вырваться из этой темноты. Эд метался и пытался найти какой-нибудь крючок. Вроде едва слышимого писка, похожего на тот, что издает ИИ при неисправности двигателей. Имперского мутанта ему в жены! Подобный звук выдернул бы Эда из комы, а не то что из насланных видений. Он зажмурился, а когда открыл глаза, понял что находится на борту ремонтного бота. Слух и зрение вернулись достаточно быстро, а вот ощущение тела были точно такими, как при невесомости. И каждую секунду на информационном экране высвечивалось новое предупреждение об отказе двигателей и о том, что с минуты на минуту они попадут в зону действия уборочных ботов.


— Клуши! — закричал Эд, отстегиваясь от кресла. — Альфианские куры-несушки! Какой болван выдал вам разрешение для самостоятельных полетов в космос? Двигателя неисправны. Какова БЧР вы выперлись за пределы базы?


— Двигатели были в порядке, когда мы взлетали, — отмахнулась от него Руби.


— Конечно не были, — Эдвард подобрался к приборной панели и попытался запустить хоть что-нибудь. — Потому что мы с Мином сломали их раньше.


— Если выберемся отсюда, запихну тебя в такой кошмар, из которого ты выберешься полностью седым, гадящим под себя психом.


— Руби, замолчи, — одернула ее Сапфирчик, — сейчас не время до угроз.


Ами побледнела и прикусила нижнюю губу. Общение с пиратами положительно сказалось на ней, мимика стала живой, появились вредные привычки. Еще немного и Ами согласилась бы вступить в их команду! Кажется, Мин даже предлагал ей нечто подобное.


Эд машинально отметил всё это и продолжил пытаться запустить какой-нибудь из двигателей. Если ближайшее время ничего не выйдет, то их заметят уборочные боты, а у плавающего вокруг базы мусора была только одна дорога — безвоздушный цех по переработке.


— Почему не работает блок связи с базой? — вопрос был идиотский, Эд и так видел, что блока попросту нет на месте. Просто надеялся услышать ответ. Должно же быть какое-то объяснение происходящей катастрофе. Но сестрички молчали, поглядывая друг на друга, словно бы вели мысленный диалог. Эд разозлился на них ещё сильнее: в космосе не место дилетантам.


— Зачем вообще его выдрали? Хоть понимаете, что вы остались совсем без связи? Куда вы собрались лететь дальше?


— На наш корабль, — самоуверенно ответила ему Руби.


— Да ну? На ремонтном боте? А как бы вы с ним связались? Набрали код по энфону?


Ни одна из девушек ему не ответила, и Эд понял, что случайно угадал.


— Кем надо быть, чтобы надеяться связаться с кораблем через энфон? Они работают от блоков связи кораблей, у вас просто не было шанса.


У них и сейчас нет шансов. Одна надежда, что Джонс выследит их и вытащит из цеха по переработке мусора раньше, чем в кабине бота закончится кислород. Эд устало спрятал лицо в ладонях. Они с Мином постарались на славу: двигатель так просто не починишь, нужно выбираться наружу. В скафандрах, которых нет.


Все бесполезно. Никаких шансов. Эд отругал себя за глупость, после чего беззаботно оттолкнулся от панели управления и поплыл в другой конец кабины, чуть не зацепив по пути Ами.


— Я передумал вам помогать, — произнес он и с удовольствием отметил, как вытянулись лица «сестричек».

***


Ами смотрела на беззаботном парящего Эда, нахмурившуюся Руби, на постоянно мигающие экраны и не могла понять, что ей делать дальше.


— Теперь быстро собрался и помог нам, — «сестричка» нахмурилась и уставилась на Арлекина, — если не хочешь сдохнуть прямо здесь.


Смерть лучше плена, — он равнодушно пожал плечами.


— И все последние минуты твоего существования будут наполнены невообразимым и кошмарами и болью.


Руби всегда умела уговаривать, но чтобы переубедить Алого Арлекина нужны были более весомые аргументы. Ами всматривалась в его лицо и не замечала ни единого признака страха, только уверенность в себе и едва уловимая улыбка, заставлявшая уголки его губ постоянно ползти в стороны и вверх.


— Подумаешь, — отмахнулся Эд, — зато не буду видеть никого из вас. Хотя я бы и не прочь полюбоваться на таких красоток в последние минуты жизни. Но то, что вы — шпионки перечеркивает все. Гражданину Федерации не положено иметь эрекцию на солдата вражеского государства.


Ами не знала серьёзно он говорит или шутит, по тону и выражению лица этого не поймешь. Способности же сейчас почти не работали: сказывались энергетические перегрузки во время управление телом Гарри. Но это не должно быть правдой. Алый Арлекин не стал бы сдаваться так просто, наверняка у него есть какой-то план, какой-то козырь в рукаве. И, конечно, он не стал бы отпускать пошлые шуточки в отношении Руби.


Ведущий По Пути, дай ей благоразумия! С этим мужчиной она совсем потеряла способность рационально мыслить. Ревность полностью затуманила ей мозг.


— Эд, что ты задумал? Сейчас не самое подходящее время для шуток, — Ами посмотрела на Арлекина, но тот не потерял ни капли своей невозмутимости.


