КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 439189 томов
Объем библиотеки - 609 Гб.
Всего авторов - 207424
Пользователей - 97916

Впечатления

ANSI про Пустовит: FB2-Librarian (Библиотекарь) Руководство (Программы)

а моё мнение строго полярное - лет 5-7 назад искал и сравнивал проги для хранения книг, так вот именно эта прога заставила меня долго "танцевать с бубном" (сначала по установке, потом по запуску и использованию - то работаю, то не работаю, то вижу базу, то нет((
были использованы ОС от windows XP до windows 8.2
остановился на Calibre, в базе 225 тыс книг и еще примерно столько же ждёт добавления туда

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Пустовит: FB2-Librarian (Библиотекарь) Руководство (Программы)

Будет время - я набросаю брошюрку по этой очень хорошей проге.
К сожалению, у нее есть мелкие баги. В своей брошюрке я напишу как их обходить, а также напишу как использовать язык SQL для пакетной обработки (добавления, удаления, переименования) жанров базы.
Когда появится свободное время.

Пользуюсь прогой лет 17 и очень доволен. В моей библиотеке сейчас более 156 тыс. книг, а будет еще больше.

2 ANSI
Вы наверное путаете с FB2Library.
Вот она точно - то работает, то не работает, то видит базу, то нет. И не портабельна. И не имеет кучу нужных фишек, которые есть в FB2-Librarian.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Михаил Самороков про Злотников: Путь домой (Боевая фантастика)

Гораздо хуже, чем первая. Ни о чём.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Башибузук: Господин поручик (Альтернативная история)

как-то не связано с первой книгой, в третьей что ли встретяться ГГ?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Захарова: Оборотная сторона жизни (Юмористическая фантастика)

а где продолжение?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
martin-games про Теоли: Сандэр. Царь пустыни. Том II (Фэнтези: прочее)

Ну и зачем это публиковать? Кусочек книги, которую автор только начал писать.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Богородников: Властелин бумажек и промокашек (СИ) (Альтернативная история)

почитал бы продолжение

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).

Это не те мобы! (СИ) (fb2)

- Это не те мобы! (СИ) (а.с. Это не те мобы!-1) 966 Кб, 264с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Евгений Дес - (MrDog)

Настройки текста:



Это не те мобы!

Глава 1

Строн Холд

Бз-з-з! Не открывая глаз, пытаюсь нащупать наручный коммуникатор. Слепо шарю по изголовью кровати и наконец натыкаюсь на вибрирующий браслет. Креплю его к руке и понимаю - это не будильник. Мозг проворачивает осознание данного факта и выдает здравую мысль принять входящий вызов. Разлепляю глаза и вижу неизвестный номер. Какого демона, и кому я понадобился в такую рань?! Еще и солнце прямо в глаза светит. Бз-з-з! А, да, будильник, тьфу ты, звонок.

— Алло?

— Строн Холд? — раздался приятный женский голос.

— Да, кто беспокоит? — тут же сбрасываю остатки дремы, а воображение дорисовывает к голосу миловидное личико и ладную фигурку.

— Вас беспокоят из компании «Kai Systems».

После этих слов нарисованная в воображении картинка растаяла, а остатки сонливости испарились. Моментально сев и прокашлявшись, подношу коммуникатор ближе к лицу и говорю:

— Очень приятно…

— Анастасия Джин Смит, кадровая служба. Но лучше просто Анна, не люблю всего этого официоза. Вы не против, Строн?

— А.. да, разумеется. Простите, вчера допоздна работал над заказом, — блин, да что я несу. Так, собраться. — Кхм, я вас внимательно слушаю, Анж… Анна.

— Вы отправляли нам резюме на вакансию ГМ-а?

— Да, отправлял.

— Вы сможете подойти сегодня к 15-ти часам в третий офис?

— Разумеется.

— Тогда ждите адрес, — сказала она и, зуб даю, улыбнулась.

Нет, может и усмехнулась, но предпочитаю думать о красивой улыбке на милом личике. Опять не туда уносит. Надо срочно звонить Милане и приглашать на свидание. С ночевкой и кофе в постель.

— Строн?

— Простите, да, ровно в пятнадцать ноль-ноль буду у вас.

— Лучше без десяти. Мало ли.

— Разумеется, Анна.

— Тогда до встречи на собеседовании. Всего доброго.

— Всего… - Не успел договорить, а она уже отключилась. - …доброго.

Н-да, ну и люди, никакого приличия. Одно слово - корпорация. “Ладно, Строн, пора браться за дело. Сегодня твой звездный час”, - сказал, отбрасывая мысль еще немного поваляться.

Несмотря на дикий недосып, моей радости не было предела, ведь меня брали на работу. Конечно, в наших реалиях устроится не вопрос, руки нужны везде… буквально везде. Будь ты хоть трижды дураком, без работы не останешься. Однако, это не мой случай. Я стремился туда, где чувствовал себя как рыба в воде, а именно - в игры. Хоть уже не раз бывал тестером видео игр, но работа в “Kai Systems” - это мечта любого игрока. Правда, никто толком не знал, что именно там нужно делать.

Поднявшись и отбросив скомканное одеяло, отправился умываться. Рядом с кроватью, в спальне стояла родимая вирткапсула, об провода которой чуть не запнулся. Все руки не доходят их по плинтусу пустить. Поправив заглушку имплантата на шее, принялся умываться. Да, прогресс на месте не стоит.

С приходом Овервойдов наш мир вообще начал меняться. Изменения коснулись не только технологий, они затронули все. Законы, транспорт, работа, весь мир начал перестраиваться. Для кого-то это было просто, для кого-то не очень. Спасибо, госпрограммам по поддержке населения. Пособия на время обучения реально выручали.

А вот когда вышли первые капсулы виртуального погружения, начался форменный кавардак. Компания их выпускавшая создала первую онлайн игру, которая взорвала… нет, не игроиндустрию, а экономику в целом.

Как это произошло? Игры любят многие, а в наши дни найти человека без компа - это надо постараться, игры пользуются огромной популярностью. Но это не бездумное «выкачивание денег», нет. Это искусство. В мире нет двух одинаковых игр, каждая компания старается привнести что-то новое, интересное, захватывающее. Старается завлечь человека в мир красок и возможностей, дать возможность реализовать творческую жилку. Когда “Kai Systems ” выпустила первую вирткапсулу, она сразу же, буквально через пару лет, создала первую игру для капсулы.

Люди ломанулись к новому, очереди на капсулы были расписаны на месяцы вперед. Она дарила новые возможности. Много возможностей. Пилоты отрабатывали навыки управления, водители сдавали на права, исследователи проектировали и моделировали эксперименты. А еще вирткапсула давала доступ к гигантской базе данных, названной Сетью или Виртуалом, как именовали данное пространство его обладатели - Овервойды. Сеть была чем-то вроде особого интернета, в который можно войти только через капсулу. Пользоваться этим пространством можно посредством мыслей, воображаемых образов, воспоминаний и даже ассоциаций. С ответом на запрос ты получал не только знания, но и мог почувствовать вкус, ощутить запах, увидеть цвет и многое другое, из-за чего обычный интернет, на фоне Виртуала, банально не котировался. Один минус - объем доступной информации. Пока еще в Сети ее много меньше, чем в привычном интернете. Но ходят упорные слухи, что на самом деле информацию просто ограничивают из-за опасений за разумы пользователей, которые могут буквально раствориться в Виртуале. Проще говоря - крышу сорвет и унесет в такие дали, что и Овервоиды не сыщут. Потому-то инет все еще живет, однако, его смерть - это лишь вопрос времени.

Возвращаясь к играм, уже через пару месяцев проектом заинтересовались «Овервойды» и помогли создать новую игру с одноименным названием «Виртуал». И нет, дело не в «богатой» фантазии, а в особенностях проекта. Само слово «Виртуал» олицетворяет иное пространство. Полное чувств, запахов, картинок и мыслей. Ими же была наполнена игра. Ходят слухи, что она построена как материальное воплощение чего-то иного. Я слышал от админов, которые работают в Цитадели, что Овервойды имеют собственное внутреннее пространство, целый мир, где, в буквальном смысле, живут. Там нет, верха, низа, привычных ориентиров, и человек, окажись он в истинном Виртуале, банально свихнется, и все же, игра построена на костях именно этого, пусть будет измерения. Именно поэтому она кажется такой живой. Такой настоящей.

В игре есть все. От еды, до секса. Последний может быть только по обоюдному согласию сторон, причем, это согласие должно быть явно подтверждено Искином, который управляет игрой изнутри. Все это сделано для избежания эксцессов. Сама игра выполнена в стиле фэнтези. Там есть магия, эльфы, люди, гномы и прочий антураж. Классические и не очень. Да проще сказать чего в “Виртуале” нет.

После ванны, мой путь лежал на кухню. Бросив взгляд на валяющиеся в углу сумки, мысленно вздохнул - месяц прошел, а вещи до конца не распаковал. Войдя в священную комнату чревоугодия, заглядываю в полупустой холодильник. Негусто. Вытащив хлеб, остатки колбасы и сыр, делаю самый быстрый завтрак, который только можно вообразить. Складываю все это вместе и начинаю есть. Мысли опять возвращаются к утреннему звонку и размышлениям.

Почему “Виртуал” и я? Да потому, что более заядлого игрока еще поискать надо. Большую часть свободного времени проводил в играх, а когда подрос и пришлось зарабатывать на жизнь, стал тестером, и увлечение превратилось в работу.

Более того, мой труд нес и, скажем так, социальную нагрузку. Во всяком случае, мне хотелось в это верить. Для некоторых людей вирткапсулы стали спасением. Прикованные к кровати инвалиды, лишенные нормальной жизни в реале, нашли утешение в играх. Теперь они не просто ждут, когда медицина дорастет до того уровня, чтобы вылечить их недуги и вернуть в строй, но и могут полноценно жить. Пусть даже в “Виртуале”. Хотя уже сейчас медицина достигла такого уровня, что может заменить любой орган или конечность, но более тонкие операции, особенно связанные с мозгом, все еще сопряжены с огромными рисками и имеют непредсказуемые последствия.

Закончив с завтраком и прикинув свободное время, занялся любимым делом - “полировкой” капсулы. Отходные бочки поменять, питательную смесь пополнить, простерилизовать внутренний корпус, протереть все поверхности, пройтись мягкой тряпочкой по корпусу, вот и все. Блестит как новенькая, будто только с завода. Моя прелесть.

Мартин Юс

Откинувшись на спинку кресла, помассировал уставшие глаза и вздохнул. Увы, но в быстро меняющемся мире оказалось трудно найти свое место. Мы с отцом никогда не жили богато, а уж теперь, когда он постоянно на переобучении… трудное время. Потому-то и ищу работу, но такую, чтобы не слишком мешала самообразованию. Нам еще повезло - “Kai Systems ” всегда заботилась о сотрудниках. Вот и досталась нам новенькая вирткапсула. Предполагалось, что отец в ней переучиваться будет, но не сложилось. Его старый имплант то ли с чем-то в капсуле конфликтовал, то ли наводки какие-то давал, потому-то пришлось бате с такими же бедолагами переучиваться старым методами. Конечно, можно было сменить имплант, но, с учетом затрат времени на адаптацию и реабилитацию, овчинка не стоила выделки. Впрочем, капсулу у нас не забрали. Оставили со словами «Пусть ваш сын учится». Если бы ещё учёбу оплатили, так и вовсе бы молился за старину «Вампира». Не понимаю, почему все старика Сильвера не любят. Он, конечно, мужик суровый, но справедливый. Патологической жадностью не страдает, о сотрудниках заботиться и, по-моему, образец, да что там - идеал руководителя.

В прихожей хлопнула дверь. “Вот и батя дома”, - подумал, открывая глаза и поднимаясь из кресла.

— Привет, детеныш, — махнул рукой папа и улыбнулся. Вымученно так улыбнулся.

— Привет, — кивнул в ответ, делая вид, что не замечаю его усталости и мешков под глазами. — Как день?

— Хорошо, да только староват я уже для всего этого. Не поспеваю за молодежью. Вот, в магазин заглянул, - показал он упаковку пищевых рационов из военторга.

Не слишком вкусно, особенно те, которые для рядовых, но все нужное в них имеется, а самое главное - дешево.

— Ничего, бать, я сегодня резюме в пару мест отправил, может полегче станет, да и тебе учиться осталось…

— А, - махнул он рукой.

Не любит отец о деньгах говорить. Да и мне бы язык придержать стоило, но… тоже устал, вот и сорвалось.

— Что за работа? - спросил отец, выдергивая из рационов кольцо и ставя два серых контейнера на стол.

— Попробую ГМ-ом в новые виртигры устроиться. Одна от “Kai Systems ”.

— ГМ - это как? - спросил он, одобрительно кивнув на название родной корпорации.

— Гейм Мастер, что-то вроде тестера, но не совсем. Игрокам помогать буду, глюки всякие искать и прочее. Платят немного, но и работа нетрудная, опять же у нас, - кивнул на стоящую в углу вирткапсулу.

С ее появлением в квартире стало заметно меньше свободного пространства, впрочем, у нас и без того не хоромы. А, бочком не ходим, и ладно.

— Что ж, - начал отец, отрывая свернувшуюся пленку рациона и берясь за вилку, — все профессии нужны, все профессии важны, - улыбнулся он и подмигнул. — Приятного аппетита.

— Спасибо, пап. И тебе приятного.

После ужина отец сходил в душ и сразу лег спать. Не молод он уже. Раньше физически выматывался, теперь вот интеллектуально устает. Очень уж у них учеба интенсивная. Подстать нынешнему прогрессу. Чтобы не мешать отцу, отключил монитор и полез в капсулу виртуальной реальности. Целый день за терминалом сидел, глаза устали, но спать не хотелось. Паек подбросил калорий, вот и решил поиграть в “Виртуал”. Может удастся что-то полезно добыть и на аукционе продать. Какой-никакой, а доход.

Привычно разместился в пластиковом ложе серебристого “гроба”, нажал кнопку на внутренней панели, откинул голову и расслабился. Крышка опустилась, несколько секунд темноты, потом заработали излучатели, подстроились под ритмы мозга, и я “поплыл”. Больше всего это походило на осознанный сон, знаете, такой, когда уже понял - спишь, но еще не проснулся.

Короткая заставка неожиданно прервалась. Вместо комнаты трактира, в которой оставил перса, сформировался офисный кабинет начальника средней руки. Во всяком случае, именно таким я его помнил. Доводилось как-то с отцом на работу сходить, когда от нас мама ушла.

— Здравствуйте, - поприветствовал меня человек за пластиковым столом “под дерево”.

— Э… здравствуйте, - мягко говоря, несколько удивился такому началу “игры”.

— Прошу прощения, но ряд обстоятельств вынудили воспользоваться служебным положением, - изобразил виноватую улыбку собеседник, я же только сейчас обратил внимание на логотип “KaySystems”, украшавший петлицу его пиджака.

— Да ничего страшного, - сказал в ответ, стараясь сохранить невозмутимый вид. — А... в чем, собственно, дело?

— Вы подали резюме на должность ГМ в игре “Виртуал”, и вы сын нашего сотрудника, - улыбнулся собеседник. - Хоть ваш отец и не занимает сколь-либо значительной должности, однако, - так и не представившийся мужчина поднял указательный палец, - он уже четверть века работает на компанию без нареканий. К тому же, у вас особая вирткапсула, - улыбнулся он.

“Угу, зуб даю - все выпускаемые вами капсулы особые”, - подумал, но, разумеется, ничего такого говорить не стал. Да и, скажем прямо, не только понимаю все это, но и вполне разделяю подобный подход.

— В связи с этим я, от лица компании, хочу сделать вам предложение...

Далее мне рассказали о том, что игрой “Виртуал” управляет Адаптивный ИИ, который всем хорош, но неопытен. Вот для помощи ему, а так же обучения вспомогательных ИИ, компания решила нанять нескольких особых ГМов. Проще говоря, мне и другим “избранным”, предлагалось отыгрывать роль мобов. АИИ Тихон станет выдавать нам задания, а мы, в роли НПС (не игровые персонажи), по мере сил и возможностей, будем их выполнять. Он же, наблюдать за нами и учиться.

Естественно согласился. Не дурак же, чтобы упускать такой шанс. Мало того, что за работу платили вдвое больше обычного, так рекрутер еще прозрачно намекнул на премии и возможность дальнейшего трудоустройства в компанию. Оставалось прибыть в офис и подписать договор. Верней, так было бы в обычном случае, но я еще несовершеннолетний, поэтому контракт подпишет отец. Оказывается, с ним уже говорили, но он так замотался, что просто забыл сказать мне.

Попрощался с рекрутером, отменил загрузку игры и вылез из капсулы. Поздно уже, да и не до “Виртуала” как-то. Прошел, скорее уж прокрался на кухню, налил большую кружку чая и задумался. Не уверен, но мне показалось, что рекрутер не столько к кадровой службе относился, сколько в безопасниках числился. Покрутив это предположение так и эдак, мысленно пожал плечами и ополовинил кружку.

С одной стороны, компания точно знает о нашей ситуации, с другой, у нас тут особая вирткапсула имеется, с третьей - мой опыт в играх и резюме. Как ни крути, привлечь меня на роль… эм… моба? Наставника мобов? А, не важно. Так вот, как ни крути, а привлечь меня к проекту выгодно. Тут тебе и помощь сотруднику, и работа на перспективу с кадрами, и…безопасность. Не зря же мне организовали собеседование столь оригинальным образом. Ой не зря. Очень наглядная демонстрация. На простые вирткапсулы наверняка клипсы или еще какие приборы ставить надо, а у моей все включено.

“Ладно, ерунда это все, разминка для ума, не более того”, - подумал, сполоснул кружку и отправился спать. Хвала “Kai Systems ” и лично Ноджу Сильверу, решившему не просто использовать удачное стечение обстоятельств, но и помочь семье сотрудника. Классическая ситуация “win-win”. Нет, понятно, что сам старик о нас и знать не знает, но это неважно, главное - проводимая им политика.

А ведь у бати день рожденья скоро. Если завтра начну работать, вполне успею накопить на праздничный ужин. Уснул где-то между мысленным составлением списка продуктов и размышлениями о блюдах, которые из них можно приготовить.

Строн Холд

Третий офис компании “Kai Systems”, куда я приперся, был скорее одним огромным сервером, чем офисом по своей сути. Десять этажей вверх, еще пять вниз, и сервера, сервера, бесконечное количество серверов на всех этажах. Когда я был Администратором, мне доводилось приходить сюда и участвовать в наведении порядка. Это была неделя ада, столько проводов я не тянул за всю жизнь. А ведь мало протянуть, надо правильно подключить и настроить. Бррр, аж в дрожь бросает от этих воспоминаний.

Персонал составляли в основном администраторы, охрана, единственный отдел программистов и директор. Суммарно человек пятьдесят. Остальные - обслуживающие дроны, вот кого было в достатке, так это их. Машины без устали катались по коридорам проверяя работоспособность систем и поддерживая чистоту.

На входе в здание расположился натуральный КПП с боевыми дронами в полной обвесе, меня подобное, мягко говоря, смутило. Впрочем, понять компанию можно. В нынешней обстановке нужно быть готовым дать отпор террористам. Тем более эти твари в основном по объектам “Kai Systems ” и бьют. Ничего удивительного, компания активно помогает Союзу, крупнейший поставщик военной и прочей техники для армии и ВКС. А может и конкуренты под шумок пытаются корпорацию подвинуть. Правда, причем тут игры - понимаю слабо. Нет, деньги “Виртуал” приносит огромные, но на фоне общих оборотов “Kai Systems ” они теряются.

Что порадовало - организованность. Боец на КПП проверил документы, просканировал и рукой махнул “заходи”. Не успел оглядеться в холле, тут же дрон подошел. Поприветствовал и попросил следовать за ним. Ага, следовать, скорее уж бежать. Ну да, время - деньги и все такое.

Кабинет, в который меня провел дрон, принадлежал директору. На фоне бесконечных коридоров и залов с гудящим железом, суетящихся, то ли монтажников, то ли строителей, пучками проводов и прочего бедлама, вызванного авральным наращиванием вычислительных мощностей, кабинет оказался глотком свежего воздуха, хоть где-то осталось “обжитое пространство” и работал кондиционер.

Отряхнувшись от пыли, принялся оглядываться. Небольшой стол, на деле представляющий собой технологичный терминал, широкое окно в половину стены, слева от двери полки, заставленные фигурками из разных игр. Сразу видно, наш человек. Справа шкаф с автоматическими дверями, в углу кофейник и пара кресел рядом с каким-то фикусом. Такой себе уголок для отдыха. На стене рядом с дверью висел огромный плакат с мускулистым воином. У ног громилы художник изобразил что-то кошачье и фэнтезийное. А вот название игры отсутствовало.

Может это не пошедший в дело концепт-арт? Вроде не похоже, слишком уж проработано и детализировано. Ладно, чего стоять-то, еще раз похлопав себя по заднице, прошел к столу и уселся на мягкий, но не слишком удобный стул. Забавно, но лампы в кабинете напоминали магические светильники из “Виртуала”. Не факелы, но что-то этакое улавливается. Вот вроде ерунда - обставить кабинет по собственному желанию, но как же заманчиво забраться по карьерной лестнице на ступеньку, когда получишь это право и возможность его реализовать за счет компании. Хм, а ведь местный босс фанат собственного продукта.

Минут через десять в кабинет влетел несколько взъерошенный мужчина лет тридцати. Строгий костюм компании и ее же логотип на лацкане пиджака.

— Здравия уважаемый, простите, что заставил ждать, принимал посылку. - Сходу начал он, бросая в угол коробку пол на пол метра.

— Э-э-э… добрый. Ничего, бывает. – Широкими размашистыми шагами, мужчина обошел стол и, упав в кресло, начал что-то быстро набирать на компьютере.

— Так, вы у нас… ага. Строн Холд. 22 года, холост, работал Администратором у нас же, нареканий нет, заядлый игрок в цифровые игры… все верно?

— Да.

— Сколько вы играете в игры?

— Всю жизнь. – Я пожал плечами. – Так уж сложилось, что люблю железо и виртуальную реальность.

— Это хорошо, это вам в плюс. - Сосредоточенно кивнул он.

— Простите, но разрешите вопрос? – Подался я вперед.

— Конечно. Спрашивайте.

— А в чем именно заключается моя задача?

— М-м-м… для начала, подумайте, останетесь ли вы у нас. Вот договор. Подробности только после подписания, это коммерческая тайна.

— Оу… даже так.

— Именно. – Кивнул мужчина и передал мне планшет с договором.

Углубившись в чтение, увидел, что работать мне предстоит с чем-то секретным и жутко интересным. Пометок: «Корпоративная тайна» я насчитал более пятнадцати, еще шесть «За разглашение…» и далее описание наказания за нарушение. Н-да, строго у них тут все. Но раз люди работают, значит оно того стоит. Да и условия работы более чем приемлемые, просят лишь не болтать языком почем зря, но для меня это не проблема. Черт! А ведь это всего лишь игра. Боюсь представить, что крутится у них в военной сфере, небось там вообще каждый пункт под грифом «После прочтения сжечь» или «За разглашение расстрел». Бр-р-р. Но дочитав до конца и не найдя ничего «экстраординарного», оно и понятно, компания своих людей бережет, я без задней мысли оставил отпечаток пальца вместо подписи и вернул планшет владельцу.

— Итак, я согласен. Что дальше?

— Отлично. Дальше я расскажу вам уже непосредственно о работе. Но для начала, зададимся вопросом, почему мир «Виртуала» кажется таким живым?

— Потому что построен на чем-то большем?

— Не без этого, но нет. Не секрет, что миром управляет мощный незримый АИИ. Он генерирует события, меняет мир от действий игроков, генерирует НПС, развивается сам. Но мало кто знает, что кроме него в игре более двух тысяч ИИ.

— Сколько?!

— Да. Но это лишь вершина айсберга. Дело в том, что все они оживляют мир. Поведение животных, НПС и монстров контролируется искусственным интеллектом. Именно благодаря этому мир кажется живым и многогранным. Но ИИ не идеален, он программа, которая следует инструкциям. Он не способен на воображение, ИИ тем и отличается от АИИ. Но искусственный интеллект можно научить, учится он быстро и на память не жалуется. Занимаемся этим обучением мы – люди, таких людей у нас называют «Мастера». Ты станешь одним из них.

— То есть, мне предстоит обучать искусственный интеллект?

— Верно. Как это происходит? АИИ генерирует событие, тебя помещают в него, как участника, в тело НПС. Своими действиями ты должен продемонстрировать ИИ, как он должен себя вести, что говорить, как реагировать. Статистика собирается и в итоге выстраивается собственная манера поведения.

— Я понял.

— Но! Игроки не должны знать, что ты так же игрок. Роль, которую ты отыгрываешь должна быть отыграна до конца, и никто не должен заподозрить, что ты не тот, за кого себя выдаешь. Именно поэтому на эту роль определяются уже опытные люди, игравшие в подобные игры. Иначе говоря, ролевики.

— Ясно… то есть придется отыгрывать роль моба?

— Именно. И развлекать других игроков. В случае необходимости посвящать новичков в детали, выдавать квесты, принимать их же, соблюдать лор игры и приумножать его.

— А таких «мастеров» много?

— Нет. Двое на сектор, обычный стандарт. У нас просто выходит обновление открывающее доступ к новым локациям, вот для них и нужны новые мастера. Инструкция прилагается, будут вопросы, обращайся непосредственно к Тихону.

— Тихон?

— Это АИИ игры. Все мастера имеют к нему прямой доступ связи. Еще вот что, как и в любой игре, здесь также есть глюки, при нахождении которых срочно стучи Тихону. Он исправит.

— Я понял.

— Вопросы?

— Нет.

— Тогда держи. – Он протянул мне флешку.

— Что это?

— Носитель. Дает права мастера для работы. Пока она подключена к капсуле, ты числишься как мастер. Отсоединяешь, обычный игрок. И еще, вот. – С этими словами мне протянули небольшую пластинку. Обычно такими модифицируют личные коммуникаторы.

— Эээ?

— Это для твоего коммуникатора. Заносит в него сразу всю необходимую информацию, также не дает к ней доступ никому кроме тебя самого.

— А еще следит за мной. – Кивнул я.

— Не без этого, все-таки корпоративная тайна, дело такое. – Усмехнулся человек. Взяв пластинку, присоединяю к своему коммуникатору. – Если вопросов нет, то на этом можем закончить. Остальное узнаешь уже по ходу дела.

— Хорошо. Всего доброго.

— Всего доброго. – Покинув кабинет, я направился к выходу. Интересная работа, очень интересная. Уже не терпится опробовать и посмотреть все это дело изнутри. Это-ж какие открываются перспективы! Я могу и некромантом побыть, и торговцем, и бароном каким-нибудь, причем сразу. У-у-у-ух, аж в мандраж бросает!

По возвращению домой, сразу подключаю флешку и ставлю капсулу на запуск. Перекусив, падаю во внутрь. Перед глазами появляется привычное табло, а в ушах раздается обратный отсчет. Вот оно, до боли знакомое чувство падения в воду, и вот… я уже стою хрен знает где.

— Добро пожаловать в игру «Виртуал». – Раздался механический тихий мужской голос. Вдруг, свет включился, я понял, что стою в какой-то закрытой комнате, выполненной в старинном каменном стиле. – Меня зовут Тихон. Я АИИ этой игры. – Продолжил голос. – Сейчас вам предстоит пройти проверку на классовую специализацию. От этого зависит, какие роли вы сможете отыграть наиболее правдоподобно.

— Э? А можно подробней, а то я не очень понимаю.

— Отличный воин не сможет качественно отыграть торговца. Склад ума ему это не позволит. Поэтому есть условное разделение между людьми. Это разделение происходит по принципу, что кому ближе, тот за того и играет.

— М-м-м… понятно. И что мне делать?

— Ничего. Идет сканирование вашего сознания. Чтобы занять себя, вы можете почитать мануал. – С этими словами, прямо посреди комнаты появился столик, а на нем до потолка стопки книг.

— М-м-мать, твою… - Ужаснулся я этой горе макулатуры.

— Это, краткий обзор обновления. Вся информация будет загружена в ваш мозг по мере нахождения в игре, это необходимо для лучшей адаптации в игре и отыгрывания роли. Не Игрового Персонажа.

— На что я подписался…

Мартин Юс

Никогда в жизни не был жаворонком, но последние годы приходилось вставать пораньше. Вот и сегодня выбрался из постели в шесть утра, прошлепал в ванную комнату, и лишь когда опустил лицо в холодную воду, окончательно проснулся. “Брр”, - передернул плечами от бодрящей водички и отправился на кухню. Рационы рационами, но каша с утра - это святое. Семейная традиция и в чем-то даже священное действие. Мама всегда ее готовила.

— Доброе утро, - поздоровался отец, вытирая лысину и шею махровым полотенцем.

— Доброе, - кивнул ему на стол, взявшись накладывать кашу. — Ты чего вчера про контракт не сказал?

— Забыл, - хлопнул он себя по лбу.

— Сегодня подпиши, первое число, символично.

— Угу, - кивнул он накладывая кашу в тарелку.

Проводив отца, проверил почту, ответил на пару писем и перешел на образовательный портал. Бесплатные лекции, конечно, диплома не заменят, но будущую учебу упростят. Не успел закончить конспектировать, как позвонил отец.

— Все сделал, - сообщил он. — Можешь начинать работать.

— Спасибо, пап. Я…

— Извини, у меня занятие начинается.

— Понял. Хорошего дня, пап.

— И тебе.

На том разговор и закончился. Хотелось сразу в капсулу залезть, но… не люблю незаконченных дел. Вначале конспект лекции.

После загрузки игры попал в довольно странное место - темнота и круг света под ногами. Антураж внушает, но хотелось бы больше деталей. Впрочем, толком подумать над этим не успел.

— Внимание, сканирование завершено. – раздался голос прямо в голове.

— Э… Тихон?

— АИИ Тихон, - ответил он.

— Рад знакомству, я…

— Мартин Юс, - перебил АИИ, — но лучше Вел Гар, с этим именем ты отправишься на первое задание. - сказал он с толикой пафоса в голосе.

— Кхм, а ничего, что я не игрок? - спросил, несколько удивленный подобному подходу.

— А что не так? - тут же поинтересовался АИИ.

— Да как-то, - пожал плечами, даже сам не зная, как сформулировать, — просто такое начало подходит для игрока, а мы с вами, ну… вроде как коллеги.

— Я это обдумаю ночью, когда будет больше свободных мощностей… коллега, - добавил он после секундной паузы.

— Так, что за задание? — решил не затягивать, предполагая, что платить мне будут по факту работы в “Виртуале”, а не за болтовню с АИИ в “предбаннике”.

— Все просто. Мной зафиксированы жалобы новых игроков на отсутствие интересных мест и опасных локаций. Ты и еще один ГМ приписаны к землям барона Дар Тавелла. Проанализировав пожелания клиентов, пришел к выводу - необходим данж. В роли лича Вел Гара, тебе предстоит его создать на основе древнего склепа под развалинами. Там недавно была битва игроков друг с другом, по легенде именно это пробудило древнее зло.

— В моем лице?

— Скорее рожи, - ответил Тихон, продемонстрировав мне мое будущее “лицо”. Н-да, называть его после такого АИИ, как-то язык не поворачивался.

— Хм, и каким образом я должен создавать данж?

— Да мне и самому интересно, как вы данжи создавать будете. Ведь глобальные события генерировали сценаристы, а не я. Я только их воплощал, ну и по мелочи. Опыта мало.

— Понятно. Поехали, что ли?

— В добрый путь.

Ох чувствую будет весело.

Легкое ощущение дезориентации сменилось чувством холода и жжением в носу. “Апчхи”, - смачно чихнул и приложился лбом о твердь над головой. “Получен дебафоглушение”, - тут же выдала система. “Да…” - потянулся к пострадавшему лбу, но рука уперлась в камень. “Дебаф прошёл ”, - сообщила игра. “Нет, так дело не пойдет”, - сказал самому себе и полез в настройки. Хоть и не игрок, но в основе лежат одни и те же базовые классы. “Другое дело”, - усмехнулся, отрегулировав всё на привычный для себя уровень. “Так, ну и где мы?” - спросил вслух, но ответа не последовало.

Будем рассуждать логически. Итак, по легенде я лич Вел Гар, пробудившийся из-за схватки игроков рядом с моей усыпальницей… “О, так я же в гробу”, - хотел хлопнуть себя по лбу, но рука вновь уперлась в каменную крышку. Ладно, будем выбираться. Делай раз - упираюсь руками. Делай два - толкаю. Делай три - прекращаю заниматься ерундой и включаю мозги. Просмотрел свои характеристики. Тяжело вздохнул. Единственное, чем могу гордиться, магической мощью, а вот с физической силой - хоть не единица, и на том спасибо.

— Тихон, ты почто меня замуровал? - обращаюсь к АИИ, открыв соответствующую вкладку интерфейса.

Намучился с ней, она ведь, как и многий другие игровые элементы, ради натурализма, привязана к предметам. Попробуйте лежа, да в ограниченном пространстве, вытащить здоровенный гримуар из-под поясницы и развернуть перед собственным носом.

— По легенде тебя должен освободить игрок, я и квест специальный дал.

— И где этот игрок?

— Он в городе “Бун”.

— А до меня ему далеко?

— С его выносливостью, если по прямой, будет к утру.

— Тихон, ты молодец, отлично придумал, но ты уж определись, тебе данж нужен или квест?

— А в чем проблема? Я все просчитал...

— Коллега, а где гарантия, что выполняющий задание игрок вообще до меня доберется? Я так понимаю, он один?

— Да, но…

— Тихон, игрок может выйти из вирткапсулы на час, а может и навсегда. В жизни разное случается.

— Тогда дам квест…

— Новому игроку? Магу?

— Разумеется, это ведь специальная локация для…

— Вот именно! Магу просто не дойти до меня в одиночку. Полагаю, раз тут состоялась достаточно масштабная драка, руины над моим склепом имеют определенную ценность для более-менее развитых игроков. И находятся они за лесами-горами и прочими болотами.

— Нет, только лес и… я понял, исправляю, - не стал он развивать тему. — Все, теперь ты сможешь увеличить физическую силу, пытаясь сдвинуть крышку.

— Не проще ее убрать?

— Это потребует более серьезного вмешательства. В твоем случае, просто исправил коэффициент роста параметра физической сила объекта, связанный с частотой использования при максимальной нагрузки.

— Понятно.

Не вижу смысла описывать увлекательные часы нахождения в темном замкнутом пространстве, можете и сами в чулан или под кровать залезть и развлечь себя попытками выполнить “жим лежа” с неподъемным весом. В какой-то момент параметр “физическая сила” прирос на еще одну единицу, после чего каменная крышка, скорее уж могильная плита, просто и бесхитростно поднялась.

— Свобода! - позволил себе проявить чуточку несдержанности.

— Бода, ода, да, - ответило эхо.

Най Таилс

Стоя в лавке торговца, рассматривал новое оружие. Качнув уровень, решил, что пора съезжать с кинжалов и переходить на что-то посущественнее, например короткий меч.

— Дайте мне, пожалуйста, вот его.. - Попросил у торговца заинтересовавшее меня оружие.

— Прошу. - Предоставил он меч. Взяв его в руки, внимательно осмотрел короткий меч. Качественная сталь, отличная заточка и удобная форма. То, что надо, для вора.

— Беру.

— С вас десять серебряных такелей.

— Десять? Разве этот клинок стоит десять такелей? - При этом, продемонстрировал оружие торговцу, почти уперев острие в шею продавца.

— Вы правы. Оно столько не стоит. Семь.

— Во-о-от. Вот и я о том же думаю, что оно столько не стоит. Держите шесть и мы в расчете. - Положил на стол пять серебряных и прошел к двери.

— Но… - Начал торговец.

— Вас что-то не устраивает? – Повернулся, стоя в дверях. - Если да, то я могу устроить возврат средств. – Усмехаюсь, проводя пальцем по клинку.

— Я позову стражу! - Попытался храбриться торговец, на что я пожал плечами.

— Зови свою стражу. Но что она сделает? Поймает меня? - Смеюсь и покидаю магазин.

Все-же выбрать класс Вора - оказалось хорошей идеей. Качаешься просто, деньги зарабатываешь быстро. Тупые боты, даже понять не успевают что произошло. А стража? Да что она может, слепые олухи. Единственный, кто мог что-то сделать, был их командир, но того регулярно убивают, стоит появится новому. Город потихоньку превращался в гнездо воров и бандитов. Конечно, сейчас это еще не очень заметно, но я прекрасно вижу, к чему все идет и кто тут власть.

Клан “Шепот тьмы”, в который я хотел попасть, имел грандиозные планы на город Бун. Новая локация, много зеленых игроков, сокрытые возможности. Правда, откусить этот кусочек оказалось достаточно трудно. Другие кланы имели собственные виды на город, из-за чего регулярно происходили стычки за различные районы и доходные заведения. На данный момент, в Буне, главными были три клана: “Шепот тьмы”, “Кровавый клинок” и “Страх несущие”. Первый - клан воров, во втором - было больше убийц или ассасином, хотя и воров хватало. Третий - сплошь бандитские рожи, предпочитающие давление силой, вымогательство угрозой и обыкновенный грабеж с нанесением тяжких телесных повреждений. Худо-бедно поделив город, эти кланы не пускали остальные, и все шло отлично. Правда, у нас тут наметился очередной командир Стражи, но “Кровавые клинки” заверили, что разберутся с ним сами. Не знаю, из-за чего такая щедрость, но, скорее всего остальные просто заплатили, чтобы не париться самим.

— О! А вот и клиент. - Улыбаюсь, увидев богатого игрока с увесистым кошельком на поясе. Вообще, игровая система была устроена весьма оригинально. При краже кошелька, вор крадет определенный процент от общей суммы в кармане игрока. Чем лучше прокачан навык, тем выше шанс украсть как можно больше денег.

Подкравшись со спины и вынув кинжал, аккуратно, в одно движение, срезаю кошелек и убираю добычу в инвентарь. Несколько шагов к следующей цели и все повторяется. И так было, пока игрок с развитым восприятием не заметил кражу.

— Эй! Ах ты засранец!

— Упс. - припустив, благодаря телосложению, юркнул прямо в толпу. А пробравшись через нее на другую сторону, попутно подрезав еще пару кошельков, скрылся в ближайшем переулке.

— Ну вот, а вы говорите, данжи-данжи. Вот - лучший кач. - усмехнулся подбросив кошель с монетами. Халява рулит.

Строн Холд

— Внимание, сканирование завершено. – Вдруг ожил Тихон, отвлекая меня от увлекательнейшего чтения игровых мануалов.

— Давно пора. – Отложив книгу, поднимаюсь на ноги. – Итак?

“Провожу загрузку. Добро пожаловать в мир Виртуал. Ваша первоочередная задача - обеспечение безопасности локации города “Бун”. В последнее время в городе участились случаи кражи, убийства и вымогательства. Вам передается в подчинение городская стража. Уделите особое внимание контролю точек респауна. Помимо обеспечения безопасности, в ваши обязанности входит посвящение новичков в особенности игры, выдача заданий и…”

Слушая эту чудесную вводную, мое седалище шепнуло: “Хозяина, проблемы ждут нас!” Инструктаж закончился. Мне сказали: “Удачи, командир Зай Кин”, и я отправился в мир игры.

Вы когда-нибудь просыпались после наркоза? Если да, то вы меня поймете. Тело слушалось плохо, во рту непередаваемая сухость, а глаза просто отказывались открываться. Однако “пост попаданческий эффект” прошел достаточно быстро, позволив мне прийти в себя и разлепить глаза. Оглядываюсь. “Хм, а ничего так”, - оценил мягкость перины на койке и скромное, но сильное, хоть и излишне воинственное убранство комнаты. Мечи, топоры, секиры, щиты и прочее колющее, режущее с костедробящем и бошкасносящем висело по стенам в таком количестве, что… да чего уж скромничать-то, полсотни вооружить - запросто.

Принимая сидячее положение, осматриваю собственное тело. Мускулистые руки, шрамы, сам по ощущению достаточно высокий. Жалко зеркала нет, оценить себя со стороны.

— Так, Кин, пора вставать, ты начальник стражи, а начальникам валятся не положено. - Сказал сам себе, поднимаясь на ноги. Сделав шаг к лежащему рядом с кроватью поддоспешником, изрядно удивляюсь. А дело в том, что мой шаг был другой. С солдатской выправкой, твердый, уверенный. Ради интереса, походил по комнате и точно, чувствуется многолетняя армейская выправка. Попытка изменить походку, ни к чему не привела. Забавно…

Продолжая эксперимент, вытащил из ножен клинок и пару раз взмахнул. Шутка ли, но рука сама помнит как пользоваться оружием. Что-то я не припомню таких механик в играх. Вот серьезно. Обычно игроки до этого сами доходят, а тут ситуация наоборот что ли? Прикольно...

Убрав клинок, сажусь обратно на кровать и открываю меню через амулет на запястье. Так, ага, имя “Зай Кин”. Новый командир стражи города Бун.

“Не понял, а куда делся старый?” - Пронеслась мысль в голове, и тут же всплыл ответ. Прошлого командира убила группировка игроков, чтобы тот не мешал бесчинствовать. От осознания этой информации, я улыбнулся. По доброму так, улыбнулся. Можно сказать “с огоньком”. А что костяшки пальцев побелели, так это кулаки слишком быстро сжал. Ладно, едем дальше.