— Для хорошей шутки всегда найдется время, улыбнулся он, после чего всё же вернулся в свое кресло и пристегнулся ремнями.


Информационный экран запищал с новой силой и замигал еще более тревожными графиками и сообщениями. ИИ передал сообщение, что в ближайшие несколько секунд их бот будет транспортирован в цех по переработке мусора. А ещё в непосредственной близости появились сразу два пиратских брига, в том числе и уже знакомая им «Лисица».


— Вот же везучий паршивец! — Руби с досадой хлопнула по панели управления. Она говорила по-имперски. Ами машинально отметила это, но не придавала особого значения. Пока что «сестричка» не озвучила никакой секретной информации, зачем скрываться от Эда? — Слишком везучий, если ты понимаешь о чём я.


Бот тряхнуло, и Ами почувствовала, что они начали двигаться в сторону базы. Похоже ИИ не ошибся: их действительно собираются переправить цех по переработке. Если только друзья Эда не успеют раньше.


«Лисица» тем временем бодро пошла наперерез ботам-мусорщикам, наверняка ее пилот хотел перехватить имперских шпионок раньше, чем они попадут в цех. А может быть пираты просто хотели спасти Арлекина. Эд же подозрительно улыбался, словно бы прочитал всё это заранее.


Действительно слишком везучий. И умный. Сообразил взять несколько уроков магии у Джонса. А вот они с Руби далеко не такие одаренные: могли бы и раньше догадаться, что если Арлекин смог освободиться от ментального воздействия, то тоже самое может сделать и Мин. Старпом никогда не отставал от своего капитана. Значит он пришел в себя и сообщил Джонсу, куда на самом деле исчезли шпионки. Ами второй раз отругала себя за глупость: Руби только что намекнула о везучести Арлекина, а она до сих пор не догадалась, хотя и провела с Арлекином куда как больше времени.


Ами быстро расстегнула ремни, оттолкнулась от кресла и ударила Эда по особенным точкам, чтобы лишить сознания. Он безвольно мотнул головой и обвис в кресле, только волосы взметнулись вверх и никак не желали опадать обратно на плечи. Какое же она чудовище! В который раз бьёт своего любимого мужчину. Разве так престало вести себя примерной женщине? Но долг превыше чувств. А Эд — пока что враг.


— Могла бы прямо сказать, не понимаю к чему эти игры, — Ами вернулась на место и теперь пыталась застегнуть ремни. Бестолково болтаться в невесомости ей совсем не нравилось.


Руби только расхохоталась:


— Мне было интересно, как быстро ты сама догадаешься.


Скорее — Руби просто хотелось поиздеваться. В Эдварде Найте сложно было опознать мага, пускай и специфически одаренного. Да и он вряд о них знал. Подозревай Эд раньше о своих способностях управлять вероятностями событий, наверняка творил бы еще более сумасшедшие вещи.


Глава 15

Эд очнулся на борту «Лисицы». Рядом с ним, как заботливые бабушки, хлопоталт Мин и белобрысый киборг из команды Гарри.


Осталось только как понять как Эд сюда попал. Или это очередное насланное Руби видение? Впрочем для иллюзии слишком сильно пахнет медикаментами и тошнотворной туалетной водой Мина. Надо будет обязательно уговорить Фиону подарить старпому новую вонючку и выделить под это дело премию. Просто по дружбе от своего капитана Мин вряд ли примет такой подарок, то ли дело от симпатичной ему женщины.


— Как я здесь оказался? — Эд сел и потряс головой.


— Мы вытащили тебя из ремонтного бота, — ответил ему киборг.


— Где шпионки? — от этих «камушков» можно ожидать всего чего угодно, потому Эд хотел держать их на виду.


— В кабине ты был один, — Мин смотрел на него крайне настороженно, будто опасался, что вместо друга перед ним очередная марионетка Сапфира.


— Мин Хэ, я точно знаю как появилась твоя татуировка, — старпом при этих словах дернулся и поднес руку к голове, поглаживая разноцветного дракона. — И то, что она не несет какого-либо смысла. Просто вечный памятник твои глупости непомерно крепкому самогону, привезенному Виктором со своей родной планеты. А еще я знаю историю о том, как ты потерял волосы. И множество других, о которых ты предпочел бы забыть. Ладно, ладно, считай, что я тебе поверил, — Мин примирительно поднял руку вверх и улыбнулся.


— Зацелуй меня импи! Я надеялся, что вы очень надежно связали их и заперли где-нибудь в грузовом отсеке.


— Но мы нашли только тебя, — ответил киборг. Его ответ крайне обеспокоил Эдварда. Сложно представить куда можно деться с крохотного бота посреди открытого космоса. Успели пересесть на свой корабль? Но «Лисица» же было очень близко, и не заметить другой подлетающий корабль это уже чересчур. Или Ами со своей сестричкой снова применили магию?


— А ты уверен, что на борту бота был не один? Девицы могли просто запихнуть тебя внутрь и остаться на технических уровнях, — вкрадчиво поинтересовался Мин.


Эд покачал головой: вариант, конечно, интересный, но кто-то же всё-таки его ударил. А перед этим девчонки говорили о чём-то на имперском языке. У Эда до сих пор кружилась голова и не слабо подташнивало. Нужно будет обратиться к Полю, пусть проведет диагностику, вдруг у Эда сотрясение мозга?