Я доверенное лицо барона “Дар Тавелл”, который правит этими землями. Интересный мне персонаж попался, что еще? Так, жизнь двести, выносливость двести пятьдесят и полтинник маны. Для командира стражи вполне не плохо, даже что-то колдовать могу. Открыв соответствующее меню с магией, смотрю всего на два заклинания. Первое - ярость боя, второе - исцеление. Ярость боя, дает усиление на урон в ближнем бою, повышает силу и уменьшает скорость расхода выносливости, исцеление вполне себе стандартная лечилка. Примечательно, что сами заклинания имеют подуровни, то есть одно и то же заклинание может быть легким, стандартным или усиленным. В мое случае, первое усиленное, а второе легкое. Н-да, маг из меня так себе, но оно и понятно, воинский класс.

А вот раздел навыков меня наоборот порадовал. Герой умел многое, и звание “командира стражи” носил по праву. Закрыв навыки, перешел в меню инвентаря. Рядом, вертелась голограмма моего персонажа. Покрутив ее, оценил себя со стороны. Брутальный такой дядя, с бородой, густыми бровями и строгим взглядом. Чем-то напомнил богатыря из сказок.

Закончив с изучением героя, начал искать вкладку связи с АИИ. Но что-то не находил, интерфейс оставался практически тот же, что и у игрока за редкими исключениями.

— Тихон, ну и как мне с тобой связаться? - Полушепотом спросил в никуда, но в ответ появился нестандартный чат. Нестандартный он был потому, что всплыл прямо передо мной, а во вторых, в нем не указывались собеседники.

— Достаточно об этом подумать - Гласила всплывшая надпись в этом чате.

— О как! Интересно... Ладно, я тут спросить хочу.

— Я внимаю твоим словам, воин мой, вещай.

— Э-э-э… допустим. Я заметил, что стал по другому ходить, а движения клинком вышли удивительно естественными. В прошлый раз, я такого в игре не наблюдал, что это?

— У каждого НПС есть набор навыков, заклинаний и умений. Дабы не тратить время на их освоение, они загружаются непосредственно в мозг оператора. Время загрузки зависит от того, кем оператор управляет.

— Воу… то есть я… теперь действительно командир стражи?

— Верно. При взгляде на тот или иной предмет у оператора будут просыпаться “воспоминания” подсказывающие что или кто это. Единственное, поведение НПС будет человеческим, а потому крайне важно не выбиваться из роли.

— А если бы я например попал в ассасина?

— Имел бы соответствующие навыки.

— Клево! - Вслух восклицаю, от открывшейся картины. Вот сейчас поиграем, хе-хе-хе…

Закрыв меню, встаю и начинаю экипироваться. Забавно это, когда в первый раз одеваешь броню, а делаешь так словно всегда с ней работал. Подхватив напоследок шлем, выхожу за дверь и оказываюсь в гостиной. Странно, обычно в средневековье коридоры были, а тут вот так… неожиданно. Походу здесь свои “Джамшуты” водятся. Хм… ну а в целом, с другой стороны неплохой дом. Широкая спальня на первом этаже, в гостиной выход на кухню и лестница на второй этаж, где еще одна спальня. Здесь же увидел спуск в подвал и неожиданно для себя “вспомнил” - там кладовая.

От понимания этого, в голове начали всплывать образы сыров, копченостей, запасов вина, и мало того, что это были образы, они ведь еще и пахли! Рот сам собой наполнился слюной, и меня накрыло воспоминанием о десятке званых обедов, в которых довелось поучаствовать моему персонажу. Жаль, что не мне, очень-очень жаль.

Вздохнув, трясу головой сбрасывая наваждение. Хороший дом, уютный. Пройдя через холл, толкнул массивную дверь и вышел на улицу. Каменная кладка дороги, туда-сюда ходят люди, со мной приветливо здороваются. О! А вот и соседский эльф, цветы поливает. Странными их сделали разработчики, пять пальцев на руках и уши закругленные. Вроде и люди, а вроде и нет, кому-то было лень оригинальничать не иначе. Повернувшись, направляюсь к посту стражи.

Городок Бун, был небольшим поселением всего на тридцать каменных домов в центре, окруженных кованной оградой. Такой себе элитный райончик. За оградой находилось что-то вроде посада, окруженного нормальной каменной стеной с воротами и башнями. Центральную площадь давно уже оккупировали лавки торговцев, превратив ее в рынок.

Мазнул взглядом по вычурному дому бургомистра, и тут же “вспомнилось”, что старик предпочитал не утруждать себя делами и всю работу спихнул на старосту, домом которого оканчивалась улица. Удобно, прямо из окна можно следить за рынком. Опять же бегать недалеко, если возникнет нужда в разборе спора или еще каком деле.

Встреченная мною стража приветствующим жестом била кулаком в грудь и уважительно расступалась. Отстраненно подумал, что так и ЧСВ заработать недолго. Но кое-что портило эту идиллию, а именно… да, вы правильно подумали, игроки. Чат игроков для меня был закрыт, оно и понятно, но читать его я мог свободно. А еще, само их присутствие на улицах города. Постоянное мельтешение, галдеж, местами ругань. Десятки игроков, покупали, продавали, обменивались между собой, кто-то кричал прямо на площади о том, что собирает рейд, кто-то разводил торговцев на ширпотреб, хотя должно быть наоборот. Сказывается неопытность ИИ.

А между тем, прямо у меня на глазах мелкий воришка-игрок пытался обокрасть горожанина. Не, ну до чего наглые люди пошли, средь бела дня, посреди улицы обкрадывать!

— Эй! Держите вора! - закричал горожанин, а парень дал деру. Он бы наверняка ушел, если бы вовремя заметил меня, но не свезло. Бежал к успеху, да разбился о суровую правду жизни в моем лице.

На полном ходу, шмякнувшись о мой доспех лбом, парень закатил глаза осенним листом опал мне под ноги. Похоже, словил не слабый дебаф. Бедолага. Но отошел быстро. Башкой помотал, глазами заморгал, значит к разговору готов.

— Ну и кто это у нас? - Грозно спрашиваю, нахмурив брови и поднимая вора за шкирку. К слову, у меня был тридцать первый ЛВЛ, у игрока только седьмой, хотя максимально виденный мною у игроков здесь был уровня двадцатого. Ну оно и понятно, нубятник же, вокруг лишь мелкая живность, крупным игрокам здесь делать практически нечего. Разве что пополнение для кланового мяса набирать и быстренько прокачивать.

— Ой… - Откровенно офигел этот шкет, с виду шестнадцати лет, когда его поймал начальник стражи города. Я прямо читал в глазах парня “Мне писец”.

— Убогий, а ты знаешь, что по законом ворам отрубают руку?

— И чо? - Спросил он, нагло уставившись мне в глаза.

— Командир! - Подскочила пара стражников, хлопнув кулаком в грудь.

— Какие будут приказания?

— На общественный работы его, двое суток отработка. - Вот тут, мне пришли воспоминания командира о том, что игроки в таких случаях предпочитают самоубийство и избежать наказания. И толку с такого наказания? Нет, так дело не пойдет. - Стойте! - Останавливаю стражу. - Не двое суток. На лесопилку его, сто мер древесины!

— Будет исполнено.

— Э! В смысле, я не понял, какие меры? - Воскликнул игрок.

— Обыкновенные. Пока не отработаешь, с лесопилки не выйдешь, это я тебе обещаю. Уносите.

— Есть! - Отдали честь бойцы и, подхватив воришку, потащили к воротам.

Подобрав с земли кошель, подхожу к потерпевшему.

— Ваши деньги. - Протягиваю горожанину, его имущество.

— Спасибо, командир Кин. - поклонился человек, принимая деньги. - А я уже подумал, что все. А ведь это выручка моей лавки с рынка. Вор знал, когда красть.

— Мой вам совет, господин Тор. - Система услужливо “Напомнила” мне имя человека. - В следующий раз, когда будете располагать большой суммой, позовите предварительно стражу. Вам спокойней, нам же легче.

— Хорошо. Обязательно учту. - еще раз поклонившись, человек пошел далее, а я направился к казарме.

Но не успел пройти и несколько домов, как на меня налетел воин - игрок десятого уровня, а рядом раздался девичий смех.

— Эй, смотри куда… - Начал воин, но когда увидел кто перед ним, моментально замолчал. - … прошу прощения, сэр.

— Туристы. - Фыркаю переступая лежачего. Проходя по площади, лицезрел как игроки-воры шныряют между толпы людей и других игроков, стража то и дело кого-то пробует отловить, а на фоне всего этого, пытаясь перекричать толпу, орет какой-то алхимик, скупающий травы для зелий в оптовых количествах. Присмотревшись, вижу хорошие шмотки и никакой уровень. Явный донатер. Господи, и вот в этом городе мне наводить порядок? Да проще застрелиться…

— М-м-м… простите, а вы командир стражи? - раздался рядом со мной тихий голос.

Повернувшись, вижу ростом в полтора метра щупленького парня лет восемнадцати. Бледная кожа, сам в темной мантии и с посохом, украшенным черепом крысы, но худой настолько, что казалось ветром сдует. “Болезный, чего тебе от меня надобно?” - хотел я сказать, но вслух произнес другое:

- Да, я Капитан Кин. Чем могу помочь?

— А вы не подскажите, как пройти к личу?

— К кому-кому?! - Уставился я на этого выкормыша вампира.

— Личу. Я просто хочу специализацию некроманта получить, а учителя найти не могу. - Раскрыв карточку героя, читаю “Класс - Темный маг”, имя “Квирелл”.

— Нежить под боком разводить собрался? - нависаю над ним и смотрю с прищуром.

— Нет-нет, что вы. Наоборот, хочу заработать на упокоении.

— Н-да? Ну ладно.

— Так вы подскажите?

— Прости, приятель, не знаю.

— Жалко. Извините за беспокойство. - Развернувшись, парень поплелся дальше, а я поразился, какими вежливыми нынче бывают темные маги.

“Зашибись, еще и лича мне под боком не хватало, для счастья”. - Тихо бурчу, поминая сколько проблем могут принести эти костлявые твари. Никогда не любил нежить, бр-р-р…жж

Най Таилс

Погуляв в реале несколько дней, после очередного “финансового дела”, я вернулся в игру. Спокойный день, ничего не предвещало беды, ходишь, работаешь, копишь на артефакт, дабы продать тот на аукционе за реальные деньги, профессия к этому отлично располагает. Однако, в этот раз все было как-то иначе. Первое, что мне бросилось в глаза, это заметно сократившееся количество бандитских рож на улицах. А те, которые видел, старались держаться подальше от стражи. Странно. Может кланы что-то мутят? Не исключено. В любом случае - не мое дело.

По уже отработанной схеме, направился на площадь, в толпу. По началу, все шло, даже отлично, срезал деньги, перемещаясь между мобами и игроками, но в какой-то момент моя жертва крепко схватила меня за руку.

— Попался, карманник! - Зло проговорил этот непись с физиономией кирпича.

— Какого… - Опешил, а этот гад довольно резво, я бы даже сказал профессионально, скрутил мне руки и нацепил кандалы.

— Ну что приятель, пойдем к твоим друзьям? - Усмехнулся он, хватая меня за воротник.

— Эй, непись, я не понял, ты что себе позволяешь?!

— Молчать! - Гаркнул он. И тут же мне в печень прилетел удар кулака. Выбив весь воздух, получив дебаф, начал заваливаться на землю, но упасть не дал этот вконец охреневший моб, который закинул меня на плечо.

Очухавшись от Дебафа, начал вырываться, но толку, если тебя держит непись в три раза выше уровня чем ты сам? Прекратив попытки вырваться, я перешел к другой тактике.

— Помогите!!! Боты людей похищают средь бела дня, кто-нибудь, на помощ… - Удар по затылку оборвал мой бравый вопль отправил в мир грез.

Очнулся под звуки пилы работающей по дереву, чьи-то вопли, стук топоров и мат.

— Эй, а ну подъем! - Пнули меня в бок. Разлепив очи, смотрю на стражника, нависающего над моей еще не до конца пришедшей в себя тушкой.

— Уважаемый… а можно как-то погуманней? - Прошу, пытаясь сесть. Схватив меня за руку, этот закованный в латы монстр рывком ставит меня на ноги. Однако, удержаться довольно тяжело, голова болела и чуть кружилась, а перед глазами маячил дебаф “сотрясение”.

— С такой швалью и гуманно? Не дождешься. Держи инструменты. - С этими словами, мне впихнули в руки пилу, веревку и топор.

— Что за…

— Добро пожаловать на лесопилку! - Сказал он, давая мне время осмотреться. Оторвав взгляд от “инструментов”, я посмотрел вокруг. Посты стражей расставлены по территории, вышки с лучниками и игроки. Куча игроков, валящих лес в промышленных масштабах, причем, сплошь “Бандитские рожи”. - Идем. - Махнул рукой стражник.

Я, еще не до конца пришедший в себя, от такой картины, потопал следом. В голове вертелись вопросы, один из которых просто кричал: “Какого черта здесь происходит?”. Озвучив его своему провожатому, в ответ услышал лишь смех.

— Тебя не это должно волновать.

— Это еще почему?

— Потому, что тебя должны тревожить всего два вопроса. Сколько мер древесины нужно заготовить и сколько заготовить осталось. - ухмыльнулся в ответ Стражник. - Пришли. - При этом мы остановились возле восседающей на поваленном дереве группы игроков. Не слабых игроков, двенадцатый, пятнадцатый, шестнадцатый и двадцатый уровень. - Твои коллеги на отработку.

— В смысле?

— В прямом. Удачи, вор. - сказал этот… этот… я даже не знаю, как его назвать, после чего развернулся и пошел по своим делам.

— Ну здравствуй, “Коллега”. - Усмехнулся курящий игрок двадцатого уровня.

— Здрасте… народ, объясните, пожалуйста, что здесь происходит?

— Первый раз что-ли? - Уточнил его сосед.

— В смысле “первый”?

— Значит первый. - Кивнул он. - Ну короче, парень, если кратко, то ты попал. Как и мы.

— Очень информативно. - кивнул в ответ..

— Если в двух словах, нам надо нарубить пять сотен мер дерева. Это не дохрена, но и не мало.

— Сколько?! - Вытянулось у меня лицо. - Парни, вы совсем что-ли с дуба рухнули? Какие меры, какая рубка? Нахрена вы мучаетесь?

— Надо, Федя. Надо. - Грустно вздохнул третий.

— Я не знаю что здесь происходит, и в принципе знать не желаю, но я сваливаю!

— Хах. И как же? - Усмехнулся высокоуровневый.

— Самым простым и надежным способом. - С этими словами, я отошел в сторону и стал под падающее дерево. Миг темноты, и вот я на респауне.

— Ну здравствуй, свобода! - Усмехаюсь, потирая запястья без кандалов. - И чего эти лохи там сидят?

Поправив одежду, подошел к краю площадки возрождения и, щелчком стряхнув невидимую пылинку с рукава, спрыгнул на землю. Но не успел и сделать пару шагов по мостовой, как вдруг на плечо опустилась рука.

— Ну здравствуй, дорогой. - повернувшись, увидел довольно скалящегося стражника и еще парочку за ним.

— Му… мужики, вы чего? - попытался отступить, но рука на плече не дала мне этого сделать.

— За попытку побега, будешь отрабатывать дополнительные сто мер, а нам премия. - Меня легонько потрепали по щеке и посоветовали сделать еще пару побегов, добавив что-то про покупку коровы.

— Но я же умер! Какое наказание, я чи… - Закончить не успел. Хлопок латной перчатки в лоб, сработал подобно выключателю.

Вынырнув из тьмы во второй раз, подскакиваю с земли. Лоб нещадно болит, очень хочется ругаться, рядом стоит знакомый вертухай и широко улыбается. Похоже и этот без премии не остался.

— Дорогу знаешь, шагай. - Махнул он рукой в сторону деревьев.

Плетясь в сторону своей будущей работы, неожиданно слышу знакомый голос:

— Ну как? Сбежал? - Повернувшись, вижу того самого игрока двадцатого уровня с интересом рассматривающего меня.

— Какого черта здесь происходит?!

— Воу-воу, не кипешуй мелкий. Ты так быстро убился, что мы просто не успели тебя предупредить.

— О чём?

— Ты думаешь самый умный? Респ и все, ты теперь чист? Это уже не работает. - покачал он головой.

— Объясни мне уже толком, почему?

— Потому, друг мой не чистый душою, что респ перестал работать, как и многие другие уловки игроков, стремящихся избавится от наказания.

— А вы бы предупредили?

— Вряд ли. - Усмехнулся он. - Здесь слишком скучно.

— Сволочи вы.

— Кто бы говорил. - Хмыкнул он. - Да ты бы и не поверил, пока сам не убедился.

— Как знать, может и поверил бы. - Бурчу, перенимая у него пилу.

— Идем. - Мы направились к той самой группе, которую я видел полчаса назад, но она уже пилила лес. - Если в двух словах, в городе появился новый начальник стражи.

— Опа.

— Вот с его приходом и начались изменения. Капитан Зай Кин, не простой моб, которого можно послать подальше, а он и пойдет. Нет. Этот кадр, тебя сначала огреет по голове, а потом отправит на отработку. Лесопилки, каменоломни, глиняные или железные шахты. Вариантов много. Он же установил новые правила. Тюрьмы теперь как таковой нет, нет и казни, разве что убьешься во время задержания. Зато, активно практикуется отработка. Вместо суток, стали выдавать меры. Чтобы освободится, тебе необходимо отработать эту самую меру. И ты от этого никуда не денешься. Респ, побег, уговоры, ничего не работает, стража непреклонна. Она запоминает твою рожу, и стоит тебе умереть здесь, как тебя ловят и тащат обратно навесив штраф.

— Это кабздец! - Вырвалось у меня.

— Нееее. Это еще не кабздец! Это только его начало. Самая хреновое, что в городе стала ходить стража в гражданском, так сказать “В увольнении”. Этих гадов не отличить от обычных горожан, только если в лицо знать, а потому работать преступным классам стало мягко говоря, трудно. Зай Кин, всерьез взялся за наведение порядка, он тряхнул собственную стражу, показал той как бороться с нами, сам регулярно выходит в патруль. Мужик он матерый, горячий и не стремается рубить с плеча.

— А… а как тогда качаться?!

— В леса идти. - Пожал тот плечами. - Многие начали выбираться за территорию города, устраивать лагеря, разбойничать на дорогах. Внутри стен стало очень тяжко. Чтобы элементарно спереть кошель, нужно на триста шестьдесят градусов головой вертеть, а ну как, вон тот дядя в метре от тебя замаскированный стражник? Они ведь теперь не дураки, тебя в лицо запоминают и если видят, приглядывать начинают. Из-за этого, если ты попался раз, то становишься словно помеченным и это еще больше усложняет жизнь.

— Это мать-перемать, что за обновление такое?! Откуда его только вытащили?

— Неизвестно. - пожал он плечами. - Честный стражник, етить! Служитель закона, мать его.

— А что кланы?

— Ну, а что кланы? Молчат они. Зай Кин, как-то в окно ассасина выкинул, посчитав того за вора, так теперь клановцы думают, что с ним делать.

— Это жесть…

— Ага. Ну что, пилим? Чем быстрее сдадим меры, тем быстрее выйдем.

— Мне еще сотню сверху накинули.

— Обычная норма за первый побег.

— Да я же тут сдохну! Проще заново начать!

— Ну-ну, ищи во всем позитивные моменты. К нам тут недавно староста заглядывал с Кином, так тот рассказывал об изменениях. Мол, что не только людей исправляют, но и ценные навыки дают. Типа, колка дров, добыча камня и прочее. Так что, если тебя это утешит, считай качаешь уберважный в жизни навык! - Открыто засмеялся он. - Он тебе реально пригодиться, быстрее будешь отрабатывать наказания, опять же физуха растет. Ну и всегда подзаработать можно.

«Это какие-то неправильные мобы», - подумал, глядя на патрульный отряд стражи.

Глава 2

Где-то на форумах

— Кто-нибудь слышал о скрытом данже на территориях Тартарии?

— На новой локации?

— Да хрен его знает, её только ввели. Локация мало того что огромная, так еще до нее хрен доберешься. Повезло тем, кто начал свою игру в ней.

— Или не повезло. Сам же сказал, малоизученная, вдруг там какие-нибудь твари уровень под семидесятый в кустах сидят?

— Тоже верно. А вы тут про какого-то лича спрашиваете. Откуда вообще инфа?

— В Тартарии совсем туго с некромантией, НПС обучающих этому дело днем с огнем не сыщешь. А мой знакомый как раз некром хочет стать, но по стечению обстоятельств заспавнился он именно там. Говорит, что какой-то скрытый квест на поиск лича — учителя дали, но найти его не может. Поинтересовался в городе, так его чуть начальник стражи от таких вопросов на месте не порезал.

— Он в светлый город что ли залетел?

— Идиот. Нашел где о темной магии спрашивать.

— Да не, город обычный, серый, ни к темным ни к светлым не относится. Тут скорее личный заскок непися. У того в биографии написано, что нежить очень не любит, крови много попортила в свое время. В лоре сказано, что там битва какая-то давно рядом шла с порождениями зла, так с тех пор нежить в тех краях и не жалуют.

— Оп-па. А вот и скрытый квест всплыл. Я готов поспорить на что угодно, что твой шкет — недонекромант там не просто так.

— Все может быть. Но так как локация не изучена, большие кланы туда не лезут, не хотят рисковать, почву прощупывают. Солидные деньги разведчикам платят. Заодно и новых игроков присматривают.

— Кому ты это рассказываешь, уже который день на всех форумах трубят о найме развед отряда в неизведанные земли!

— Вам. А я же вам скажу еще одну странность. В местном нубятнике все тот же командир стражи жестко взялся за выполнение своих обязанностей, класс вора или прохвоста там качать вообще не вариант стало. Раньше то как было? Если ты немного накосячил, тебя сажали в тюрьму, которую можно было переждать в реале. А если лень, то можно убиться и нет проблем. Вышел с респа и вперед. Теперь же все изменилось. Полная жуть. На респе ловят, на отработки возвращают еще и сверху норму накидывают.

— К-хе… друг мой недальновидный, мы и так это без тебя знаем, воры которые день на форумах воют. Лучше бы что-то путное сказал, нежели ветку засорять.

— Ну если вам не интересно, то и идите лесом, сами узнавайте о новой локации!

«Игрок «ТайФайтер» покинул разговор»

— Что-то ранимые все пошли, чуть надавишь и уже сбегают.

— Школота…

Мартин Юс он же лич-некромант Вел Гар

Выбравшись из каменного саркофага, огляделся по сторонам и мысленно присвистнул: «Склеп класса королевский люкс». Похоже Вел Гар, по задумке Тихона, являлся личностью масштабной, да еще и наслаждающийся приступами гигантомании.

Торчащие из массивных колонн магические факелы несколько портили антураж многовекового запустения, но, как символ мощи сотворившего их мага — вполне играли. Первый же шаг поднял с полу тучу пыли и великий некромант прошлого, в моем лице, чуть позорно не помер от приступа кашля. Если бы подросший параметр физической силы не добавил здоровья, мог бы и правда на перерождение отправиться. Все же лбом об угол собственного гроба — это больно и травматично.

Пришлось воздержаться от дальнейшего исследования зала и заняться гримуаром. Тихон не поскупился, снабдил огромным набором заклинаний из разных школ магии, да еще и описаний ритуалов с артефактами отсыпал. Щедро так отсыпал. Подозреваю, когда моя работа здесь закончится и Вел Гар превратиться в обычного рейд-босса, игроками будет доставаться лишь малая часть от имеющегося. Скорее всего в виде рандомного набора свитков с заклинаниями и всем остальным.

Неспешно размышляя о новом взгляде на привычные вещи добрался до бытовых заклинаний. Полистал, а потом представил, как рейд, прорываясь сквозь орды нежити, ценой тяжелых потерь и огромных расходов, побеждает страшного лича-некроманта и… получает десяток заклятий для мытья полов, чистки полок, выведения клопов, освежения белья, полировки доспехов, и прочего подобного. Отличная награда, игроки безусловно «порадуются» такому призу.

Пару раз хмыкнув, нашел подходящее заклинание, вскинул посох, подозрительно напоминающий позвоночный столб вырванный вместе с головой и прочитал зубодробительную абракадабру. Полыхнуло будь здоров. Еще бы, силушки магической во мне много, а вековые залежи пыли, анигилировавшиеся единомоментно — это вам почище светошумовой гранаты в лоб. В общем, с пылью справился, но дебаф ослепление заработал.

Посидел немного на бортике родного саркофага, подумал о вечном, благо обстановка располагала, да и решил скоротать время за чтением игровой справки. Для этого игрового зрения не требовалось, а выходить из «Виртуала» рано. У меня ведь тут график имеется, как-никак, официальная работа. Кстати, интересный казус, так как для меня это стало работой, ограничение в три дня, как для игроков, со мной не работает, поэтому в случае необходимости я могу задержаться и на более долгий срок.

«Дебаф ослепление снят», — пришло системное сообщение. Наконец-то. Пора бы уже выбираться из склепа и порадовать живых светлым ликом нежити. Свернув мануал вновь осмотрел зал. Не скажу, что он особо изменился. Все тот же серый пол из каменных плит. Все те же массивные колонны со светильниками, стены скрывающиеся в тенях. Скорее ощущаемый, чем видимый потолок. С которого еще и капало. Теперь, когда толстый слой пыли не глушил звук, слева отчетливо доносилось шлеп-шлеп-шлеп… Монотонный и размеренный звук, единственный нарушающий тишину, давил на нервы. Пожалуй, на игроков, знающих, что где-то здесь затаился рейд-босс, это окажет неизгладимое впечатление.

Правда, если сюда ворвется какой-нибудь высокоуровневый рейд, его членам будет явно пофиг на какие-то там капли.

— Ладно, Гар. Хватит сиднем сидеть, — сказал вслух, разрушая тишину. Эхо тут же подхватило, но на этот раз оно оказалось более четким.

Впрочем, не до него мне. Встал, спину посохом почесал и потопал к ближайшей стене. Просто доверился интуиции, точнее, наведенным АИИ знаниями моба. Миновав три ряда колонн вышел прямехонько к воротам. Массивным таким, каменным, расписанными защитными рунами. Последний рубеж обороны, не иначе. Взялся за кольцо из черного металла и тут же получил живительный разряд молнией.

— Не понял, — потряс головой, отмахиваясь от сообщений об уроне и отлепляясь от колонны, в которую меня впечатало. Что-то меня все больше и больше эти самые колонны раздражают.

Первой мыслью было позвать Тихона, но решил не дергать АИИ понапрасну и заглянул в логи. «Ага», — почесал саднящую спину посохом — никогда не думал, что зубы черепа так удобно использовать для подобного — «Ага», — повторил, сворачивая логи. Что ж, насчет последнего рубежа обороны угадал, просто несколько ошибся с тем, кто и от кого его ставил.

— Ладно, маг я страшный или так, из гроба погулять вышел?

Сам спросил, сам же и ответил, наколдовал сферу смерти и отправил ее в препятствие к свету. Бахнуло, полыхнуло, куском щебенки по морде садануло («Не лич-некромант, а мазахист какой-то», — выругался мысленно, вспомнив о колоннах, за которыми мог укрыться), но путь в подземный лабиринт оказался свободен.

Ранним вечером, с первыми звездами на небе, но еще до появления луны, мне удалось выбраться из склепа и осмотреться. Хвала глазам нежити, недостаток света помехой не стал. Красок, разумеется, не хватало, но эту неприятность пережил без проблем.

— Развалины классические, — вздохнул, оценивая груду камня и прикидывая, на какой из них взобраться, чтобы получше оглядеться.

Решив не форсировать и не рисковать понапрасну, отказался от мысли попрактиковаться в скалолазании и ограничился турпоходом среди руин. Бродил часа два, встречая только крыс и слушая сверчков. Разок над головой что-то ухнуло и истошно пискнуло.

— Кто-то не остался без ужина, — хмыкнул, перекладывая посох на плечи и накидывая поверх кисти рук. Получилось такое себе коромысло.

Обход развалин привел к останкам башни. Вероятно, караульный или еще какой. Главное — у нее уцелело два уровня и частично сохранилась винтовая лестница.

— На это, пожалуй, даже с моей ловкостью взобраться можно, — прикинул предстоящий маршрут и приступил к делу.

Разнообразия ради, если не считать пару вывалившихся из-под ног камней, подъем прошел легко. Стряхнув пыль и добравшись до пролома, упер посох в ногу, поправил плащ и осмотрел владения.

С запада, севера и востока подходы к руинам прикрывал лес. С востока и севера довольно густой, а вот с запада скорее лесостепь имелась. Больше «лес» чем «степь», но и последнего хватало. Такой себе лабиринт из причудливо извивающихся и перетекающих друг в друга полян. На юге, насколько мог видеть, простиралась водная гладь. Правда, меня несколько смущали торчащие из нее деревья. Либо тут чахлые мангровые леса, либо нечто вроде переходящего в болото озера. Второе более вероятно.

Припомнив слова АИИ, решил не тратить время на южное направление. Раз он сказал, что «спасителю» не придется пробираться через болота, значит и город Бун в противоположной стороне.

Размышления прервал протяжный вой, а на небе величественно выплыла первая из двух лун «Виртуала». Сверившись с хронометром и прикинув предстоящий путь вниз, решил отложить создание армии нежити на потом. Вот пообедаю, тогда и займусь. В моей-то капсуле питания не предусмотрено. Как-никак, прототип для служебного использования, выпускавшийся «KaySystems» для своих.

Строн Холд

— О-о-ох, ну и денек. — Простонал, выползая из капсулы. Казалось бы, ничего не делал, весь день лежал, а нет, поди ж ты, головка просит отдыха.

Добравшись до холодильника, открываю шкаф с запасами хомяка. Ммм… что-то как-то совсем грустно, у меня с этими запасами, хомяк не одобряет. Тут на глаза попадается наручный коммуникатор.

«Мля-я-я-я» — подорвавшись, беру его в руки и точно, восемь пропущенных вызовов. Пять от Милы, один от Вила и два от матери. Офигенно, что еще сказать. Нельзя в нашем мире такую важную вещь, как коммуникатор с руки снимать, ой нельзя. Сразу «вне доступа» оказываешься, когда надо быть всегда на связи.

Натянув коммуникатор, первым делом набираю номер матери и возвращаюсь к холодильнику. Молоко с бубликом, тоже обед особенно когда вариантов нет — студенческая мудрость.

— Привет, мам.

— Строн, сыночка, как ты? Уже который день от тебя и сообщения нет.

— Все в порядке, я заработался. Коммуникатор забыл на руку надеть, вот и все. Мам, можешь меня поздравить, я устроился в «KaySystems».

— У тебя все хорошо, нормальное питание?

— Мам, не волнуйся, у меня все в порядке, холодильник всегда полон разными вкусняшками.

— Да? — Подозрительно протянула она.

— Ага.

— А какая должность?

— ГМ-овец я. Отлавливаю глюки внутри игры «Виртуал». Платят неплохо, а главное работа удовольствие приносит. Да и компания всегда о своих сотрудниках заботиться.

— Хорошо, я рада, что ты нашел новую работу. А как у вас с Миланой? Она звонила мне, ты трубку не брал. Я тоже решила позвонить…

— Я ей еще не звонил, ты первая, сейчас наберу её. Мам, вы там как?

— У нас опять в городе протест устраивали против искусственного интеллекта. Группа людей забросала зажигательными смесями один из центров по работе с ИИ, всех забрали правоохранители прибывшие на место происшествия.

— Мам, осторожней там. Я волнуюсь за вас, в последнее время все чаще идут слухи о терактах с участием «Детей Империи».

— Ничего сыночка, все в порядке. Не беспокойся о стариках, лучше свою жизнь побереги.

— Хорошо мам, обязательно. Ладно мам, мне нужно бежать, еще Миле звонить…

— Конечно.

— До связи Мам.

— Удачи на работе, сына. Береги себя. — Удостоверившись, что линия отключилась, набираю следующий номер.

Пока идет гудок, собираюсь для похода в магазин. Все-таки, молоко с бубликом это хорошо, но нужно что-нибудь по существеннее.

— Да? — Раздается злой и возмущенной с той стороны голос.

— Вил, привет! Что хотел?

— Строн, ты куда пропал? Весь день Мила до тебя дозвонится не может, уже мне раз пять звонила, спрашивала за тебя.

— Эээ… — я поверю, что один раз — это странность, но два? Это уже закономерность и моя чуйка ясно говорила о проблемах. — Да я собственно не пропадал, работал. Только коммуникатор забыл надеть, вот и все.

— Работал? В вирткапсуле что ли?

— Именно, друг мой.

— Это кем же ты устроился?

— Не поверишь. Осуществил давнюю мечту, стал ГМ-ом.

— Да ладно? В «Виртуале» что ли?

— Ага.

— Могешь. А я думал тебя к нам звать, рук не хватает.

— Обойдешься, хватит с меня погони за технологиями. Вот когда Овервойды поймут что им надо, тогда и вернусь в сервисный центр, а до тех пор, ну вас нафиг! Сегодня новую установку ставишь, а завтра еще одна выходит, более новая.

— Нууу, не все так печально. В последний год они как-то поутихли.

— По сравнению с тем что было — да. Но все-равно, я уже нашел где обоснуюсь.

— Жалко.

— Вам — да. Мне — нет.

— Хах, ладно, до связи, Строн.

— До связи, Вил.

Звонить девушке из магазина я не решился. Сначала скупился, и лишь когда вернулся домой набрал последний номер.

— Строн, я не поняла, ты почему не отвечаешь?! — Раздался крик в трубку, от которого мне поплохело.

— Привет, Мила, я тоже рад тебя слышать.

— А я то как рада! Я была сегодня в городе, мы могли прогуляться. Почему ты не брал трубку?

— Ммм… да я как бы на работе. Я же говорил, что устроился ГМ-ом.

— А окна есть?

— Не-а. Только выходные. И из капсулы я посреди работы выйти не могу, только если не что-то серьезное.

— И всё равно, я на тебя очень обижена! Мог хотя бы написать…

— О чем?

— Что забыл надеть коммуникатор. — Если бы я не привык к подобному, у меня бы случился «перелом мозга». И нет, Мила не безумная истеричка, она шикарная блондинка с выдающимся бюстом, потрясающей попой и редкими, но мощными заскоками. Неподготовленный человек от них, мягко говоря, впадает в ступор, но я знаю её с десяти лет, так что просто не обращаю внимания. Привык.

— Мила, я только-только вылез из вирт капсулы, как бы я написал?

— Не знаю! Но надо было написать!

— Ладно, я извиняюсь. Как на счет пройтись в кафе?

— Когда? — Моментально спросила она заинтересовавшись. Еще одна её черта, смена настроений. Сейчас вроде добрая, а через секунду злая. Потом опять милый зверек.

— А давай прямо сейчас?

— Ой… я… мне надо собраться, да и время позднее…

— Ну-у-у, а я думал тебя чем-нибудь особым угостить, но раз ты…

— Уже собираюсь, через пол часа буду на нашем месте! — Со скоростью пулемета оттарабанила она и отключила коммуникатор. Усмехнувшись, тоже начинаю собираться. В отличие от либидо, сон может и подождать.

Быстрый сбор, душ, бутерброд в дорогу и неспешная прогулка до места встречи. И того, на месте я был через час и еще минут десять ждал Милу. Хорошо, когда ты людей знаешь лучше чем себя, жить становится легче, жить становится проще.

— А вот и я! — радостно воскликнуло мое чудо, прыгая на шею.

— Как обычно, совсем не опоздала. — Ехидно пускаю подколку. Да, я самоубийца, но мне до… шарнира. Да.

— Совсем чуть-чуть!

— Сорок минут?

— Но не час же!

— А говорила пол часа. Снова.

— Строн! — насупилась она, сложив руки на груди.

— Да шучу я, идем. Чудо ты мое. — Приобняв девушку за плечи, мы пошли в сторону кафе в моем доме. Да, мы бывали там не раз, но было в нем что-то такое, из-за чего хотелось возвращаться раз за разом. А может дело в близости квартиры?

Прогуливаясь к кафе, обсуждали работу, перспективы. Поинтересовался у нее за учебу. Это мне теперь программа по «переобучению» побоку, а вот всем остальным очень даже необходима. Мила поделилась «Тяжкими задачами» и о том, какие Овервойды садисты, раз придумывают столько всего нового и непонятного. Выговорилась, обругала каких-то девочек из группы, а потом начала расспрашивать меня. Ну, а я что? Работа засекречена, потому описываю вкратце и поверхностно работу официального ГМ-щика.

По дороге, восторгались открывающимися видами. Все же, хоть Войды и садисты, но они не лишены чувства вкуса и стараются «украсить» город при первой возможности. Люди активно им в этом помогают. Разные подсветки, светящиеся рисунки на стенах, неоновые огни… с наступлением ночи город буквально расцветал. Так, включаешь музыку и идешь по нему, погружаясь в собственные эмоции. Все-таки это прекрасно.

В кафе, к нам подъехал уже знакомый дрон — официант. Из-за стойки приветливо помахал рукой Лин — Дрон обслуги. Забавно, машина, а проявляет столько чувств. Казалось бы, где реальность, а где миф? Роботы с чувствами людей, НПС у которых сострадания больше чем у игроков… странный этот мир. Но прекрасный.

Поделился этими мыслями с Милой. Выслушав меня, она, как художник, загорелась новой идеей. Сделала пару заметок в блокнотике, а затем… затем мы пошли ко мне. Да, этой ночью мне определенно будет не до сна…

Мартин Юс

Сытый желудок и ненадежная лестница башни способствовали работе мысли. Развернул гримуар и принялся искать подходящее заклинание. К моей радости нашлись целых два — полет и левитация. Тратить ману и ломать язык, произнося длиннющую тарабарщину не стал. Взмахнул посохом, сказал «Левис» и посмотрел на себя. Для верности заглянул в логи. Убедился, что заклинание сработало и прыгнул с края башни.

На мгновение захватило дух, но спустя секунду все прошло. Левитация напоминала замедленное падение и именно это ощущение напрочь убивало всю остроту чувств. «Лучше бы просто в конце падение остановилось», — подумал, но тут же понял — при нормальной скорости вряд ли бы успел что-то сделать. В некотором роде, мысль подсказал увиденный кролик.

Самый обычный моб первого уровня тихо-мирно грыз траву, и именно на его ушастую голову я неспешно падал. Разумеется, помня о задании создать данж и понимая, что для этого нужна армия нежити, решил не откладывать дело и приступать немедленно.

Навел посох на кролика и мысленно скомандовал — стрела смерти. С черепа-навершия сорвался серый сгусток, отдаленно похожий на вытянутый треугольник и поразил кролика. У бедного ушастика не было и тени шанса пережить атаку. Он даже не дернулся. Как жевал травку, так и брякнулся на спинку. «Восстань скелетом», — приказал трупу, и кролика окутало серое облако. Спустя секунду оно развеялось, и на месте кролика оказался… эм, скелет кролика?

«Кролик-скелет, нежить, первый уровень», — сообщила система и предложила подробней ознакомиться с характеристиками. Отказался, и без того ясно, что ничего интересного не увижу. Живой моб для битья и набора первых уровней, даже в виде нежити, по определению не может стать чем-то большим. Конечно, можно над ним поработать, превратить в зомби, потом в умертвить, а там и в какого-нибудь кадавра, но вся эта возня не стоит потраченного времени и сил. Проще найти кого-то более продвинутого. Тех же волков, которые изволили приветствовать воем вторую луну.

«Охраняй», — приказал кролику-скелету, указав на развалины. Ушастый, точнее уже безухий моб, кивнул и что-то пискнул. Ради интереса заглянул в ботчат, имеющийся у всяких призывателей с прочими повелителями, вроде меня, и увидел в нем «Да, хозяин».

Обойдя густые заросли шиповника, попутно насладившись их дурманящим запахом и восхитившись возможностями вирткапсулы, углубился в лес. В прошлом играл за рейнджера и имел специализацию охотника, так что было кое-какое представление о том, как передвигаться по лесу. Правда, когда у тебя ловкость утюга и грация носорога, от подобных знаний мало пользы, но хоть что-то все же лучше чем ничего. Тем более мне требовалось не столько подкрасться, сколько не привлечь внимания к себе. Собственно, потому и пытался красться, ведь мобы в «Виртуале» не дураки, если ломиться, даже волки могут сбежать или затаиться. То ли дело аккуратно идущая дичь.

Тактика охоты на живца дала плоды. Не прошло и четверти часа, как меня окружили. От бесславной гибели спас низкий уровень охотников и мой прошлый опыт. Стоило заметить промелькнувшую в кустах серую тень, сразу же прижался спиной к дереву и выставил посох. Волки поняли — окружить жертву на поляне не выйдет и прекратили прятаться.

Десяток серых тел от первого до пятого уровня выскочили из кустов, оскалили пасти, зарычали, но нападать не спешили. «И что же…» — закончить мысль не успел. На поляне появился вожак. «А вот это уже серьезно», — оценил семнадцатый уровень противника. Впрочем, никакой защиты от магии смерти у него нет, а я в теле будущего рейд-босса, пусть и нубской локации. В принципе, этот волчара мой коллега, но, скажем так, для рейдов попроще.

Молодняк расступился перед вожаком, и тот встал напротив меня. «Красавец», — отметил густую шерсть, мощные лапы и широкую грудь волка. Вожак оглядел меня в ответ и фыркнул. Увы, усушенное тело лича не обладало богатырскими пропорциями, еще и попахивало, так ведь не в санатории лежал, а в склепе томился. Аж обиделся за самого себя от зажегшегося в глазах вожака презрения. Волчара глухо зарычал и оскалился. Продемонстрировал внушительные зубы и тут же получил в морду «Сферой смерти». Обиделся я на него, да и момент удачный вышел.

Вожака отшвырнуло и оглушило. Шестерку ближайших волков убило сразу. Четверо оставшихся растерялись и попали в серый туман. Завыли, бросились бежать, но куда там, не с их уровнями выскочить из образовавшегося облака смерти. Вожак поднялся на лапы, потряс головой, его великолепная шерсть опадала клочками, истаивала в магии смерти, на шкуре появились рубцы и язвы, он рванулся вперед, но у него осталось слишком мало жизней. Лапы матерого волка подогнулись и он рухнул, не сумев сделать последний прыжок.

«Брр», — передернул плечами, развеивая смертельное облако и отгоняя наваждение. Увы, но у меня слишком хорошее воображение, порой ставлю себя на место мобов, и далеко не всегда это приятно. Забавно… ставлю себя на их место, когда сейчас буквально моб.

—Так-с, дорогие пациенты, — заговорил нарочито бодро и громко, обращаясь к трупам волков. — Попрошу не притворяться. А ну подъем! — вскинул руки и, изрядно удивившись самому себе, выдал длинную гортанную фразу. Да еще и умудрился произнести ее на распев.

Заклинание массового поднятия нежити дало весьма неожиданный эффект. Нет, восставшие скелетами волки — это ожидалось, но пара белок и еж стали сюрпризом. Причем, становящиеся частью меня знания НПС вновь проявили себя.

— Попробуем, -кивнул неучтенной нежити и самому себе, принявшись чертить пентаграмму изменения.

Пока возился с рисунком, волки-скелеты побегали по лесу и притащили пять живых ежей и пару белок. Всё это зверье потребовалось для ритуала, в результате которого рассвет встречал в компании живой бомбы из ежа и пары белок-зомби, вооруженных жалом на конце облезлого хвоста.

— Не сегодня хватит, — зевнул, чувствуя приятную усталость от прекрасно выполненной работы. — Отправляйтесь на охоту, тащите материал, — сказал волкам старших уровней. Те кивнули и убежали в лес.

Хрустнув костями, махнул рукой остальной нежити и потопал в глубь леса. Возвращаться в развалины нет смысла, а вот скоротать время в чаще, да увеличить силы — самое то.

Пройдя с километр, вышел к распадку, оценил место и решил — сойдет для временной базы. Уже собирался выходить, как в лесу хрустнула ветка.

Немного поколебавшись, решил задержаться. Отошел к ближайшему дереву, присел на корень и наложил на себя маскировочные чары. До ассасинов и прочих подобных типов мне далеко, но вот так, неподвижно, посидеть в засаде и посмотреть — запросто. Подозреваю, Тихон изначально и задумывал подземелье Вел Гара именно с учетом подобной тактики. Это ведь так весело, когда добравшись до рейд-босса ты оказываешься в огромном зале и не знаешь из-за какой колонный он выскочит на этот раз.

На поляну выбрался рейнджер. Об этом говорил новенький плащ цвета хаки с отороченным мехом капюшоном. Именно его выдают на пятом уровне за прохождение квеста на специализацию. Опять же вел он себя соответствующим образом. Ступал мягко, как бы перекатываясь с пятки на носок, при этом тело у него чуть сгибалось, и в целом он напоминал крадущегося хищника. Собственно, для лесных, да и не только лесных мобов он им и был.

Вот тут-то мне и пришла гениальная мысль на грани безумия. В нубской локации довольно тяжело с поиском подходящих объектов для создания данжа нежити. Нет, зверья хватает, но это как-то несерьезно. Мне требовались гуманоиды. Естественно, всякие гоблины, гремлины и прочие подобные антропоморфные твари тут водились, да только не в лесу. Во всяком случае не в ближайших окрестностях. Короче говоря, захотелось мне попробовать сделать нежить из игрока. Ведь тело исчезает не мгновенно, вполне успею применить заклинание поднятия скелета.

«Отвлеките его», — приказал про себя, смотря на молодых волков. К моей радости, те поняли и тут же выбрались из кустов. Рейнджер замер, судя по вытянувшемуся лицу, он безмерно обрадовался встречи. Пока низкоуровневая нежить брала его в кольцо, отправил сообщение остальной стае с приказом вернуться. Благо они недалеко убежали.

Рейнджер меня удивил. Вместо того, чтобы броситься наутек, он выхватил меч и бросился в атаку. Первым же ударом он раскроил череп ближайшему, лягнул в морду и одновременно с этим ловко насадил на клинок бросившихся на него сбоку костяшек. Секунда и из пяти волков осталась пара. Первый повис на капюшоне плаща рейнджера, второй прокусил ему руку. Вот только игрок оказался не робкого десятка. Перехватил меч и в два удара разделался с оставшимися волками.

Похоже его кто-то бафнул на дорожку, или он на каких-то серьезных зельях. В любом случае, шансов справиться с выскочившей на поляну стаей у него нет. Против семнадцатого уровня, да будучи раненным, он не потянет.

Стоило рейнджеру увидеть мою костяную гвардию, так он тут же и бросился наутек, еще и зелье какое-то на ходу замахнул.

— Обойди! — крикнул ежу и мысленно скомандовал белкам фас.

Увы, рейнджер попался глазастый. Он заметил ежа-камикадзе и перепрыгнул колючую мину, избежав большей части игл. А те, что попали ему в задницу, придали дополнительного бегуну ускорения. Бросившаяся на перехват белка, в силу облезлости больше напоминающей крысу, успела достать игрока в ногу, но тот все равно ушел. Его даже дерево не остановило. Рейнджер в него со всей дури влетел лбом. Чудом глаз на суку не оставил. Потом метров сто зигзагом несся. Затем выровнялся и дальше пятками засверкал. Да так лихо, что волки остановились и на меня посмотрели.

— Назад, — приказал им, поняв, что преследовать беглеца бесполезно. Не догонят его костяшки, да и он не выдохнется. Чай не олень какой, наверняка имеет запас нужных зелий. Вон как бежит лихо, только кусты трещат. Чистый лось во время гона.

Ладно, хватит на сегодня. И без того переработал.

Строн Холд, он же капитан Зай Кин.

«Кошмар, совсем нубы офигели, уже к тебе в дом лезут за лутом» — Думал я, выбрасывая в окно очередного охотника за легкой наживой.

И нет, это был не мой дом. Просто по стечению обстоятельств, я посетил дом старосты, куда так «удачно» забрался воришка. Дежурившая на улице стража, уже наученная моими стараниями, тут же повязала горе вора и потащила на мои любимые общественные работы. С моим приходом город начал хорошо развиваться, лесозаготовки выросли в два раза, каменоломни в полтора, казна от «штрафных» растет и полниться, староста так и вовсе любуется не нарадуется. Одно плохо, Тихон ругается, что таким классам как «вор» и «плут» в городе стало совсем грустно жить. Но, а кто-ж виноват, что эти полудурки нормально красть не умеют? И дело не в механике, а в здравом смысле. Вот скажите, вы бы полезли грабить торговца, когда в метре от него бочком стоит стража? Я — нет. А тут такое каждый день. Хотя может дело еще в том, что я сам как-то класс вора отыгрывал? Хм… очень может быть.

Но не все так печально, есть ситуации и с обратной стороны. Так как воришек мы отлавливаем с регулярной частотой, преступлений стало меньше, жить стало легче. И не только НПС-ам, но и игрокам. Те же бандиты, которые дежурили «На выходе из безопасной зоны» отправившись пару раз на респаун, предпочли удалится от города подальше, дав тем самым молодым игрокам спокойно качаться. Скажите, как же тогда отыгрывать преступный класс? А легко. Просто голову включать надо, а не обворовывать игроков первых трех уровней, когда сам пятнадцатого. Это даже не солидно.

Ну, а так, работа как работа. Строил из себя «босса», выдавал новичкам мелкие квесты в стиле «Убий крыса, дам монетку» или «Там в лесу такой трава, мне нужно два, нести сюда, замолвлю за тебя словечко у алхимика», ну и в таком духе. Но все изменилось, когда один из игроков вместе с «заданием» принес новость о нежити в лесах…

— Командир Кин! — Вломился в мой кабинет игрок пятого уровня.

— Да? — Повернувшись к гостю, оценивающе смотрю на человека. Рейнджер тяжело дышал, обливался потом, в порванной одежде, так еще с фингалом под глазом. От такой картины, мои брови медленно пошли в удивлении вверх.

— Там это… в лесу нежить ходит. Возле волчьих пещер. Кусается, зараза.

— Скелеты на ветвях сидят и личи по цепям там бродят, и духу жутко так вопят.

— Э… че? — вытаращился рейнджер.

— Да так, не обращай внимание. Это она тебя что ли? — указываю на рваную штанину.

— Ага, — ответил он и машинально руку за спину убрал.

— А с глазом что?

— В дерево врезался неудачно. Я еще вот, задание выполнить. — Добавил он, вынимая из сумки волчьи клыки и когти.

— А шкура где?

— У волков её не было. — Развел тот руками.

— Как это?!

— Ну говорю же, там нежить бродит. Возле волчьих пещер. Скелеты. Ни органов, ни шкуры нет, что было, то и вынул, а потом деру дал. — Начал объясняться игрок, вгоняя меня в ступор.

— Так, а вот это уже действительно плохо. — Забрав со стола клыки и когти, отсчитываю парню награду. — Держи. Два серебряных такеля. Может шкуры ты и не принес, зато донес важную информацию.

— Спасибо.

— Ты еще можешь поработать, если хочешь.

— Туда я больше не полезу. — опередил меня игрок, убирая деньги.

— Точно? — достал и положил на стол золотую монету. Увидев червоный такель, парень посмотрел на меня злым и одновременно жадным взглядом, казалось, он вот сейчас, вот прямо здесь, попытается меня убить.

— Капитан, знаете кто вы?

— А что? Тебе нужны деньги, мне нужна информация. Вы — бессмертные, лезете даже в пасть к дракону, а я людьми понапрасну рисковать не могу.

— Скотина вы.

— Попрошу не хамить! — нахмурился, недвусмысленно сжав кулак. Игрок, грустно вздохнув, поплелся к выходу.

— Скоро вернусь, — бросил он с порога.

— Удачи, рейднджер!

— Ага.

Вы никогда не ощущали себя «Сидоровичем» из культовой игры «Реклатс»? А я вот только что ощутил. Сидишь себе спокойно, людей по опасным местам отправляешь. Выживут? Отлично. Нет? Ну, и невелика потеря.

Однако, стоило этому игроку выйти, как вломился следующий. И не один, а в компании тоненького, хиленького мечника — ловкача первого уровня в стандартном комплекте, даже не брони, а одежды.

-…тихни мелочь, я первым говорю, — шикнул на собеседника второй. Этот кадр был уже двенадцатого уровня. Высокий широкоплечий пузатый воин, под метр восемьдесят, тяжелый боевой молот за спиной, кожаная броня. Одно слово — донатер.

Глядя на эту пару, грустно вздохнул, а пузан заговорил:

— Эй, ты командир Кин? — начал воин.

— Да, это я. Кто спрашивает?

— Мое имя — Тихий Лист!

«Ты? Тихий? Создатель, тебе скорее подошло бы «Твердый пень» — пронеслось в мыслях от таких слов.

— И что же «Тихому Листу» от меня надо?

— Я хочу чтобы ты меня научил!

— …

— Эй, Бот! Ты дар речи потерял что ли? — Один из стражников, что стоял у дверей, выглянул из-за его спины и многозначительно посмотрел мне в глаза.

— Можно, — ответил на молчаливый вопрос.

— Что? — Опешил игрок, когда оба стражника подхватили его за руки и резво потащили к выходу из казармы, а после выкинули через главные ворота на улицу.

— Боты! Вы в конец охренели?! Я буду жаловаться… — вопило за окном это, а я вопросительно посмотрел на второго.

— Теперь ты.

— Я-я-я, п-п-простите, я это…

— Тоже за навыками?

— Н-нет, т-то есть д-да…

— Как звать? — Я поднялся из-за стола и прошел к парнишке.

— Х-харим, сэр.

— Во-первых, не сэр, а командир Кин. Или капитан, тут как кому удобней.

— Д-да, Капитан Кин.

— Во-вторых, если пришел учиться, то так и говори. Не бойся, я не кусаюсь. — Усмехаюсь, хлопая парня по плечу. — А на того не смотри, я не люблю хамов.

— С-спасибо, Капитан.

— Идем.

Покинув казарму, мы вышли на внутренний двор, где уже занимались игроки, отрабатывая освоенные у меня умения. Деревянные мечи и стража, как спарринг партнёры, отлично для этого годились.

— Так, для начала давай тебя приоденем, а то это не дело. — Взяв из специального шкафа стандартный легкий набор брони первого уровня, протягиваю парню. — Что смотришь? Надевай!

— Это мне?!

— Да-да, тебе, надевай быстрее, у меня и так…

«Вас — обалдуев выше крыши, хоть конвейер запускай…» — Хотел я сказать, но, увы, роль такая роль.

— … график забит, поэтому показываю один раз, а ты запоминаешь. Словил?

— Д-да.

Когда Игрок переоделся и взял деревянное оружие, я поставил его рядом с собой. В это же время, нас заметил «Твердый Пень», которого стража выкинула из Казармы.

— Эй, я не понял, в смысле?! — Начал кричать он, чем привлек внимание остальных. Но продолжить ему не дал подошедший стражник, с возражением в стиле «ты мешаешь, так что либо молчи, либо свали».

— Не обращай внимания, Харим. Пускай еще скажет спасибо, что за хулиганство на отработку не отправил.

— Я знаю, вы любите это дело.

— Чего?

— Ну… и для города полезно и вам легче.

— Это да, это верно. Но мы отвлеклись, возвращаясь к навыкам. Смотри. Навыки можно получить двумя способами. Первый, это самостоятельно отработав то или иное движение. Второй вариант, это как у нас с тобой, через мастера. Я показываю движение, ты запоминаешь и повторяешь, пока он у тебя не появиться.

— Я понял. — Утвердительно кивнул игрок.

— Навыкам может научить любой, у кого он развит хотя бы на семьдесят процентов. Кроме того, чем хуже он развит у обучающего тебя мастерству, тем сложнее тебе самому будет его освоить, такая вот особенность.

— Хорошо.

— А теперь смотри сюда. Так как ты у нас ловкач, я покажу тебе пару навыков конкретно для твоего класса.

Взяв в руки пару деревянных клинков, я медленно начал показывать движения, а он повторял. Уже через пару минут он тихо воскликнул:

— Ух ты… уведомление. — восхитился Харим.

— Отлично. Теперь идем дальше.

— А…

— Отрабатывать будешь сам! Или как они. — Киваю назад. — Моим бойцам тоже полезно отработать это дело.

— Нет, я о другом.

— М?

— Я могу вступить в стражу? — От такого заявления я опешил.

— В Смысле?!

— Ну… могу я вступить в вашу стражу? Мне нравится ставить на место плохих парней.

— М-м-м… для этого тебе нужно немного подкачаться. Но да, это возможно.

— Ух ты! А какой у меня должен быть уровень?

— Пятнадцатый. Мой самый слабый боец пятнадцатого уровня, и то лишь потому, что он новичок. А сделано для того, чтобы можно было свободно утихомиривать бессмертных в городе, без вреда для себя. Ну и обеспечивать защиту, разумеется.

— Я понял. А вы не подскажите как можно побыстрее поднять уровни и правильно качаться?

— Увы, здесь я не советчик. Но я могу попросить пару своих людей тебе с этим помочь. Они направят к знающим людям и ты довольно быстро поднимешь ЛВЛ.

— Спасибо!

— Пока не за что, боец! Пока не за что…

Так, периодически отвлекаясь на игроков, я занимался своими делами. И лишь к вечеру объявился посылаемый мною в разведку Рейнджер.

Рейнджер

Выбравшись на торговую площадь, Заровас огляделся. Тьма народу, все что-то орут, куда-то несутся, торгуются или просто болтают. Последнее особенно бесило Зароваса. «Нет, ну что мешает в сторонку отойти?», — бурчал он, пробираясь к уличному торговцу.

— Приветствую, — сказал Заровас, добравшись до цели.

— Здрав будь, бессмертный, проголодался? — улыбнулся торговец. В общем-то, несмотря на седые прядки, старым он не выглядел, но вот улыбка как-то разом превратила его в доброго деда, при виде любимого внучка-шалопая.

— Ага, — против воли губы Зароваса сами растянулись в ответной улыбке, а настроение из так себе, резко скакнуло на пару пунктов вверх и почти достигло планки — великолепно.

— Тяжелый поход за стены был, — кивнул торговец, и тут же протянул махонький пирожок, скорее даже что-то вроде тарталетки, только закрытой. — С малиной, — подмигнул торговец, враз превращаясь в деда-хитрована.

Заровас аж головой помотал, но нет, наваждение не пропало, просто дизайнеры постарались, а может и случайно так вышло, не руками же ботов рисовали, а по заданным алгоритмам программы генерировали.

— Спасибо, — кивнул Заровас, принимая угощение. — Вкуснотища, — промычал он, тщательно пережевывая подарок.

— И полезно. Дюже полезно, — покивал торговец, вновь удивительным образом меняясь.

Теперь он походил на кивающего болванчика с улыбкой до ушей. Разве что не хватало могучего брюха, которое полагалось гладить перед выходом из дома. Глупость, конечно, но необременительный способ привлечь удачу импонировал многим.

Проглотив угощение, Заровас задумался. Две серебряные монеты, полученные от капитана Кина, позволяли купить много вкусняшек, но вот золотой и поход в лес…

— Вот еще, — протянул пирожок дед, называть его простым торговцем Заровас больше не мог, даже мысленно. — С зайчатиной, от него ноги быстрее бегут и сил прибавляется.

Тут-то Заровас и сообразил в логи глянуть и системные сообщения проверить. Как рейнджер, проводящий большую часть времени в лесу, он с самого начала убрал все лишнее, а потом и кое-что нужное. Очень уж все эти прогрессбары, иконки, значки и прочее мешало наслаждаться игрой. Натурализм портило.

«Ух ты», — восхитился Заровас, увидев сообщение о временном повышении регенерации здоровья и выносливости, да еще и с пониженным шансом отравиться. «А пирожки у деда непростые», — понял он, когда новое угощение повысило скорость бега на два пункта и добавило десяток хитпоинтов (очки жизни).

— Ну как? — спросил дед.

— Беру, — Заровас вытащил серебряный и горсть меди. — На всё и разных.

— От это дело, паря, от это дело, — обрадовался дед. — Ты еще до внучки моей сходи, она у ворот стоит, в красном платке, не ошибешься, и узвару купи, в дорогу-то оно самое то будет.

— Ага, — настроение Зароваса уверенно преодолело планку «великолепно» и теперь примеривалось к «потрясающе»

Впрочем, стоило ему оказаться на границе безопасной зоны, как пришлось сознательно гасить порывы души. «Нежить не оценит», — вздохнул Заровас. Сняв с пояса массивную флягу, он сделал маленький глоток. Узвар оказался выше всяческих похвал, да ещё и ману восполнял. Прирост был микроскопический, но пунктик к единички, да с накопительным эффектом, в итоге за день может и часок-другой набежать. В том смысле, что не придется их тратить на ожидание естественного восполнения, или удастся сэкономить монеты на банках с зельями.

«В общем, с какой стороны не смотри, а все профит», — решил Заровас. Еще разок приложился к фляге, после чего вздохнул, не хотелось ему тащиться к волчьим пещерам, ну вот не хотелось и все тут. Убрав флягу во внутренний карман плаща, назначенный точкой доступа к инвентарю, Заровас активировал умение «Тихий шаг», и бесшумно нырнул в кусты.

Несмотря на малый уровень, нынешний персонаж был не первым, и даже не вторым, которого пробовал Заровас. Успел он и лучником поиграть и в шкуре плута-ассасина побывать. Не понравилось. Вот и сменил не просто класс, а начал играть с нуля. Введение новой локации весьма поспособствовало этому решению. Конечно, рейнджер не имел ярко выраженных плюсов ранее опробованных персонажей, но ведь и минусы, изрядно мешающие Заровасу, в основном ограничениями, отсутствовали.

Минут за сорок, он добрался до малого круга возрождения и сменил точку респауна. «Да уж, не любят тебя», — подумал он и похлопал ладонью по нагретому солнцем обелиску. Наверное, это был самый бесполезный круг возрождения из всех. Те, кто собирался качать уровни и навыки, проходили дальше. Те, кто планировал добывать лут, работали ближе. Сам Заровас нашел этот круг случайно, убегая от медведя на дерево забрался и с него заметил верхушку обелиска, едва-едва возвышающуюся над разросшимся кустарником.

«Ладно, хорошо тут, спокойно, птички вон поют и пчелки жужжат, но квест сам себя не сделает», — сказал Заровас обелиску и отправился к волчьим пещерам. Мысленная команда и кустарник, на десять секунд, стал для него чем-то вроде иллюзии. Не теряя времени, Заровас обновил «Тихий шаг» и побежал. Не потревожив ни веточки, ни листика, он миновал заросли и устремился юго-запад.

Именно этот маневр позволил ему без проблем и приключений добраться до цели. «И где…» — начал Заровас мысленно, рассматривая темные провалы нор на склоне холма, но тихий гудок сообщил о выполнении квеста. «Надо бы звук сменить», — подумал он, касаясь медальона на груди и подтверждая открытие интерфейса.

Сосредоточившись на значке уведомления, он сказал про себя «клик» и прочитал о том, что задание выполнено. «Вернитесь к капитану стражи города Бун и получите награду», — фыркнул Заровас, мысленно процитировав последнюю строчку. «Нет, с одной стороны, все правильно, а вот с другой, информацию не добыл», — задумался он над возникшей дилеммой.

Будь на месте Зароваса кто-то другой, он бы, вероятно, не стал утруждаться и поспешил за золотым, но Заровас испытывал что-то сродни неудовлетворению. Пусть система и зачла квест, но ведь нового он ничего не узнал. Немного поколебавшись, он принял половинчатое решение. Бегать и искать нежить по всей округе — это долго и непродуктивно, но осмотреть пещеры поближе — это можно.

Повертев головой и не обнаружив ничего подозрительного, Заровас направился к ближайшей норе. Тут-то его и атаковала белка-зомби, спрыгнувшая с ветки на голову и ударившая хвостом в шею.

— А! — закричал Заровас, скорее от неожиданности, чем от боли и полученного урона.

Он попытался ухватить верткую нежить, но та спрыгнула сама и угрожающе захрипела. Во всяком случае, издаваемый ею звук не походил на рык или визг. Заровас замахнулся ногой, но тут же взвыл от боли. Вместо могучего пинка, ему пришлось скакать на одной ноге и трясти другой, пытаясь сбросить кролика-скелета. Хватки нежити, впившегося в пятку, мог позавидовать бультерьер. Возможно, Заровас сумел бы освободиться, но выскочившая из-за деревьев стая четвероногой нежити поставила точку в противостоянии. Волки-скелеты сполна реабилитировались за прошлый провал. На этот раз Заровас не ушёл.

Строн Холд

— Узнал я что там. — С ходу начал Рейнджер, ворвавшись в мой кабинет. — Как я и сказал ранее, нежить. От первого, и выше уровни, максимальный виденный мною — семнадцатый, он у вожака волчьей стаи. ННекроманто или иных темных личностей замечено не было, — бодро отрапортовал рейнджер.

— Молодец! Держи! — Поднявшись из-за стола, протягиваю парню золотой и пожимаю руку. — Заслужил.

— Угу. — Развернувшись, рейнджер бодренько потопал на выход.

Вернувшись за стол, беру перо и начинаю составлять квест. Мол, объявлен сезон охоты на нежить, в районах волчьих пещер, за каждую голову твари награда. Чем выше уровень трофея, тем более денег.

Отправив стражника вешать объявление, со спокойной душой направился разбираться с накопившимися прошениями, кляузами и прочей бюрократией.

Най Таилс

Стоя во время перекура чуть в стороне от своей группы «чернорабочих», я вяло жевал обед. Третий день, третий день, я в этом гадюшнике и не могу из него выбраться. Это какой-то кошмар. Повезло же блин с тиммейтами. А ведь по началу все шло довольно неплохо.

Первую партию в пять сотен мер древесины мы, поднапрягшись, сделали за день, а вот дальше, меня кинули к другой команде дорабатывать штраф. Но в этот раз пати оказалось тухлым. Трое из пяти были мудаками, которые сказали «работать», а сами свалили из игры. Попытка при их следующем входе «поговорить» закончилась тем, что меня отправили на Респ, а боты посчитали это за побег, и мне накинули штрафную сотню. Эти козлы поржали, поглумились и сказали, мол, раз мне надо выбраться, то мне и работать. Никель, плут пятого уровня, что был последним в группе, оказался со мной в одной лодке, так как возмущались мы вместе. И работали после мы тоже только вдвоем, ведь на свободу то хочется, а сносить персонажа не хочу. Сроднился я с ним.

Вот и мучились мы уже третий день на этой чертовой лесопилке, вдвоем отрабатывая норму за пятерых. Ботам ведь плевать, кто работает, кто нет, им важен результат.

— Эй, Най, угадай что я узнал. — Подошел ко мне Ник, присаживаясь рядом.

— Удиви. — Хмуро произношу, смотря исподлобья. Все же, Ник был особым плутом, а это зачастую торговцы информацией. Хрен его знает, как у них это получается, но эти вездесущие гады всегда все обо всех знают чем и торгуют. Правда в игре их очень мало, класс совсем не боевой и прокачивается трудно.

— Кланы собираются убить Кина.

— Это не новость. — Качаю головой.

— Нет, они хотят устроить ему ловушку. «Шепот тьмы» готовит провокацию, чтобы во время патруля отвлечь Кина. «Кровавый Клинок» и «Страх Несущие» выделят бойцов для засады. Скоро заживем! — потер руки Ник.

— Жду с нетерпением. — Грустно улыбаюсь. — Ну что? Марш-бросок? — Он кивает и мы возвращаемся к работе.

После пары часов ударного труда, мне пришло системное сообщение о повышении навыка дровосека до «посредственно», с веселенько припиской, «продолжайте в том же духе, и скоро у вас появятся широкие плечи и густая борода». Н-да, разработчики определенно не лишены чувства юмора и любят старые комедии.

Судя по замершему Никелю, ему тоже что-то этакое выпало.

— Навык подрос?

— Ага.

— Может тогда сегодня добьем?

— А давай.

Задержавшись, мы таки добили норму благодаря чему нас сразу же отпустили на волю.

— Свобода! Ура!!! — Ликовал Никель, танцуя прямо у ворот, на глазах игроков и неписей.

— Все-все, Ник. Остынь. Идем уже. — Одергиваю напарника, спиной ощущая взгляды «коллег по опасному бизнесу».

— Выпивка за мой счет! — Провозгласил Ник.

— Ловлю на слове. — Ухмыляюсь первым, ступая в город. Странно, но за время нашего отсутствия он как-то преобразился. Неписи стали добрее, стража вежливее, а игроки не смотрели на каждого типа в капюшоне косым взглядом.

— Планета начала вращаться в другую сторону? — Неожиданно поинтересовался Ник.

— Может быть. Я конечно слышал, что город изменился, но не думал, что настолько.

Засев в трактире, мы мирно отдыхали, обсуждая изменения и будущие планы.

— Слышь, Най, а ты куда пойдешь дальше?

— Дальше? Думаю за город. Качаться-то надо. А ты?

— Скорее всего останусь здесь и попытаюсь добиться успеха.

— Опять? — Я поднял бровь. — Помнится, тебя упекли за то, что навел бандитов на караван.

— Теперь буду аккуратнее. — Усмехнулся он.

— Ну удачи.

— И тебе. — Мы чокнулись кружками с вином.

И тут, в трактир зашла довольно колоритная компания.

— Клановцы. «Кровавый клинок». — Пояснил Ник.

— Откуда знаешь? На них же не написано.

— Видишь вон того, в рогатом шлеме? — Я посмотрел на эльфа с двумя мечами на поясе и кивнул. — Это друг той падлы, которая отправила нас на респ во время отработок.

— Те гандоны из этих что ли? — мотнул головой на компанию. Ник кивнул. А я задумался.

— Никель, как ты думаешь, а что будет дальше, когда эти гады убьют Кина?

— То же что и до этого. — Пожал плечами Плут. — Грабежи, воровство… ты качаться нормально сможешь.

— Это-то дааа, но посмотри вокруг. Разве тебе это не нравится? Как человеку.

— Ну, с этой стороны да, ты прав. Кина я может и не люблю за его активность, но уважаю как профи. Мужик привел город в порядок.

— Если честно, после того как я познакомился вот с этими. — Киваю на группу. — Я уже не хочу, чтобы город катился в пропасть. Выбирая между Кином и бандами, я предпочту Капитана.

— Это ты к чему клонишь? — Уточнил он.

— Может поможем неписю?

— Шутишь?

— Эй, не смотри на меня так. Я может и вор, но я не убиваю понапрасну. Угрожать, да — могу, но это блеф. Не люблю я крови на руках, тем более невиновных.

— Да ты прям рыцарь. — Улыбнулся он.

— В начале и хотел им играть. Думал паладина качать. Да потом решил, мне этого и в реале хватает, буду злодеем. Потому и не стану отбирать последнее у человека. Да, я вор, но исключительно по роли.

— Забираешь у богатых и отдаешь бедным? — Засмеялся он, чуть не уронив вилку.

— Не, себе оставляю. — Отсалютовал кружкой и сделал хороший глоток.

— Най, ты ведь понимаешь, что кланы нам этого не простят? — Уточнил он.

— Значит надо сделать так, чтобы прощать было некому. И почему нам? Я про себя говорю.

— Нам, Най, нам. Я участвую. — При этом, Никель залпом выпил вино и с грохотом поставил кружку на стол.

— С чего вдруг?

— Я хочу поквитаться. Кин правильно делает, что защищает новичков, я сам новичок, хотя уже более-менее освоился. А эти гады меня в грязь лицом макнули. Страже сдали, так потом еще и на респ отправили.

— Ах ты, маленькая мстительная крыса. — Подмигнул ему.

— Не без того. — Кивнул он.

— Пойдем. Поможем коллегам по профессии. — Усмехаюсь, направляясь к столику клановцев.

— Это будет один из тех редких случаев, когда игрок пятого уровня, ушатает целый клан. Пусть и косвенно.

— Три. Клана.

— Масштабный ты человек.

— Какой есть. Идем.


Глава 3

Мартин Юс (Вел Гар)

Вернувшись в игру, тут же столкнулся с печальным взглядом косули. Логично, трудно радоваться солнышку, когда у тебя на шее зубы неживого волка сомкнулись. Поднявшись и отряхнувшись, оглядел полянку в окружении кустов. «Однако», — хмыкнул, рассматривая серые комочки десятка зайцев, жмущихся друг к другу. Рядом валялись изрядно потрепанные, но все еще живые белки. Костяные волки сидели вокруг и радостно махали хвостами. «Шурх-шурх» в сочетании с «кхр-кхр» наполняло воздух. Прекрасное утро нового рабочего дня. И птицы в кустах не поют, и даже насекомые не жужжат. Кусочек царства смерти посреди живого леса. Мило.

— Ну-с, приступим-с, — сказал, хрустнул шеей и вскинул посох.

Вожак понял меня без слов и тут же сомкнул челюсти. Косуля немного побилась в агонии и испустила дух.

— Будешь Белый Клык, — сказал волку и применил заклинание поднятия нежити.

Косуля скрылась в сером облаке и через секунду превратилась в скелета. Очень рогатого скелета. Просмотрел краткое описание, ничего особенного, обыкновенная костяная косуля, разве что шанс оглушить ударом с разбега несколько повысился.

— Фас, — скомандовал волками и те в полминуты перебили зайцев с белками.

На эту мелочь применил заклинание массового поднятия нежити. Шанс на успех у него меньше, но с учетом разницы в уровнях и моей магической мощи это не имело значения.

Осмотрел воинство нежити, чуть не прослезился. С такими навоюю. Увы, наличие площадных заклинаний нивелирует численное преимущество. Ударит какой-нибудь маг фэнтезийным ОМП (оружие массового поражения) и нет у меня армии. Надо искать более развитых мобов, желательно разумных, а в идеале еще и вооруженных. Да только где их взять? «Если ты чего-то не знаешь — спроси», — сказал самому себе и уже собрался обратиться к Тихону, но тут взгляд на Клыка наткнулся, и решил не дергать АИИ по мелочам.

— Волчара, а ты не в курсе, тут каких-нибудь двуногих рядом не водится?

Клык мотнул головой и полыхнул зеленоватыми огоньками в глазницах. В ботчате появилось сообщение: «Знаю».

— Весьма информативно, — хмыкнул, но хватило мозгов заглянуть в логи.

Не зря, увидел записи: «Деревня гоблинов отмечена на карте», «Поселение кобольдов отмечено на карте», «Логово гноллов отмечено на карте», «Город Бун отмечен на карте», «Деревня Минюдюкина отмечена на карте», «Хутор Дикий отмечен на карте», «Деревня Малиновка отмечена на карте»…

Усевшись на корень дуба и развернув карту, которая, в моем случае, представлялась вполне материальным объектом типа «свиток обыкновенный», оперся подбородком о кулак и принялся строить злодейские планы. Ну, может и не очень злодейские, но согласитесь, вид окруженного нежитью некроманта, вперившего взгляд в карту, вряд ли ассоциируется с мыслью — да он просто над планировкой огорода размышляет, никак не может определиться где капусту посадить и не затеняют ли огурцы помидоры.

— С одной стороны, — принялся рассуждать вслух, машинально положив руку на голову сидящего рядом Клыка, — гоблины с гноллами ближе, с другой, — провел ладонью по шершавому черепу костяного волка, — кобольды ближе к городу.

— Ррр, — согласился Клык.

Может и не согласился, но в чате ничего не было, потому и интерпретировал его рык по собственному желанию. Очень уж хотелось попробовать игроков на нежить пустить. В отличие от мобов они куда быстрее возрождаются. Это же, в перспективе, просто «ух» какую армию собрать можно.

— Ну что, хЫшник, — перестал барабанить по черепу Клыка, — пойдем кобольдов бить.

— Ррр, — ответил тот, но в этот раз еще и кивнул.

Сказано — сделано. Поднялся, потянулся, посох на плечо положил, да и махнул рукой. Стая волков-скелетов унеслась вперед. Белки, весело похрустывая косточками, запрыгали по ветками, и только не мертвые зайцы, с резцами, превратившимися в клыки, но оставшимся на прежнем месте, пристроились рядом со мной. Какая-никакая, а все же свита.

Квирелл

«Тяжко быть темным магом», — думал Квирелл, сидя на подоконнике и смотря на бегающих по улицам Буна игроков. Вчера он опросил если не всех, то большинство НПС точно. Никто не смог подсказать путь к личу, а глава местной стражи и вовсе чуть голову не открутил. Серьезный мужик, да еще и с пунктиком насчет нежити. Все, что смог узнать Квирелл — на юге есть руины и по легенде когда-то там обитал могущественный некромант. Собственно, это было единственной зацепкой в полученном им квесте.

Вот только самому ему до этих руин добрать будет сложно. Будь он каким-нибудь рейнджером или воином, еще туда-сюда, но он играл за мага, да еще и темного, а этот класс вообще никак не совмещался с дальними одиночными походами по лесам. Тем более он до сих пор не получил специализацию, что лишь усугубляло положение.

Нет, в принципе, если набрать зелий выносливости и скорости, он мог и добежать, да только ему требовалось не меньше полсотни флаконов, а лучше раза в полтора больше. Денег на это не было, платить же за игровую валюту реальными монетами он не хотел принципиально. Собственно, он и некромантом-то стать собирался исключительно для того, чтобы иметь возможность собственную армию собрать. Тогда бы ему и с другими игроками кооперироваться не пришлось. Не любил он этого, пока притрешься, пока сработаешься, пока… да сотни разных пока нервы потреплют. Ему их и на работе хватало. Как-никак консультант. Весь день языком молотит.

«Ладно, хватит сиднем сидеть», — хлопнул самого себя по колену Квирелл и, заранее поморщившись, отправился на рыночную площадь. «Либо найду рейд к руинам, либо присоединюсь к кому и начну копить монеты на зелья», — решил он.

Выйдя из постоялого двора, Квирелл чуть не столкнулся с начальником стражи, но тот его не заметил. Очередного вора за шкирку держал. Любит он это дело. Схватить за воротник, поднимите повыше, и читает нотацию в багровеющую задыхающуюся рожу. А если «клиент» особенно бурно ножками сучит, так он только руку вытягивает, чтобы его не запачкали случайно, и продолжает занудствовать. Очень необычный бот. Почти как живой.

Добравшись до площади, Квирелл вздохнул и скривился. Как всегда, тут было шумно и многолюдно. Орали игроки, вопили зазывали, торговались купцы, мычала, блеяла, гоготала и кудахтала разнообразная живность, доставленная крестьянами из ближайших деревень. В общем, шла обычная игровая жизнь. Очень шумная и суетливая.

Заглянув в чат и просмотрев объявления, Квирелл вздохнул — в руины никто не собирался. Зато нашлась компания, планирующая поход на кобольдов. «Хоть часть маршрута разведаю и уровни мобов оценю», — решил Квирелл. Оглядевшись он увидел повозку гнома-оружейника, увешанную щитами и прислоненными к ней алебардами. Место довольно приметное, можно сказать, колоритное, да еще и почти в центре торговой площади. Назначать встречу отряда рядом с ней — глупость, но делать нечего пришлось идти.

— Простите, — обратился Квирелл к компании из трех игроков, — вы часом не на кобольдов идете?

— Нет, — отмахнулся от него двухметровый варвар в пятнистой шкуре и продолжил что-то объяснять бородатому гному с огромной секирой.

— Простите, — подошел Квирелл к четырем лучницам, — а вы…

— Пшел вон, бледная моль, мы воины сисяритос, у нас обет не иметь дело с хреноносцами.

— Чего? — опешил Квирелл.

— Мы с мужиками не болтаем, мы вас, тварей, убиваем, — пояснили ему «любезным» тоном.

«Больные какие-то», — подумал Квирелл. В общем, приметное место потому и приметное, что возле него куча пати собирается. Пришлось ему помыкать, но не слишком долго. Повезло, наткнулся на нужную компанию.

— Привет, вы на кобольдов? — спросил Квирелл рослого воина в кольчуге и с красным каплевидным щитом.

— Мы, — кивнул тот. — Присоединиться хочешь?

— Да.

— Класс, специализация? — тут же спросил воин.

— Темный маг, специализации нет, — ответили Квирелл.

— Нуб что ли? — влез в разговор парень в плаще рейнджера.

— Седьмой уровень, — немного обиделся Квирелл.

— А че еще не специализировался? — спросила блондинистая эльфийка с ростовым луком и заправила золотистый локон за круглое ушко.

— Некромантом стать хочу, а учителя…

— Фу, — тут же скривилась эльфийка.

— Это же вечно с мертвечиной возиться, — сказала целительница в белом плаще и ловко крутанула в руках небольшой жезл в виде змеи.

— Зато смогу собственную армию создать, — буркнул Квирелл.

Компания игроков переглянулась и расхохоталась. Квирелл и сам понимал, что до армии ему еще минимум уровней пятнадцать, а то и все двадцать, но сдаваться не собирался.

— Ладно, Наполеон, — утер глаза воин, — лови приглашение и побежали.

— Учти, если отстанешь, ждать не будем, — предупредил зеленокожий орк и оскалился, демонстрируя внушительные клыки.

«Лучше бы они из-под нижней губы выпирали, а не из-под верхней торчали», — подумал Квирелл, но лишь кивнул в ответ и принял приглашение вступить в группу.

— Побежали, — скомандовал воин и махнул рукой орку. Тот кивнул и потрусил первым, словно ледокол расчищая путь остальным.

Мартин Юс (Вел Гар)

Два часа мучений не прошли даром. Попытка крадучись идти по лесу привела к появлению навыка «Тихий шаг», который пригодился на территории кобольдов. За время пути волки и белки умудрились добыть еще нескольких зайцев и пару «банзай ежей», так что на территорию ящероподобных существ пришел с несколько более мощной армией, которую сумел существенно усилить прямо на границе охотничьих угодий племени.

Отправленные вперед волки обнаружили четверку кобольдов, которые завалили матерого кабана и сейчас прыгали вокруг его туши. По присланному видеоролику-докладу, так и не понял, то ли они богов или там духов каких-то благодарят, то ли заранее делят добычу. «В любом случае, мне это на руку», — подумал и дал приказ нежити окружать дикарей.

Те оказались настолько увлечены, что моего невеликого умения в «Тихом шаге» хватило, чтобы подобраться незамеченным на расстояние удара. Когда туша кабана скрылась в сером облаке, кобольды прекратили скакать и размахивать копьями. Сгрудились, удивленно зашипели, и стали прекрасной мишенью для «Сферы смерти».

— Один удар — четыре трупа, — сказал наставительно, выбираясь из кустов.

Новое заклинание и в армии нежити появилось еще четыре юнита. Немного подумав, решил отложить ритуал преобразования на потом. Кобольды и в виде скелетов ничего солдаты, а в сочетании с поднятым кабаном, ставшим. эм… не мертвым тараном, так и вообще ударный отряд сформировался.