Оставался только один вариант: шпионки всё же проникли на борт «Лисицы», не стали бы они оставаться в неуправляемом боте. А с их магией возможно и не такое.


— Вы проверили записи ИИ с этой ремонтный посудины? — Эд посмотрел на киборга. Тот кивнул, а Мин сощурился. Для него Ами и в лучшие времена была как вражеский эсминец под боком его личного крейсера. Теперь же, когда он узнал всю правду о Сапфирчике, наверняка хотел сковать ее и погрузить в сон, упаковать и подбросить к ближайшему офису службы безопасности Федерации.


— Всё проверили. Никто и ничто не засекли шпионок. Куда им было деться? — ответил Мин.


Наверняка они всё же пробрались на борт «Лисицы», надо же было им как-то позвонить своим сородичам? Эд подскочил с кушетки и побежал в сторону капитанского мостика, на ходу приказав киборгу связаться с ИИ корабля, чтобы тот запретил все исходящие вызовы по энфону. Маркиз кивнул и поспешил следом. Эд не успел добежать каких-то пару метров до капитанского мостика, как корабль тряхнуло, будто от попадания зарядов среднего калибра по одному из двигателей. Эд и Мин повалились на пол, только киборг продолжил бежать и перепрыгнул через их тела. После этого корабль тряхнуло ещё раз, ИИ «Лисицы» поднял тревогу, призывая всех срочно покинуть корабль в связи с его разгерметизацией.


Это было немыслимо, но имперцы смогли пробраться к Парадизу. И только выходки Эда были тому виной.

***


Взрывы громыхали один за другим, корпус «Лисицы» неслабо трясло, из-за чего Эд и Мин не могли подняться с пола, только ползти вперед. Казалось, что неведомые противники решили полностью уничтожить корабль.


Хотя почему — неведомые? Наверняка это были имперцы, пособники шпионок. Эти девицы не только смогли незамеченными пробраться на борт, но и через корабельный усилитель сигнала связались со своими. Хитрые бестии. Как же не вовремя он потерял сознание!


После очередного взрыва исчезла искусственная гравитация, и угрожающе зашипел воздух, утекающий через дыру в на двери одной из кают. Буквально в следующий мгновение изоляционная пена заполнила пробоину. Но при таких повреждениях это была временная мера. Эд оттолкнулся от одной из стен и стал пробираться к капитанскому мостику. Мин безвольно болтался рядом. Кажется, во время одного из падений старпом слишком сильно ударился головой. Но сейчас не было времени оказывать ему помощь. Если они не успеют выйти из-под обстрела, то жить им всем осталось не больше пары минут.


Фееричная в своей глупости смерть: выжить в тысяче других происшествий и безумств на разных окраинах обитаемого космоса и погибнуть в нескольких тысячах километров от пиратской базы.


Дверь на капитанский мостик как назло заклинило. Эд пытался открыть ее, но ничего не выходило. В конце концов ему пришлось вытащить из «аварийного» щитка небольшой лом и просто выломать дверь. Мин наконец-то пришёл в себя и теперь ругался на своем родном диалекте. Ну и хорошо, значит со старпомом всё не так плохо. Поль излечивал и не такие травмы. Одной проблемой меньше.


Закончив с дверью, Эд всё же пробрался на капитанский мостик. Из всех членов экипажа там сейчас были только Гарри, киборг и мутная девица, имя которой Эд так и не смог вспомнить.


— Какого аннигилятора вы не отстреливаетесь? — он попытался пробраться к пульту управления орудиями, но киборг перехватил его, запихнул в кресло навигатора и насильно пристегнул.


— Имперцы тоже не новички: первыми же выстрелами сняли наш главный калибр, после чего методично расстреляли все остальные. Мы даже ответить не успели.


— Попробовали бы сбежать, — буркнул Эд.


— Где же ты был такой умный? — в голосе Гарри звучал злой сарказм. — Сам бы попробовал сбежать от корабля, который появился из ниоткуда и сразу же начал палить по нам.


— Мы не были готовы к тому, что в охраняемой зоне базы появится вражеский корабль, — пояснил киборг.


Эд и сам не понимал, как имперцы смогли пробраться сюда. Это было совершенно немыслимо: ни у кого нет кодов для использования Врат. А после перехода через подпространство имперцам пришлось бы калибовать генераторы на стационарных станциях.


Эд разглядывал информационные экраны и понимал, что все их попытки отбиться бессмысленны. Имперский корабль явно превосходил «Лисицу» размерами и боеспособностью. А братья-пираты не спешили на помощь, скорее всего, они даже не догадывались о развернувшейся неподалеку битве.


«Лисице» бы только протянуть немного времени, рано или поздно охранный ИИ Парадиза заметит происходящее у него под боком и оповестит всех остальных, в том числе и Джонса. Но как раз таки времени у них и не было. Ярко-алый имперский корабль подобрался вплотную и выстрелил в «Лисицу» несколькими десятками буксировочных тросов. Как только корабли оказались зафиксированы друг с другом, рядом с «имперцем» засверкал вход в подпространство. Эд видел спешащие к ним корабли, в том числе и его почти родных «Призрака» и «Волчицу», но уже через мгновение все это исчезло, сменившись фантасмагоричными видами подпространства.