—Ну-с, граждане покойнички, прошу поведать о защите вашего поселения и численности племени.

— Частокол в полтора роста, но давно не чинен, — сообщил первый кобольд.

— Полный хвост, — доложил второй.

— Это как? — растерялся, получив такой ответ.

После непродолжительных объяснений, меня посетила мысль заглянуть в логи и не заниматься ерундой. Оказалось, что полный хвост — это шестьдесят, по числу костяных пластинок, на хвосте взрослого кобольда.

— И сколько из них воинов? Шаманы есть?

— Старый Гхыр сильный шаман, но глухой совсем, ничего не слышит и спит все время.

— Пять лап воинов и палец, — показал трехпалую кисть скелет.

— Имена бы вам дать, а то просто близнецы, — потер лоб и вытащил карту.

Как и предполагал, она изменилась. Точнее, изменилась информация о поселении кобольдов. Стоило коснуться соответствующего значка, как масштаб карты увеличился, появились данные о половозрастном составе племени, да еще и план-схема самого поселения отобразилась. Прямо мечта разведчика во плоти.

Пару минут прикидывал так и этак, а потом решил — не стоит усложнять. Противник слишком слаб, чтобы оказать мне сопротивление. В конце концов, я в теле будущего рейд-босса. Топового для локации, а тут лишь «коллега» шаман имеется, да и тот вдвое слабее. «Вперед», — махнул посохом в сторону цели и первым выполнил собственную команду.

Как такового боя не вышло. Полюбившаяся мне «Сфера смерти» разнесла хлипкие вороты поселения кобольдов, а разлившееся облако убийственной магии рассеяло защитников. Вожди только и успели жиденький заслон из семи воинов собрать, как его разметал набравший разгон кабан. Правда, самому главному кобальду этого оказалось мало, но пробежавшая сквозь облако смерти косуля его на рога надела и в стену ближайшей мазанки впечатала. На том вождь и кончился. Остальное превратилось в избиение. Клык с волками и скелетами рвал воинов, шустрые белки путались под ногами защитников, не мертвые зайцы гоняли хвостатых самок ящером, я же, просто и бесхитростно, отстреливал всех налево и направо, перемежая «Стрелы смерти» заклинаниями поднятия нежити. Мое участи стало решающим.

Некоторые проблемы доставил старый шаман. Эта развалина, с серой от возраста шкурой, сподобилась проснуться и выглянуть наружу. Возбудившись от увиденного, он вытащил бубен и начал камлать. И ведь успел, древний хрыч, призвать духов. Целый элементаль огня на его зов явился. Пришлось пожертвовать мелочью, пока огненный дух испепелял костяных зайцев и прочих белок, ежи-камикадзе нашпиговали шамана иглами, не столько ему самому повредив, сколько бубен испортив, а там и я подключился, сначала упокоив боевого деда, а потом подняв в виде лича. Заклинание сожрало половину маны, и проговаривал он его чуть ли не минуту, но своего добился. Конечно, с ритуалом проще и надежнее, но у нас ведь тут бой.

— Ты призвал, ты и успокаивай, — указал новорожденному личу на буйствующего элементаля.

— Бубна нет, повелитель, — ответил он.

— Тьфу, — сплюнул и принялся формировать водное ядро. По сути, та же сфера смерти, но требует вытягивания влаги из атмосферы.

Элементаль уничтожил мелкую нежить и уже нехорошо поглядывал на волков, явно решая, кого именно атаковать первым, но выбрать ему не довелось. Полуметровое водяное ядро врезалось в пылающую грудь и насовсем «потушило» огненного гада.

— Бубен чини, Шаман, — бросил личу, опуская посох.

— Кожа нужна, повелитель.

— Выбирай любого, — обвел рукой валяющиеся тут и там трупы кобольдов.

Шаман лишь поклонился в ответ, снял с пояса нож и отправился срезать кожу с ближайшего соплеменника.

— Остальных в кучу, — приказал скелетам и принялся чертить пентаграмму.

Пусть не живые, но свежие трупы могли стать не просто скелетами, а вполне себе зомби. Во всяком случае, у воинов на это имелись неплохие шансы. А потом можно будет и до города прогуляться. Игроков половить, с их превращением в нежить поэкспериментировать. Да просто интересно посмотреть на людей глазами бота.

Квирелл

Бежать наравне со всеми Квирелл смог лишь первое время, а потом у него кончилась выносливость и даже выданное Протом зелье не помогло. Вернее, его действие сошло на нет, и Квирелл начал отставать. Хоть игравший за орка Конан и предлагал бросить «бесполезного задохлика», но Прот воспротивился и приказал сделать привал.

— Да на кой нам этот задохлик, он ни бафнуть толком, ни проклясть не может, — возмущался Конан.

— Раскачаем, — отмахнулся Прот. — Бафер в отряде всегда пригодиться, и вообще, некуда нам спешить.

— Да какой из него бафер! Он же наркоманом стать собирается.

«Сами вы наркоманы», — подумал Квирелл. Некромант — это звучит гордо! Разумеется, вслух он ничего не сказал. Но Конана в отдельный список «для друзей» занес.

— И что? Одно другому не мешает. Пройдет еще один квест на специализацию и нет проблем.

— Да когда он еще…

Договорить Конан не успел, сложно это, когда тебе в лоб «Сфера смерти» прилетает. Игроков разметало, но не поубивало. Все же не совсем зеленые были. Хоть атака и стала полной неожиданность, но действовали все удивительно слаженно. Прот схватил оглушенного Конана и вытащил из ядовитого облака. Хила тут же принялась кастовать лечебное заклинание, а остальные игроки схватились с выскочившими из кустов костяными-волками.

Возможно, успей Хила поставить в строй Конана, пати смогла бы отступить, но Квирелл, увидевшей выходящего из леса могучего лича получил системное сообщение о выполнении квеста «Поиск учителя» и тут же воспользовался моментом. Он атаковал Хилу, не дав той применить исцеляющее заклинание. Сбил ее с ног ударом посоха и тут же проклял остальных, наложив на них «Слабость» и «Туман тьмы». Неприятные, но далеко не смертельные заклинания. Впрочем, в сложившейся ситуации это стало последней каплей.

Прот не сумел вовремя сбить прыгнувшего волка. Нежить свалила его на землю и вцепилась в горло. Выпущенная Килой стрела пролетела мимо лича, и тот отправил еще одну «Сферу смерти», ставя окончательную точку в коротком бое.

— Повелитель, — пал на колено Квирелл, отбрасывая посох и склоняя голову.

— Место! — проскрежетал властный голос.

Квирелл осмелился поднять глаза и сглотнул, если бы не приказ, его бы уже рвали клыки могучего волка-скелета.

— И кто же ты такой? — спросил подошедший Владыка Смерти.

— Я Квирелл, повелитель, я искал вас, чтобы стать вашим учеником.

— Ты думаешь, великий Вел Гар нуждается в таком ничтожестве? — подал голос Шаман.

— Я сам решаю, кто тут достойный, — холодно бросил повелитель, и лич тут же склонился в пояс, отступив назад. — Возможно, я соглашусь учить тебя, но тебе предстоит пройти проверку, — сказал Вел Гар и махнул посохом.

Квирелл выпученными глазами смотрел на то, как тела игроков скрылись в плотном сером тумане. Секунда, вторая и он развеялся. У Квирела отвисла челюсть. На месте игроков стояли скелеты. «Это какие же перспективы», — подумал Квирелл, взглянул на Вел Гара и решив, что спина не переломится, уткнулся лбом в землю.

— Я пройду проверку, даже если мне придется умереть, повелитель.

Мартин Юс

Удачно мне эта пати игроков попалась. Волков, правда, проредили, да и бездна с ними. Зато проверил теорию и получил четверку прекрасных скелетов. Еще и потенциальным учеником обзавелся. Только он меня немного пугает. Ага, лича, рейд-босса, пугает недо-некромант седьмого уровня. Хотя… настолько натурально отыгрывает, что в пору подумать — не сумасшедший ли наркоман в игру пробрался. И глазки у него вон как подозрительно блестят. Или это мне уже мерещится? Так, ладно, раз пошла такая пьянка, грех останавливаться.

Скомандовал нежити продолжить движение к городу. Послал вперед волков. Кивнул этому Квиреллу, потопал дальше наращивать численность армии.

Двое в лесу не считая нежити

— Фхух. Черт, это было жёстко. — Вытирая со лба пот, сказал Пашар товарищу.

— Ага. Еле удрали. — Поддакнул Башар.

Два игрока, класса «Вор», наконец-то оторвались от погони. Мало того, что сбежать с лесопилки оказалось трудной задачкой, так потом еще и со стражей в догонялки играть пришлось. Боты отстали, когда беглецы добралась до красной зоны, но передохнуть Пашару с Башаром не дали игроки-рейнджеры. С недавних пор стало довольно выгодно охотиться на подобных умников, потому-то парочке беглецов пришлось уносить ноги. Все дальше и дальше от Буна. Пару раз их догоняли, а разок и вовсе убили, но Пашар с Башаром успели привязаться точку респауна к одному малоизвестному кругу возрождения и тем самым обеспечили себе свободу. Правда, относительную, но все не на лесоповале трудиться, тем более за подобный побег им светило дней десять непрерывного кача на лесоруба.

— Не, ну стража в конец офигела! Всевидящее око у них что ли есть?

— Да вообще хз. Еще и эти твари продажные. С луками, — Башар почесала спину в районе правой лопатки. — Если видят твой класс, сразу берут на крючок и приглядывают, стоит только один раз ошибиться и все — хана. Спрашивается, как качаться?

— Хорошо что удрали. Ну их нафиг, будем орудовать за городом. Всё-таки, южный торговый тракт, очень удобно, много людей ходит.

— Ага. Глядишь и еще братва подтянется, — кивнул Пашар.

— К-хм, уважаемые… — Раздался рядом с игроками, хрипловатый замогильный голос.

Повернувшись, оба вора увидели представителя неживой фракции в окружении скелетов и в сопровождении игрока в темной балахоне

— Скажите, уважаемые, а вы верите в жизнь после смерти?

Парочка попятилась, переглянулась и собрались бежать, но дорогу им преградили волки-скелеты.

— Так значит не верите? Жалко-жалко. А вот мы точно знаем — она есть. Фас.

Мартин Юс

Парочка бандитов не успела даже пикнуть, как была снесена «Сферой смерти», прямо под лапы волкам. Более прокаченный вор пережил удар и прилег с дебафом «оглушение». Вот и хорошо, вот и славно, будет подопытным.

— Итак, мой юный потенциальный ученик, — обратился к Квиреллу, — что ты видишь?

— Э… оглушенного игрока?

— Еще одна попытка.

— Ну… потенциального солдата армии нежити?

— Это уже ближе, — кивнул, накладывая на мертвого вора заклинание поднятия скелета. Не пропадать же добру, а то заболтаемся еще, отвлечемся. — Другие варианты будут?

— Нет, учитель, — помотал головой Квирелл.

— Больше очков в интеллект и мудрость вкладывай, — вздохнул и принялся объяснять. — Как ты наверняка знаешь, любое заклинание или навык можно использовать двумя способами. Во-первых, есть голосовые команды. Их не обязательно орать дурниной, можно и про себя сказать. Во-вторых, есть способ связать их с определенными жестами. Можно сказать, распальцовки. Но все это ерунда. Настоящее искусство и поистине могучая магия требует иного подхода. По сути — полноценного ритуала. Тут есть разные варианты. Хочешь пентаграммы черти, хочешь с бубном танцуй, можешь и в компании работать, помогать себе ингредиентами, в том числе изготовленными алхимиками и артефакторами. Последние, кстати, умеют ритуалы как бы запечатывать. Активация быстрая, если не мгновенна, но мороки столько, что проще найти пару-тройку помощников и быстренько провести его классическим методом. Это понятно?

— Да, учитель, — кивнул Квирелл.

— Так вот, — наложил заклинание сна на начавшего приходить в себя вора, — некромант работает с живым. Или тем, что когда-то, вернее, пока еще живое, — указал на игрока и решил не затягивать. — Это твое испытание. Смотри и запоминай.

Квирелл поклонился, принял от меня гримуар с описание ритуала превращения пленника в умертвие и позеленел. Еще бы, там ведь не только весьма натуральные и сочные картинки-иллюстраций имелись, но и подробнейшее описание того, что и как делать.

— Одолжи ему ритуальный нож, — приказал Шаману, когда Квирелл вернул гримуар. — Приступай, — кивнул ученику, дал мысленную команду нежити начать отлов игроков, и отправился сидеть в тенечке, подальше от будущего места потрошения жертвы.

Тихий лес — залог респауна

Группа из целителя, травника и рейдера проходила по лесу, собирая разные ингредиенты и компоненты на продажу. Это был обычный поход за опытом и деньгами, но в этот раз все было как-то по другому.

— Слушайте, а вы не замечаете странностей? — Поинтересовался у друзей травник, поглядывая по сторонам.

— Не-а. А что? — Взгляды сошлись на Рейдере.

— Сколько идем, до сих пор не встретили ни зверя, ни птицы. И это в чаще леса. Странно как-то.

— Может всех извели? Вроде тут пати какая-то бегала.

— Да быть такого не может. Стартовая локация, здесь всегда полно дичи.

— Да ну? — травник обвел рукой пространство вокруг, ясно намекая на вопрос «Где?».

— Ну хорошо, должно быть полно.

— Ребят, может в город вернемся? У меня плохое предчувствие.

— Да нормально все, что вы двое кипишуете почем зря? Сейчас запутаемся и вернемся…

— Атас! — Крикнул рейдер и метнул кинжал в кусты. Травник и целитель тут же стали за его спиной, обнажив оружие.

— Ден, что ты видел?

— Не знаю, но что-то с красными глазами. Ваас, иди, проверь.

— А чего я то? Ты у нас за танка, тебе и идти.

Пока Ден и Ваас спорили, Фат молча направился к кустам. Аккуратно раздвинув ветки длинным посохом, он прищурился, силясь разглядеть какую-то смутную тень. Подались вперед и… тень повернулась. Вспыхнувшие красные глаза, подались вперед…

— Нежить! — крикнул Фат, отпрыгивая от кустов.

Словно услышав его, ветки затрещали и перед сгрудившейся троицей появились зомби и скелеты.

— Бежим! — крикнул Ден.

— Не выйдет, мы окружены. Только драться…

Мартин Юс

Выйдя на дорогу, оглядел поле боя. Жертвой моей нежити стала банда игроков, разбойничавшая на тракте. К их большому сожалению, вместо пати или купеческого каравана, им достался удар в спину от армии нежити. Впрочем, армия — это слишком громко. Просто рейдовый отряд.

Увы, не всех бандитов удалось взять живыми. Да и умертвия не из всех вышли. Тем не менее, зомби и скелетов прибавилось. Пожалуй, единственное, что расстраивает — из игроков магического класса не получаются личи. То ли уровня им не хватает, то ли это и вовсе невозможно.

— Великолепные экземпляры, жаль, что мертвые, — вздохнул Квирелл.

Молча кивнул, покосившись на ученика. Что-то он меня пугает. Первого игрока в умертвие превращал, так чуть сознание не потерял, а теперь смотрит на пленных взглядом маньяка. Предвкушающе так смотрит. Особенно бодро косится на четверку девиц-лучниц, притащенных отрядом Шамана.

— Работай, — кивнул, решив не марать руки, и отправился к придорожному валуну. Сойдет за походный стул.

Сидел себе, завел, на небо поглядывал, хрипы перерабатываемых на нежить за спиной слушал. В общем, отдыхал после тяжелого дня, полного забот и трудов. Даже не заметил, как рядом Шаман оказался.

— Повелитель, мне кажется, материала стало меньше?

— Поздно уже, — указал на садящееся солнце.

Шаман кивнул и отошел к Квиреллу. «Пожалуй, стоит на сегодня заканчивать», — решил сворачиваться, посмотрев на таймер. Рабочий день подходил к концу, да и устал что-то от всего этого похода.


Глава 4

Строн Холд

Разбирая записи о докладах стражи, я параллельно делал пометки в журнале. Все шло более-менее спокойно, мои бойцы достойно несли службу, уровень преступности лежал на уровне плинтуса, тоненький ручеек новых игроков, тянущийся в мою сторону, превратился в полноводную реку. Объяснял ребятам простые истины, как и что делать, учил стоять за себя. Периодически игроки приносили ошметки нежити, за что получали денежку, хотя слухи, которые начали ходить в последнее время, меня, мягко говоря, не радовали. Многовато-то что-то в окрестных лесах нежити развелось.

Но да ладно, проблемы внешние это конечно плохо, но для начала стоит разобраться с проблемами внутренними. Я знал, что кланы, поделившие город, не простят мне такого вмешательства. Еще бы, с такой кормушки согнал. Но вот каким образом они будут решать проблему в моем лице, большой вопрос.

Первый раз за мной послали Ассасина, которого я принял за вора. Второй раз, попытались устроить засаду, только силы не рассчитали. В третий раз, меня пытались отравить, но банально не добрались до кухни, чай после моих уроков стража ворон не считает. Кроме того, своих же регулярно гоняю, чтобы оттачивали навыки и уровни поднимали. Да, тренировками уровень качается, правда очень и очень медленно.

Внезапно. От работы меня отвлек стук в дверь.

— Да?

— Командир, разрешите? — В кабинет вошел мой заместитель Ти’Ркон.

— Входи. Что случилось? — Я поднялся из-за стола, а за моим замом вошла пара игроков. Пятый и девятый уровни, первый Плут, второй Вор. Система услужливо напомнила, что эти кадры только недавно были на отработках. Интересно, что же привело таких личностей ко мне в кабинет?

— Командир, эти бессмертные говорят, что у них есть важная информация исключительно для ваших ушей. Грозились, если не доложу, полезут к вам в окно.

— Да? — Я вопросительно поднял бровь и обойдя свой любимый стол черного дерева с золотистой вязью рун на ножках, присел на его край. Интересные личности ко мне пришли, однако. — И что же за информация, господа бандиты?

— Командир Кин, меня зовут Най, а это Никель.

— Можно просто Ник. — Добавил второй.

— Если можно, мы бы хотели поговорить без свидетелей. — Мотнул головой Най на моего зама.

— Я доверяю этому человеку, как самому себе, поэтому говорите.

— Хорошо. Командир, мы знаем что на вас готовится покушение.

— Ух ты. Вот это новость. Очередное что-ли? И какой клан? — Хмыкнул я.

— Не смейтесь, мы серьезно. Кланы Буна собирают силы чтобы гарантированно вас порешить и вернуть город на прежнее русло. Они объединились.

— Допустим. Зачем идти на предательство вам? В чем выгода?

— Вы ошибаетесь, командир Кин, но мы не мрази. Мы уважаем то, что вы сделали для города. А еще, мы имеем очень острый зуб на кланы. Я не знаю, слышали вы или нет, но я пытался сбежать, как и мой коллега. — Мотнул Най на напарника.

— Слышал. — Киваю, хоть и понятия не имею, что именно эти бежали. — Впрочем, у меня все бегают.

— Я к тому, что я не пытался сбежать, командир. Другие игроки отправили нас на респаун, и набили нам отработок, чтобы мы за них работали.

— Та-а-а-ак. — Нахмурился я, делая несколько шагов к этой парочке. Парни синхронно втянула шею в плечи и стали казаться меньше. — Подробности.

Най Таилс.

Пересказав командиру все, что с нами произошло на отработках, и приправив это информацией о заговоре, которую нам удалось узнать у других игроков. Еще бы, кому придет в голову, что игрок бандитского класса пойдет сдавать других неписю?

Мы закончили говорить и молча сидели на стульях, пока Капитан задумчиво смотрел в окно и отбивал ритм пальцами по мраморному подоконнику с тонкими зеленоватыми прожилками малахита, образующими кружевную сеть паутинок.

— Ка... капитан, мы можем теперь идти? — Подал я голос. На отработки теперь реально было страшно попасть, поэтому в разговоре что я, что Ник аккуратно подбирали слова прежде чем их сказать.

— Не спешите. — Ответил он, повернувшись. — Говорите, меня хотят заманить в ловушку?

— Да.

— А где? Когда?

— Этого они еще не решили.

— Хм... — Он потер подбородок, и пристально посмотрел на наши лица. — Парни, у меня для вас есть предложение. Вы можете поучаствовать в моем убийстве.

— Шутите?

— Ничуть. Мне надо знать количество противников, вооружение, время и место засады. Я поставлю точку в этом противостоянии. Раз и навсегда. Естественно, для вас, это будет запятая. — После его слов, нам пришло системное уведомление. Мысленно открыв окошко, я не поверил глазам.

«Внимание. Получено скрытое задание. „Во славу правосудия“. Помогите капитану городской стражи Зай Кину разобраться с преступными кланами.

Награды:

+ 3000 единиц опыта.

Возвращение доброго имени в городе Бун.

10 золотых Такелей.

Плащ Странника

Скрыто.

Скрыто.

Принять. Да\нет?»

— Оооо! — протянул я, дочитав квест.

Скрытый квест! Они никогда не бывают простыми. И в них всегда много вкусного. Даже очень. Три тысячи опыта и десять золотых... да по нашим меркам, это богатство, которого мы еще в руках не держали. Максимум сколько мне удавалось наворовать, три золотых. Повернувшись к Никелю, вижу как тот, открыв рот, пялится в никуда.

— Эй, Ник? Берем?

— Спрашиваешь? Конечно же — да!

— Командир, мы согласны.

— Вот и хорошо. Тогда вы можете быть свободны, жду вас с новостями парни. Я предупрежу стражу о вас, чтобы прикрывала в случае чего.

— Спасибо, капитан.

— И еще, Ти’Ркон, выдаст вам плащи странника. Они скроют вас от лишних глаз, чтобы вам было легче перемещаться по городу. Свободны. — поклонившись, мы покинули казарму через черный ход, и уже в плащах. Сам по себе «Плащ странника» — это, качественный и очень интересный артефакт длинной по икру с глубоким капюшоном.

Черная ткань плаща состоит из нитей «Тарфена», растения произрастающего на специальных фермах. Ткань из нитей «Тарфена», пускай и несколько груба, но достаточно прочна и неплохо держит жар с холодом. Во всяком случае, она может спасти носителю жизнь от неожиданной атаки слабого мага стихий. Также, она обладает водоотталкивающими свойствами. Некоторые умельцы, додумались использовать данную ткань в артефакторике, добавив ряд приятных небольших бонусов, вроде отвода глаз, сокрытия информации и терморегуляции, из-за чего этот плащ так облюбовали странники. Отсюда и название. Бонусом идет плюс пять к скрытности в целом, что для начальных уровней просто превосходно, да и на средних играет определенную роль.

Но главная особенностью плаща — подмена или сокрытие информации. По желанию владельца. Плащ позволял скрыть себя даже от знающего тебя человека. Пока сам не назовешься или не снимешь капюшон, останешься тем, кем захочешь казаться. Даже для друга и сопартийца.

Когда эти плащи только появлялись, высокоуровневые игроки развлекались в нубских локациях, выдавая себя за первый уровень. Много ПКшеров тогда полегло, покусившись на новичка с интересным оружием или дорогой побрякушкой. Жаль, админы прикрыли лафу. Теперь в бою «маскировка» спадает, да и любители убивать низкоуровневых игроков поумнели. Плащ плащом, но опытных воинов и прокачанных магов частенько выдает поведение.

— Слышь, Най, а твоя затея может оказаться для нас весьма и весьма выгодной! — Радуясь обновке, потирал в предвкушении руки Ник.

— Соглашусь с тобой. Мне и самому интересно, к чему приведет нас эта тропа. А пока, пойдем посмотрим, что придумали эти олухи.

Найти клановцев труда не составило, чай все места их сходок знаем, не говоря уже о скупках краденого. Хотя работают ли эти «магазины» сейчас — большой вопрос.

— Ну вот. Сидят голубчики. Что будем делать? — Интересуюсь у Ника.

— Смотри и учись. — Подмигнул он мне и пошел к столику. Трактир «Звезды в глазах», был одним из тех мест, где можно было продать краденное, заказать убийство, купить то, что находится вне закона или нанять человека для решения проблем.

Проходя мимо столиков, я рассматривал игроков. Разбойник играющий в карты с ассасином и вором, тридцати сантиметровые феи в количестве трех штук оккупировали целый столик. Поддатые воин с лучником, на наших глазах получили от официантки, один по шлему, второй промеж глаз за приставание. Буянящий грабитель, что-то не поделивший со своим коллегой. Дабы доказать свою правоту, его оппонент зарядил партнеру табуреткой по лицу. Вышибала, доселе стоявший в стороне, приголубив обоих по затылку, буднично выбросил сомлевшие тела наружу.

— Узнаю старую атмосферу. — Тихо комментирую, осматриваясь.

— Хоть где-то что-то без изменений. — Поддакнул Ник.

Пройдя к барной стойке, Ник подозвал трактирщика. Главная особенность заведения в том, что это одно из тех немногих мест, где бармен не моб, а игрок, да и само здание принадлежит клану «Шепот тьмы».

— Уважаемый, мы тут слышали, что кое-кто собирается поквитаться с Кином.

— И?

— Мы хотели бы поучаствовать.

— Вам к ним. — Указал он головой на отдаленный столик в сторонке, за которым сидело шесть человек.

«Что? Вот так просто?» — не поверил собственным ушам. Да это же все равно, что зайти в какую-нибудь обрыгаловку с мутными личностями и спросить что-то в духе: «Кто тут Канцлера убивать собрался?» и получить в ответ: «Да вон те парни с гранатометом в углу на него завтра идут».

— Спасибо.

— Да пожалуйста. — Пожал он плечами. Ник первым направился к указанному столику, но я его притормозил.

— Погоди. — Шепчу ему.

— Что такое?

— Вряд они нас примут с распростертыми объятиями.

— Примут. — Заверил он. — Надо уметь договариваться. А я умею.

— Плут ты.

— Так и есть. — Подмигнул он и мы подошли к столу. — Эй, парни. Я слышал, что ваша братия будет бить Кина. Это так? — Обратился он к компании.

Два тяжеловооруженных мечника — разбойника, один черный рыцарь — танк, два лучника класса — грабитель и заклинатель духов переглянулись.

— А тебе собственно, что от этого, приятель? — Поинтересовался рыцарь.

— Я — Авель, а это Каин. Мы хотим поучаствовать. — Услышав псевдо имена, я внутренне усмехнулся. Ну да, плащи позволяли нарекать себя кем угодно, все-равно система этого не фиксирует. Считай слова в пустоту.

— Н-да? — Рыцарь смерил выглядывающую из под плащей экипировку, и цикнул. — Я сильно сомневаюсь, что вы сможете противостоять страже.

— А кто сказал, что мы будем драться? — Эти слова Никеля, вызвали поразительную реакцию. Сначала тишину, а потом грохот смеха от которого чуть не развалилась мебель за которой сидели игроки.

— Ну... ну... ну насмешил! Ха-ха-ха... ой. А что же вы тогда будете делать, умники? — Вытирая слезы вопросил заклинатель. Рыцарь в это время уже не ржал, а тихо хрюкал мордой в стол.

— Мы можем выманить Кина. Привести его туда, куда надо вам. И тогда, когда надо. — От этих слов, смех прекратился, а рыцарь прищурился.

— С каких пор, Кину вас слушать?

— Зачем слушать? Если у него что-то выкрасть, он сам за нами пойдет.

— Ха! Да это же... — начал лучник, но...

— Цыц! — Оборвал его рыцарь. — Продолжай.

— Лучше всего будет, подготовить засаду в городе. Он не станет собирать большой отряд для погони, может даже и один придет уверенный в своих силах. Чай, его территория, но это пока. — От этих слов, у игроков на лицах, выступили улыбки. — Заманить, а вы уже разберетесь. И не надо ловить его во время патруля или обхода.

— А вы сможете? — Уточнил рыцарь, подавшись к нам..

— Вполне.

— По правде говоря, мы уже готовы... — Начал рыцарь. — только вот не могли решить, как загнать его куда надо.

— Ну, это уже наша проблема. Кин попортил нам немало крови, как и вам. Скорей бы от него избавиться.

— Ха! — Поднялся Воин из-за стола и сделал шаг в нашу сторону. — Да вы мне уже нравитесь. Я замолвлю за вас словечко главе клана. Но раз пошли такие пляски, не хотите после этого в него вступить?

— Можно. — Кивнул я.

— А я думал не предложишь. — Хмыкнул Кин.

— Ха-ха-ха-ха! — Заржал рыцарь, а я заметил выходящего из подвала знакомого мне игрока. Сжав кулаки, испытал жгучее желание вот прямо сейчас и прямо здесь, прирезать гада, но нельзя. Донатер чертов. Топовые для локации вещи, хороший уровень. Недешевого персонажа он себе заделал.

Заметив веселье с нашей стороны, этот гад направился прямо к нам.

— Эй, Сивил! Что ржешь как конь? — окликнул он рыцаря.

— О! Зэш. Ты вовремя. Смотри, эта Авель и Каин. Наши будущие соклановцы. — Указал он на нас. — Эта пара, будет приманкой для нашего горячо любимого «Капитана».

— Приманкой?

— Мы приведем этого гада куда надо. А вы убьете. — Пояснил Ник. — Может даже отравить получится перед этим. Вам же легче.

— Слышь Зэш. — Толкнул локтем рыцарь соклановца. — А эта пара мне нравиться все больше.

— А мне не очень. Кого-то они мне напоминают. — Задумчиво протянул он.

— Да ладно.

— Так что решили? — Вернулся к теме Ник.

— Я поговорю с нашими и мы с вами свяжемся.

— Срок?

— Завтра уже Кина не станет. — Заверил он.

— Отлично.

— Лови приглашение в друзья. — Вдруг добавил Сивил, но внезапно его улыбка спала. — Не понял. В смысле «ошибка»?!

— Видимо глюки. Давай я. — Предложил Никель и в следующую секунду так же вытянул в удивлении лицо. — Э-э-э... я хз, что с системой, но она мне говорит что тебя нет.

— Странно. И мне тоже самое пишет. — Почесал затылок рыцарь.

— Короче, давайте по старинке. Мы сейчас уже закругляемся и скоро на выход из игры. Но через десять часов снова сюда зайдем, это как раз будет следующий день. Идет?

— Идет. Я оставлю распоряжение нашему трактирщику.

— Вот и договорились. — Пожав другу другу руки, мы направились к выходу. А покинув трактир, поспешили скрыться с чужих глаз, чтобы ни стража нас тут не видела, ни наблюдатели если таких послали.

— Ну как я? — Усмехнулся Никель.

— Это охрененно. — Без преувеличения отвечаю с восхищением.

— Спасибо-спасибо-спасибо, не надо аплодисментов. — Отвесил он шутовской поклон.

— Знаешь, вот теперь я понимаю силу твоего класса. Побеждать словом — это круто.

— Не столько словом, сколько вкаченным навыком убеждения и запудривания мозгов. — Щелкнул он пальцами.

— Но и сам ты, как я понимаю, верткий по натуре.

— Есть такое дело, — ухмыльнулся он, явно довольный услышанным..

— И что теперь?

— Теперь? Теперь лови приглашение в друзья. — С этими словами у меня появилось уведомление. «Игрок Никель Фарс» приглашает вас в друзья«.

Приняв уведомление, спросил:

— Так ты у нас, Фарс?

— Ага.

— А тема с «глюком»?

— Мы не можем добавить в друзья человека с ложным именем. К счастью, об этом знают лишь единицы и то они об этом молчат. Сам понимаешь почему.

— Ага...

— И надеюсь ты тоже промолчишь.

— Обижаешь. Но что дальше?

— Дальше, дело за тобой, Най.

— В каком смысле?

— У меня никакая выносливость. Да ты и сам знаешь. Поэтому бегать придется тебе. Вор ты у нас, или нет?

— Значит пробегусь.

— Тогда давай. До завтра. — Он протянул руку.

— До завтра, напарник.

Строн Холд

Двое стояли в просторном кабинете командира Стражи города Бун.

— Ну что?

— Тишина, командир. Мы проследили за игроками, они привели нас к трактиру «Звезды в глазах». Парни пробыли в нем около двадцати минут, а затем вышли.

— Что у нас по тратикру?

— Наблюдаем скопления лиц преступной наружности, или сидевших. Но множественные проверки ни к чему не привели.

— Вот что. Отдай приказ нашим, пусть готовятся к бою. Отпуска отменить, кто в отгулах, вернуть в строй. Но тихо.

— Будет исполнено.

— И еще. Позови лояльных нам бессмертных, из списка. У меня будет для них задание. Выполнять.

— Есть.

Най Таилс

Вернувшись в игру, первым делом проверил, в сети ли Ник. Увы, его пока не было. Прикинув, чем себя занять, не нашел ничего лучше, чем сходить во вчерашний трактир и узнать новости.

Кланы готовились ударить и мне предстояло провести Кина к памятнику Иона — одного из светлых богов, покровителя целителей. Пока разбирался с поставленной задачей, объявился в онлайне Никель. Обрисовав тому ситуацию через чат, я было уже хотел пойти «докладывать», но заметил как за мной приглядывают клановые игроки. Логично, не доверяют, но это не важно. Пасут меня одного, в то время как надо бы обоих. Даже хорошо, что я один пришел в трактир, Ника не засветил. Тот, подумав, что за казармой так же могут наблюдать, по моему совету решил послать письмо через обыкновенный патруль стражи.

После этого нам оставалось лишь ждать нужного времени. Так, я притворялся как мастерски хожу через игроков и неписей, якобы обкрадывая их. Пару раз, действительно украл кошелек, что бы поднялся вопль и даже страже не попался. Походу кому-то было не до обыкновенных воров сегодня, хех.

Когда же пробило время, я направился к казармам. Париться и строить из себя «ниндзю» не стал, просто и незамысловато, прямо под глазами ошалевших наблюдателей, вошел через парадную дверь. Как однажды сказал мне знакомый «Войти нетрудно, выйти — вот это проблемы ». Да и в целом, наглость — второе счастье.

Минуя стражу, я спокойно, в наглую, прошел прямо к кабинету Кина, не обращая внимания на возмущение сидящего при входе заместителя прохожу внутрь.

— Най? — Поднял бровь Капитан, отрываясь от бумаг на столе.

— Пора.

— А я все думаю, когда же ты придешь. — Усмехнулся он. — И так?

— Капитан, вы меня извините, но можно я поставлю вам фингал и позаимствую меч?

— Чего? — Нависла поднявшись из-за стола стальная башня с недобрым взглядом.

— Это для дела. — Пискнул и поспешно добавил. — Сер.

— Ну допустим. — Он обошел стол и подошел ко мне протягивая меч. Взяв эту здоровую бандуру, я тихо крякнул. Не ожидал, что меч окажется таким тяжелым. — И что дальше? — Поинтересовался Кин вопросительно выгнув бровь. Н-да, поставить фингал дяде, который в два раза шире тебя и на две головы выше. Посмотрев на свои руки, я понял что у меня банально не получиться, а потому отошел к тумбочке где на постаменте лежал одноручный боевой молот.

— Капитан, вы меня пожалуйста только не убейте. — Прошу, отложив меч и беря в руки молот...

***

Наблюдая за казармой с крыши соседнего дома, пара человек смотрела как к зданию идет соответствующая описанию жертва.

— О! А вот и он. — Шепнул первый.

— Ну посмотрим, на «профессионала» — хмыкнул второй.

Между тем, человек спокойно и не пытаясь скрыться зашел прямо через парадную дверь. Парочка профессионалов, удивленно переглянулась.

— Эээ... это как?

— Походу чувства самосохранения у парня отсутствует.

— Погоди. Давай посмотрим что будет дальше.

А дальше, от рева капитана задрожали не только окна, но и стены. С сидящих на ближайшем карнизе ворон сорвало перья, а тушки несчастных унесло в соседний квартал. На секунду город окутала звенящая тишина. Из окна капитана, выпрыгнул игрок с огромным мечом в руках. Приземлившись и перекатом погасив инерцию, он сорвался с места и перешел на третью космическую, нагло проигнорировав наличие первых двух. Следом за ним выпрыгнул капитан Кин. Стальные сапоги лязгнули о мостовую. Взметнулись снопы искры и полетела каменная крошка, но все это меркло перед сочным фингалом на суровом лице прирожденного воина. Взмахнув боевым молотом и породив волну ветра, которая сдула пару случайных прохожих и перевернул груженую подводу, капитан Кин бросился за вором.

— Поймать, гниду! — Рявкнул он так, что ставни оказавшегося напротив дома открылись в не предназначенную для этого сторону.

— Ты... ты видел это? — Спросил первый наблюдатель, но второй показал на уши, и развел руками. — Я отписываюсь нашим.

«Босс, парень сдержал слово. Кин гонится за ним не разбирая дороги.» — «Почему?» — «Тот поставил ему фингал и спер любимый двуручник»...

«Значешь что... а давай как мы из города уберемся», — пришло первому наблюдателю от второго. «Да ты что? Это же клан кинуть», — отписался первый. «Плевать. Этот носорог их всех затопчет».

Най Таилс

«Быстрей, быстрей, еще быстрей» — Думал я, несясь по улицам города. Ну кто-ж знал, что крит пройдет?! Зато все получилось очень натурально. Надеюсь, в капитане всего-лишь пропал великий актер, и он не собирается убивать меня по настоящему. Но проверять что-то не хочется.

«Ноги-ноги, уносите жопу. Поворот направо, налево, прямо, направо» — проговариваю про себя, на ходу выпивая зелье выносливости и жизни. Прыжок с третьего этажа здоровья не прибавляет, а вот рев разъяренного медведя наоборот, отлично стимулирует к упражнениям по легкой атлетике. В частности, бегу на скорость.

Пролетев по улицам города, расталкивая игроков и неписей, выскакиваю на площадь Иона.Тут меня ждала широкая и разномастная компания высокоуровневых игроков.

— Просили доставку? Получайте! — Крикнул, не сбавляя скорости. И только добежав до проулка и взобравшись по водосточной трубе на крышу, позволил себе оглянуться.

На площадь выскочил капитан Кин. За время забега, фингал успел приобрести синий колер. Но и той первозданной ярости, что светилась в единственном, широко распахнутом глазу, хватило мне на то, чтобы мысленно благословить бойцов клана. Их ждала чрезвычайно мучительная смерть.

«А ведь Кин похоже собирается меня убить» — подумал, обреченно смотря на разлетающиеся тела несостоявшихся киллеров. На мое счастье, Кин зацепился за плащ рыцаря. Не удержав равновесие, он растянулся на камнях площади, с гулким «бум» приложился лбом о мостовую и затих.

Мгновения растянулись в вечность. Кажется, даже пролетавшая мимо муха предпочла зависнуть в воздухе, внезапно открыв в себе талант левитации, лишь бы не нарушать тишину жужжанием крыльев.

Первым поднялся Зэш. Следом за ним встали остальные войны клана. Они неуверенно переглянулись молчаливо решая, кто рискнет подойти к капитану Кину. Идиоты. Лучше бы они убежали сразу. Капитан Кин решил все за них сам. С криком «Убью!», он вскочил из положения лежа умудрившись в воздухе развернутся и, кажется, на пару метров приблизится к сбившимся в кучку убийцам..

— Бегите, смертники! — кричу, поддавшись внезапно порыву.

— Стоять! — Рявкнул капитан. И это стало последней каплей.

Убийцы бросились наутек, но лишь самый шустрый со слезами счастья на глазах, буквально прыгнул на шею появившейся страже и с криком:

— Помогите! — потерял сознание.

Отлично понимаю бедолагу. Сам чуть не поседел от устроенной Кином расправы. А ведь мимо меня куски тел не пролетали. И оторванной головой в спину, меня достать не пытались. Собственно говоря, изначально планировалось отправлять убийц на респаун по одному, чтобы там их принимала специальная команда, впрочем, полагаю, они без труда справились с полностью дезориентированными противниками.

Спустив пар на игроках, Кин поманил меня рукой. Пришлось спускаться. Хоть, честно говоря, и не хотелось.

— Меч. — Протянул он руку.

— Вот сэр. — Протянул меч и зажмурился.

— Солдат ребенка не обидит. — Хлопнул по плечу Кин. — Молодец.

— Ик... — От «хлопка» капитана, мой уровень хитпоинтов как-то резко просел на треть а сверху прилетел дебаф ушиба.

— Хм, ярость берсерка еще не прошла. — Задумчиво протянул Кин, наблюдая за моей реакцией. — Зелья есть? — Я кивнул. — Тогда лечись и дуй с напарником в казарму. Я как закончу здесь, подойду.

Поспешно ретировавшись с площади, я отписался Нику и принялся восстанавливать хп. Хорошо еще, что не прибил, а то бы стража у респауна точно церемониться бы не стала, опять на отработки, а так, пронесло.

— Эй, Най, чего такой зеленый? — Радостно окликнул меня Никель, махнув рукой.

— Да вот... понимаешь... ай, забей.

— Да я знаю, что ты Кину солидный фингал поставил. — Смеясь ответил он. — Наблюдатели что смотрели за казармой, все отсняли и выложили. Най, ты у нас теперь безымянная звезда! И легенда к тому же. Не каждый решится войти в казарму стражи будучи бандитского класса и дать в глаз второму боту в городе.

— И остаться в живых! — Добавляю.

— Ну, это осталось за кадром. — Развел он руками. — Да, к слову о том, что я такой веселый. Держи. — Система уведомила меня о новом видеофайле. Развернув меню, мне открылся видосик с тем, как стража спешно вяжет ошеломленных игроков, прямо на точке респауна.