***


В этот раз он вляпался не по-крупному. Скорее всего, это станет последним приключением Алого Арлекина. Хотя сколько уже раз он думал так же…


Зато побывает в Империи! Радости, конечно, мало, но редкий гражданин Федерации мог похвастаться подобным. Да еще без муторного оформления документов и платы за дальний перелет. О чём он только думает? Полнейшая глупость радоваться тому, что тебя взяли в плен и на разваливающемся корабле тащат на другой конец обитаемого космоса.


Мин тоже пробрался на капитанский мостик и теперь потирал ушибленную голову. К сожалению на «Лисице» не было никого с медицинским образованием. Так что придётся старпому терпеть до окончания полета, не бросят же имперцы страдающего узника? Вроде бы у них не принято издеваться над заключёнными. Эд поинтересовался самочувствием старпома, но тот ответил только заковыристой бранью. Что ж, это тоже неплохо: умирающий точно не способен так ругаться.


Меж тем ИИ «Лисицы» продолжал сыпать тревожными сообщениями и призывать всех покинуть корабль или же надеть предназначенные для открытого космоса скафандры. Только где их взять? По заверениям Гарри все скафандры остались в той части корабля, которая больше всего пострадал от обстрела. На капитанском мостике были только индивидуальные дыхательные маски рассчитанные минут на двадцать.


А еще Эд сильно переживал за Ами. Куда только подевалась эта девушка? С одной стороны, он очень злился на неё, с другой — переживал чтобы с этой шпионкой всё было в порядке.


Найти бы и убедиться, что у нее все в порядке. Но как это сделать, если девушек не замечал даже ИИ. Все же треклятый импи был сотню раз прав, когда в развитии армии сделал ставку на особенных людей, а не на технику. Не хотел бы Эд вступить в схватку со взводом таких одаренных. Хотя, зачем ему взвод, когда две девчонки провели не только их с Мином, но и самого Джонса.


Эд отругал себя за то, что собрался сделать и написал Ами сообщение на энфоне:


«Привет, самая красивая девушка во вс…».


Нет, это было бы слишком пафосно и фальшиво, лучше написать попроще.


«Привет, Ами. Жаль, что нам так и не удалось нормально поговорить. Где ты сейчас? Все в порядке?»


Ответ пришел уже через пару секунд.


«Здравствуй, Эдвард Найт. Со мной все хорошо, чего не скажешь о тебе.»


«Встретимся и поговорим?» — Эд все еще надеялся выманить ее из укрытия. Как бы это ни было дико, но с заложницей можно надеяться на переговоры.


«Конечно, милый. Через пару часов, на территории Империи.»


«А я так соскучился…»


«Не нужно было сбегать от меня в прошлый раз. Пришлось лететь за тобой через половину обитаемого космоса. Видишь, я скучала сильнее.»

***

— Мы все скоро сдохнем, а он сидит в энфон играет, — рыкнул Мин.


— Не играет, а списывается со своей любовницей, — пояснил киборг. Как только догадался, чудо инженерной мысли? Наверное, поддердивает связь с ИИ «Лисицы».


— Просто поинтересовался, как у неё дела, — пожал плечами Эд.


— Ну да, сейчас ее дела должны волновать нас больше всего, — похоже, нелюбовь Мина к Ами приобретала некоторую болезненность.


— Ну-у-у, — потянул Эд, — две девушки на вражеском корабле, дрейфующем в подпространстве…


— Одна из них положила отряд кибернизированного спецназа, вторая может насылать видения через километры открытого космоса. За этих девиц, конечно, стоит беспокоиться двух пленным пиратам.


— Ты же беспокоишься обо мне, а Алый Арлекин не самый беззащитный парень в обитаемом космосе.


— Так все давно об этом говорят: я просто люблю тебя, мой капитан! — старпом послал Эду воздушный поцелуй.


— Мин Хэ, будь ты девицей, я бы давно уже на тебе женился! — Эд вернул ему поцелуй и нарисовал в воздухе сердечко.


Гарри демонстративно покачал головой после чего изобразил картинный фэйспалм. Киборг же продолжал свои попытки реанимировать какой-нибудь из двигателем, но, судя по показаниям ИИ, все его усилия были напрасны. Девушка из экипажа Гарри закопалась в оставшиеся от штурмана раскладки возможных траекторий прыжков через подпространство.


Непонятно, на что можно надеяться в этой ситуации. Точнее — надеяться можно только на Джонса. Но станет ли главный из пиратов лететь на вражескую территорию ради парочки своих капитанов — это уже серьезный вопрос.


— Вот видишь, — продолжил дурачиться Мин, — ещё один повод мне сменить пол. И свадьба, и наконец-то смогу быть пилотом, как в прежние времена.


— Хватит вам уже ворковать, — буркнул Гарри. — Лучше спроси у своей шлюхи, что ждет нас с ребятами.


— Конечно, — согласился Эд. — Только напомни мне, когда попадем в зону с нормальной гравитацией, врезать тебе за оскорбление моей девушки.


— Какая она — твоя? — вспылил Гарри. — Эта девушка захватила нас в плен и тащит в подарок своему импи.