— Не знаю, как тебе, а я могу бы смотреть на это и смотреть. — Прокомментировал Никель,

— Действительно редчайшее зрелище.

— А ведь это прямой эфир.

— Да ладно? Кто снимает?

— Кто-то из игроков. — Пожал плечами Никель.

Остановившись ради такого зрелища, чтобы никуда не вписаться, мы начали смотреть за ходом событий. Да и не только мы, посмотреть по сторонам, так каждый второй если не первый игрок «смотрел в никуда».

А Стража меж тем нашла ту самую знакомую нам троицу и оттащила чуть в сторону от остальных.

— Это что-же они хотят с этими тремя делать? — Удивленно интересуется Никель.

— Сейчас узнаем.

Когда туда подошел Кин, все игроки лежали повязанные на брусчатке лицом в пол.

— Значит так, господа преступники. Долго рассусоливать я не буду, и без вас дел выше крыши. — При этом, Капитан держал какой-то мешочек у глаза, по видимому с чем-то холодным. — За то, что вы убили моего предшественника, за то что пытались убить меня, за ваши преступления перед городом Бун и его жителями, я назначаю вам отработку, тысячу мер камня... — От таких слов, лица начали вытягиваться не только у нас, но и у «повязанных», а затем командир всех добил. — ... каждому.

— Это произвол! — Закричал кто-то из пленных.

— Это наказание. — Ответил Кин. — Что бы все знали, что этот город, находится под моей защитой и любой кто посмеет здесь хозяйничать, будет очень жестко об этом жалеть. А вы... — Он обратился к отдельной троице. — За угнетение других бессмертных, неправомерные действия, а также нечестную отработку на лесопилке, вам назначается сумма в пять тысяч мер, на каждого. И в отличие от остальных, каждый из вас, будет работать самостоятельно, для избежания подобных эксцессов. — Обернувшись, он громче объявил. — Чтобы больше не было желающих схалтурить за чужой счет!

— Я буду жаловаться! — Крикнул Зэш, а остальные поддержали.

— Жалуйтесь. — Кивнул Кин. — Жалуйтесь господа кому хотите и сколько хотите, но я не дам вам угнетать других бессмертных. — Эти слова вызвали отклик в тех, кто смотрел за представлением со стороны. Игроки одобрительно загудели.

— К черту такой город! — Воскликнул сосед Зэша, лучник девятнадцатого уровня.

— Ну не знаю — не знаю. Благодаря вам и таким как вы, мы очень скоро начнем обносить наш город второй каменной стеной, так что я наоборот, буду желать вам удачи в побеге и ваших преступных делах. Рабочие руки всегда нужны...

— Вот так начиналось рабство. — Делюсь мыслями с Никелем.

— Думаю, вряд ли кто-то когда-нибудь представлял в игре рабами игроков.

— Непись эксплуатирующий игроков? Это что-то новое. — Усмехаюсь закрывая меню.

Вернувшись в казарму, нас разместили в кабинете Кина. Никель не сводил взгляда с выбитого окна, а я подозрительно смотрел на пустую стойку от молота. Через двадцать минут, к нам вошел сам хозяин кабинета.

Кин отдал нам обещанную награду, поблагодарил за службу и предложил то, что выбило нас из колеи. Капитан предложил тайную работу на стражу города и по факту делал из нас «бандитов в законе». Слежка за кланами, предостережения о засадах, и прочем. Награда... она была очень высокой. И я не о деньгах, а о опыте. Для начальных уровней, тысяча единиц это много. Только последней миссией я скакнул на четыре уровня. А сколько впереди? А потому мы не долго думая соглашаемся.

Строн Холд.

Когда игроки ушли, из тени вышел мой заместитель, наблюдавший за всем этим делом со стороны.

— Видишь, Ти’Ркон? Иногда, чтобы победить вовсе не обязательно гоняться за каждым бандитом лично. Заставь их гонятся друг за другом, и они выполнят всю работу без тебя.

— Да, Капитан. По правде говоря, не думал что у вас что-то получиться.

— А зря. Ты плохо знаешь человеческую натуру.

— Это какую?

— Скажи мне, чего хочет раб?

— Свободы?

— Нет. — Качаю головой глядя вслед игрокам. — Он хочет власти над другими рабами. Дай ему её и у тебя появятся надежные и верные надзиратели.

— Я запомню...

Най Таилс

— Ну мы с тобой ваще отожгли!

— Ага.

— А глазик то у капитана, того. Это. Закрылся. Так кританул, так кританул.

— Да ваще.

— Ну что? по кружечке винца?

— А то!

Глава 5

Город Бун просыпался и начинал жить своей обычной жизнью. Уже перестали голосить петухи по окраинам, из распахнутых окон булочных потянуло свежей сдобой, а отряд стражи, возвращающийся с ночного патрулирования, остановился на углу ремесленной слободы и трактирной улицы. Розовощекий кабачник вышел к ним с деревянным подносом заставленным кружками. Воины дружно выпил традиционного эля, закусили свежим лучком и мясом, обильно сдобренным чесноком, оставили пригоршню меди и отправились в казармы. Звонко, но не слишком громко ударил колокол, возвещающий об открытии городских ворот.

По мостовым двинулись поскрипывающие телеги крестьян. Деревянные колеса постукивали на мощеной крупным булыжником мостовой. Первые игроки выбирались из кроватей на постоялых дворах и гостиницах. Большинство замахнуло питательное зелье и тут же побежало на площадь, знакомиться с новостями и спеша урвать новые заданиями, но были и те, кто предпочел нормально позавтракать. Все же, что не говори, а натурализм «Виртуала» позволял находит удовольствие даже в малом. В реале далеко не все могли позволить себе регулярные походы в рестораны, да и не в каждом ресторане готовили так же сытно и вкусно, как в игровой таверне средней руки.

В общем, обычное утро рядового дня ничем не отличалось от прочих, но продлилось это недолго. С одной стороны сказался выходной день, с другой... возле столба с информацией набралась критическая масса игроков, осознавших открывающиеся перспективы.

— Клан Призрачных Волков примет любого желающего от пятого уровня! Идем бить нежить! — закричал парень в стальной кирасе.

Любой желающий мог посмотреть на него и считать информацию о рыцаре тринадцатого уровня с ником «Коснус Длинный Меч», и узнать о том, что он является главой тех самых волков.

— Пати воинов нужен целитель от десятого уровня! — выкрикнул двухметровый амбал.

Короткая кольчуга на могучем торсе смотрелась пародией на топ, а вставки из мелких стальных пластин могли сойти за стразы, но желание пошутить отбивал боевой молот, который амбал вскинул вверх, привлекая внимание потенциального целителя.

— Амазонка четырнадцатого уровня ищет компанию! — вскинула лук грудастая девушка в кожаном доспехе зеленовато-бурой расцветки.

Через минуту над торговой площадью висел привычный гомон, сквозь который пробивались отдельные слова и фразы особо голосистых игроков.

— Страшно мне, сосед, — оправил фартук бот-пекарь, и принялся составлять на прилавке горку из булочек.

— Да вроде всегда так орут, — ответил жилистый старик с коричневой от загара кожей, аккуратно перебирая и раскладывая на пучки целебные травы.

— Вот это-то и пугает, ты только представь, какие из бессмертных банши получатся, — кивнул на толпу пекарь.

— Сохрани нас боги, — передернул плечами травник, и, досадливо поморщившись, убрал из пучка два лишних листочка.

— Хороший день будет, — пробасил дварф, принимая от помощника охапку стрел и раздумывая, как бы так ее на прилавок пристроить, чтобы остальной товар не закрыть.

— Эт да, пойдут прибыля, — прошамкала старушка «божий одуванчик», протирая ветхой тряпицей совершенно идентичные флаконы с отравляющими и восстанавливающими зельями. Весь товар имел мастерский класса качества и продавался по вполне доступной цене, но, к сожалению для покупателя, бабулька частенько путала одно зелье с другим.

Слова старой ведьмы полностью оправдались. Не прошло и десяти минут, как первые игроки, в основном из молодых кланов и устоявшихся групп, приступили к закупкам. В отличие от одиночек и спонтанно сколоченных пати, сработавшиеся отряды не собирались ограничиваться мелочью. Десяток-другой низкоуровневых черепушек их не интересовал. Они, словно тот бык из старого анекдота, планировали выйти в поле и поиметь все стадо, то есть взять от ситуации максимум возможного.

Профессионалы, во всяком случае те, кто себя мнил таковыми, собирались охотиться на серьёзную нежить от десятого уровня и выше, резонно рассудив, что награда за нее окажется куда солидней и, вероятней всего, платить будут серебром, а-то и вовсе золотом.

Мартин Юс (Вел Гар)

Сонливость, навеянная переходом в «Виртуал» и ранним временем прошла за пару секунд, но толика лености от нее еще оставалась, да и особого смысла вскакивать не видел. Хорошо же лежу. Над головой ветерок шелестит вытянутыми листочками, крона могучего ясеня этакими волнами ходит, веточки качаются, а сквозь прорехи лучи утреннего солнышка пробиваются. Рядом Клык сидит, огнями зелеными в глазницах черепа светит. Метрах в двух Шаман стоит, новенький посох в руке держит. Он его из позвонков жертв собрал и собственным бубном украсил. Вышло необычно, но очень антуражно. Зловещее так смотрится.

По кустам умертвия, зомби и скелеты рассыпались. Одним словом — идиллия. Правда, ее нарушает собранная нежитью живность, и Квирелл, точнее его неактивный аватар на пеньке картину портит.

Вставать и что-то делать совершенно не хотелось. «Да и не надо», — рассудил, исходя из того, что рабочий день еще не начался. Тем не менее, долго валяться и игрой света в листве наслаждаться не стал. Точнее не смог. Мысли сами собой на предстоящий день свернули, а там и вовсе начал планы строить. В итоге сел и гримуар достал. Знания моба, приходящие сами собой, словно озарения или воспоминания — это хорошо, но не ими едиными.

Сидел, листал желтоватые страницы, изрядно похожие на прекрасно выделанную кожу, читал по диагонали описания заклинаний и ритуалов, но делал это больше машинально. Знаете, такая себе механическая работа, настраивающая мысли на нужный лад.

Меня терзал извечный вопрос «Что делать?» Фактически, имелось два пути: первый — возвращаться в руины и обустраивать данж. Второй — продолжать наращивать армию нежити. По моему скромному разумению, делать из имеющихся подземелий что-то еще более навороченное не следовало. В конце концов, даже зная устройство лабиринта приходилось изрядно поработать ногами, чтобы просто пройти его кратчайшим путем. Нет, если напрячься и использовать имеющиеся заклинания с дармовой рабочей силой в виде армии нежити, можно создать нечто эпическое, да еще и перестраивающееся произвольным образом, но тут возникает вопрос — зачем? Были бы в локации топовые игроки и кланы — еще туда-сюда, но делать подобное для новичков — глупость. Нет, данж должен быть проходимым, и что-то мне подсказывает — Тихон создавал его основу с учетом массы факторов, и опирался он на такое количество параметров, которое мне и за всю жизнь не придумать.

Значит остается второй путь. В конце концов, подавляющее большинство игроков предпочитает экшен и прочую движуху, вот и сосредоточусь на том, чтобы в моем данже имелось с кем подраться, а для любителей головоломок и всякого стелса подкину ловушек. В гримуаре есть не только магические, но и классические, причем, их можно создавать как с помощью колдовства, так и вручную. Среднестатистический зомби, ту же заготовку под волчью яму, за полчаса выкопает, а умертвие и вовсе минут за десять управится.

Наверняка обо мне уже знают все игроки, и, готов поспорить, многие с радостью побегут бить новых мобов. Я бы точно побежал, это ведь не только опыт, прокачка и банальное любопытство, но еще новые ингредиенты с неизвестным лутом. Проще говоря, не просто весело и полезно, но и весьма выгодно.

— А ведь охотник может стать дичью, — хмыкнул, чувствуя, как из разрозненных набросков и отдельных задумок стал потихоньку вырисовываться план.

— Ррр, — повернул голову Клык и мне показалось, что он предвкушающе оскалился.

Потрепал Клыка по холке и сел поудобней. Пока менял положение тела, мазнул взглядом по Квиреллу. «Жаль, не позаботился заранее о разведке», — мысленно укорил себя за то, что не отправил ученика в Бун. Ладно, раз уж мне не получить информацию из стана противника, так, по мере сил и возможностей, буду исправлять оплошность окольными путями.

Отложив гримуар, вытащил свиток с картой, развернул его на коленях и принялся обдумывать план операции «Охота на охотника». Прочесывать местность толпой или крупными отрядами не имело смысла. Провоцировать большую драку резона нет. Слишком шумно и заметно, может городская стража вмешаться или дружина барона явиться, опять же игроки расшумятся. Хотя, последнего так и так не избежать.

В принципе, проще всего устроить так называемый конвейер смерти. Суть его проста — убийство игрока в точке возрождения. Дело в том, что воскрешение происходит на специальном алтаре, который представляет из себя каменный диск диаметром от пяти до пятидесяти шагов с обелиском посередине. Разумеется, убить в точках респауна, которые находятся в городе и безопасной зоне рядом с ним, нельзя. Да что там, просто невозможно в обычных условиях, но подобных алтарей хватает и в красных зонах. Правда, надо еще поискать самоуверенного идиота, который привяжет точку респауна к подобным площадкам. Впрочем, у нас же тут нубская локация — это раз. Если простимулировать, самоубийц станет больше — это два.

«Прекрасно», — потер ладони, почти физически ощущая, как зашевелились извилины. Вот что правильная постановка задачи делает. Итак, надо обеспечить привязку игроков к алтарям в красной зоне. Как это сделать? Во-первых, надавить на лень.

— Шаман, — окликнул лича.

Тот тут же перестал изображать из себя статую и поклонился, всем видом выражая готовность внимать и выполнять.

— Отправь живность, — для надежности указал пальцем на ближайшую белку-зомби, — к алтарям возрождения игрок... — посмотрев на неподвижный аватар Квирелла и мысленно вздохнув, решил все же отыгрывать роль всегда и везде, по мере сил, так сказать. — Отправь живность к алтарям возрождения бессмертных. Пусть следят за ними и округой, но в бой не лезут. В идеале, их вообще не должны заметить.

— Все исполню, повелитель, — поклонился Шаман.

— Действуй, — кивнул, и, переведя взгляд на карту, продолжил размышлять.

Так, надавить на лень. Что ж, с этим проблем не будет, отойдем подальше от города и погибшим игро... бессмертным, придется побегать. Но этого явно недостаточно. Значит «во-вторых» у меня будет обеспечение безопасности точек, в смысле алтарей бессмертных героев. Хм, да просто подальше от них держаться, вот и вся недолгая.

Прикинул численность подконтрольных юнитов от десятого уровня, мысленно разделил армию на группы и принялся вносить изменения в карту. Отметил четыре точки между пятью алтарями, расположенными поближе к родному склепу, но все же не совсем на границе с руинами. «Маловато будет», — решил, пожевав в задумчивости губу.

Вряд ли средняя численность охотничьих партий будет превышать пять чел... бессмертных. Справиться с ними можно, но нести потери и возиться с павшей нежитью желания нет. Замучаюсь поднимать и восстанавливать. Отправиться что ли к гномам с гоблинами? Нет, далеко, а вот кобольдов навестит стоит, их поселение сегодня должно восстановиться. Еще один лич мне не помешает. Вот только без меня охотники вряд ли станут дичью. «Так, ладно, это все потом», — отмахнулся от несвоевременных мыслей стратегического характера и вернулся к тактическому планированию.

Минут пять смотрел на карту, мысленно перетасовывая отряды, но быстро понял бесперспективность подобного времяпрепровождения. Сил не хватает — раз. Ужимать фронт не вариант — два. Печально.

Если что-то не решается нахрапом, имеет смысл отвлечься и дать сознанию, вернее подсознанию, переварить информацию. Не факт, что поможет и осенит, но это лучше, чем тужится над задачей. Во всяком случае, полчаса-час на данную, много раз помогавшую методику, выделить могу.

Осмотрелся, прикидывая, чем бы таким себя занять, чтобы отвлечься. Совсем уже собирался с живой фауной поработать, даже к гримуару потянулся, чтобы убрать, и тут меня осенило. Вспомнились мысли о первом пути, ловушках в данже и всем прочим. Додумать остальное не составило труда.

Ничего гениального или особенного, но...

— Почему бы нам не превратить в данж кусочек леса? — вслух спросил самого себя, а сидящий рядом Клык воспринял это как адресованный ему вопрос.

— Рав, — ответил он и башкой помотал.

Вы когда-нибудь слышали удивленное «рав»? А мне вот только что довелось. Реакция немертвого волка лишь укрепила уверенность в собственной задумке. Идея оказалась настолько интригующей и захватывающей, что даже явно отрицательный ответ Клыка на нее бы никак не повлиял.

— Шаман, — махнул рукой личу, подзывая его к себе.

— Повелитель, — поклонился он, становясь рядом.

— Садись и смотри.

Шаман подогнул ноги и опустился на траву. Немного подавшись вперед, он уставился на карту и замер, всем видом выражая готовность слушать.

— Вот тут, — постучал по значкам между алтарями возрождения бессмертных, — разместим отряды из юнитов от десятого уровня.

Шаман кивнул, а поставленные мной закорючки изменились, став более дизайнерскими и превратившись в активные значки-иконки. Коснулся одной для пробы и получил пустой список. Вернее, два списка. Второй состоял из перечня подконтрольных мне мобов.

— Вот здесь, — закрыв списки, отметил на карте четыре дуги, — устроим ловушки.

Скругленные полоски изменились, стали более ровными и гладкими, попутно обзаведясь чем-то вроде хвостиков-шипов. «О, да это же линии обороны, как на военных картах», — внезапно понял, почему это новые обозначения кажутся такими знакомыми.

Само собой, тут же коснулся значка и получил возможность рассмотреть местность в увеличенном масштабе, да еще и разбитую на гексы. Не требовалось обладать богатым игровым опытом или особыми мозгами, чтобы понять предназначение сетки из шестигранников. Стоило задеть одну из ячеек, как тут же появился список с возможными в этой области ловушками. Удобно, что еще сказать.

Вот только удобство планирования и реальное воплощение имеют мало общего. На четыре участка у меня ровно два мага. Квирелл в этом деле не помощник, да и не хочется мне делать из него магического минера. Слишком уж это баланс игры нарушит. Хотя некромант — сапер, идея интересная.

«Насчет двух магов погорячился», — признал, быстро пролистав список возможных ловушек. Тут и сам, со всей моей магической мощью, не каждую поставить смогу, а уж Шаман и подавно не осилит.

С другой стороны, мне ведь и не нужны всякие провалы бездны с прочими вратами преисподней. Пожалуй, нет смысла использовать даже средние ловушки. То же кислотное облако или вихрь молний лишит меня материала для работы. «Будь проще и трупы к тебе потянутся», — потер лоб, и полез в фильтр доступных ловушек.

«Другое дело», — усмехнулся, скрыв лишнее и оставив довольно куцый список подходящего. Теперь можно продолжить инструктаж Шамана.

— Ближайшим к тракту участком займусь сам, тебе же предстоит поработать на соседнем. Смотри.

Развернув покрытую гексами карту, принялся набрасывать план «минирования» участка. Ничего особенного, но прошедшие через ловушки соберут на себя кучу дебафов и станут легкой добычей ударного отряда нежити.

— Бессмертные могут обойти, повелитель, — проявил инициативу Шаман, указав на стыки линий обороны.

— Некогда им будет заниматься поиском обхода, — усмехнувшись, изобразил на карте закорючку в виде галочки. — Вся мелочь, кроме разведчиков, будет в передовых отрядах. Поработает приманкой. Быстро убегающей правильным маршрутом, — провел пальце, и на карте появилась стрелочка, проходящую через линию ловушек и упирающаяся в ударный отряд.

— Магия смерти не тронет своих детей, — сказал Шаман и улыбнулся.

Старая ящерица, ставшая нежитью, и без того миловидностью не отличалась, а уж теперь, когда продемонстрировала ряды гнилых зубов на мумифицированной морде — брр. Зрелище не для слабонервных. Впрочем, меня оно особо не тронуло. Привык.

— А вот тут придется обходиться чистой механикой, — вздохнул, раскрывая детальную карту удаленных от тракта участков обороны, получивших номера три и четыре.

Уже собирался раскидать по ним «грабли» и прочие «волчьи ямы» с растяжками и петлями, но меня посетило «воспоминание». Отложив карту, схватил гримуар и быстро пролистал его до ритуалов. «Ага», — сказал самому себе и принялся читать о духах и прочих призраках.

Да, маги из них никакие, но мана у них имеется, хоть и идет на использование собственных умений. Теоретически, они могут направить ее для создания определенных видов ловушек. Условно говоря, что-то подобное ритуалу они провести способны, вот только все подобные ловушки, в лучшем случае, потолок среднего уровня по разрушительным эффектам, то есть не надо и с доплатой. Но этого и не требуется. Тут дело в самой природе духов и прочих привидений. Простая механическая ловушка совершенно безопасна для нематериальных сущностей, да и для полуматериальных она не представляет особой угрозы.

Впрочем, не только это меня порадовало и на очевидные мысли натолкнуло, но и кое-какие способности привидений, духов и всяких призраков заставили скрипуче рассмеяться.

— Повелитель? — полыхнул огнем в глазницах Шаман.

— Смотри, — отмахнулся, и предвкушающе уставился на еще живую добычу.

Мелковата, конечно, да и ладно, чай не с топами воевать будем. В крайнем случае могу и сам побегать. Глядишь и силу с ловкостью немного разовью, а если нет, так на том же Клыке покатаюсь. Он быстро бегает. Нет, без всякого крайнего случая покатаюсь, очень уж интересно посмотреть на то, что может получиться из использования...

— Доброе утро, учитель, — сказал Квиррелл, и сбил меня с мысли.

«Тьфу, да чтоб тебя», — но вслух, разумеется, ничего такого не сказал и лишь кивнул, неспешно поднимаясь. Величественно отряхнул мантию, насколько это вообще возможно сделать величественно, подумал:.«А ведь бытовые чары — не такая уж и плохая штука», — но решил не тратить ману на ерунду. Как говорится — медяк золотой бережет.

— Учитель, за наши головы назначена награда, — сообщил новости Квирелл.

— Подробней, — приказал, мягко говоря, удивленный тем, что кто-то собирается целенаправленно охотится на меня.

— В мире бессмертных появилась информация о квесте в наших землях. За головы нежити платят звонкой монетой.

«Это он настолько в роль вжился, или все же свихнулся?» — покосился на ученика, благо глаза у меня такие, что понять, куда именно смотрю довольно трудно.

— Охота объявлена на любую нежить?

— Да, учитель.

«Это хорошо, это очень здорово, значит за приманкой будут бегать намного активней», — мысленно улыбнулся, обрадовавшись приятным известиям.

— И кто же платит за наши головы? — спросил, принявшись неспешно чертить концом посоха ритуальную фигуру порабощения духа.

— Капитан Зай Кин, учитель, — сказал Квиррелл, отходя в сторонку и вытаскивая собственный гримуар.

Вот и правильно, пусть зарисовывает и запоминает. Он не бот, ему знания просто так передать не могу, да и вообще, халява не ценится, хоть и приятна. А капитана стоит отблагодарить. Как подвернется случай, обязательно сделаю для него что-то хорошее. Он же мне, по сути, на блюдечке с золотой каемочкой поставки юнитов организовал. К гадалке не ходи — игроки повалят на охоту толпами. Что особенно приятно, ко мне не только низкоуровневое мясо побежит, но и более-менее прокаченные пойдут.

— Что за капитан? — поинтересовался, осматривая законченную пентаграмму.

— Начальник стражи в Буне. Недавно прислали. Учитель, а что...

— Ритуал для порабощения духа, а теперь не мешай.

Сказав это, дал знак Клыку и Шаману. Первый тут же схватил ближайшего зайца третьего уровня и, прокусив голову животине, и без того находящейся на грани смерти, забросил тушку в засветившуюся пентаграму. Шаман активировал ее коснувшись навершием посоха. Мне осталось лишь вытянуть руку в направлении серого облака, которое клубилось на месте обратившейся прахом жертвы, и произнести краткие слова повеления. Если дух низкоуровневого моба и сопротивлялся, то ощутить этого не удалось. Впрочем, даже не пытался заниматься подобной ерундой.

Секунда, другая, и вместо бесформенного клубящегося нечто, образовалось каплевидное что-то с ушами, больше похожими на антенны. «Какой-то техногенный призрак вышел», — подумал осматривая результат. Используя ботчат отдал приказ новому юниту, убедился в его полной покорности и функциональности.

— Ух ты, — воскликнул Квирелл, когда призрак замаскировался под куст.

— Всего лишь иллюзия, мой юный ученик. Всего лишь иллюзия.

— Да, но это ведь идеальный разведчик, учитель, — ответил Квирелл.

— Нет, — усмехнулся, и отдал новый приказ. Куст вновь стал каплей, которая размазалась в воздухе серой тенью и влипла в дерево. — Вот теперь это идеальный разведчик, — указал на ствол, из которого выглядывали едва приметные кончики «антенн».

— Почти как дриада, — улыбнулся Квирелл.

— Дерево слишком живое. Столь слабый призрак не сможет находиться в нем долго.

Из-за Квирелла пришлось ограничиться простейшей нематериальной сущностью. Конечно, подобные призраки умели многое, в том числе и недоступное своим более боевитым собратьям, но и минусов хватало. Атаковать противника в привычном смысле они не могут, только опосредованно, взяв под контроль кого-то другого, да и в мире живых находятся ограниченное время. Впрочем, для моего плана их возможностей вполне хватит, а экономия маны — приятный бонус.

— Довольно слов, — решил не тратить и без того ограниченное время, — раз на нас началась охота, тебе придется заняться делом.

— Я готов, учитель, — тут же подобрался Квирелл.

— Клык, — указал волку на кабана седьмого уровня. Изрядно порванного когтями и клыками, но понемногу восстанавливающегося.

Клык молча прыгнул на хрюкнувшую скотину, которая не собиралась так просто умирать. Шансов у кабана не было, но он предпочел погибнуть в бою. Похвально, но неактуально.

— Ученик.

Квирелл дернулся, словно его кипятком облили или плетью огрели, мигом забыв об отчаянно сопротивляющемся кабане он уставился на меня преданным взглядом.

— Повторяй за мной. Пертинен те саде ми. Андин.

— Пертинен де саде ми. Андин, — произнес Квирелл.

— Те саде ми. Еще раз.

— Пертинен те саде ми. Андин.

— Хорошо, — махнул рукой Клыку, и тот понятливо ослабил хватку на шее агонизирующей жертвы. — Еще раз, — приказал Квиреллу.

После двух десятков повторений на скорость, ученик улыбнулся. Вот и прекрасно, значит заклинание получил, теперь не ошибется.

— Действуй, — указал на пентаграмму и махнул Клыку.

Тому, видимо надоело себя сдерживать и он сомкнул челюсти, да так, что перекушенные позвонки кабана хрустнули. Неприятный звук, пробирающий до самого нутра. Квирелл аж плечами от него передернул, но тут же собрался и вскинул руку, явно подражая мне.

— Посох используй, неуч, — добродушно буркнул Шаман.

Вот только понять, что скрипучий голос был добродушен — это надо опыт иметь, или связью с ботом обладать, вроде моей. Квирелл же только на миг голову в плечи втянул. Повезло дурню, Клык оказался достаточно сообразительной нежитью и не зашвырнул кабана в пентаграмму сразу. Дождался, когда Квиррелл жезл пояса снимет, в посох разложит и над головой вскинет.

— Пертинен те саде ми. Андин.

Навершия посоха Квирелла и бесформенное облако в пентаграмме соединил извивающийся разряд серо-черного цвета. Шипеть он не шипел, но ощущение тлена с примесью озона принес. Так себе амбре, надо заметить. Еще и во рту как-то сухо стало. Впрочем, сам Квирелл никаких неудобств не выказывал, а может и не замечал.

Наконец облако оформилось в духа, на этот раз куда более похожего на прототип, только вместо ног что-то вроде истаивающего тумана имелось и морда стала более плоской, но пятачок с клыками проглядывали вполне отчетливо.

— Половина резерва ушла, — утер лоб Квирелл.

Вряд ли он устал, скорее просто переволновался. Так, ладно, мне нынче не до душевных терзаний ученика. Время уходит. Надо поскорее сплавить Квирелла, чтобы под ногами не путался, и делом заняться.

— Для первого раза неплохо, — расщедрился на скупую похвалу и махнул на остальную живность Шаману. Для надежности еще и через ботчат команду отправил.

Шаман поклонился и занялся переработкой живого в немертвое. Мне же оставалось лишь в сторонку отойти, да Квирелла за собой поманить.

— Смотри, — развернул карту и изменил ее масштаб, — вот тут находится поселение кобольдов. Возьмешь своего духа и десяток зомби. Твоя задача, во-первых, переработать на нежить охотников племени. Используй духа как приманку. Затем захвати само поселение. Как справишься, отдохни, восстановись и двигайся этим маршрутом, — провел по карте пальцем, а умная система тут же изобразила стрелочку, проходящую по границе безопасной зоны Буна, затем тянущуюся вдоль дороги и сворачивающую к руинам. — Всех, кто попадет под твой рейд в переработку. Вопросы?

— Нет, учитель, — помотал головой Квирелл.

— А должны бы быть, — буркнул, тут же прикусил язык, да только поздно уже. Что-то слишком серьезно роль учителя воспринимаю.

— Простит...

— Не мямли, — оборвал Квирелла, злясь на себя, но, как и положено, срываясь на нем. — Как минимум, ты должен был бы спросить о том, где буду я и чем займусь.

— Я не смею, учитель, — тут же замотал головой Квирелл.

Мне же оставалось лишь мысленно глаза закатывать и всерьез подумывать о том, чтобы головой о дерево постучаться. Нет, лучше кое-кого о кору мордой повозить, а потом и самому лбом приложиться можно.

— В чем сила? — резко спросил Квирелла.

— Э... — растерялся тот, — в магии?

— Нет. Вторая попытка.

— Ну... в артефактах?

— Еще вариант.

— Информации?

— Почти попал, последняя попытка, ученик.

— В знаниях, — выпалил Квирелл и зажмурился, словно я его вот прямо сейчас начну в лича превращать, без всяких зелий, ритуалов и прочих промежуточных этапов.

— Почти. Сила в мозгах, которые умеют использовать информацию и знания. А теперь бери вот этих, — указал на ближайших зомби от восьмого до шестнадцатого уровня, — и вперед, выполнять задание.

— Да, учитель, — поклонился Квирелл. — Спасибо за мудрость, учитель.

— Ты ее сначала осознай и обдумай, — рыкнул, и рукой махнул.

Квирелл отвесил поклон и бочком-бочком в сторонку отошел. Там он дух кабана поманил, а зомби оказались достаточно умны, чтобы последовать за ним самостоятельно.

— Уф, — выдохнул, когда ученик с отрядом убрались подальше.

— Ррр, — ткнулась в ладонь лобастая голова Клыка.

— Живые, — буркнул, словно кто-то железякой по стеклу провел, Шаман.

Отвечать не стал, молча присоединился к нему и, в четыре руки, мы превратили животных в духов. Минут за двадцать уложились, могли бы и быстрее, но начертить еще одну пентаграмму сразу не догадался.

Покончив с делами некромантскими и разделив юниты по отрядам, выдвинулись к намеченным точкам. Большая часть нежити потопала в сторону руин, меньшая, в основном слабые духи и бесполезные мобы-скелеты первых уровней, рассыпалась широкой сетью и поспешила к Буну. Не лишать же игрок... бессмертных добычи, решат еще, что пропала нежить, да и откажутся в гости лезть. Нет уж, дорогие мои светлые и не очень, вы мое гостеприимство познаете. Никто обиженным не уйдет. Все в гостях останетесь. Надеюсь, что еще и не по одному разу. Уж я-то постараюсь обеспечить вас стимулом.

«О, а это мысль», — обрадовался пришедшей идее. На ходу достал гримуар и перелистал его на раздел с проклятиями. Бессмертные ведь те еще сороки, хватают что ни попадя руками и чуть ли в рот не тянут. Так почему бы на этом не сыграть? Не вижу причин отказываться. Еще и в наложении иллюзий потренируюсь, не оставлять же настоящие мечи, доспехи и прочую замануху. Попутно проверю, насколько иллюзии хороши, может так статься, что укрывшись ими смогу в Бун заглянуть. Лично с капитаном стражи познакомиться и поблагодарить за пополнение.

Команда приключенцев


Почти классическая компания приключенцев из клирика, файтера, мага и вора с лучником пробиралась по лесу. Давно сработавшаяся пати игроков, дружно перебравшаяся в «Виртуал» из хита прошлого сезона, ставшего разом неактуальным после появления вирткапсул, действовала грамотно и профессионально. Во всяком случае, именно так они думали первое время.

—Какого демона мы поперлись в обход?! — не выдержал маг в синей мантии с белыми, напоминающими изморозь манжетами на рукавах.

— Не поминай порождения тьмы всуе, — буркнул клирик, и дернул полу черной сутаны, зацепившийся за колючки изрядно разросшегося, хоть и высохшего репейника.

— Утомил ты меня, отче, — фыркнул маг.

Выпустить пар не дал появившийся из кустов лучник. Эльф пятнадцатого уровня, словно вода сквозь корни и камни, буквально просочился через ветки, лишь едва потревожив листья.

— Что там? — спросил файтер, машинально опустив ладонь на потертую рукоять меча.

— Впереди чисто, но я видел следы.

Последнее слово лучник выделил особенно, и его лицо озарилось мимолетный оскалом.

— Следы нежити, — сказал он, после чего присел и вытащив из колчана стрелу принялся набрасывать схему прямо на земле. — Мы тут, — обозначил он точкой положение отряда. — Респ здесь, — наконечник изобразил немного скособоченный круг в стороне. — Дальше небольшая прогалина, что-то вроде полянки, — на схеме появилась волнистая черта. — Дальше лес с кустами вот тут, тут и здесь, — на схеме появилось два ромба и один вытянутый треугольник.

— И что не так? — спросил вор.

Сдвинув парные кинжалы на посеребренном поясе, он присел на корточки рядом с чертежом и откинул темно-серый капюшон, под которым скрывались лисьи уши и светлая шерсть медного оттенка.

— Если не считать свежих пней и почти неприметных следов волочения деревьев, все так, — ответил лучник.

— Но нежити ты не видел? — задал главный вопрос файтер.

— Нет, — качнул головой лучник, — но выглядит это все, — он крутанул ладонью, — подозрительно.

— У страха глаза велики, — усмехнулся маг.

Он явно собирался добавить что-то еще, но его перебил клирик. Сняв с груди массивный символ в виде перечеркнутого круга, весьма легко превращающийся в кастет, он прочитал молитву-заклинание и белая, чуть приметная волна света ушла разбегающейся рябью в сторону кустов.

— Чисто, — сказал клирик, в ответ на вопросительные взгляды остальных.

— Не факт, — тут же возразил маг. — Если там нежить от семнадцатого уровня, ты ее не спугнешь.

— Еще скажи, что они в землю зарылись, — фыркнул клирик, выходя из образа.

— Двигаем, — не дал разгореться извечному спору файтер и махнул рукой, после чего тут же показал два пальца.

Пати перестроилась. Лучник и маг отошли назад, а клирик с файтером выдвинулись вперед. Первый не стал вешать на шею символ веры, перехватил его за разделяющую круг черту, он получил помесь кастета с кулачным щитом. Вторая рука, перемотана массивными четками, совсем не мешала ему управляться с импровизированным оружием. Маг на это лишь беззвучно хмыкнул и раздвинул жезл, превратив его в посох льда. Файтер как-то по особенному дернул плечом, и стряхнул с него небольшой круглый щит, который, словно бы сам собой, прилип к наручу. Вор получили кивок, выдернул пару зачарованных магом кинжалов и, на миг оскалившись, словно растворился в воздухе.

Тактика была проста и не раз опробована. Ушедший в невидимость вор создавал иллюзию непростительно разделившегося отряда. Любой пк или более-менее соображающий моб наверняка не удержится от возможности ударить в спину первой паре или атаковать вторую, вот только на деле он сам подставится под удар. Разумеется, вор не мог долго находиться в невидимости, но ведь и отряду требовалось лишь дойти до круга возрождения, а использование наработки — всего лишь перестраховка. В конце концов, выйдя одними из первых за ворота и потратившись на зелья скорости и выносливости, отряд выбрал кружной путь через лес, собираясь как следует поохотиться, а, при везении, так и вовсе завалить рейд-босса. Весь опыт подсказывал — если появился новый тип противника, значит, должен быть и тот, кто им командует.

Благополучно миновав прогалину, напоминающую волнистую просеку, и на пару секунд задержавшись у свежих пеньков, файтер с клириком шагнули под сень деревьев и, изображая беспечность, прошли вперед. Лучник с магом замешкались. Последний, без всякой наигранности зацепился мантией за кусты и первому пришлось помочь товарищу. Если бы кто-то собирался напасть — это был бы идеальный момент.

«Тьфу», — мысленно сплюнул вор, когда маг с лучником перешли прогалину. Возня с кустами и пересечение открытого пространства заняли от силы секунд двадцать, но нервов попортили изрядно. «Словно в матером данже», — буркнул вор. Бросив взгляд на таймер, он оглянулся, но не увидев чего-либо подозрительного бросился догонять своих.

— Не спеши, проверю, — сказал клирик, направляя символ служителя на ближайшие кусты.

Файтер молча кивнул и огляделся. «Лес как лес, только тихо», — подумал он, осматривая кору ближайшего дерева, и мысленно поражаясь его детализации. Рядом раздался бубнеж молитвы-заклинания. Секунда, и от руки клирика пошла рябь едва приметного света. Она волной нахлынула на зеленую массу колючего кустарника, украшенного гроздьями красных ягод и редкими белыми цветочками по краям особо длинных веток.

— Там... — начал клирик, но закончить не успел.

Из кустов выскочил заяц-зомби восьмого уровня. «Фу», — скривился файтер, но это не помешало ему сделать шаг вперед и приготовиться к схватке. Вот только нежить не стала атаковать. Пронзительно заверещав, моб бросился наутек. Причем, сделал он за миг до того, как стрела света поразила ушастую нежить.

— За ним! — крикнул клирик.

В обычной ситуации файтер бы остановил друга и подчиненного, но сказалось напряжение последнего времени, да и вообще... «Какого бага, играть мы пришли или как», — примерно так подумал он, бросаясь следом за клириком и шустрой нежитью.

Разумеется, лучник с магом заметили атаку клирика, слышали его крик и видели бросившегося вперед командира. Естественно, они тут же поспешили на помощь. На ходу готовясь к бою.

— Ха, — выдохнул клирик, и новая стрела света полетела в нежить.

Заряд угодил в ляжку зомби, тот пронзительно вскрикнул, совершил поистине гигантский скачок, а может и вовсе применил какое-то умение, но главное — моб продолжил убегать. Серой тенью он метнулся между пары деревьев, ловко вильнул в сторону, уходя от стрелы и прыжком вломился в кусты.

— Да я тебя! — заорал клирик. — Стой, поган...

Нога наступила на что-то острое. Стопу пронзила боль, а взметнувшаяся из травы палка ударила точно в пах. Взвыв и схватившись за пострадавшее место, клирик полетел лицом вперед, но вместо удара о земную твердь, он проломил головой полог из веток и дерна, пропахал носом склон воронки и застрял в «стакане» на ее дне.

— И что делать будем? — спросил вор, выходя из инвиза (невидимости), и смотря на филейную часть сопартийца, торчащую из земли.

— Вытаскивать, что же ещ...

Закончить файтер не успел. Ждущие своего часа немертвые белки дернули узлы и закрепленное на веревках бревно, подобно могучему молоту, смахнули четверку игроков, стоящих на краю воронки. Убить это их не убило, но дебафов в виде травм, переломов и оглушений навесило. Выскочившие из кустов зомби шустро спеленали жертв, а командующий ими умертвие подхватил копье и спрыгнул на дно воронки. Следом за ним спланировала пара духов, одних из сильнейших в армии Вел Гара.

Мартин Юс (Вел Гар)

Закончив создание «лесного данжа» в первом квадрате, ближайшем к тракту, раскрыл карту и с некоторым удивлением обнаружил отряд из пяти игроков, подбирающихся к четвертому. «Настоящие герои всегда идут в обход», — хмыкнул, прикидывая собственные действия. Шаман еще возился во втором квадрате, а игроки, за редким исключением, исправно приучались бегать за мелкоуровневой нежитью. Та, следуя приказу, в драку не лезла и вообще не агрилась, даже при ранении предпочитая убегать и гибнуть от ударов в спину. Вот и хорошо, вот и славно.

— Время есть, — сказал, потерев переносицу и свернув карту. — Подставляй спину, — скомандовал Клыку.

Тот лишь рыкнул в ответ, но возражать не стал. Вскоре мимо меня замелькали кусты и деревья. «Хвала игровым условностям», — думал, вцепившись в ребра волка-скелета. Несмотря на то, что путешествовать в виде мешка с картошкой, притороченного к костистому хребту с выпирающими позвонками, удовольствия не доставило, скорость перемещения порадовала. Можно сказать, впечатлила. К моему прибытию в четвертый «данж» из ямы-ловушки только-только выбрался взятый под контроль клирик. Если бы не нанесенные ему повреждения, духи и вовсе не сумели бы взять его под контроль. Разница в уровнях и класс сказывались.

— Повелитель, — прохрипел командовавший четвертым квадратом умертвий, еще вчера бывший копейщиком.

— Оставь, вижу, тащите за мной, — отдал поспешный приказ, и первым проломился через кусты.

Минуты не прошло, и вот мы уже на расчищенной полянке. Быстро начертил ритуальную фигуру и махнул рукой. Умертвий тут же нанес серию ударов файтеру девятнадцатого уровня. Разумеется, тот не мог сопротивляться, потому и атака состояла из серии критов (удар с увеличенным уроном, часто имеет дополнительные эффекты). Зомби тут же забросили мертвое, но еще не исчезнувшее тело в колдовской рисунок.

— Пер потенин матер мортис нострае его воко те ад мундум веворум. Сурджите серве!

Слова заклинания сорвались с губ, а из черепа в навершии посоха ударила серая молния. На миг показалось, что это и не молния вовсе, а разрыв в самом пространстве. Вот только пахнуло из него не могильным хладом и тленом, а обреченной безнадежностью.

Тело воина тут же скрылось в плотном облаке хмари, которое через секунду развеялось, и новый солдат армии нежити зашевелился.

— Повелитель, — пророкотал умертвий шестнадцатого уровня, вставая на ноги и опуская голову.

Прикрывающий одежду плащ превратился в рваную хламиду, а на ум само собой пришло слово «саван». Правда, насколько знаю, они не бывают черными, но общего впечатления от изменившегося плаща это не меняло. Щит воина покрылся ржавчиной и обзавелся вмятинами, словно по нему долго и упорно били чем-то тяжелым. Доспех также мог похвастаться следами боя, а правый наплечник и вовсе зиял рваной пробоиной. Кожа бессмертного посерела, в глазницах появился потусторонний огонь, а мясо усохло, что лишь подчеркнуло скуластое лицо с массивным подбородком. Удивительно, но оно стало более благородным. То, чего игрок не сумел добиться при жизни в конструкторе персонажа, получилось само собой.

— Жуть. Жуть как внушает, — тряхнул головой, и взмахом руки велел умертвию освободить пентаграмму.

Увы, но даже моя мощь не компенсирует недостаток ускоренного ритуала. Все поднятые оказались слабее своих прототипов, а клирик и вовсе превратился в зомби. Его сутана стала лохмотьями, присущими больше какому-нибудь духу с картинок в сети. Атлетическое тело оплыло и обзавелось жабьим животом. Белесая кожа проглядывала из прорех, а полностью облысевшая голова вытянулась, почти полностью накрыв собой плечи. Пасть же, а ртом это назвать язык не поворачивался, стала не только раз в десять шире, но и обзавелась коническими зубами. Правда редкими и гнилыми, но от того еще более отвратительными.

— Да уж, красавец, — скривился, закрывая справку по получившемуся ужасу.

Вопреки ожиданию, а может и из-за того, что клирик предпочитал рукопашный бой и преобразовывался с оружием в руках, скорее уж на руках, зомби не обзавелся какими-то умениями вроде смрадного дыхания, ядовитого укуса, кислотной крови и тому подобной радости. Вместо этого он получил интересные лапы. Стоило ему сжать пальцы, как кисти становились подобием булавы, состоящее их костяной основы с металлическими шипами. Причем, последними он мог стрелять. Жаль, что урон скорее символический, но, при некоторой удаче, каст заклинания сбить и в ближнем бою ошеломить — это ему по плечу.

— Ну до чего же страшный, — хмыкнул, еще раз посмотрев на зомби и принялся разворачивать карту.

— На позицию, братья, — распорядился умертвий, командующий ударным отрядом нежитью в четвертом квадрате.

Вовремя он это сделал. Хоть и работаю мобом, но не все его возможности мне доступны. Ту же карту приходится отдельно просматривать и доклады через ботчат принимать. Впрочем, мелкие недостатки почти не мешали.

За полминуты сориентировался в обстановке и ознакомился с новостями. Все шло хорошо, но к нам подбиралась группа бессмертных. Правда, не так уж они и близко, да еще и остановились. То ли зелья с бафами кончились, то ли решили устроить привал. В любом случае — тратить время на пати, идущую в обход, нет смысла. Понятия не имею, почему столь низкоуровневые игроки выбрали кружной маршрут, и на что они рассчитывают, но эту группу и пополнение спеленает, а там и волки из транспортной команды «В последний путь» доставят тела к Шаману. Куда интереснее пати из десятка бессмертных, прекратившая гоняться за мелочью и бодро топающая в первый квадрат. Вот ей и займусь, тем более, получившаяся из клирика страхолюдина натолкнул на мысль.

Команда приключенцев


Команда приключенцев, ставшая первой жертвой Вел Гара, появилась в круге возрождения на границе с зеленой зоной. Первым из «тьмы смерти» вернулся файтер, затем подтянулись остальные. Они собрались вместе и попытались понять, что же и как произошло. Бревно помнили все, понимали, что попали в ловушку, но прочее осталось загадкой. Мало того, что дебаф, так еще и нежить мешки на головы надела. Конечно, логи показывали, кто, чем и как их убил, но этого опытным игрокам было недостаточно. Да и вся ситуация выглядела, мягко говоря, странно.

— Твари! — прервал обсуждение клирик, возникая в круге возрождения и тут же нанося удар по каменной обелиску в центре площадки.

— И тебя убили? Как? — удивился маг.

— Ты же явно бревном не получал, — сказал одновременно с ним вор.

— Одни ноги и задница наружу торчали, — заметил лучник.

— Давайте без подробностей, — буркнул клирик.

— Тебя что, прямо... — начал маг, но закончить ему не дали.

— Заткнись! — рявкнул клирик.

— Идем мстить, — постановил файтер.

— Ну, за поруганное седалище, — расплылся в улыбке маг.

— Просто заткнись, — прорычал клирик.

Мартин Юс (Вел Гар)


Добравшись до своего отряда и рухнув со спины волка на травку, первым делом развернул карту. «Ага, успел, да еще и с запасом», — обрадовался, наблюдая за тем, как пара скелетов и зомби бесславно гибнет под ударами врага. Обидно, но некритично. Главное, теперь есть время, а потери компенсирую. С усмешкой глянул на десяток отметок, обозначающих бессмертных, поднялся на ноги, осмотрел стоящих на вытяжку умертвий и, взявшись за посох, прикрыл глаза.

Олаф Огнебородый

— Ха, — с разворота ударил двуручным мечом Крууш.

Жалобно взвизгнула сталь, хрустнула кость, и рука скелета с тесаком улетела в сторону.

— На, — выдохнул Спаар, и моргенштерн обрушился на голову обезоруженному врагу.

Большая честь желтоватого черепа разлетелся сотней осколков. В чудом уцелевшей глазнице, угас огонь немертвых и живой скелет рассыпался грудой мертвых костей.

— Ты что творишь! — рявкнул Крууш.

— Увлекся, — сплюнул Спаар.

— Жаль, но раз пошла такая нежить, значит мы на верном пути, — огладил рыжую бороду двухметровый здоровяк, с едва приметной надписью «Олаф Огненнобородый» над головой.

Любой желающий мог увидеть не только ее, но и прочитать нестандартную справку, из которой узнал бы о том, что имеет дело с варваром, конунгом клана «Драккар», идущем путем меча. Собственно, мечей у лидера молодого клана было ровно два. И оба считались двуручными. Впрочем, такие мелочи Олафа не волновали. К семнадцатому уровню он добился уполовинивания штрафа на одноручное использование любимого оружия и не собирался останавливаться на достигнутом.

— Дружина вперед, во славу нашего клана, — гаркнул конунг и указал на лес.

Девять глоток дружно рявкнули «слава», и перестроились в боевой порядок. Насколько это вообще возможно сделать, при наличии трех щитов на десятерых. Впрочем, уйти далеко им не довелось. Не прошагав и четверти часа, они услышали «помогите!»

— Туда, — распорядился Олаф, быстро сориентировавшись по раздавшемуся рыку.

— Конунг, а если... — начал коренастый гном в глухой броне с двуручной секирой на плече.

— Мелкий! — перебил его Олаф, — Если это ловушка, то... — он замолчал и посмотрел на остальных воинов дружины.

— Тем хуже для тех, кто ее устроил, — дружно рявкнула опытных восьмерка бойцов.

Гном Хорр, только недавно вступивший в клан, вздрогнул, покрутил головой, от чего шлем пару раз скрипнул о защищающий шею стальной воротник, после чего бухнул секирой о ростовой щит и расхохотался. Ему определенно нравились эти безбашенные парни, отдыхающие в игре и не боящиеся ничего и никого.

— Помогите! — прилетел новый крик.

В этот раз стало понятно, что кричит ребенок. Воины удивленно переглянулись, после чего бросились на голос. Топот ног и лязг оружия заглушил рык, прилетевший следом за очередным «помогите».

Пять минут бега, и отряд выскочил к дереву, под которым обнаружился волк. Нет, не так — Волк. Огромный, с серебристой шкурой, внушительным когтями, следы которых отчетливо проступали на коре и желто-красными глазами, напоминающими смесь янтаря и тлеющего угля.

— Строй! — рявкнул Олаф, выхватывая мечи.

Но боя не состоялось. Волк недовольно рыкнул клацнул зубами и унесся в чащу.

— Чуть штаны не испачкал, — хохотнул Крууш.

— Зверюга, — кивнул Хорр, проводив волчару уважительным взглядом.

Именно этот момент выбрала девочка лет десяти, чтобы упасть с дерева, на нижней ветке которого пряталась.

— З-здравствуйте, дяденьки бессмертные, — тут же встала и поклонилась малышка, одетая в мешковатое платьице, когда-то бывшее светло-серым, а сейчас испачканном чем-то зеленым и с порванным подолом. — Спасибо, что спасли, — еще раз поклонилась девочка, а потом тряхнула головой и из короткой, но удивительно кудрявой прически посыпалась труха. — Это я головой ударилась, когда на это дерево прыгнула, — пояснила малышка.

— Прыгнула? — поднял бровь Олаф, несколько растерявшийся от всего происходящего.

— Ага, вон с того сиганула, — девочка указала на соседнее дерево, ветки которого качались метрах в десяти. Самые тоненькие ветки. — Я же акробатка, меня Кали зовут.

— Олаф, — представился конунг, вызывая справку, но не сумев получить информацию о собеседницы.

— Вы меня до цирка не проводите? — просительно заглянула в его глаза Кали, и тут же, не давая спросить или задуматься, затараторила: — Мы в город ехали, хотели представление давать, а тут ось сломалась, дядя Мирт, это наш клоун, он еще ножи здорова метает и огонь глотать умеет, вот значит он и сказал про привал, а мы же из самого Тилатараторантарина едем, только в деревнях останавливались, и вот значит...

— Стоп! — вскинул руку Олаф.

— А...

— По пути расскажешь, далеко до твоего цирка?

— Нет, он чуть в стороне от круга бессмертных и ближе сюда, дядя Мирт говорил, что...

— Веди, — оборвал девочку Олаф, и остальные воины дружно закивали.

Разумеется, попытка идти боевым строем и соблюдая хоть видимость тишины провалились, Кали просто не могла молчать. Видимо, так девчушка сбрасывала стресс. Естественно, Олаф попытался расспросить ее о волке, нежити и том, как столь юная особа оказалась в лесу. Само собой, ему тут же дали на все более чем исчерпывающий ответ. Настолько исчерпывающий, что к моменты выхода на полянку, занятую кибитками и повозками бродячего цирка, Олаф заочно знал две дюжины человек. Причем не только то, кем они приходящихся Кали, но и в каких отношениях состоят друг с другом, что умеют, любят, как выглядят, и даже отдельные, особо выдающиеся вехи биографии. Короче говоря, в голове отряда царил полнейший сумбур от информационной перегрузки, да и перед глазами все как-то плыло, лишь голос спасенной девочки, не умолкающий ни на мгновенье, служил путеводной нитью, по которой в разум вливались все новые и новые подробности из жизни бродячих циркачей.

— Папа! — радостно закричала Кали, и бросилась к звероподобного вида мужику, ничем не уступающим в размерах и косматости самому Олафу.

Крик девочки, и наступившая пауза в ее непрекращающейся речи, позволила воинам скинуть оцепенение и обнаружить себя в кольце вооруженных до зубов циркачей.

— На меня серебряный волк напал, а эти дяденьки меня спасли, — тут же выпалила Кали.

— Опять значит привязался, — огладил курчавую головенку мужик. — Отбой, — бросил он скрипучим, каким-то совершенно не живым голосом, и циркачи принялись убирать оружие.

«И откуда у них столько железа?» — подумал Олаф, но тут же отмахнулся от дурацкого вопроса. Итак ведь ясно, что жизнь у ботов неспокойная, кочуют, мало ли...

— Пап, а давай их чем-нибудь наградим? — подпрыгнула и хлопнула в ладони Кали. Да так звонко хлопнула, что Олаф и забыл, о чем только что думал.

— И чем же мы, бедные циркачи, можем наградить бессмертных? — посмотрел на девочку отец.

«Что-то тут не то», — поежился Олаф, которому показалось, что в глазах звероподобного мужика сверкнул янтарно-красный огонь.

— Конунг, — шепнул в ухо Спаар.

Олаф оглянулся, и увидел, как его воины сбились в стадо. Казалось, еще немного, и они затрясутся и начнут блеять, словно овцы, при виде волка. В душе поднялся гнев на собственный страх и... сделать или сказать он ничего не успел.

— Дядя Аид всегда говорил, нет лучшей награды, чем хорошая история. Можно я им ее подарю? Ну пожалуйста, — молитвенно сложила ладони Кали.

— И какую же историю ты хочешь им подарить? — проскрипел звероподобный.

— Грустную и героическую, им же ее по кабакам рассказывать, — ответила девочка и сделала вид настолько важный, что Олаф не удержался от усмешки.

— Ну расскажи, — поощрительно кивнул звероподобный и тут же уселся на траву.

Остальные циркачи последовали ему примеру, а Кали умоляющи посмотрела на Олафа и тот вздохнул. «Ладно, может это квест какой», — буркнул он и махнул своим. В конце концов, новые мобы, циркачи, спасение девочки от волка... «А ведь и он не читался», — внезапно вспомнилось Олафу. Определенно, если все это не начало эпической цепочки заданий, но закончить мысль не дала Кали, начавшая рассказ:

— Жил был в лесах маленький народец. Веселый и беззаботный, очень похожий на людей. Те же четыре пальца, — девочка выставила ладони, — те же острые ушки, — она замерла и тут же пошевелила собственными ушами. — Лес давал маленькому народцу все, — голос Кали стал каким-то напевным, словно колокольчики или метроном зазвучал. Да и сама она принялась слегка покачиваться. — Вот такой ягодки, — девочка показала половину фаланги маленького пальчика, — хватало чтобы наесться до сыта. Вот столько листочков, — она показала три пальца, — хватало чтобы сшить одежду. — Счастлив и беззаботен был маленький народец. День за днем он жил беспечно и весело. Дружили с лесом, зверями, травами и даже холодные пауки весело шевелились и приветливо махали лапками, когда рядом с ними пробегал кто-то из маленького народца. Цветы и деревья дарили маленькому народцу сладкий нектар и смолу, из которых тот варил веселящий мед. Маленький народец жил так тысячи лет, жил и не знал заботы. Постепенно он обрел свою, особую магию, магию радости. Но однажды, маленький народец узнал о других, тех, кто не умеет быть счастлив и беззаботен всегда. Удивился маленький народец, поразился, и решил поделиться своим счастьем с другими. Собрал маленький народец караван, и отправил его к другим, к тем, кто не умеет быть счастливым и беззаботным. Долго ехал караван, очень долго, вез лучшие веселящие меда. Самые искусные весельчаки маленького народца ехали в караване. И вот, достиг караван окраинных земель и выехал к черному замку. Огромному и страшному замку. Но не таков был маленький народец, чтобы отступать, и подъехали они к исполинским воротам, и постучали, и нежить живущая в замке поразилась тому, что гости не боятся ее, а шутят и веселятся. И открылись ворота, и смело въехал в замок караван. И вышел ему навстречу хозяин твердыни, и усмехнулся он холодно при виде нас.

«Нас?» — удивился Олаф, но мысль тут же ускользнула. Кали крутанулась на месте и продолжила говорить, а между ней и воинами поплыли полупрозрачные фигуры. Огромный зал, вершина которого теряется в непроглядной мгле, от взгляда на которую возникает ощущение бездны. Смотрящий прямо в душу. Всевидящей и всезнающей. Страшной своим равнодушием. Стрельчатые окна, простые, но почему-то будящие воспоминания о кольях. Нет, не просто кольях, а тех, на которые давным-давно сажали приговоренных. Хотелось отвернуться, найти что-то, но взгляд натыкался на украшенные резьбой колонны, пугливо перепрыгивал на стены, затянутые гобеленами в кроваво красных тонах, расписанных батальными сценами. Настолько живыми, что от них буквально веяло тоской и обреченность побежденных. Вот только пугало не это, а полное равнодушие победителей.

Олаф сглотнул, и тут же полупрозрачные картины обернулись полом под ногами, словно он опустил взгляд. Вот только черный камень не принес успокоения. Белым узором в нем проступали кости. Навеки застывшие в камне кости. В них ощущалась мука тех, кому они принадлежали. Казалось, что боль и смертный ужас стали теми цепями, которые навки привязали сонм духов к остатку прежнего вместилища.

— Но даже это не могло поколебать маленький народец, — голос Кали принес облегчение и развеял хмарь наваждения.

Олаф сипло вздохнул, вскинулся, но тут же вновь поддался наваждению напевного голоса. Он смотрел на полупрозрачные столы по периметру зала, во все глаза глядел на главный и самый богатый, стоящий на возвышении и... людей. Маленьких людей перед ним.

— И повелел тогда, хозяин замка, маленькому народцу показать свое искусство, — услышал Олаф.

Череда видений сменялась одно другим. Он видел, как маленький народец танцует, жонглирует, проделывает разные, порой невероятные акробатические трюки, порой, Олафу казалось — он слышит песни маленького народца, но ведь...

— И тогда повелитель рассмеялся. Впервые за долгое, очень долгое время он смеялся и радовался жизни. Сама Тьма и Смерть отступили, признали свое поражение и развеселились вместе с ним.

Кали замолчала, полупрозрачные видения истаивали. Лишь колотящий по столу кубком, с веселящим медом и утирающий слезы, размытый силуэт, все еще висел в воздухе.

— А потом? — раздался сиплый голос из-за спины Олафа. — Что случилось потом?

— А потом повелитель отпустил нас, одарил, не взял ничего и отпустил, — проскрежетал голос звероподобного.

— Мы приехали на эту полянку, — заговорила Кали, и перед ней вновь развернулись полупрозрачные видения. — Остановились на ночлег. Уже легли.

«Нас? Нас. Нас!» — билось в голове Олафа, но он смотрел на картину мирного лагеря маленького народца, варящего что-то в котелках, беззвучно шевелящегося губами и, то улыбающегося, то смеющегося, то...

— Они пришли ночью, — резанул скрипучий голос, заставляет вздрогнуть.

Сотканные из невесомого тумана видения пошли рябью, но Олаф еще успел увидеть, как в спину бегущей девочки лет десяти, очень знакомой девочки, вонзается стрела, а на поляну выходят великаны. Каждый вдвое выше самого высокого из маленького народца.

— Нас очень трудно убить, — улыбнулась Кали, разводя руками.

То ли видение, то ли иллюзия окончательно истаяли. Вот только Олаф этого не заметил, он с каким-то первобытным, парализующим ужасом смотрел в янтарно-багровые глаза девочки.

— Но подобные тебе нашли способ лишить нас самой сути, — проскрежетал звероподобный.

— Нас пытали, но все было бесполезно, мы лишь смеялись и шутили, — голос Кали прокатился веселым перезвоном колокольчиков.

Вот только вместо рук девочки появилось нечто перекрученное, изломанное, обожженное, покрытое язвами, а лицо малышки заменила безглаза и безносая маска, почти целиком состоящая из струпьев.

— Но они нашли способ. Да. Нашли, — заскрежетал звероподобный.

— У них были пленники, обычные пленники, и маг, который погрузил наш разум в их сознание, — раздалось справа от Олафа.

— И тогда мы отдали свою суть, — зашелестел голос справа.

— Перенесли ее, — сразу несколько голосов спереди слились в один.

— Попытались спасти, — шепот пополз по поляне.

— Но ее исказила боль, — проскрежетал звероподобный.

— Страх, — Олафу показалось, что это сказали одновременно все.

— Ненависть, — кажется, он слышал голос Крууша, а может быть и свой.

— А потом нас убили, — улыбнулась страшная маска-лицо Кали, но голос ее остался все тем же, звонким, чистым и по-детски задорным. — Серебристый волк появляется каждую шестую луну четвертого полнолуния второго года Дай ему убить одного из нас. Его сделал некромант, но даже его могущества не хватило, чтобы спасти нас. Дай убить. Помоги волку.

— Д-д... — попытался выдавить Олаф, ощущая, что еще немного и он окончательно свихнется

Справиться с непослушным голосом и сказать «да» ему не дала Кали. «Простите, дяденька», — проскрежетала она и циркачи, которые уже стояли на ногах, с оружием в руках, бросились на полностью деморализованный отряд. Впрочем, воины и не пытались сопротивляться. Да что там, гном Хорр и вовсе шлем скинул и горло под копье подставил.

Мартин Юс (Вел Гар)


Быстро подняв десяток прекрасных умертвий, махнул посохом на «циркачей». Иллюзии спали, следом настал очередь фургонов, телег, палаток и прочего антуража, основой для которого служили обычные кусты, палки и камни, к которым привязывал стандартные заклятия. Вот вроде и маны всего ничего, и работа проще некуда, но без посоха не обойтись. Собственно, если бы не завязал на него контроль и поддержание «сцены с декорациями», так и вовсе бы ничего не получилось. С другой стороны, все это представление отлично прокачало соответствующие навыки. Хоть и бот, но классы-то в основе общие, да и я не стандартный кусок кода. Вообще, иллюзии во время рассказа — чистая импровизация. Очень уж хорошо внушение сработало, иначе бы не рискнул еще и видеоряд создать. И без того огрехи за полупрозрачностью и прочим туманом скрывал.

— Нет, ну кто же знал, что детская сказочка, переложенная на новый лад и сдобренная магией иллюзий, да с толикой внушения, окажется настолько эффективна, — почесал затылок, оглядывая пополнение. — Одна беда, времени ушло непозволительно много. Впрочем, пока и без меня справляются, Шаман уже две группы переработал и мне еще одну тащат. Все, будем командовать.

— Рав, — одобрительно согласился Клык.

Олаф Огнебородый


По стелле, возвышающейся в центра Алтаря Возрождения пробежала искра. Добравшись до вершины она сорвалась с острия и ударила в свободное место на окраине каменной площадки. Короткая вспышка, и на месте россыпи искр появляется могучая фигура с рельефной мускулатурой и рыжей бородой.

Конунг Олаф, а это был именно он, тряхнул головой, словно прогоняя хмарь наваждения и обернулся. Дружина стояла за спиной. «Впервые вижу, чтобы голозадые возрожденные пугали», — подумал он и усмехнулся.

— Конунг, — Зоор Колун, высокий, жилистый и гибкий словно мангуст заместитель, провел рукой перед лицом, и только сейчас Олаф увидел системное сообщение.

Сосредоточившись взглядом на пиктограмме в виде восклицательного знака, он четко подумал «нажать» и прочитал сообщение о назначенном системой квесте. Выбора не предлагалось, награды не обещалось, штраф за невыполнение отсутствовал.

— Мир посмотрим, себя покажем, — хмыкнул Олаф, сворачивая сообщение. — Все готовы идти со мной в неизведанные земли? — спросил он, но увидев обиженные взгляды лишь рукой махнул. — Порядок такой, перед походом конунг всегда спросить обязан.

Воины объяснение приняли и дружно бахнули кулаком в грудь, подтянулись и расправили плечи. Казалось бы, стоять еще более внушительно невозможно, но бойцы клана смогли.

— Сейчас переодеться, закупиться и в таверну. Завтра выступаем к побережью. По пути набиваем уровни и золото. Нам нужен драккар, пойдем вдоль берега. Портовые города большие, народец там обитает разный, опять же храмы, может кто и подскажет, как призвать душу маленького народца и освободить бедолаг. Не ждать же ее следующей материализации в виде волка. Вопросы? Предложения?

Ответом стал дружны «бум» кулаков в грудь. Аккурат напротив сердца. Тут же полыхнуло, не слишком ярко, но отчетливо. «Неожиданно, хоть и где-то ожидаемо», — подумал Олаф, смотря на серебристую татуировку головы волка в местах удара. Кивнув и, словно ставя точку, он отсалютовал отряду. Удар кулака, краткая вспышка света, мгновение боли и — над сердцем Олафа Огненнобородого, конунга клана «Драккар», появился серебристый волк, вот только одна половина его морды оказалась человеческим лицом. Изуродованным лицом с провалом на месте глазницы.

Глава 6

Шаман

— Уйдет! — заорал Ик, и тут же применил навык стража.

От массивного щита ударило волной, то ли воздуха, то ли магии, то ли вовсе какой-то внутренней энергии. В любом случае, схватившийся с ним зомби девятого уровня не устоял. Его отбросило на пару метров, а остаточного импульса хватило на то, чтобы он перекувырнулся через голову и замер оглушенный.

— Ха! — выдохнул Шен, и резко взмахнул гладиусами.

По кольчужной броне, больше напоминающей крупноячеистую сеть рыболова, пробежали красные всполохи, изрядно похожие на разряды электричества, после чего воин со специализацией гладиатора совершил прыжок на десяток метров. Кожаный сапог впечатался в спину убегающего скелета. Кости нежити хрустнули. Дважды. Первый раз от удара. Второй — после столкновение желтоватой черепушки с древесным стволом.

— Готов, — оскалился Шен.

— И мой кончились, — усмехнулся Зим, и вложил меч в ножны.

— Да сдохни ты! — рявкнул Ик, ударом массивного щита, разбивая голову ползущего к нему зомби.

— Прошу на процедуры, — улыбнулся Дооок, спиной отталкиваясь от дерева, которое подпирал все время скоротечной схватки.

— Хорошо, — зажмурился Шен, когда по его телу пробежала волна исцеляющей магии.

Опухшая и рассеченная бровь, залившая кровью половину лица и глаз, тут же приобрела нормальный размер. Рана закрылась, кровь за пару секунд превратилась в корку, которая осыпалась темной пылью, стоило Шену тряхнуть головой. Остальные воины, благодаря полноценному доспеху, обошлись без подобных ран. Впрочем, Дооок подлечили обоих.

— Странная нежить, Док, не находишь? — спросил Ик, снимая шлем с массивными кованным гребнем.

— Угу, — кивнул тот. — То убегают, то нападают, — добавил он, привычно убирая ладони в широкие рукава долгополой рубахи. Не нравилось ему мантии носить, вот и обходился усредненным вариантом.

— Мне вот интересно, — почесал кончик носа Ик, — с чего это костяк туда побежал, а не обратно в кусты полез?

— Так пошли, проверим, — махнул рукой Зим, не ставший крепить округлый щит на плече.

Проломившись сквозь зеленую преграду кустов, компания оказалась на идиллической полянке. Трава под ногами казалась махровым ковром и могла бы дать фору любому, даже самому ухоженному газону. Множество простых цветов, растущих разноцветными кучками создавали причудливый узор. Неуловимый, но подспудно ощущаемый. Казалось, над этой полянкой потрудились лучшие флористы Союза. Впрочем, в некотором роде так и было, ведь ИИ учились именно на их работах.

— Вау, — выдохнул Шен.

— Угу, — поддержал его Зим.

— Классно, — не удержал суровый образ стража Ик и шумно втянул воздух.

Пахло свежей зеленью, ароматом шиповника, розы, мятного взвара и еще десятком чего-то, что Ик просто не мог назвать.

— У мамы так духи пахнут, — улыбнулся Зим.

«Дети», — подумал Дооок, и поправил капюшон, скрывая лицо в тени. Его сопартийцы своеобразно реагировали на все, что касалось их возраста. Очень уж старались казаться старше. Получалось плохо, но Дооок лишь молча усмехался и не мешал.

— Не туда смотрите, — сказал он, и указал на кряжистый дуб.

— Пошли, проверим, — тут же забыл о поляне Шен.

Сделав десяток шагов, компания оказалась перед мелким ручейком. Тот явно тек от дуба, еще и радуга, появившаяся между корнями, намекала — там родник. Впрочем, остановились они не по этому. Отряд нежити проломился сквозь кусты и оказался за спиной игроков. Два зомби двенадцатого уровня и скелет-лучник пятнадцатого возникли справа. Если бы не треск костей и скрип тетивы, их бы и вовсе не заметили. Но и это оказалось не все. Пять немертвых зайцев, от третьего до шестого уровня и призрак, поднялись над травой слева.

— К дереву, быстро, — скомандовал Дооок, мгновенно оценив обстановку.

Он редко отдавал приказы, но слушались его беспрекословно. Игроки бросились к дубу.

— Ого, — удивился Шен.

Как самый быстрый, он первым добежал до образованного корнями грота и увидел каменную чашу, из центра которой бил фонтанчик чистой, даже на вид ледяной воды. Хотя, тут не столько заслуга дизайнеров, сколько особенности искусственного реализма.

— Брр, — передернул плечами, Ик, — холодрыга, — сказал он, спиной вперед пересекая незримую черту.

В деревянном гроте весела мелкая взвесь капель, и стоило в нем оказаться, как кожа тут же покрывалась это ледяной моросью.

— Это мы удачно зашли, — обрадовался Зим.

В отличие от Ика, он сразу же осмотрелся и понял, к чему относилось «ого» Шена. Из каменной чаши торчал меч. Оружие источало мягкий свет лазурного оттенка, а клинок и вовсе походил на лед в котором застыли прожилки инея.

— А мобы-то не спешат, — заметил Дооок.

Нежить действительно не спешила. Она сошлась примерно в центре поляны, перестроилась и весьмо неторопливо двинулась к дубу.

— А вот это уже плохо, — сказал Ик, поудобнее перехватывая прямоугольный щит, толщиной в ладонь.

К нежити присоединилась два умертвия семнадцатого уровня, пять скелетов с луками от двенадцатого до пятнадцатого и появился лич. Он же и опробовал прочность щита Ика. Вскинув посох, лич метнул стрелу праха. Серая молния ударила в щит и разлетелась облачком невесомой пыли, которая тут же исчезла.

— Фиг тебе, — оскалился Ик.

Атака нанесла минимум урона. Доооку не пришлось тратить ману. Впрочем, он и не собирался. Куда больше его волновала безвыходность ситуации. Поспешив дать команду «к дереву», он завел пати в ловушку. Имеющимися силами они не справятся. Если бы не лич, еще туда-сюда, а так — без вариантов. Вот об этом-то он и сказал остальным.

— Нежить ведь не просто так появилась, — Шен кивнул на меч в камне.

— Не нравится мне это.

— Док, не бурчи, словно старпер, — отмахнулся Шен, и полез в воду. — Холодная, зараза, — ругнулся он и схватился за меч.

Стоило ему это сделать, как меч превратился в обломанную ветку, торчащую из кучи глины. «Назад», — хотел крикнуть Дооок, но не успел. Кое-как закрепленная ветка упала, а глиняный холмик взорвался. Десяток молний ударило в разные стороны. Сразу четыре попали в Шена. Его скрутило и отбросило, да так, что он аж об потолок деревянного грота приложился. «Ловушка», — понял Дооок, за миг до того, как разряды, пробежавшие по капельной взвеси, охватили тело. Содрогнувшись, он провалился во тьму.

Стоило справиться с пережитым, Дооок тут же открыл логи. Система сообщала о ворохе дебафов, от оглушения до парализации, и полученном уроне. Рассыпавшиеся на мириады разрядов молнии заметно ослабли, но недостаток мощи они компенсировали количеством. Очень большим количеством. «Пчелы зажалили слона», — усмехнулся Дооок. Его восхитила находчивость нежити, и появилось жгучее желание поквитаться. Нет, не из мести или обиды, а из духа соревнования.

Тем временем на поляне

— Повелитель будет доволен, — скрипучий голос Шамана лучился довольством от хорошо сделанной работы. Правда, понять это могли немногие. Впрочем, рядом с ним находились именно они.

— Да, господин, — склонил голову старший умертвий второго квадрата. Взмахом руки он отправил зомби и скелетов вытаскивать материал. — Это была очевидная ловушка, — заметил он, отступая в сторону.

— Бессмертные очень странные существа, — проскрипел шаман, концом посоха набрасывая ритуальную фигуру. — Порой, я сомневаюсь в их разумности.

Умертвий склонил голову в согласии, но продолжать разговор не стал. Зомби поднесли первую жертву. Шаман указал на пентаграмму. Умертвий убрал топор, вытащил стилет и примерился к узкой глазнице шлема с массивным гребнем. «Шея, ритуал на крови», — недовольно рыкнул Шаман. Умертвий тут же сместил острие стилета. Шаман кивнул. Короткий тычок. Жутковатое влажное сипение,, то ли чавканье, то ли бульканье, и зомби потащили кровоточащее тело вдоль колдовской фигуры. Шаман взмахнул иссушенной рукой. Напитанный кровью контур полыхнул. Зомби забросили тело в центр пентаграммы, но то не успело коснуться земли. Посох шамана ударил серой молнией. Секунда, вторая, третья и хмарь тумана-преображения развеялась, открывая новосозданное умертвие. Шаман улыбнулся. Созданный им воин потерял лишь один уровень и мало чем уступал прототипу.

— Определенно, сама Смерть благоволит нам, — сказал Шаман. Взмах руки, и в освободившуюся пентаграмму летит новое тело.

Квирелл


Охотиться на кобольдов оказалось довольно скучно. Призрак набрасывал иллюзию, показывался ящероподобным дикарям и убегал, завлекая их в засаду. Остальное делали зомби. Пользуясь численным и качественным перевесом, они легко побеждали кобольдов, связывали и несли к начерченной мною пентаграмме. Остальное было делом техники. Ритуальный нож вырезал руны, вскрывал тела, с губ срывался речитатив заклинаний, и в армии нежити появлялся новый воин. Ерунда и рутина. Ощущал себя не столько некромантом, сколько мясником. Впрочем, навыки и уровни росли исправно, что радовало.

— Уф, — распрямляюсь и утираю лоб.

— Ууу, — ободряюще провыл призрак.

— Лучше бы ты хрюкал, — хмыкаю.

На это призрак лишь виновато протянул «ууу» и отлетел в сторону.

— Да ладно, не дуйся, устал просто, — своеобразно извиняюсь.

Согнув средний и безымянный пальцы, выставляю указательный с мизинцем и изображаю в воздухе «Z», вызвав тем самым карту. Первым делом осматриваю окрестности. Красные точки зомби и умертвий взяли поселение кобольдов в кособокий ромб.

— Заперлись, — констатировал отсутствие охотничьих партий гуманоидных ящеров. — Кабан, давай к частоколу, посмотри, что там внутри, но аккуратно, шаману не попадись.

— Ууу, — ответил призрак и полетел к поселению кобольдов. Пусть мозгами он не отличался, но повышение в уровнях и характерный антагонизм к заклинателям духов позволял надеяться на благополучный исход разведки.

Может пошуметь у ворот? Ну, для надежности. Конечно, стоило бы подождать восстановления маны, но ведь и половина резерва — это вполне неплохо. С другой стороны, шумиха ведь и атаку спровоцировать может, а мне этого пока не надо.

От некогда зеленой прогалины, с мелководной речушкой и парой валунов, служащих своеобразным мостом, мало что осталось. Трава вытоптана, земля внутри ритуальной фигуре потемнела от крови, и лишь по окраинам осталась пожухлая зелень, над которой возвышались красные пятна цветов, напоминающие гибрид мака с тюльпаном.

— Да уж, поработал, — качнул головой и отправился к речушке.

Усевшись на валун, принялся омывать руки. Вода окрасилась алым. Но я не обращаю внимание на такие мелочи. Лишь мимолетно порадовался сапогам с высоким голенищем под колено. Мочить еще и ноги не хотелось.

Между тем, призрак добрался до цели и, не иначе как повинуясь чутью, полетел вдоль частокола. С интересом следил за движением точки вокруг затемненного пятна карты. Разумеется, сквозь серую дымку проступала схема поселения кобольдов, но вот кто в нем остался и где находится — загадка.

Наконец, призрак что-то решил, активировал способность вселения и «атаковал» бревно частокола. Чем уж оно отличалось от остальных — понятия не имею, да и не слишком-то интересно.

Тем временем, призрак справился с защитными чарами шамана, наложенными на ограду и часть «тумана войны» развеялась.

— Ага, — обрадовался, напрочь забывая обо всем и полностью сосредоточившись на новой информации.

Призрак выбрал весьма удачное место. С его нынешней позиции открылся вид на центральную, она же единственная, улицу поселения. Но куда важнее оказалась предвратная площадь.

«Вообще-то, ящеромодрдм скорее в болотах обитать надо», — пронеслась мысль, во время рассматривания вождя и десятка воинов, образовавших что-то вроде строя. Шестеро с копьями и плетеными щитами впереди, четверо с дротиками за ними и предводитель рядом.

— И где же шаман? — спросил самого себя, пытаясь найти говорящего с духами, но мельтешение «мирных» кобольдов изрядно мешало. — Бездна с тобой, — плюю, отказавшись от бесполезной траты времени.

Встав с камня, выбираюсь на сушу и принимаюсь размахивать руками. И разминка, и ладони сохнут. Физкультминутка не мешала изучать висящую перед глазами карту. Естественно, изменил ее масштаб и немного подкрутил прозрачность.

— Учитель зажигает, — даже зависть кольнула. Белая. Заставившая собраться и вернуться к выполнению своей задачи.

«Итак, — принялся размышлять, прекращая размахивать руками и вновь меняя масштаб карты. — Мне надо взять поселение». В принципе, задача решалась в лоб, но вот потери... потерь хотелось избежать. Точнее, минимизировать. В конце концов, превращение кобольдов требовалось не само по себе, а как способ создания ударного отряда.

Посмотрев на солнце, медленно, но неуклонно сползающее к вершинам деревьев, принялся набрасывать план. Закончив черновой вариант, задумался — как бы на моем месте поступил учитель? Вопрос помог взяться за детальную проработку. Настолько увлекся, что, порой, стало казаться, будто над ухом раздается «хм», произнесенное скрипучим голосом Вел Гара. Удивительно, но эти самые «хм» помогали заметить ранее упущенное.

— Пожалуй, лучше все равно не придумаю, — говорю, останавливая самого себя. Очередное «кхм», померещившееся мне, помогло отказаться от поиска идеала. — Если долго мучиться, может и получится идеально, но вот будет ли это нужно? Не будет, — решительно говорю и встаю с поваленного ствола.

Когда и как углубился в лес, каким образом нашел себя удобную «скамеечку» и почему уселся на нее — в упор не помню. Само как-то вышло и фоном прошло. Не стал ломать голову над ерундой, предпочтя сосредоточиться на деле. Внутри появилось предвкушение грядущего боя, но тут же одернул себя: Не пристало благородному некроманту уподобляться буйному стихийнику.

Отметив пятерку наиболее развитой нежити, дал приказ на сбор возле себя. Трое зомби появилось в течении двух минут, а вот умертвий пришлось ждать. Они оказались на другой стороне осадной формации. Именно так решил называть скособоченный ромб, внутри которого оказалось обреченное поселение дикарей. На то, что мысленное название отобразилось на карте, не обратил внимания.

— Господин, — склонился припозднившийся умертвий.

— Смотрите и запоминайте, — сказал, и сам не заметил, как бессознательно скопировал манеры учителя.

В принципе, мой план не отличался чем-то особенным. Я решил пожертвовать духом, приказав тому вселиться в кобольда и вместе с тем атаковать поселение с двух сторон. Точнее, провести имитацию атаку. По моей задумке, воины кобольдов отвлекутся и покинут предвратную площадь, тогда-то мы и ударим. Вернее, ударит нежить. Бревном. Тем самым, на котором сидел прорабатывая план. Не тратить же время на создание тарана, когда имеется прекрасная заготовка.

Нежить, назначенная командирами, отсалютовала вскинутыми кулаками и принялась за дело. Троица зомби, вооруженных топорами, быстро укоротили ствол и обрубили ветки, оставив лишь сучки, достаточно удобные для того, чтобы десяток умертвий смогли поднять эрзац таран.

— Слабаки, — фыркнул, наложив на умертвия баф.

Хоть и с некоторой задержкой, но штурмовой отряды нежити заняли места по плану. Еще раз осмотрев карту и мысленно попросив помощи у рандома, скомандовал:

— Вперед! Во славу повелителя!

Дух кабана покинул облюбованное бревно, метнулся смазанной тенью и вселился в пробегающего мимо кобольда. Ящер зашипел, закрутился волчком, но его воли не хватило для противостоянию духу. Миг, и серая дымка втянулась в тело. В глазах кобольда полыхнуло потусторонним огнем и полностью покоренный бот бросилось на сородичей.

Вождь повернулся на шум и визг драки. Недовольно заворчал, задумался, и тут над восточной стеной появилась морда умертвия. Нежить огляделась и тут же метнула заточенную палку в кобольда, схватившегося с одержимым собратом. Бросок оказался не только точным, но и достаточно сильным, чтобы пробить прочную шкуру ящера. Раненный взвыл, и сразу же захрипел. Зубы одержимого сомкнулись на его шее.