— А кто сказал, что в отношениях всё должно быть просто? — Эд пожал плечами, после чего всё же написал Ами новое сообщение.


«Драгоценная моя, парни интересуются, можно ли им избежать встречи с импи?»


«Боюсь, что если у них нет запасного корабля с генератором подпространства, то придется лететь с нами до границ Империи. Но, насколько помню, твой коллега, Грозный Гарри, интересовался возможностью получить имперский каперский патент. А так будет шанс попросить об этом лично.»


Эдвард дважды перечитал ее ответ. Значит, брат-капитан интересовался имперским патентом? Возможно даже предлагал свою помощь в поимке Эда в обмен на это разрешение? Нужно будет всё-таки врезать ему. Подлец, он и есть подлец.


«Отпусти хотя бы бедолагу Мина, у вас же с ним всегда были тёплые отношения?»


Эд не рассчитывал на положительный ответ, но поторговаться стоило.


«Боюсь бедолагу-Мина мне никак не удастся освободить. Он так долго доказывал мою связь со спецслужбами империи, преступно будет не дать ему убедиться в этом лично. А ещё вы с ним скорее всего лично встретитесь с императором и расскажете, все, что о нем думаете.»


Эд со злостью сжал в руках энфон, насладился его потрескиванием, после чего тем, как гаджет принимает прежнюю форму.


— Эй, белобрысый, — позвал он киборга. — Ты перехватил коды их энфонов? Сможешь отправить на корабль имперцев приказ от имени Сапфирчика сменить курс?


Киборг ненадолго задумался, после чего кивнул. Но следующее же сообщение от Ами разрушило все планы Эда.


«Даже не вздумай! Иначе натравлю на тебя Руби. В этот раз тебе не выкрутиться, Алый Арлекин. Смирись.»


«Тебе меня совсем не жалко?»


«Ужасно жалко, Эд. Я, как могла, пыталась отговорить тебя и убедить тебя начать новую жизнь. Но не переживай, по законам империи тебе грозит всего лишь пятнадцать лет заключение. Обещаю навещать тебя в трудовой колонии.»


Какое же приятное признание! Безвыходная ситуация. Не хочется даже выдумывать газетные заголовки. Кроме разве что одного: «Бывшая наложница императора пятнадцать лет ждала освобождение из колонии бывшего пиратского капитана Эдварда Найта, больше известного как Алый Арлекин.».

***

Эд настолько погрузился в собственные мысли, что не заметил происходящего на капитанском мостике. Неладное он почувствовал только в тот момент, когда ИИ угрожающе взвыл и на несколько секунд отправился на принудительную перезагрузку. Капитанский мостик погрузился в темноту, лишь немного подсвеченную бегающими кодами загружающейся системы.


Самые обычные, никак не связанные с ИИ иллюминаторы сейчас отражали абсолютно иное подпространство, чем еще пару мгновений назад. Многочисленные осколки метеоритов, плавающие островки зелени и даже бьющий откуда-то сверху водопад, создавали иллюзию, что они пролетают сквозь разрушенную планету. И еще огромный шар звезды спереди и слева слепил своим сиянием.


— Вы что натворили, психи? — если бы не сама ситуация, Эд бы уже набросился на Гарри, но сейчас не до выяснения отношений.


— Не знаю как тебе, но мне совершенно не хочется до конца жизни трудиться на благо Империи в каком-нибудь руднике, — отозвался Гарри.


Рудники в любом случае лучше смерти. Чтобы во время пересечения подпространства поменять курс — нужно быть полным психом. Еще более отмороженным, чем сам Алый Арлекин. Эд не мог поверить, что Гарри решился это сделать. Да за всю историю полетов космических полетов таких случаев было не больше десяти. И в девять из них корабли попросту исчезли. Ходили слухи, что они навсегда оставались в подпространстве. По другим версиям после такого прыжка бедолаги попадали в параллельную вселенную или же просто расщеплялись на атомы.


— Ну да-а-а, — протянул Эд, гораздо лучше убиться самим, чем попасть в тюрьму. Это очень действенный способ избежать правосудия. Гарри, скотина, ты же сам хотел каперский патент от импи.


— Твоя подружка ясно дала понять, что мне ничего не светит, — Гарри невозмутимо протирал очки специальной салфеткой. — Не трусь, Арлекин, у нас есть неплохой шанс выйти из подпространства где-нибудь на территории Федерации. А с нашими документами полиция не только подбросит «Лисицу» в окрестности «Врат», но и поможет получить страховку.


— Имперского мутанта мне в жёны! Как здорово ты всё придумал! Просто гений от стратегии! — рявкнул на него Мин.


«У тебя всё в порядке?» — не удержался и написал Эдвард. Он помнил, насколько плохо Ами переносила перелеты по подпространство, а сейчас ей, наверное, совсем худо. Но ответ пришел почти сразу.


«Если вы затеяли всё это, чтобы заставить меня помучиться, то — просчитались. Мы с Руби всё также здоровы, веселы и боеспособны. Хотя меня и не покидает предчувствие надвигающейся беды.»


Признаться, такое же чувство было и у Эда, хотя он никогда и не верил в интуицию. Он же не Джед, в конце концов, чтобы отсутствующей рукой предсказывать грядущие проблемы.


Мин продолжал ругаться с Гарри, киборг и девушка приводили систему ИИ в порядок, а Эд с нарастающим беспокойством смотрел на всё увеличивающуюся звезду. Подпространство не отражало реального положения космических объектов, поэтому, наверное, не стоило бояться. Наверное. Не стоило.


«Я тебя люблю.»


Эд подумал, что если это будет последним из отправленных им сообщений, то в нём должны быть именно эти слова.


Глава 16 (финал)

Буквально в следующее мгновение они вынырнули из подпространства рядом с огромной звездой. Слишком близко, чтобы от неё можно было улететь на одних маневровых двигателях. Гарри закричал на девицу и киборга, но тебе, кажется, сами не ожидали подобного исхода. Мин вскочил с кресла и отпихнул светловолосого от пилотского пульта.


Девушка пыталась наладить связь, киборг сейчас взламывал ИИ, чтобы отключить систему самосохранения корабля и всё же реабилитировать один из двигателей. А Эд просто сидел на своем месте и смотрел на звезды. Ни одной идеи, абсолютно ничего, впервые в жизни. Или это опыт подсказывал, что все их действий абсолютно бесполезны? Да уж, Гарри поступил точно так, как рекомендовали армейские методички: «Умри, но не сдался врагу!». Да и плевать бы на собственную смерть, но то, что Ами тоже погибнет, заставляло его сердце разорваться на части.


Нет никакого способа спастись. Даже если они успеют связаться с каким-нибудь из кораблей, неизвестно как быстро за ними прилетят. За это время оставшаяся безымянной звезда притянет их и изжарит в потоках плазмы.


— Что вы натворили? — на мостик влетела разгневанная Руби и сразу же накинулась на Эд. Ами с ней не было точка. И это беспокоило гораздо сильней, чем бросившаяся на него имперская шпионка.


— Представь себе, это был не я, — отпихнул ее Эд.


— Да что ты говоришь? Мне казалось, только у Алого Арлекина могло хватить ума совершить такой прыжок из пространства.


— Оказалось, что я не самым отмороженный из пиратов. Даже как-то обидно.


Руби буквально зарычала от злости, подобралась к киборгу и отпихнула его от пульта управления.


— Отойди, бестолочь. Я с этим быстрее справлюсь.


Следом за сестричкой на капитанский мостик забралась и Ами. Эд хотелось обнять ее, но Сапфирчик как будто специально избегала его, даже не смотрела в его сторону, сразу же подбежав к Мину:


— Есть какие-нибудь шансы спастись?


— Если только твой импи лично прилетит вытащить нас отсюда.


— Конечно, сейчас только позвоню ему, — Ами тяжело вздохнула и повисла в воздухе неподалеку от Эда.


— Ты в порядке?


— В последние часы своей жизни я меньше всего желаю разговаривать с человеком, который самое важное признание в жизни делает через сообщение по энфону.


— Я не виноват, что ты спряталась. И в последние часы своей жизни мне хотелось всё-таки сказать эти слова.


— Шут! — Ами скрестила руки на груди.


— Уж каков есть! — Эд пожалел, что у него сейчас нет шляпы, которой можно было бы отсалютовать Сапфирчику. Та настолько мило злилась, что не подзадорить ее еще немного было просто выше его сил. — Жаль, что так и не дотянул до твоего идеала. И черной-пречерной мантии у меня нет. Эх…


Ами зло выдохнула, оттолкнулась от стены и поплыла к выходу с самым решительным видом. Эд не выдержал, отстегнулся от кресла и поспешил следом.


За время после службы в армии Эд успел здорово отвыкнуть от невесомости, так и от того, что система жизнеобеспечения не справляется с поддержанием нормальной температуры, из-за чего внутри «Лисицы» сейчас было невыносимо жарко.


— Постой, нам нужно поговорить! — он попытался схватить Ами за руку. Но та ловко увернулась, наглядно продемонстрировав насколько сильнее и быстрее Эда.


— Нет времени на болтовню, но ты всегда можешь написать мне по энфону.


— Зато от тебя и этого не дождешься! — можно подумать, он на ее любимого импи плюнул! Столько обиды из-за простого сообщения. Бесчувственная девица.


Но какая же красивая, даже со спины и в свете мигающих индикаторов критической ситуации. И смелая. И умная. И… невероятная! Флот иных в сектор импи! Да он бы даже женился на Ами, если бы они выбрались из этой передряги. Утащил девчонку куда-нибудь в свободную зону, где нет ни Федерации, ни импи, только свобода и возможность жить, как простые люди.


— Сейчас не время болтать! Если, конечно, мы хотим спастись.


— Ты знаешь способ? — Эд все же поравнялся с ней и теперь так же отталкивался от стен коридора, чтобы не отстать от Ами.


— Только в теории. Есть способ вручную откалибровать генератор подпространства. Но это сложно, придется выжать твою удачу до дна.


Эд все же схватил ее за руку и повернул к себе лицом.


— Я не дам тебе подойти к генератору! Знаешь, какое вокруг него излучение? Еще во времена учебы один из моих однокурсников влез под защитное поле и погиб за двадцать секунд, его даже вытащить не успели.