Приказ вождя совпал сразу с тремя событиями. Во-первых, умертвие спрыгнуло внутрь периметра. Во-вторых, над западным участком частокола появился зомби, который не стал тратить время на оценку обстановки, и сразу же перевалился через грубо заточенные, кое-как обожженные бревна. Третьим событием стала смерть раненого кобольда и бросок одержимого к хижине вождя. То ли так совпало, то ли дух воспользовался знаниями жертвы, но именно это стало переломным моментом. Вождь бросился на перехват, отправив воинов к западной и восточной стороне частокола.

— Ну это уже совсем глупо, — оскалился, наблюдая разделение кобольдов и давая знак штурмовому отряду.

Набравшие разбег умертвия не смогли бы остановиться, даже по приказу самого Вел Гара. Инерцию еще никто не отменял. Таран ударил в ворота. Хрустнуло. Полетели щепки и обломки.

— Э... — растерялся, при виде того, как штурмовой отряд не просто вынес ворота, но и продолжил бег, лишь немного сбавив скорость.

«Да вы же так...» — закончить мысль не успел. Разметав пару мазанок, умертвия, наперевес с тараном, понеслись дальше и влетели в третий домишко. В нам-то они и нашел достойное препятствие.

— Шаман-бревно, один ноль в пользу шамана, — бормочу, спеша присоединиться к бою.

Впрочем, особо поучаствовать мне не пришлось. Столь шумно обозначивший место прорыва отряд умертвий поселил в сердцах кобольдов ужас. Собственно говоря, ящероподобные воины, разделенные на две части, да еще и без вождя под боком, просто растерялись. Нежить, накопившаяся возле частокола, ударила в спины кобольдам, стоявшим с открытыми ртами. Умертвия, так и не бросившие бревно, при виде шевелящегося шамана переглянулись и подались назад.

Вскидываю посох, намереваясь добить врага, но этого не потребовалось. Умертвия рыкнули, размахнулась и впечатали разлохмаченный конец тарана в морду шамана. Этого он не пережил.

Единственный, кто дал хоть какой-то отпор, оказался вождь. Он ловко крутанулся, крючком на конце тесака зацепил горло одержимого, и, с пронзительным шипением, бросился на умертвий. Разумеется, напугать этим он никого не смог, а преимущество в уровне и характеристиках оказалось слишком незначительным для победы. Возможно, он сумел бы уничтожить парочку умертвий, но выпущенная мною стрела праха сбила ему рывок, а ослабляющее проклятие лишило всех преимуществ.

— Чистая победа, — киваю, осматривая творящийся в поселении бедлам.

Нежить работала методично. Быстро и четко резала еще живых. Те в панике метались между хижин. Кто-то пытался сопротивляться, кто-то пробовал перебраться через частокол и убежать в лес, нашелся даже тот, кто попытался умолять зомби о пощаде.

Увидев коленопреклоненного ящера, мимолетно раздул ноздри и отвернулся. Бросил взгляд на солнце и скривился. Стоит поторопиться. Выбрав удобную площадку, принялся чертить пентаграмму. Возиться с умертвиями не имело смысла. Овчинка не стоила выделки. Решил поднимать зомби и скелетов.

— Для рейда хватит, — озвучиваю собственный мысли, внимательно осматривая пентаграмму. Подправил северо-восточный луч, стер и заново нарисовал руну «мортус». — Идеально.

Дальше началась обычная, привычная, да что там — рутинная работа по поднятию нежити. Скука. Разве что шаман порадовал, из него получился скелет-маг, сохранивший кое-какие возможности основы. Ничего особенного, всего лишь простейшие атакующие заклинания стихии воздуха и огня с минимумом маны, но на моем уровне и это достижение.

Мартин Юс (Вел Гар)

«Солнышко садиться, а игроки все не унимаются», — думал, рассматривая карту. В целом, план удался. Не на отлично, но вполне хорошо. Бессмертные, погибающие в ловушках и засадах, довольно быстро нащупали границу земель нежити, за пределы которой я своих мертвяков не пускал. Устав бегать и тратить монеты на зелья, многие сменили точки воскрешения и началось веселье. Процесс охоты на охотников пошел бодрее. Потом еще бодрее. Затем и вовсе пару часов казалось — не сдюжим, но повезло. Народ выдохся. Остались лишь самые упертые и стреляные, остальные же потопали в город.

«Бедолаги», — усмехнулся, наблюдая за тем, как жиденький ручеек бессмертных топает по дороге в Бун и натыкается на разрастающуюся «губку» отряда Квирелла. Хоть и подзадержался ученик, но это пошло на пользу.

Немного подумав, не посоветовать ли ему остановить продвижение и не организовать ли полноценный отлов отступающих, решил не усложнять. Сам сообразит — хорошо, а нет, так будет ему урок. Заодно и лекцию в виде нотации прочитаю, пусть мобы послушают. Или воздержаться? Лучше промолчу, и без того чрезмерно увлекся игрой, забыв о том, что для меня это работа. В первую очередь работа.

— Вот еще разок сбегаю, и будем сворачиваться, — сказал самому себе, и свернул карту.

Понимаю, слабость, но что поделать, больно уж удачно все складывается. Маны с последнего жертвоприношения полный резерв, потому и не стал устраивать скачки на Клыке. Сложил посох, крутанул получившимся жезлом, зачитал заклинание и за спиной выросли полупрозрачные крылья. Тело окуталось черным дымом, в итоге из меня получилась этакая помесь тряпки и летучей мыши. Ничего, исправим.

Новое заклинание, на этот раз использовал магию иллюзий, в которой за день знатно поднаторел, благо на воображение никогда не жаловался, и, со словами «я тучка-тучка-тучка, а вовсе и не лич», взмыл вверх.

Хотелось бы сказать стрелой, но, на деле, мой полет больше напоминал порхание бабочки. Очень, надо заметить, обожравшейся бабочки. Впрочем, само по себе это не мешало. Утешаясь тем, что при таком «порхании» попасть в меня сложно, добрался до развесистого кипариса. Точнее, помеси кипариса с бадьяном, но это частности.

— Больно, блин, — потер ушибленный нос, и, дав себе зарок поработать над приземлением, развеял чары.

Как только исчезли призрачные крыльев и дым, вытащил из под мантии веревку. На первый взгляд — бесполезный лут (то, что выпадает из убитых игроков и мобов). Но в моем случае жизненно необходимый. Если бы не тридцать метров прекрасной паутинной нити, способной дать фору любому канату, о полетах бы и думать не стал. Одно дело держаться за ребра Клыка во время скачки, и совсем другое ползать в кронах деревьев. Не с моей ловкостью такое проделывать. Теперь же, имея страховку, рискую не задумываясь.

Обвязавшись одним концом паучьей нити вокруг талии и привязав второй к толстой ветке, пополз к краю кроны. Добравшись до цели и переведя дух, накинул петлю на ближайший сучок, закрепился и принялся колдовать. Наложил на себя иллюзию в виде черно-зеленого тумана. Самое то, в ветвях маскироваться.

«Так, ну и где там жертвы бродят?» — задался вопросом, аккуратно разворачивая карту. «Ага, рядом», — увидел две медленно крадущие пати из опытных. Упорные ребята и столь же упоротые девчата, никак не желающие признать поражение и отступить. Они на личном опыте не только многие ловушки перепробовали, но и с собственными немертвыми копиями повоевать успели. Некоторые и вовсе трижды со своими альтер эго сходились. И если в первый раз эффект неожиданности сыграл на пользу, то все последующие лишь прибавлял бессмертным сил. «О, а вот и они», — добродушно оскалился старым знакомым, и отбросил посторонние мысли. Разве что на грани мелькнуло — хорошо, что посох к руке привязан. Но это так, традиция уже и почти условный рефлекс.

Две пати, по пять игроков в каждой, настороженно замерли в кустах. Сверху мне было их прекрасно видно, а вот они не спешили. Внимательно осмотрели совершенно безобидную полянку, умудряясь при этом демонстрировать прекрасную выдержку, и лишь затем выпустили невидимок. «А ведь прокачались», — хмыкнул, отмечая едва приметное с высоты шевеление травы под ногами скрытников. Еще часа три назад моей внимательности хватало, чтобы улавливать полупрозрачные тени, теперь же вижу лишь опосредованное влияние на окружающий мир.

Невидимки проверили поляну на волчьи ямы и прочие ловушки, вернулись к своим, знаками, весьма, кстати говоря, похожими, показали сопартийцам — чисто. И лишь затем сняли инвиз (невидимость). «Чисто-то чисто, да вот сюрприз», — с трудом удержался от смеха, без особых проблем рассмотрев удивленные лица танков (бронированный и живучий игрок с хорошим уровнем защиты). Те на край поляны первые вышли, и тут же друг на друга уставились. Помахали руками, аж восхитился этой пантомимой, хоть часть смысла и не уловил, впрочем, итак ясно, о чем шел разговор.

Над головами переговорщиков появились имена и дополнительная информация. «Ну-ну, как будто это сложно иллюзией подделать», — добродушно улыбнулся, но зарубку на память сделал. Если бы не боялся момент упустить, так и вовсе бы не поленился записать.

Между тем, о возможности «подделки» и переговорщики догадывались. Еще бы, весь день их приучал собственным глазам не верить. Они ведь не молоком обожглись, их в нем раз по десять сварили. Каждого. Вот и осторожничают. Выходят по боевому, да еще и лучниц в тылу оставили. «Паранойя нам поможет, — подумал, проводя пальцем по рукояти жезла, — а вам нет», — беззвучно прошептал слова заклинания.

Пока всем этим занимался, обе группы бессмертных встретились в центре поляны, коротко переговорили, убедились в реальности друг друга и дали отмашку лучницам. И все бы ничего, если бы не один маленький нюанс — лучницы друг друга не видели, а когда увидели...

— Нежить! — крикнули они удивительно синхронно, и тут же послали друг в друга по стреле. Да не простой, а чем-то приправленной.

«Один-один», — пробормотал под нос и закусил губу, сдерживая рвущийся наружу смех. Воительницы не промахнулись. Два синхронных крита в головы друг другу, приправленных чем-то оглушающе-убивающим. Как результат, храбрые лучницы улетают за деревья. Разумеется, иллюзия спала, да вот беда, тела-то вне зоны видимости оказались, зато логи всем доступны, а в них что-то вроде «Игрок А из вашей группы атакован игроком Б». Добавьте к этом вопль о нежити, помножьте на пролетевшую мимо стрелу, напитанную магией, а потом возведите в степень, обеспеченную паранойей от целого дня смертей, и получите формулу идеальной провокации.

Нет, ну как рубятся, ты только посмотри, как они лихо рубятся.За неимением собеседника, приходилось делиться мыслями с черепом в навершии посоха. Тот, разумеется, молчал в ответ, но ведь «молчание знак согласия». На самом деле, разглядеть детали не удалось. Очень уж быстро бой сместился в мою сторону. Собственно, как здоровяк с классом воина и специализацией стража применил навык, так и сместился. В буквальном смысле прикатился кувырком.

Если коротко, то дело было так. Лучницы выбывают из боя. Лидер северной группы прыгает в сторону. Выставляет щит и что-то орет. Миг, и всех остальных уносит в мою сторону. Страж бросается следом, но добежать ему не дали. То ли крюк, то ли хитрый хлыст, а может и вовсе кистень с присоской, бьет в шлем и останавливает здоровяка. Видимо хорошо попали, раз он щит уронил. Только это оказалось не все. Что-то вроде электрического разряда, только болотно-зеленого цвета, пробегает по тонкой серебристой нике. «Пуф» и тело щитоносца падает на щит.

Судя по мату, быстро перешедшему в хрип вою и оставшейся лежать в траве серебристой нитке, победитель пережил побежденного секунды на полторы. Сам бой и вовсе за пять кончился. Вот как тело без головы из под дерева на обозрение вылетело, так и кончился. Неспешно отвязался, наколдовал левитацию и вниз спрыгнул. Пока медленно опускался, оценил количество тел, хмыкнул — недостача, однако.

До предела ослабленное и изрядно растянутое облако праха накрыло поляну с частью леса. «Попался, голубчик», — улыбнулся, увидев завихрения и метнул иглу смерти. Заклинание простое, но имеющее одну особенность — вариативная убойность. Проще говоря — чем больше маны вложишь, тем сильней эффект.

Асассин, ушедший в невидимость, раненый, теряющий здоровье в разъедающем тело облаке, но при этом умудряющийся держать концентрацию и молчать, погиб мгновенно. Перестарался с напиткой иглы, вот его и пробило насквозь, попутно шарахнув о ближайший ствол. «Мужик», — покачал головой, восхищаясь настоящим героем. В стороне раздался рык, коротко вскрикнула лучница и наступила тишина. «Пожалуй, пора сворачивать охоту и отступать к родному склепу», — подумал, взмахнул посохом, подняв тела под деревьями, и пошел к валяющимся на полянке.

Закончив возню с пополнением, раскрыл карту. Ага, значит Квирелл все же сообразил остановить продвижение и развернуть ловчую сеть. Логично, ведь у него изрядно прибавилось юнитов. Точнее, у меня, сам-то он только нескольких тянуть может, но, будучи в статусе ученика, избыточные силы автоматом переходят в мое подчинение. Интересно, да и баланс нарушает, впрочем, это все временная ерунда, вот перекинут на новый фронт работы, тогда и тут все в порядке станет.

Ммм, а ведь этим можно воспользоваться. Так сказать, немного пошалить. Игроков-то все меньше и меньше в лесах под боком, да и пуганные они. Впрочем, тут напуганных не осталось, но — обороной войны не выигрывают. И пусть у нас тут не война, но хоть одну наступательную операцию я себе позволить могу? Могу, и еще как.

Потерев в предвкушении ладони, принялся раздавать команды.

Четыре колонны войск, называть отрядами разросшуюся армию язык не поворачивался, двинулись в сторону Буна. Подобно поршню, нежить выдавила игроков из «лесных данжей». Затем, колонны развернулись и выстрелили шипами летучих отрядов. Подобно щупальцами, те пресекли всякие попытки противника выйти из узких зон безопасности возле точек перерождения.

Квирелл, увидевший на карте изменения, связался со мной через чат и получил приказ идти навстречу. Подобно пластинам сходящихся тисков, мы за считанные часы взяли под контроль десятки точек возрождения и зажали на них множество игроков.

— Учитель, — поклонился Квирелл, когда мы с ним наконец-то встретились.

Хоть он и старался выглядеть достойно темного мага и некроманта, но восторг от сделанного и какая-то щенячья радость, пробивалась сквозь маску напускного равнодушия и холодной собранности.

— Ты показал себя достойно, ученик, — кивнул Квиреллу и протянул пару листков с заклинаниями.

Ничего особенного, всего лишь магия иллюзий, но дело не в самих чарах, а в моих комментариях к ним. Парень доказал — мозги имеются, а значит, со временем, он может и меня удивить. Как говориться «две головы — хорошо, но мирный атом лучше».

— Спасибо, учитель, — поклонился в пояс Квирелл, бережно свернув и убрав подарок во внутренний карман мантии.

— Заслужил. Головой заслужил. Хвалю, но не задирай носа, кочки не заметишь.

— Да, учитель, — на этот раз Квирелл с достоинством опустил голову, но не стал гнуть спину.

Понимающе усмехнувшись, отправил его на помощь к Шаману. Бедный лич просто физически не успевал перерабатывать тела. Разумеется, можно было и лично помочь, но повелитель я или так, погулять вышел? Да и устал что-то. Весь день, то извилинами шевелю, то бегаю. Хотя, откровенно говоря, последнее лишь способ отдохнуть от первого. В любом случае, еще час, максимум два, и надо сворачиваться. Вернуться в родные руины и...

Короткое «ой» от Квирелла и довольное клацанье челюстей Клыка сбило с мысли. Проводив всадника и скакуна взглядом, помассировал глаза и вздохнул. Вернуться в родные руины и с помпой улечься в комфортабельный саркофаг. Еще и хоть какое-то объяснение придумать. Не могу же на глазах Квирелла просто из игры выйти. «А, ерунда все это», — подумал, махнул рукой и щелкнул пальцами.

Умертвие-телохранитель, один из дюжины, не самый сильный, но самый широкоплечий, тут же развернулся, немного присел и замер. Устал свиток с картой сворачивать-разворачивать, вот и прибил его на подходящую спину. Вышла самодвижущаяся доска и походно-полевой стол в одном флаконе. Правда ее, в смысле его, подлечивать приходится, но это такая ерунда на фоне общего удобства, что и говорить не стоит.

Прикинув, что к чему и как, обвел пальцем десяток наиболее «рыбных» круга возрождения. Система тут же подсуетилась и оформила им черное окаймление. «Прямо траурная рамка», — хмыкнул про себя и дал команду нежити. Конвейер смерти, версия лайт, принялся за дело. Повелитель не повелитель, а филонить не надо. К лени просто привыкнуть, а отучиться — целая эпопея.

Ника


С вершины обелиска сорвалась искра и ударила в круг возрождения. Вспышка, и на свободном сегменте камня, расписанного рунами и трещинами, образующими нечто отдаленно схожее с паутиной, появился Симур. Еще пара вспышек, и рядом с ним стояли Лилааит с Жаром.

— Как успехи? — поинтересовалась Ника, статная лучница выдающихся пропорций, решившая не одеваться после очередного респуна.

Она сочла, что ее аватар в неглиже — то немногое, что может помочь поддержанию боевого духа.

— Никак, — буркнул Симур, — на север не пройти. Жара бревном убило, зацепил что-то и с двух сторон хрясь, крит, кровотечение и все. Лилааит хил бросить хотел, да его тут же засекли и ядовитыми стрелами нашпиговали.

— Там еще парализатор был, — буркнул Лилааит, вытаскивая из воздуха мантию и набрасывая ее на плечи.

— А со мной и вовсе не церемонились. Последним засекли, но первым убили, — Симур рефлекторно потер шею и посмотрел на кряжестого гнома девятнадцатого уровня с секирой из дымчатой стали.

Как и большинство игроков в круге, тот сидел в белых портах до колен и рубахе, всего и отличий, что она у него до пупа развязана была. Поймав взгляд неудачливого разведчика, гном лишь плечами пожал. Что поделать, такой уж у него коронный удар и не его вина в том, что очередное умертвие его сохранило.

— Ник, ты хоть оружие достань, опять ведь набегут, — подал голос тщедушный парень с двухметровым посохом, оканчивающемся своеобразной рогатиной, в центре которой висел красный камень, напоминающий огненный глаз.

— Сыромят, отстань, — лениво отмахнулась лучница, и ее выдающийся бюст колыхнулся. Дав окружающим оценить «волну», амазонка продолжила, — набегут, так набегут, все одно не победим.

— Хоть пяток, а завалим, — возразил Сыромят. Еще бы голос звучал не так жалко... с другой стороны, в отличие от многих безмолвных аватаров, парень еще не сдался и оставался в игре.

— Пять завалим, раз в шесть больше поднимут, — махнула рукой Ника.

Разговор прервало «фаер-шоу», устроенное обелиском. В круге появилось сразу семь игроков. Все вместе они составляли южную, восточную и западные разведгруппы. Спрашивать об успехах не имело смысла.

— С востока набегут, я почти до соседнего круга добрался, их разведчика встретил, — сообщил плут двенадцатого уровня, умудрившийся добиться выдающихся показателей в прокачке скрытности.

Впрочем, все, кто дотянул до этого момента, могли с полным правом гордиться приростом характеристик. Не столько базовых, сколько всех прочих. Хотя, большинство и базовые изрядно подтянуло, взяв кто два, а то и все пять уровней.

— Нас с ним на пару стоптали, — вздохнул плут, и ушел в инвиз.

— Подъем, народ, — скомандовала Ника. — Одеваемся, вооружаемся и строимся.

— А... — начал Сыромят, но тряхнул головой и поднялся на ноги.

Остальные последовали его примеру. Все же, хоть Ника и встречала последние набеги нежити без сопротивления, до этого именно она командовала обороной круга возрождения. Пусть и с заранее предсказуемым результатом, но достаточно эффективно, что добиваться потерь один к трем, тогда как прочие и до одного к четырем не добирались. Опять же, не смотря на самоустранение, игру она не покидала. Тот же Сыромят пытался ее расспрашивать и даже советовал забить, нажать выход, не мучиться, но она лишь молчала и головой качала.

— Приготовились! — рявкнула Ника, совместив команду с наложением группового бафа.

Из леса появляется нежить. Игроки приготовились продать жизнь подороже, но в этот раз умертвия, зомби, скелеты и призраки не атаковали. Более того, они и вовсе шли колонной. Мимо шли.

— Убрать оружие! — приказала Ника, первой уловившая странность.

Проходя в считанных метрах от каменного круга, нежить вдруг вскинула руку. Дружно, в едином порыве. Словно только и делала, что весь день репетировала воинское приветствие гвардии.

— Жизнь живым! Слава! — рявкнули умертвия. Слаженный хор скрипучих голосов продрал игроков до нутра, и, кажется, умудрился еще куда-то глубже забраться. Впрочем, все это почти сразу же забылось, как только услышанное переваривали уставшие за день мозги.

— Э...

— А...

Ничего не понимающие игроки принялись переглядываться, а нежить все шла и шла мимо круга возрождения. Как-то само собой получилось, что именно Ника, стала центром притяжения взглядов. Незаметно поежившись от прокатившийся по спине струйки пота, Ника тряхнула головой и, вскинув кулак, выкрикнула:

— Достойному врагу легкой смерти!

— Юная леди увлекается историей? — раздался голос за спиной и игроки тут же обернулись.

Перед ними стояла тень. Казалось бы, что может пугать в черном силуэте, очертания которого несколько смазаны сумерками? Нет, два светящихся огонька, словно бы плавающие в голове — это внушает, но не настолько, чтобы у тех, кто прошел день боев с нежитью, задрожали пальцы и пробежал по коже мороз.

— Ч-читала, — справилась с собой Ника.

— Это хорошо, — кивнула тень и страх внезапно пропал. — Очень хорошо, — повторил гость, и сковывающий тело ужас вернулся.

— Я м-много ч-читаю, п-приходиться, — словно борясь с параличом, Ника заставила себя говорить.

— Похвально, — сказала тень и подняла руку. — Заслужили, — указал гость за спины игроков.

Те тут же обернули. Стоило им это сделать, как давящий страх тут же исчез. На смену пришло удивление. Еще бы, ведь рядом с каждым из них лежала горка золотых и серебряных монет. Для большинства это было настоящее сокровище, для меньшинства обычное богатство.

Ника резко обернулась, но тень исчезла. «Ушел», — подумала она, и усмехнулась.«Всего лишь аура страха», — фыркнула Ника и заглянула в логи. Там не было соответствующих записей. Вот теперь она испугалась по настоящему.

— Живем! — воскликнул Сыромят, и первым бросился поднимать монеты.

Армия нежити благополучно растворилась в сумрачном лесу, игроки набивали карманы, и лишь Ника осталась отрешенным островком спокойствия в море эмоций.

— Ник, ау, — помахал перед ее лицом ладонью Сыромят.

— Что? — моргнула она, возвращаясь в реальность «Виртуала».

— Тебе что, монеты не нужны? Мы же победили! — Сыромят аж подпрыгнул от распирающих его эмоций.

— Победили, — задумчиво протянула Ника, проигнорировав вопрос.

— Ага, ясно же, что это глюк был, вот админы его и пофиксили, ну и нам монет отсыпали, еще и тень эту пригнали, чтобы, значит, на форумах не воняли...

Парень еще что-то объяснял, размахивая монструозным посохом, но Ника его не слушала. Слова Сыромята звучали логично, но вот ощущение сказки, сопричастности к чему-то этакому, манящему загадкой, они разрушали.

— Айда в Бун, кабак снимем!

— Это дело, — пробасил гном.

— Классная тема! Я с вами! — тут же забыл о Нике Сыромят.

— Надо бы и с других кругов народ позвать, — долетел до Ники голос Лилааита.

Впрочем, она не слушала, наклонилась, подобрала золото, в два шага оказалась на краю площадки и спрыгнула на землю. Бросив мимолетный взгляд через плечо и грустно улыбнувшись, она направилась к ближайшим деревьям.

— Ник, ты куда? — появился рядом с ней плут, стоило ей оказаться за первым же достаточно крупным деревом.

— Прогуляться хочу.

— К развалинам?

— Нет, дальше, — улыбнулась Ника. — Намного дальше, — добавила она мечтательно.

— А... — плут замялся, — можно с тобой? Меня Арк зовут, — представился он, мягко говоря, изрядно запоздав.

— Можно, но я все время в игре, — сказала Ника.

— И я, — пожал плечами Арк.

На его лице промелькнула тень эмоций. До боли знакомых Нике. Родных и понятных.

— И... давно? — спросила она, отведя взгляд.

— С десяти лет, — правильно понял ее Арк, — авария, позвоночник в клочья, мозжечок кое-как собрали, но, — он махнул рукой, а Ника кивнула. — Можешь не говорить, я сам все понимаю, — заставил себя улыбнуться Арк.

— Да нет, — Ника покачала головой, — просто вспоминать больно.

— Говорят, — Арк стрельнула взглядом в стороны, — Овервоиды готовят проект, который таким как мы поможет.

— Хорошо бы, но давай не будем.

— Ага, — легко согласился Арк.

— Ну что, пойдем, исследуем этот огромный мир, раз уж другой нам почти недоступен, — тряхнула челкой Ника.

— Вперед, в неизведанные земли! — отсалютовал Арк. — Чур, я в разведку, — сказал он и тут же активировал режим невидимости.

«Придется качать восприятие», — подумала Ника, и с улыбкой посмотрела вслед едва различимомоу дрожанию воздуха. Ее рука машинально потянулась к животу, словно желая огладить, но тут же отдернулась. «Вперед, в неизведанные земли», — сказала она себе, и, чтобы занять руки, сняла с плеча лук. Наложила стрелу, пригнулась, и легким, совершенно бесшумным шагом, словно бы и вовсе летя над травой, двинулась следом за Арком.

Мартин Юс

Выбравшись из капсулы и чуть не упав на пол, потер виски. Ох, ну и денек. Сумасшедшее сумасшествие. Встал рано, а теперь и вовсе глубокая ночь. Да нет, скорее уж раннее утро. А, в бездну, никогда не разбирался, три часа — это еще ночь, или ближе к утру. Ненавижу подобные бдения. Спать надо ложиться сегодня — это залог здоровья и продуктивности.

Ворча, словно дед, тихонько прошел на кухню, ополоснулся, тут же, прямо из-под крана попил, вытерся кухонным полотенцем и поплелся в кровать. Конечно, стоило бы перекусить, но больно уж батя чутко спит. Не стоит его будут. Что мне стоило объявить привал и устроить медитацию? Нет, решил до руин добраться и в саркофаг лечь. Дурак.

Бичевать самого себя дело непродуктивное, впрочем, заниматься этим долго не пришлось. Перегруженный мозг сказал «бай-бай» и отключился.

Глава 7

Строн Холд

Новый день, новые подвиги. Да здравствует «Виртуал»! Улегшись в капсулу и запустив процессы, мысленно перенесся во вчерашний день проведенный с Милой. Давно у меня таких классных выходных не было, да и ночка удалась на славу.

Привычно переношусь в мир игры, знакомое тело воина. Стоило мне открыть глаза, как увидел сюрреалистическую картину — в моей комнате стоял встревоженный стражник в полном вооружении. Разве что шлем в руках держал.

— Командир Кин, вы проснулись. У меня срочное донесение.

— Что случилось?

— Бессмертные, Командир. Приходят жалобы, много жалоб.

— Та-а-а-ак. — Поднявшись с кровати, шустро надеваю экипировку. — Рассказывай.

— К югу от города, ходить стало небезопасно. Живность исчезает, травники более не могут собирать ингредиенты. Поселение кобольдов опустело.

— Причины?

— Нежить, сэр. Много нежити.

Повесив на пояс ножны, выскакиваю из дома. У входа столкнулся с парой солдат.

— Что еще?

— Бессмертные говорят о группах нежити, от пятого до двадцатого уровней шастающих возле города, сэр.

Так, а вот это уже серьезно. Если несколько волков — это еще куда не шло, мало ли какой горе экспериментатор спонтанный подъем устроил, то такое количество мертвецов уже говорит о многом. Как минимум — источнике смерти. С учетом того, что нежить еще и группами ходит... бездна, так это же гарантированный лич! А лич, это огромные проблемы. Есть у них дурная привычка преумножать свою армию после каждого боя.

— Всех горожан Ти’Ркон приказал эвакуировать с полей и закрыть ворота. Под свою ответственность, — сказал стражник.

— Правильно решение, но не полное. Гонца барону послали?

— Так точно, сэр.

— Так, слушать приказ. Срочно трубите сбор страже. Усилитьдозоры, отправить разведчиков за стены, пускай высматривают эту пакость. Личей нельзя недооценивать, даже если он только появился, его нужно давить жестко и сразу. Наглухо. Проверьте бессмертных, возможно, в городе есть лазутчики нежити. Не так давно к нам заходил темный маг, искал Лича. Похоже все-таки нашел на нашу голову.

— Сэр, еще поступают жалобы. Много жалоб, сэр.

— С этим я сам разберусь. Организуй собрание бессмертных на площади, будет речь. Выполнять.

— Есть! — Ударил в грудь солдат и, развернувшись, побежал оповещать о новом приказе патрульных.

Я же, добравшись до казармы, командирским голосом гаркнул на все помещение:

— Боевая тревога! — Отдыхающие на койках бойцы, тут же повскакивали со своих мест, забегали, спешно натягивая снаряжение.

Покинув казарму, останавливаюсь во внутреннем дворе, где обычно строиласьстража перед разводом. Над городом полетел звон тревожного колокола. Не прошло и трех минут, как в казарму прибежал первые из воинов, имевших на сегодня увольнительную.

Пока солдаты гарнизона собирались, зашел в меню заданий и вычеркнул миссию на охоту за нежитью, незачем ряды врага пополнять.

— Командир, войны построены, — доложил Лейтенант Нахтевас..

Кивнул, прокашлялся, осмотрел четыре шеренги стражников, по десять бойцов в каждой, и начал речь:

— Солдаты! В этот нелегкий день, над нашим городом нависла опасность в лице треклятой нежности. Тфу ты, конечно же нежити! Возле наших стен появился лич. Он активно захватывает нашу землю. Не думайте что слаб или неопытен. Личи по определению не бывают такими, ибо произрастают из опытных, сильных и чрезвычайно опасных магов, которые смогли провести обряд и подняться после смерти в облике неживого. Поэтому не стоит недооценивать этих костяных хрычей и их порождения. Первая шеренга, рассредоточится по стене внешнего периметра, вторая, вы их смена. Третья шеренга, пять человек на ворота, еще пять в смену. Четвертая шеренга, в запас, как и остальные, кто сейчас переодевается.

— Есть! — Дружно гаркнул строй.

— Выполнять. — Люди начали разбегаться по указанным позициям, я же пошел на площадь. Требовалось проинструктировать игроков и начать отбор людей для рейда. Лича требовалось упокоить, пока она не накопила достаточно сил, чтобы пойти на штурм города.

К моему приходу на площади уже собралась достаточно большая толпа игроков. Некоторые возмущались, кое-кто проявлял недовольство, но большинство радостно галдело в предвкушении чего-то необычного и, возможно даже эпичного. «Куда я лезу», — мелькнула мысль, пока шел к повозке гнома-оружейника, мне подумалось, что толкать речь с этого фэнтезийного броневичка будет куда уместнее, чем с лобного места возле дома старосты.

— Бессмертные! Послушайте что я скажу. В наших землях появился враг. Лич, который представляет угрозу всему живому!

— И не только живому! Он мне голема поломал! — выкрикнул дварф, перебивая меня.

— А я мертвым притворялся, так меня все равно убили! — прокричал в толпе тип в капюшоне.

— Лич — это угроза всему, что шевелится! — выкрикнула блондинка, стоящая прямо передо мной.

— Ага, а что не шевелится, то он шевелит! — раздался голос из толпы, за которым последовал взрыв хохота.

— Тихо! — применил уникальный навык «командирский вой», полученный в недавних разборках с бандитскими кланами.

Народ словил легкий дебаф «звон в ушах» и «ошеломление». Достаточно слабый, чтобы слышать меня, но при этом достаточно сильный, чтобы не превращать собрание в балаган.

— Многие из вас уже повстречались с его свитой, я слышал о ваших жалобах на разбушевавшуюся нежить. Нам необходимо разобраться с этой проблемой. Я объявляю поход против сил тьмы и призываю вас присоединиться к нему!

Судя по лицами и отрешенным взглядам, после моих слов у игроков высветилось системное сообщение, мне же пришло уведомление:. создан глобальный квест «Поход против нежити». Далее шло краткое описание: Земли города Бун подверглись нашествию нежити. Глава стражи объявил очистительный походе против сил тьмы. Присоединяйтесь к страже города, принести мир и спокойствие городу Бун!

«Как-то так» — усмехаюсь, следя за тем, как начал расти счетчик участников рейда. «Прости приятель, но вырасти я тебе не дам. Нежити положено лежать и не шевелиться, а не бегать и огрызаться», — подумал о личе и закрыл интерфейс командира похода.

Где-то на форумах.

— Народ, вы слышали новость? На Тартарии, в нубской локации глобальный квест дали! Это же вообще ни в какие ворота!

— Что там случилось?

— Короче, в районе города бродит лич выкашивающий игроков пачками, да так, что даже нелегальным классам жить стало негде. В городе свирепствует начальник стражи, за городом нежить. В первом случае постоянные штрафы и отработки если не виселица с последующим дебафом на сутки, а во втором гарантированный респаун. Где качаться? Да хрен его знает, уже есть первые жалобы в администрацию на такой произвол.

— Жестко.

— Вообще песец!

— Как там качаться?!

— Но это еще что! Нач стражи объявил глобальный квест по рейду за этой нежитью. Там сейчас такое твориться!

— Возьмет лич город, как пить дать возьмет. Там одни нубы, а стража хоть и высокоуровневая, но слишком медленно решается.

— Ну не скажи. Тот же Командир Кин, начальник стражи, так люто ненавидит нежить, что это еще большой вопрос, кто от кого огребет. Стоит вспомнить как он разделался с организованной преступность. Да и сам он не из слабых.

— Да какая организованная преступность? Так, шантрапа одна. Вот у нас в городе — другое дело.

— А вот за такое, можно и пером под ребро получить.

— Но-но!

— В любом случае, я считаю что Кин сотрет нежить в порошок.

— Как знать. Ходят слухи, что лич появился не просто так.

— Что за инфа?

— Ну вы типа, сами посудите, да? В игре очень мало городов для темных игроков, а тут новая локация. Грех туда один из новых городов не вставить. А если это будет Бун, так и вообще замечательно, будет где темным карьеру свою начинать. А лич, это кто-то вроде дезинфектора, который локацию от всех светлых избавит.

— Хах. Если ему хватит на это сил!

— Верно. А еще может быть все совсем наоборот? Просто пиар кампания, способ завлечь новых игроков приключениями сразу в начале игры. Вы припомните хотя бы одно глобальное событие на малых уровнях? Я таких не знаю. А тут, только появился и на тебе, событий вагон с тележкой в придачу.

— Тоже не исключено. Если так, то обращать город в темный невыгодно. Считай все при нем, и леса и стража на уровне, так еще серьезный данж для кача прямо под боком. Вообще отлично!

— Мля, может новую игру ради этого начать? Там же целый континент неизученный почти за околицей.

— Ну, насчет континенты — это хз. Может и просто здоровый остров, вроде того же Буяна.

— И убить настоящий сейф?

— Да я только до шестого уровня докачался. Пока не поздно, так сказать.

— А своими двоими туда перебраться — не?

— С моим — то уровнем? Ха! Проще убиться, и там с нуля начать, чем мне туда добираться. Или пока доберусь, месяц пройдет, вся веселуха уже закончиться.

— Это если тебя еще на корабль возьмут. А ножками в кругаля и вовсе месяца три будешь топать.

— Резонно...

Мартин Юс и Строн Холд


Новый день принес Вел Гару новые заботы, основной из которых стало отсутствие игроков. Нет, кое-кто рисковал выбраться за стены Буна, но их было до обидного мало. Потому-то и решил он сходить в город и разобраться в ситуации. Тем более он прокачал заклинание иллюзии, которое сделает его неотличимым от обычного игрока, скрывшего максимум информации о себе. Проводником выступил Квирел, успевший получить специализацию «Некромант» и кровно обидевшийся на не желающих попадать ему под нож «коллег».

Путь до города прошел за неспешной беседой о способах работы с нежитью. И крутился он вокруг техники безопасности. С игроками это оказалось особенно актуально, вечно они норовили, если и не сбежать, так хоть плюнуть в работающего над их преобразованием некроманта.

— Совершенно некультурные личности, — вздыхал Квирелл. — Вот вчера, разрезаю эльфийку, а она возьми и брось парализующее заклинание. И нет бы просто заорать или там ругаться начать, она же, — он тяжело вздохнул и покачал головой, — вскочила и в лес бросилась.

— Н-да? — поднял бровь Вел Гар. — И как, долго бегала?

— Да нет, что вы учитель, — всплеснул руками Квирел, — в собственных кишках запуталась и упала.

— Сочувствую, — кивнул Вел Гар.

— Угу, — вздохнул Квирелл. — Убилась, такой материал испортила. Из нее бы умертвие-лучник на загляденье вышел, а так, — он махнул рукой и пнул подвернувшийся камень. — Обычный скелет-стрелок.

— Привязывать надо, привязывать, — пожурил ученика Вел Гар. — Заклинание, это — хорошо, но нет ничего надежней старой доброй веревки.

Квирел только виновато носом шмыгнул и кивнул, признавая вину. Возгордился под вечер, стал исключительно на магию полагаться, вот и получил урок. Молча дошли до поворота дороги, размышляя каждый о своем, пропылили мимо деревеньки в полторы дюжины домов и на мосту через мелкую речушку встретились с подводой.

— Доброго утричка, — приветствовал их розовощекий пузан.

Квирелл с Вел Гаром переглянулись, после чего младший ответил:

— Доброго.

— Вы часом не в город? — спросил пузан.

— В город, — ответил Квирелл.

— Вот радость-то, — расплылся в улыбке пузан. — И я в город, мельник я, вот, муку везу, — похлопал он по мешкам в телеге.

— Хлеб всему голова, — кивнул Вел Гар.

— Вот! Сразу видно понимающего человека, — обрадовался мельник.

— Так вы что хотели, уважаемый? — спросил Вел Гар.

— Да вот, — смутился мельник, — слухи ходят, — произнес он шепотом и бросил взгляд на недалекий лес.

— Что за слухи? — спросил Квирелл, но после короткого «кхм» Вел Гара тут же отступил назад и так челюсти сжал, что губы превратились в тоненькую полоску. Впрочем, мельник ничего этого не заметил.Занят он был, по сторонам испуганно озирался.

— Кхе-кхе, — привлек его внимание Вел Гар.

— А, слухи-то, так это, — мельник вновь покосился на лес и зашептал, — нежить говорят завелась в землях-то наших. Говорят, не токма бессмертных, но и всех прочих рвет. А еще говорят, личи древний ее разводит. Вот.

— Какой ужас, — довольно натурально изобразил испуг Вел Гар.

— И не говорите уважаемый, все за грехи бессмертных, совсем они...

— Да-да, — перебил мельника Вел Гар, несколько утомленный говорливым ботом.

— Так это, я чего подумал, — мельник, явно смущаясь, запустил пятерню в шевелюру, — вместе-то оно спокойней до города добираться, — наконец родил он свое предложение.

— Пожалуй, — протянул Вел Гар, посмотрел на Квирелла, и кивнул, — вы правы, уважаемый.

— Присаживайтесь, — тут же засуетился мельник, набрасывая на мешки рогожу. — Вы за одежу-то не волнуйтесь, она же, мука-то, враз стряхивается, да и не испачкаетесь вы, я...

Под болтовню мельника Вел Гар и Квирелл спокойно добрались до города. Стража на воротах приветливо махнула знакомому и пропустила подводу в город без досмотра и волокиты.

— Вот спасибочки, — поблагодарил спутников мельник. — Страсть я как нежити и всяких темных боюсь.

— И чего нас бояться, — пожал плечами Вел Гар, и обновил иллюзию, дав мельнику на мгновение увидеть лицо мумии с горящими зеленым огнем глазами.

— Ык, — выдохнул мельник.

— Тсс, — приложил палец к губам Квирел, — а то ведь и без мяса костяком бегать будешь, — улыбнулся он, поправив плащ и показав прекрасный ритуальный кинжал из белой, но уже начавшей темнеть кости. Берцовой кости. Ради красоты и удобства он сохранил ее верхнюю часть неизменной, так что понять из чего именно сделан клинок мог любой человек.

Вел Гар мотнут головой Квирелу, и тот тут же забыл про бледного мельника. «Следуйте за мной, учитель», — шепнул он и повел наставника на площадь. Хоть, в общем, ситуация с пропавшими игроками и стала понятной, но, во-первых, Вел Гар желал узнать детали, а, во-вторых, найти способ решить проблему. А уж как того же хотел Квирелл...

Выйдя на край площади, представители неживой фракции увидела презабавную картину. Пяток стражников с листами бумаги и чернилами на шеях, сидели на подводах заваленных оружием. В центре площади, на обвешанной щитами повозки стоял лейтенант или кто-то вроде него. Во всяком случае от простых стражников он отличался более богатым доспехом, украшенным серебряными насечками, образующими простенький геометрический узор вроде елочки и плюмажем на шлеме.