— Я не простой человек, Эд. Я продержусь дольше. К тому же мне нужно много времени, просто воздействовать на кое-какие процессы, остальное генератор сделает сам. В нем, знаешь ли, есть система аварийной калибровки.


— После которой он приходит в негодность, — Эд только крепче сжал руку. Не отпустит девчонку ни за что! Лучше уж вместе с ней влезет под поле.


— Иначе в негодность придем мы, — Ами легко отпихнула его, от чего Эд неслабо приложился о стену. — Эд, ты же не идиот: мы попали в зону притяжения звезды, связи нет, да хоть бы и была: сколько времени будут вычислять наше местоположение и лететь сюда? За это время корабль просто сгорит. Мы с Руби затащили вас сюда, мы и вытащим.


— Скорее уж виноват Гарри, давай его запихнем под защитное поле, — Эд все же выдавил из себя улыбку, но сейчас ему хотелось выть от отчаяния: Ами собиралась провернуть абсолютно сумасшедшее дело, и он даже не сможет ее отговорить. И элементарно не пустить. Его красотку-Сапфирчика не смог остановить даже отряд кибернизированного спецназа.


— Эд, успокойся, я знаю на что иду.


— Не знаешь. Я видел это своими глазами, ты — нет.


Что еще можно сказать, чтобы ее остановить? Казалось, таких слов не существовало. И от этого было невыносимо больно.


— Зато ты не видел того, что могу сделать я.


Она с усилием открыла тяжелую дверь в техническую зону и забралась внутрь. Эд поспешил следом, но все, что успел — услышать глухой звук закрывающейся на внутренний затвор двери.


***


Ами пару раз выдохнула, чтобы успокоиться. Заодно и убедить себя, что приняла правильное решение. Хотя сейчас она в этом и сомневалась: соваться в генератор — не самая здравая идея. И, вполне возможно, последняя идея, посетившая ее не всегда светлую голову. Но особого выбора и не было: погибать одной или прихватить с собой еще пять человек. А этого она совсем не хотела. Особенно — смотреть на то, как погибает Эд. Ведь он обычный человек, наверняка Ами переживет его на несколько минут. На несколько ужасных минут. Нет уж. Лучше она попытается все-таки откалибровать этот генератор.


Чтобы потом высказать Арлекину все, что она думает о всяких слабовольных парнях, признающихся в любви через сообщения энфона.


Ами вытащила из стенда защитный костюм, натянула его на себя и поспешила к генератору.


В теории она очень хорошо понимала, как нужно действовать в этой ситуации. Но это только в теории, на практике она ни разу даже не видела настоящий генератор. Только его копию в учебном центре. Но отступать все равно было поздно, да и некуда.


Посильнее оттолкнуться от стены и доплыть до генератора. Вручную взломать систему управляющего контура и сделать небольшое окошко в защитном поле. После чего она сконцентрировалась на собственной защите и шагнула внутрь, туда, где излучение от поделки техников Федерации буквально заставляло воздух светиться. Сил Ами хватит секунд на двадцать пребывания здесь, но больше ей и не нужно, как и выбираться из-под защитного поля. Достаточно просто запустить небольшой сгусток энергии как можно ближе к ядру генератора, после чего тот должен уйти на автоматическую калибровку.


***


Эд не собирался торчать под закрытой дверью. Это только имперская девчонка может думать, что дверь в техническое помещение корабля можно закрыть изнутри. Он-то, как старый космический бродяга, знал, что всегда и везде есть «защита от дурака», чтобы некоторые особенно умные личности не заперлись там без возможности выбраться. Так что уже через пару минут Эд нажал несколько кнопок сбоку от двери и все же попал внутрь.


В первое мгновение ему захотелось сбежать: генератор искрился и периодически стрелял по защитному полю небольшими молниями. Похоже, Сапфирчику все же удалось отправить его на принудительную калибровку. Но вот сама она теперь безвольно болталась в воздухе, с обожженной одной стороны тела кожей. Эд посильнее оттолкнулся от стены, доплыл до девушки, ухватил ее за руку и вытащил из-под защитного купола, лишь немного подставившись под излучение.


Его все равно обожгло, но не так сильно, как Ами. Впрочем, плевать на ожоги. Пусть только Сапфирчик выживет.


Эд кое-как дотащил их до выхода, а затем — и до капитанского мостика. В конце концов там была Руби, возможно, она что-то понимает в медицине, потому как чисто внешне Сапфирчик уже прямой дорогой направлялась в загробный мир имперцев, как бы там тот не выглядел. Ожоги все продолжали пузыриться, как и на руках Эда, кожа побледнела, а дыхание стало шумным и прерывистым.


— Прыгаем в ближайший имперский сектор! — рявкнул он на Гарри. Все присутствующие дружно уставились на них с Ами.


— Чокнулся? Там же нас схватят! Да и Федерация ближе.


— Плевать! В Федерации Ами могут и не помочь, нам нужно в Империю.


— Найдешь себе другую девку, а мне свобода дороже! — Гарри поднялся с места и подошел вплотную к Эду. — Рассчитай прыжок, — кивнул он киборгу.


— Если бы не эта девка, у нас вообще бы не было шанса выбраться.


Эд с Гарри смотрели друг другу в глаза, пока «Лисицу» не тряхнуло от входа в подспротранство. Они вдвоем резко обернулись, но все остальные пираты смотрели прямо перед собой и не замечали ничего. Только довольная Руби отсалютовала им рукой.


***


В Империи действительно хорошо обращались с заключенными. В этом Эд смог убедиться на собственном опыте. За все три месяца, что он провел в колонии для особо опасных преступников, его ни разу не били, не дали возможности бить другим, вполне сносно кормили и даже работать заставляли не больше, чем позволяли нормы охраны труда обитаемого космоса. А еще каждый день Эд по нескольку часов занимался с преподавателем основ контроля особенных способностей. Здесь же, в тюрьме, он и узна, л что является не совсем обычным человеком, и своей феноменальной везучестью обязан каким-то там мутациям в генофонде, а не личным способностям все просчитать и спланировать.


Короче говоря, в имперской тюрьме вполне можно было жить, хоть это и было невыносимо скучно. А еще его мучила неизвестность: за все это время Ами так и не прислал ни одной весточки о своем здоровье. А ведь обещала навещать его в тюрьме! Все еще болеет? Или все ее слова изначально были ложью, нацеленной на поимку Эда? Ответов у него не было. И даже вечно зудящий Мин ни разу не поднял эту тему.


— Эдвард Найт, на выход! — двое охранников, совершенно не похожие на обычных людей, окликнули его, замерев возле входа. Их визит был внеплановым, и это внушало беспокойство. Эд застегнул темную тюремную куртку и вышел из камеры, протянув руки вперед, чтобы удобнее было надевать наручники. Как оказалось, местные совершено не понимали шуток, особенно тех, которые любил Эд. Так что с этими громилами приходилось вести себя прилично.


Как только Эд вышел из камеры, его скрутили и потащили куда-то в сторону допросных. Через десяток метров к ним присоединилось еще двое охранников, тащивших Мина. Бывших старпом подмигнул Эду, за что сразу же схлопотал тычок от одного из конвоиров.


— Позже перемигиваться будете, голубки!


— А куда нас ведут? — все же решил спросить Эд.


— На свидание с императрицей. Она как раз ищет себе нового фаворита, решила испробовать самого прославленного из космических пиратов.


— Дааа… Генри Джонс хорош, — добавил другой конвоир, — а ты, — легкий тычок в бок Эда, — просто прогуляешься.


Эдвард скрипнул зубами, но промолчал. Надо же, только что сетовал на отсутствие чувства юмора у охранников, и они в очередной раз это доказали.


Впрочем, уже через пару минут конвоиры остались за порогом допросной. Внутри же их с Мином дожидался хмурый мужчина, чем-то отдаленно напоминающий Мина, только старше и с нелепым мечом за поясом. Глупость какая — таскать за собой меч в эпоху покорения космоса. Но вот чисто внешне незнакомец никак не производил впечатления глупца. Или же человека, который будет таскать за собой меч просто для красоты.


— Садитесь, — он указал рукой на стулья.


Мин сразу же послушно опустился на свое место, Эд остался стоять. Незнакомец, казалось, вообще не обратил на это внимания, он развернул несколько вирт-окон с досье Эдварда, хмыкнул чему-то, после чего свернул все и посмотрел прямо в глаза.


— Правительство Империи хочет предложить вам возможность заслужить свободу.


— Я уже несколько раз озвучивал свою позицию по данному вопросу. — возможно, сейчас были не лучшее время для демонстрации патриотических чувств, но через кое-какие принципы Эд не мог переступить. Мин молча скрестил руки на груди, выражая свое согласие с мнением друга и бывшего капитана.


— Похвально. Истинный воин скорее погибнет, чем перейдет на сторону врага, но в данном случае измены не будет: Империя совместно с Федерацией хочет сформировать особое подразделение для проведения диверсионных и прочих операций. И сейчас туда набирают отчаянных ребят, независимо о тих гражданства. А моя помощника очень настойчиво рекомендовала включить вас в эту программу. Впрочем, если откажетесь, я пойму.


Эд переглянулся с Мином, но страпом едва заметно кивнул, выражая свое согласие. Хотя выбора у них и не было: остаться на двенадцать лет в колонии — слишком сильное испытание для космического волка.


— Думаю, мы все же примем ваше предложение. Но хотелось бы связаться с моими подчиненными оставшимися на Парадизе.


— О, с этим не будет проблем! — так и не представившийся мужчина встал со стула и направился к выходу. — После ваших проделок наше правительство все же смогло продвинуть закон о сотрудничестве в сфере борьбы с терроризмом и пиратством. Так что и сам Джонс теперь не рискует покидать пределы своей цитадели.


— Импи крут! — пробормотал Эд.


— Сам постоянно поражаюсь, — его собеседник важно кивнул и вышел из допросной.


А через пару минут в дверях появилась Ами с красной шляпой в руках. Девушка чуть виновато улыбнулась и закусила губу от волнения. Но Эд не стал тратить время на слова и взаимные извинения: подошел к ней и обнял.


«Бывший пиратский капитан, а ныне — адмирал флота сопротивления Эдвард Найт сделал самый необычный подарок на свадьбу своей невесте: назвал в ее честь отбитый у иных крейсер. Теперь, «Черный Сапфир» является флагманом его флотилии…»


КОНЕЦ



Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16 (финал)