— Интересно, — задумчиво протянул Вел Гар.

— Учитель, он же агитирует в поход на нас идти.

— Слышу, не глухой, — потер переносицу Вел Гар. — Знаешь, ученик, мне пришла одна интересная мысль, — сказал он, слушая стоящего на повозке воина.

— Какая, учитель?

— Если на повозке разместить алтарь, получится мобильный алтарь.

— А... — растерялся Квирелл, не всегда способный уследит за ходом мыслей учителя.

— Тогда тебе не придется терять ценный материал, да и умертвия будут качественней.

— Ну... да, — промямлил Квирелл.

— Идем, поможем силам света бороться с нами, — махнул рукой Вел Гар.

— Учитель? — окончательно усомнился в собственных умственных способностях Квирелл.

— Смотри и учись, — улыбнулся Вел Гар.

Широко так, дружелюбно, с такой радостью, что у Квирелла аж мурашки по спине пробежали и он сочувственно посмотрел на толпу вокруг.

В это же время, чуть в стороне стоял командир Кин, наблюдавший за событиями на площади. Внезапно, он приметил пару необычных людей, целенаправленно продвигающихся к импровизированной трибуне, на которой выступал лейтенант Нахтевас.

Идущие к нему люди были одеты в черные балахоны и скрыли максимум возможной информации о себе. Все что мог сказать о них капитан — одному лет сорок, а вот второй, Кин пригляделся... а второго он знал. Это был тот самый темного мага, который спрашивал его о личе.

— Вступайте в наши ряды! — прокричал Нахтевас. — Вместе мы уничтожим нежить! — вскинул он кулак. — Все для света! Все для победы! — надрывался он, стараясь разжечь сердца слушающих его игроков.

В это время странная парочка добралась до средневекового «броневичка» и, стоило лейтенанту Нахтевасу сделать паузу, как старший маг, а Кин был уверен, что это маг, запрыгнул на повозку и закричал:

— Уничтожим силы зла!

Лейтенант от столь внезапного появления добровольного помощника растерялся. Непростительно растерялся, аж рот открыл.

— Долой нежить! — Поддержал старшего товарища, знакомый Кину маг. И то же полез на «броневиек».

— Жизнь живым — смерть немертвым! — выкрикнул старший.

— Покойники должны лежать в земле! — поддержал его младший.

— Нам не дают качаться! — Прокричала парочка на два скрипучих голоса.

— Э... а вы, простите, кто? — спросил Нахтавас, возвращая самообладание.

— Я Вел Гар! — объявил старший. — Я Темный Маг и Великий Некромант! Враг той твари, что выгнала меня из родного склепа!

— А я его ученик. Мое имя Квирелл, — прокричал младший.

На площади стало тихо. Очень и очень тихо. А главное — тихо стало внезапно. Капитан Зай Кин аж пальцем в ухе поковырялся и в логи заглянул, но нет, все было в поряде. Он не оглох. Более того, он тут же получил этому наглядное подтверждение.

— В-ваш-ше б-благ-город-дие к-кап-питан З-з-зай, — раздался рядом заикающийся голос.

— Что случилось? — Кин обернулся на голос из-за спины и увидел бледного, скорее даже серого мельника.

— Я-яа, х-хот-тел с-с-сообщить, в г-г-город-де т-темны м-маг-ги, г-госп-под-дин к-ка...

— Две штуки, — буркнул Кин.

— Так вы знаете, — обрадовался мельник.

— Угу, — кивнул капитан и указал большим пальцем за спину. — Эти?

— Д-да, — выдохнул мельник, закатил глаза и потерял сознание.

— И что это значит? — Спросил Кин самого себя.

Задумчиво посмотрев на бессознательное тело у ног, он махнул рукой стражникам и приказал убрать сомлевшего мельника, сам же развернулся к парочке на повозке.

«Здесь определенно что-то не так» — Подумал капитан и решительно направился к темным магам. За ним пристроилась троица стражников, из пятерки сопровождения.

— Эй, вы! — Окликнул Зай пару энтузиастов. — Как вас там... Гар и Квирелл. Есть разговор!

Оба мага переглянулись, и дружно спрыгнули с повозки. Оказавшись перед капитанов, он синхронно поклонились капитану, всем видом выражая готовность внимать и сотрудничать.

— Следуйте за мной, — мотнул головой Кай, развернулся и ледоколом двинулся к выходу с площади.

Приведя парочку темных магов в кабинет, он уселся за массивный стол и принялся внимательно изучать гостей. Те молчали и занимались тем же.

— И так. Кто, откуда будете? — сурово спросил Кин.

— Я Вел Гар, бывший хозяин этих земель. Лич-некромант, лежал себе в склепе, никого не трогал, а тут пришел Квирелл и меня поднял. Вернее, разбудил.

— Что?! Лич поднятый темным магом шестого уровня?!

— Седьмого. — тихонько буркнул Квирелл.

— Да хоть десятого! — рявкнул Кин. Сдалав пару вдохов-выдохо он продолжил: — Допустим я в это поверю, но возникает другой вопрос, что вы тут забыли? Оба.

— Говорю же, — всплеснул руками Вел Гар, становясь похожим на непоседливого мальчишку, — разбудил он меня. Точнее, разбудил моего старого врага, из которого я немертвого стража сделал. Вывел этого гада из стасиза, да умудрился мое заклятие подчинения испортить. Ели живыми из руин ушли.

— Так это из-за тебя у меня тут под боком нежити развелось, как кроликов по весне?! — Гневно воскликнул капитан. Казалось он прямо здесь и прямо сейчас придушит горе некроманта.

— Можно и так сказать, — пожал плечами Вел Гар. — Мы чего в город-то пришли, помощь мне нужна. Если Колза не упокоим, вам житья не будет, а мне покоя.

— Какие нынче некроманты-то добрые пошли! — Восхитился Кин. — Не говоря уже о личах. Правду рассказывай, нежить, пока я тебя прямо здесь окончательно не упокоил! — Для доказательств своих слов, капитан многозначительно положил ладонь на рукоять меча.

— Попрошу без оскорблений, я хоть и слаб, но проклясть могу так, что без жреца высшего посвящения не снимешь. Речь идет о временном союзе в силу совпавших интересов и не более того. И каких доказательств желаете? — хмыкнул Вел Гар, самовольно беря стул и садясь напротив капитана.

— Я не доверяю нежити. Совсем. Более того, личи обычно хотят существовать. А ты хочешь покой. Мне уже в это не вериться. Но в чем он заключается? Тихо лежать и никого не трогать, или тихо отдыхать в цитадели никого не трогая ЛИЧНО пока твои слуги режут живых?

— Во-первых, ты сам сказал «обычно». Во-вторых, а что ты, смертный воин, можешь знать о желаниях лича? И в-третьих, ближайшую тысячу лет можешь не волноваться. Мой господин придет в этот мир в свое время и тогда, — Вел Гар усмехнулся, враз становясь тем, кем он и был — великим личем-некромантов, властителем и повелителем нежити, мастером смерти и много кем еще. — Тогда я подниму тебя из могилы и сделаю своим генералом. Гордись, смертный воин.

— Хорошее предложение, я бы даже сказал — перспективное, особенно для карьерного роста. Но предпочту отдыхать в сырой земле, в ней как-то спокойней. А на счет «Личей» ты не прав. Я встречался с твоей братией, и знаю одно — ваша ненависть к живым не имеет пределов. Поэтому я хочу знать, как я могу тебе доверять? Чем ты будешь полезен, тем более что ты без своих слуг?

— Как ты думаешь, мне бы составило проблем набрать слуг?

Посмотрев на Квирелла, капитан Кин откинулся на спинку стула, усмехнулся и с ленцой ответил:

— Если у тебя ТАКИЕ слуги, то я тебе могу лишь посочувствовать.

— А что не так с моим учеником? — чуть наклонил голову Вел Гар, и вопросительно взглянул в глаза капитана.

— Я просто помню, как он тебя искал. А еще, с твоих же слов, понимаю откуда растут у него руки, раз не смог правильно, по учебнику провести обряд. — ухмыльнулся Капитан, не отводя глаз.

— Первый блин часто выходит комом, — пожал плечами Вел Гар. — Для того и нужны учителя. Разве твои молодые воины сразу идеально выполняют любой показанный тобою прием?

— Нет, но у меня хотя бы есть собственная обученная и подготовленная гвардия. — усмехнулся Кин.

— И? Сегодня есть, завтра нет. В свое время я командовал целым континентом, мне подчинялись десятки миллионов воинов, но все это стало тленом, обратилось в прах, и, если на то будет воля господина, мне не составит большого труда повторить то, что уже делал трижды. Или ты сомневаешься в силе Смерти?

— Я сомневаюсь в необходимости вашего участия. И как посмотрю, не без основания.

— Без проблем, удачи в бою, желаю успехов в блуждании по подземным лабиринтам моей твердыни. Идем, ученик, — встал Вел Гар.

— А вот про подземелье по-подробнее. — Сказал Кин, знаком указав страже, преградить выход.

— И что именно желает знать капитан городской стражи о подземельях страшного лича? — ухмыльнулся Вел Гар.

— Всё.

— Что ж, это будет долгий разговор, — улыбнулся Вел Гар, вновь садясь на стул. — Когда-то давно, лет так с пять тысяч назад, на месте моей твердыни были горы. И были в этих горах пещеры. Множество пещер. Они образовали настоящий лабиринт, и жили в них драконы. Драконы — это такие крылатые ящеры, очень и очень отдаленно похожие на кобольдов. Да, очень отдаленно. Так вот, драконы, как ты наверняка знаешь — существа магические. Правда, с мозгами у них так-себе, хоть они и считают себя весьма мудрыми, да и друге их таковыми мнет. Впрочем, не суть. Главное — мощь драконов такова, что она буквально пропитывает все вокруг. А в пещерах, ставших нынче мои подземельем, драконы поколениями выводили птенцов. Самки грели яйца собственным пламенем. Разумеется, я не мог пройти мимо столь вкусного места. Естественно, пришлось изрядно потрудиться, что изменить магию места на нечто более приятное и приемлемое, но мне это вполне удалось.

— Какие драконы, какие яйца, что, бездна тебя поглоти, не так с твоими подземельями?

— О, всего лишь мелкий момент. Никто кроме меня не откроет саркофаг. Если Колз успеет укрыться в нем, его даже все божки светлого пантеона не достанут. Без меня твой поход изначально обречен... нет, не на провал, но в лучшем случае ты просто выиграешь время, а потом, — Вел Гар улыбнулся, — потом все начнется снова. Только Колз будет умнее, и ты узнаешь о нем с первым ударом магического тарана в ворота города.

Сложив руки на столе, и подперев подбородок сомкнутыми в замок пальцами, Кин не сводил взгляда с лича. Да, капитан не любил нежить, но признавал её полезность на поле боя. Некромант в команде — уже половина победы. Даже если соратника убьют, а целитель не сможет откачать, на помощь придет некромант который вернет павшего товарища в бой в любом виде. Кроме того, этот лич не был похож на НПС, но и на игрока не смахивал. И сейчас у Капитана был выбор, принять помощь которая может оказаться весьма существенной в предстоящей драке, или послушать паранойю и умертвить обоих на месте.

— Капитан, — заговорил Вел Гар, видя сомнения воина, — есть три варианта развития событий. Первый — ты пытаешься нас убить. Наверняка, тебе это удастся, но, раз уж ты кое-что знаешь про личей, должен понимать — посмертное проклятие еще никому здоровья не прибавляло, а моего хватит на весь город. Полагаю, силы и здоровье тебе понадобятся для обороны. Второй вариант — мы уходим и начинаем поднимать свою армию нежити, тогда вверенный тебе городишко оказывается между молотом и наковальней. Даже если он уцелеет, земли вокруг станут мертвыми. Третий — мы объединяемся и решаем наши проблемы совместно. Даже если потом между нами возникнут недоразумения, и тебе, и мне придется иметь дело с одним противником. Решай, — кивнул Вел Гар, откинув полу плаща он опустил руку на сложенный посох.

«Чертова нежить» — думал капитан глядя на этого змея. — «Не-на-ви-жу. Но он прав, это не признать я не могу.»

— Хорошо, смерть с вами, вы в рейде. Но смотрите у меня без фокусов!

— Она всегда с нами, Капитан.

Глава 8

Выступить в тот же день не получилось, так как, несмотря на все старания Зай Кина, далеко не все игроки проявили способность к организованности. Потому, в поход войска света выдвинулась лишь на следующий день. На фоне НПС большинство игроков смотрелись, мягко говоря, стадом коров, которые так же шумели и брели нестройной толпой. В Авангарде отряда шел капитан Кин, рядом с ним его заместитель, по другую сторону пылили некроманты, а за ними, стройными рядами маршировали солдаты. А уже после них в разнобой плелись игроки.

— Великий Харнил, я уже жалею что взял их — тихо буркнул капитан глянув на отару игроков за спиной.

— Да нормальная дисциплина, — пожал плечами Вел Гар, — бессмертные всегда такие были. Это же не мертвяки, в конец-то концов, чтобы идеальный строй держать. Ты не волнуйся, с нами не пропадешь. Нам ведь главное что? — спросил он, посмотрев на Квирелла.

— Главное, чтобы учитель до Колза добрался, а там он его подчинит и сразу власть над нежитью возьмет, — тут же отрапортовал Квирелл.

— Вот это-то и напрягает, — сказал сквозь зубы Зай Кин, смерив взглядом союзничков.

Следующие несколько минут шагали молча. Начальник Стражи косо поглядывал на некромантов, те не обращали внимание и думали о чем-то своем, приставленных к ним солдат, недвусмысленно держащих ладони на эфесах мечей, они то ли не замечали, то ли просто игнорировали.

На самом деле Вел Гар и Квирел были заняты организацией теплой встречей рейду. Шаман, изображающий роль Колза, успел погулять и пополнить армию не только нежитью из животных, но и навестил гоблинов с гномами, так что светлых ждали ряд малоприятных сюрпризов.

— Командир, у меня очень плохое предчувствие на их счет. — Поделился с Кином мыслями первый помощник.

— А у меня-то какие плохие ощущения, ты не представляешь. Но они правы, пускай нежить сама разбирается со своими проблемами, нам главное вернуть тишину и покой.

— Это верно.

— Вот что, ты тоже за ними приглядывай.

Кивнув, Ти’Ркон отошел в сторону, а командир вновь обратился к Некромантам:

— Эй, Вел Гар. А что будет делать твой ученик когда скрутим твоего бывшего подопечного? Ты, говоришь, пойдешь спать, а он?

— Я и спать? — удивился Вел Гар. — С чего это вы, уважаемый капитан, решили, что я спать буду?

— Ты мне сам это вчера заливал, черепушка недовысушенная. — Нахмурился Капитан.

— Я говорил про покой, а не сон, — фыркнул Вел Гар. — По-кой, — произнес он по слогам, подчеркнул каждый скрипучим голосом.

— А разве для Лича это не одно и тоже? — Встрял в разговор лейтенант Нахтевас.

— А это тебе пусть начальник объясняет, он же в личах спец, — усмехнулся Вел Гар.

— Уважаемый, вопрос задали конкретно вам, я хоть и «спец», но пока еще живой.

— Сразу видно «спеца», — хмыкнул Квирелл.

— Тише, мой юный ученик, не стоит рушить авторитет нашего союзника в глазах его собственных подчиненных. В конце концов, он же еще жив.

«Как же ты меня достал, черепушка болтливая» — подумал Зай Кин, уже прикидывая, как можно избавится от этого гада. Разумеется, он не планировал осталвять Вел Гара в живых. Вот разберутся с врагом, а там и можно снести одну усушенную головенку. И сжечь. А пепел развеять — замечтался капитан.

— Жизнь — это быстропроходящий недостаток, от которого легко избавиться, но спешить с этим не стоит.

— Верно, ученик, — кивнул Вел Гар. — Что же касается вопроса, покой — это покой. Нам, личам, бытовой комфорт не слишком нужен. Мы равно успешно можем и в склепе лежать, и на троне сидеть. Главное — чтобы думать не мешали. В некотором смысле, это можно назвать медитацией. Или, если уж совсем упрощенно — сном наяву. Такой ответ вас устроит? — посмотрел Вел Гар на заместителя капитана.

«Это какая-то неправильная нежить» — пронеслось в мыслях капитана. — «Не может нежить быть такой мирной... не может... по себе знаю».

«Устрой засаду из десятка кроликов и пары ежей», — отдал приказ Шаману Вел Гар, решивший, что рейд слишком растянулся и начинает больше напоминать поход на пикник. Он опасался не довести всех игроков до развалин, вот и решил предпринять превентивные меры.

— Капитан, это, бесспорно, не мое дело, но может быть имеет смысл выслать разведку?

— Она уже впереди. Думаете я настолько недальновиден, чтобы идти в неизвестность?

— О нет, что вы, просто она ускакала слишком далеко, а мы топаем вдоль леса, так может быть есть смысл выдвинуть нескольких бессмертных шагов на сто перед нами? Позаботиться о боковом охранении?

Обернувшись назад, и осмотрев отару игроков, командир ответил:

— Безопаснее вообще без разведки, чем с такими «разведчиками».

— Основная сила похода — ваши стражники, — пожал плечами Вел Гар. — Вы же наверняка знакомы с тактикой нежити — первым идут самые бесполезные и многочисленные, вскрывают узлы обороны и точки сопротивления, обнаруживают артефакты, магов и все прочее.

— Предлагаешь подставить их, — капитан указал большим пальцем за спину?

— А в чем проблема? — спросил Квирелл. — Они же бессмертные, даже если подохнут — не велика потеря, тем более...

— Примут зелья и еще успеют нагнать до главной битвы, — закончил за него Вел Гар..

— Я прекрасно знаком с тактикой нежити, — рыкнул капитан, и бросил на союзничков убийственный взгляд, но те на это никак не отреагировали, — я знаю, что делаю. Живые не нежить, пусть бессмертные — в массе своей обычная смазка для клинков, но это... — Велк Гар улыбнулся и закивал. Квирелл поддержал учителя. Вид двух благодушных рож, буквально внимающих словам и со всем соглашающихся, сбили Кина с мысли. — Здесь нужен иной подход, — буркнул он.

— Может быть, уважаемый капитан поделитесь своими мыслями? — поинтересовался Вел Гар.

— Вся стража имеет щиты и копья. Они обученные воины и способны составить живую стену, о которую и тролль зубы обломит. Но нас мало, — вздохнул Кин и продолжил говорить, не столько для союзничков, сколько проговаривая все самому себе. — Дабы нивелировать этот недостаток, я хочу разместить магов за щитовиками, а бессмертных поставить на флангах и в тылу. Нежити много, судя по всему, ваш Колз не так уж и туп. Во всяком случае додумался до ловушек и засад. Уверен, он попытается нас окружить и задавить числом. Но будет и основное направление, именно его мы возьмем на себя. Бессмертные, из-за своей неорганизованности, просто не выдержат удара главных сил.

— Вам виднее, вы командир, — кивнул Вел Гар, отвлекаясь на сообщение Шамана. Тот писал, что волки обнаружили плотину бобров и отправленный отряд нежити ее успешно разрушил.

«Превратить бывших хозяев в зомби и использовать для подготовки ловушки с обрушением деревьев», — распорядился Велл Гарр, отметив на вытащенной карте места возле родников.

— Это что? — спросил капитан, заметив в его руках книгу.

— Стихи пишу, готовлюсь к приходу Владыки. Хотите почитаю?

— Нет, спасибо.

— Я с выражением, — проскрипел Вел Гар своим особым голосом покойничка.

— Как нибудь позже.

— Ну как хотите, — не стал настаивать Вел Гар.

— А я бы послушал, — улыбнулся Квирелл.

— Боюсь, капитан этого не переживет, да и мы, не факт, что переживем, — улыбнулся Вел Гар приставленным к ним воинам стражи.

Капитан Зай Кин молча, но весьма многозначительно кивнул.

— Может быть тогда походную песню? — спросил Квирелл, но тут сзади раздались крики.

Обернувшись, капитан и остальные увидели, как игроки сражаются с десятком зайцев.

«В лес», — отдал беззвучный приказ Вел Гар.

— За ними! — заорал воинственный гном и взмахнул топором.

— Это же ловушка, — буркнул Квирелл.

— Дааа, вдесятером на одного зайца... великая армия у нас, командир Кин. — улыбнулся Вел Гар, наблюдая за погоней.

В лесу раздались несколько взрывов и эхо отразило многоголосый вой раненых.

— Да что там происходит?! — Не выдержал Кин, направляясь в конец колонны. — Что у вас? — Строго спросил он у ответственного за игроков стражника.

— С десяток немертвых зайцев атаковал арьергард и заманили его под удар взрывающихся ежей. Стража цела, бессмертные... — Тут он посмотрел на стонущих и вынимающих из себя иголки бойцов. — В полном порядке.

— Нежики, — фыркнул один из молодых стражников.

— НежЕнки. — Поправил его сосед.

«Кажется, это будет даже проще, чем я думал» — сказал мысленно Вел Гар, и краешки его губ мимолетно поднялись вверх. «Шутка» причинила рейду куда больше вреда чем он рассчитывал.

— А ну всем успокоится! — Рявкнул капитан. — В четыре колонны становись! Стража на перед, игроки за ними. У кого есть щиты, рассредоточились по левому и правому флангу. Маги и лучники в середину. Строй не нарушать, кто покинет колонну без команды, отправляется на отработку в город!

— А как? — Спросил один из игроков.

— Кратчайшим путем. Через перерождение, — капитан продемонстрировал внушительный кулак в латной перчатке.

Не прошло и четверти часа, как колонна наконец-то построилась и рейд продолжил путь. Но далеко продвинуться не сумел. На дороге появился воин из передового дозора.

— Господин капитан, мы обнаружили свежие следы нежити! Кажется, мы входим на территорию мертвых.

— Уже вошли. — Буркнул Кин.

— Кхм, — привлек внимание Вел Гар, — позволю себе дать рекомендацию выдвинуть вперед более сильный отряд и отправить несколько групп рейнджеров вдоль обочины дороги, весьма вероятно, нас ждут новые засады. Похоже, враг пытается задержать нас. Вероятно, проводит какой-то ритуал. Возможно, даже создает кадавра или костяного дракона.

— Молчи. Просто молчи. А иначе, -Кин посмотрел в глаза Вел Гару и холодно отчеканил, — никакое посмертное проклятие тебя не спасет. — Вперед, — рыкнул капитан, злясь на то, что сам не отдал нужных команд, но не идти же на поводу у нежити.

«А Шаман и правда может создать костяного дракона?» — отправил Квирелл сообщение учителю. «Маловероятно, да и невыгодно, слишком паршивый материал, вот из стражников может и что-то получится, но их слишком мало», — ответил Велл Гар.

Через час после полудня, когда весь отряд более-менее научился держать строй, рейд вышла из сплошного лесного массива к условной лесостепи. Кин мысленно выдохнул. Он и сам не заметил, в каком напряжении пребывал все время. «По крайней мере теперь появилось достаточно свободного пространства для маневра и исчезла опасность внезапной атаки из близких кустов», — подумал Кин.

— Может быть стоит передохнуть? — поинтересовался Вел Гар, указав на вытекающий из кустов ручеек.

— У меня выносливость на нуле, — поддержал учителя Квирелл.

— Только стоит проверить источник. Козл, разумеется, никогда умом и сообразительностью не отличался, но сунуть пару пальцев зомби или наложить проклятье на родник, на этого ему мозгов хватит.

Оглянувшись на игроков капитан поиграл желваками, но был вынужден признать правоту темных. Хоть и не нравилось ему это, но не тратить же зелья, тем более еще неизвестно, у всех ли они есть.

— Привал! — распорядился Кин, и воины начали разбредаться. — Возьми бессмертных, наполните фляги, да не забудь воду проверить, — скомандовал он своему заместителю. — Нахтевас!

— Да, командир?

— Выставь дозор. Из наших. В этом деле я бессмертным не доверяю. Троих отправь вперед, вон к тем деревьям, — капитан указал на пяток белых стволов с черными пятнами.

— Есть.

«Шаман, сейчас к источнику придет группа бессмертных, организуй им находку и пусть пара зомби в нем искупается», — отдал приказ Вел Гар. Спустя секунду пришел ответ: «Все будет исполнено, повелитель».

Аруелла


Мне не хотелось тащиться в рейд на нежить, да и вообще не планировала заходить в игру с утра пораньше, но Ла-Аарин сказал «надо». Потому-то и пришлось вставать с утра пораньше и лезть в вирткапсулу. Не ссориться же с любимым из-за такой ерунды, как игра. Он и без того с этим «Виртуалом» сума сходит. В выходные гуляли, а потом он узнал о боях с нежитью в лесах и в понедельник не позвонил. То ли дулся, то ли просто страдал, я так толком и не поняла.

В отличие от многих других, наша постоянная компания заранее подготовилась к рейду. Закупила зелий, обновила и починила амуницию, мне, как отрядному хиллеру, Ла и вовсе подарок сделал. Только «проснулась» в комнате гостиницы, только за порог вышла, а он уже тут как тут.

— Привет, Ар, — улыбнулся Ла, аж подпрыгивающий от нетерпения. Спасибо хоть не стал нудеть на тему «долго».

— Аруелла, — буркнула, злясь из-за дня, потраченного на игры. Да и не люблю, когда имя сокращают. Не зря же столько над ним думала.

— Не дуйся, вот, — протянул Ла новенький посох Жизни.

— Спасибо, — приняла подарок, подумав про себя о том, что лучше бы он меня лишний раз в кафе сводили или что-то в реале подарил. Хоть те же цветы.

— Ты не рада? — искренне удивился Ла..

— Не проснулась еще. Спасибо, — чмокнула его в щеку и принялась, для вида, изучать посох.

Ничего экстраординарного, обычный посох Жизни высокого качества с небольшим накопителем и встроенным заклинанием малого исцеления. Правда, красивый. Золотистого цвете древесина покрыта лиственным узором и удобными бороздками имитирующими вьюнок, такое оружие само собой из рук не выскользнет. Это хорошо. Синий камень в серебристо-медной оправе украшал навершие и напоминал распускающийся бутон цветка. Красиво и функционально, в случае чего острыми «лепестками» можно нанести рваную рану, да и самим «бутоном» приголубить — мало не покажется.

Пока посох изучала, сама не заметила, как из гостиницы вышла. Обычно мы в таверне общую комнату на всю компанию снимали, дешево и всегда можно посидеть после прогулки загород, но из-за похода Ла настоял на переезде поближе к воротам. Ладно хоть в караулку на ночь не попросился.

— Я тебе хотел посох мастерского качества взять или даже героического, но первого не было, а на второй золота не хватило, — вздохнул Ла-Аарин.

— Все в порядке, мне и этот очень нравится. Пойдем уже, вон стража строится, — переключила его мысли на рейд.

Не хотелось мне в очередной раз слушать о том, что вот как закончит он переобучение, да как начнет работать и зарабатывать, так сразу и купит мне божественный сет. И остальных оденет в мифические, а то и эпические шмотки. Совсем он с этим «Виртуалом» от реальности отрываться начал. Нет, мне и самой интересно играть, но надо же и меру знать. И без того вся наша группа с амуницией высокого и мастерского уровня ходит.

— Позорище, — фыркнул Ла, когда мы проходили мимо троицы варваров в драных шкурах и с дубинами в руках. — Не могли что ли нормальных вещей купить, словно бомжи.

— Может они для антуража, и вообще, утро рабочего дня, тут половина, а то и две трети — дети, — буркнула под нос, но меня услышали и прочитали лекцию о том, как глупо пользоваться вещами плохого качества, важности рейда и всем прочим.

Повезло еще, капитан Зай Кин сразу команду на выступление дал, так что пришлось Ла угомониться и делом заняться. Он тут же попытался построить нас в подобие боевого отряда. Сам с Гарбордом впереди меня встал с Яс и Вальку за собой поставил.

Вообще-то Валька у нас Валкираида Мстительная, темная лучница и отравительница, но Ал сразу решил — в бою должны быть краткие позывные. Вот и стала она Валькой, а вот Гарборд отзываться на Гроба или Горба отказался категорически, но согласился стать для своих Гарбом. Как по мне, так шило на мыло, но ему виднее.

Короче говоря, покинули мы Бун и потопали к далеким руинам, нежить бить и лича упокаивать. Народ и так-то не особо строй держал, а как из ворот вышли и до леса дошли, так и вовсе стал стадо напоминать. Ла по этому поводу все больше злился и ворчал. Посоветовала ему на стражников смотреть. Вот уж где порядок. Четко держат строй и в ногу идут. Настоящая армия.

— Ничего, клан зарегистрируем, народу наберем и у нас не хуже будут, — заявил Ла.

— Шагистику никто не любит, — заметил Гарб, перекинув секиру с левого плеча на правое.

Между ними начался очередной спор об устройстве будущего клана. Мы с девчонками только переглянулись и улыбнулись. Теперь можно расслабиться и о своем поболтать. Главное технично отстать от спорящей парочки.

— Валь, ты как? — спросила подругу, недавно расставшуюся с парнем.

— Нормально, — пожала она плечами, — решила некромантом стать.

— Ты же лучница, — сказала Яс.

— Не проблема, я с Квиреллом поговорила, он обещал за меня словечко замолвить.

— Это как? — удивилась Яс.

— Класс сменю, немного в уровнях потеряю, но это ерунда, — усмехнулась Валька.

— Хочешь Гира нежитью сделать, — покачала головой. Хоть и обидел он ее, но подобной мстительности, да еще в игрушке, мягко говоря, не одобряла.

— Нет, — мотнула головой Валька, — хочу лишить его возможности играть, ну или сделать зомби, пусть тапочки в зубах носит. — на это только вздохнуть оставалось. Сейчас с ней говорить не имело смысла. Вот успокоится, прореветься ночами в подушку, тогда и можно будет до нее достучаться.

Шли себе, болтали, и тут из кустов костяные зайцы выскочили. Нападение стало полной неожиданностью. Даже сработавшиеся отряды, держащие кое-какой строй и поглядывающие на заросли вдоль обочины, и те не среагировали. Нежить выпрыгнула, укусила и тут же отступила. Естественно народ за ней ломанулся. Толпой. И наши парни в первых рядах.

— Стойте! — крикнула, но меня не услышали. Скорее уж не послушали.

— За ними, — махнула жезлом Яс, но не успели мы через кусты продраться, как раздались взрывы, а следом пронесся многоголосый вой.

Выскочили мы на полянку и увидели два десятка утыканных иглами игроков.

— Больно? Потерпи, — подбежала к Ла, вскинула посох и наложила «Малое исцеление».

— Твари, — выругался он, вытаскивая иглу из скулы. — В ловушку заманили, чуть глаза не лишили.

— Это хорошо, что ножки короткие, — огладил бороду Гарб.

В общем, если без эмоций, то атака пошла на пользу. Сам капитан Зай Кин игроков в походную колонну построил, а особо непонятливых стражники в нее пинками загнали. Так что, к радости Ла, дальше мы топали более-менее организованным строем. Когда выносливость стала заканчиваться, и я уже подумывала зелье выпить, объявили привал.

— Наконец-то, — вздохнул идущий рядом со мной гном. Тяжело ему в доспехах и с ростовым щитом топать. Он ведь его не просто нес, а по боевому держал, готовясь, если что, колонну прикрыть.

— За мной, — скомандовал Ла, направляясь к чахлому кусту, несколько в стороне от основной массы игроков.

Большинство участников похода предпочли выполнить команду буквально, и сесть там же, где их застал приказ о привале.Но нашлись и те, кто последовал нашему примеру. Более-менее организованные и устоявшиеся пати предпочли отделиться. Правда, мест для этого оказалось мало и вбранный Ла куст привлек внимание еще трех групп. Впрочем, мы только кивнули друг другу и спокойно уселись в тенечке.

Разумеется, просто так сидеть и ждать восстановления выносливости не стали. Ла скомандовал перекусить и первым вытащил флакон с питательным зельем. Игрок воинского класса, судя по огромному прямоугольному щиту имеющий специализацию стража, скинул с плеч котомку, больше похожую на сундук с лямками, и раздал своим монструозные бутерброды.

«Обертка-то непростая», — подумала, проследив за выброшенными листьями. С вида лопух лопухом, но система выдала подсказку с каким-то хитромудроым названием, которое не стала читать. И уж тем более не до справки стало, когда ощутила запах свежей сдобы и почувствовала аромат жареного мяса. Мой нос — мое проклятье.

— Без Дока паршиво, — пробубнил раздавший бутерброды воин, и впился зубами в хрустящую корочку.

— С эфими нафоюем, — поддержал его сопартиец, кольчуга которого напоминала рыболовную сеть.

— Капитану стоило рейд на выходных собирать, чтобы хоть треть ветераны составляли, — влез в разговор маг из соседней пати.

Судя по зеленой мантии, он специализировался на силах природы или жизни, но для друида имел слишком мало побрякушек. Еще и посох с завитушками, словно у воздушников. Странный тип, но явно главный в группе.

— Угу, — кивнул «носитель бутербродов» и над ним появилось имя Ик, а над его товарищами возникли ника Шен и Зим. — На круге долго сидели? — задал Ик непонятный вопрос.

— До парада, — ответил маг, и над ним появилось имя Эсдарас.

— И мы до него, — вскинул сжатый кулак Ик.

Что-то я определенно пропустила. Наверно они про выходные говорят. Главное...

— Во о чем? — спросил Ла.

Ну вот, как же без него-то. Ясно же, что эти в лесах с нежитью воевали, теперь Ла с них не слезет, пока все не узнает. И снова начнет нудеть.

— А вы что, не воевали с нежитью на выходных? — удивился Эсдарас, — Вроде у вас прикиди и...

— Да не успели мы, — чуть ли не взвыл Ла. — Что хоть было, расскажите.

— Весело было, — хоххотнул Шен.

— Кому как, — хмыкнул Ик, но, судя по довольной морде, его радовали воспоминания и уши готовые слушать. Нет, внимать. Так оно вернее.

На мое счастье, рассказ не затянулся. Эсдарас коротко и как-то четко, словно военный, поведал о недавних событиях и развернувшемся в лесах противостоянии.

— Может и глюк был, но если нет, — Эсдарас пожал плечами, — порвут нас.

— И чего тогда в рейд пошел? — спросил Ла, явно обиженный отсутствием веры в успех и раздосадованный пропущенным «весельем».

— Да есть у меня один знакомый, особенным плутом играет, из тех, которые все про всех знаю, вот он и шепнул про этих, — Эсдарас кивком указал на темных магов. — Нам надо продержаться, пока капитан и стража рейд-босса руин завалить, чтобы Вел Гар смогли контроль над его армией нежити перехватить.

Само как-то получилось, что за время короткого рассказа Эсдарса, собравшиеся у куста пати объединились в общую компанию.

— Думаю, нам их специально подогнали, чтобы нежить валить, — сказал Шуат, клыкастый орк с черным копьем, наконечник которого напоминал помесь сабли и меча. Кажется, такое называлось натината или еще как-то вроде того.

— А кто-нибудь в курсе, что это за игроки? — спросил парень с ником Торосвет, указав жезлом на пару некромантов.

— Игрок там всего один, это вон тот чахлик тринадцатого уровня. — Ответил ему гном с ником «Царь Горы но можно Царг», кивнув на младшего некроманта. — Этот парень недавно по городу бегал, все лича искал. Как видишь, нашел, — гном ловко всадил клевец в землю и оперся на его рукоять спиной. — Хорошо, — протянул он, прикрыв глаза и подставляя лицо солнцу.

— А второй — выходит непись?

— Ага, — зевнул Царг, и усмехнулся. — Ваще не похож. Особенный бот, как и Кин, — добавил он.

— Это как?! — спросили сразу несколько игроков.

— А вот так. Поведение бота регламентировано программным кодом. Очень умным и хитрым, но все же кодом. Я сам программист и вижу — наш командир и этот лич, реально неправильные, ну, как мобы неправильные.

— Поясни? — заинтересованно подался к нему Ла.

— У любого моба есть одно важное качество, условно говоря, это приветливость к игроку. Даже злодей будет к тебе, хм, приветливей, чем эти двое. Выражено это в разном: репликах, обращениях, манерах. Например, демон тебе выдаст речь о том, как будет убивать, а капитан Кин молча за воротник встряхнет или сразу башку снесет. Ему плевать, кто ты есть. А лич вообще в грош не ставит. Я пробовал с ним поговорить, тот он даже бровью не повел. Неписи не должны себя так вести. Как минимум для подобного должны быть веские основания. Та же личная неприязнь и все такое. И даже тогда можно найти подход, эти же, — Царг махнул рукой, — их поведение отталкивает игроков. Делает мир менее приветливым.

— Зато реалистично и куда интересней, — огладил бороду Гарб.

— Есть такое, — кивнул Царг. — Да, есть еще кое-что, — поскреб он подбородок, — речь у них своеобразная. Они разговаривают как мы. Даже искусственный интеллект не сможет построить такой живой диалог. Тут тебе и применение сленга, и жаргон, и искривленные фраз с переделанными цитатами, машина на такое неспособна. Во всяком случае любая стандартная железяка с разумной производительностью. А выделаться на пару ботов целый кластер, — Царг покачала головой, — это выходит за рамки целесообразности. В общем, для понимающих, речь НПС всегда предсказуема, логична, прогнозируема и имеет под собой заранее прописанный словарь.

— Это какие-то правильные мобы. — сказала, поглядев на пару ботов.

От Вел Гара и его ученика непроизвольно хотелось держаться подальше, было в них что-то пугающее. И дело тут не только в отталкивающей внешности старшего лича, но и во взгляде юного некроманта. Впрочем, вот так, когда рядом с темными находится надежный и могучий капитан стражи, они не казались такими уж страшными. Своей аурой Зай Кин как бы приглушал источаемую Вел Гаром жуть до терпимого уровня.

— Именно, — кивнул Царг.

Разговор прервал подошедший стражник в посеребренном доспехе. До этого он ходил среди основной массы игроков и собрал фляги, а теперь добрался до нас.

— Я Ти’Ркон, заместитель командира стражи, — представился он. — Есть работа, нужен тот, кто сможет определить воду на пригодность для питья и группа добровольцев чтобы за ней же сходить.

Вот и аукнулась нам наша форма и кое-какой порядок. Не приходилось сомневаться, кому именно предстояло стать добровольцами. Вода, конечно, не зелья, но выносливость восстанавливает неплохо. Точнее, ускоряет, а, не суть. Ладно, воду на отраву и проклятья проверить смогу, может еще и перепадет что-то за инициативу.

— Я могу воду проверить, — сказала, поднимаясь на ноги.

— Я тоже, — встал Торосвет.

Следом поднялась заклинательница зверей, во всяком случае она вертела в руках характерный для этого класса кнут.

— Отлично, остальные водоносы и охрана, — объявил Ти’Ркон. Народ возмущаться не стал, похоже, не я одна предвидела развитие событий. Да и спорить с заместителем капитана...

— Если вы не против, я присоединюсь, — раздался лишенный эмоций, но все равно пробирающий до дрожи голос.

«Брр», — передернула плечами, искоса взглянув на Вел Гара и, на всякий случай, встала за Ла. Лучше бы за того же Торосвета или стражника, но это означало приблизиться к нежити. Нет уж, да и Ла скандалить не начнет.

— Хорошо, — кивнул Ти’Ркон и указал в сторону ручья.

Вел Гар мимолетно, практически незаметно усмехнулся, и первым направился к воде. У ручья применили анализирующее заклинание. Стоило магии коснуться воды, как она потемнела. Торосвет колдовать не стал. Наверно у него оказалось такое же заклинание. Джулна убрала кнут и вытащила из кармана серенькую мышку. Опустила ее рядом с водой, та ее понюхала, недовольно пискнула и отвернулась.

— Непригодна, — резюмировал Ти’Ркон. — Почему? — спросил он, посмотрев на меня.

— Трупный яд, — ответила, просмотрев логи.

— Что будем делать, сэр? — спросил Торосвет.

— Идем к источнику, — скомандовал Ти’Ркон.

Назначенные водоносами поправили фляги, и мы пошли вверх по течению. Минут через семь-восемь добрались до родника. Кто-то над ним поработал. Стандартная каменная чаша оказалась дополнительно обложена плоской галькой и украшена разноцветными лентами, но не это привлекло внимание, а плавающая в воде рука. Полуразложившаяся, с длинным желтыми ногтями.

— Фу, даже смотреть на такое противно, — отвернулась Джулна. Сидящая на ее плече мышка тут же пискнула и спряталась в карман хозяйки.

— Какая прелесть, — усмехнулся Вел Гар, вынимая из источника находку и поднося поближе к лицу.

Он чуть ли носом в нее не уткнулся, а до меня донеслось сладковатое амбре разложения, приправленное запахом тухлых яиц и цветочных духов. Желудок тут же взбунтовался. Глаза заслезились и я бросилась к кустам. Не добежала. Вырвало на полдороги.

— Деточка, некромантия — это наука не для слабонервных, там ты и в кишках копаться будешь и кости перебирать. — сказал Вел Гар и мечтательно улыбнулся.

— Попридержи язык, — вступился за меня Ти’Ркон.

Вел Гар на это лишь пожал плечами, зашвырнул находку в кусты и отошел в сторонку.

— Ты и ты, — указал Ти’Ркон на пару ближайших воинов, — проверить кусты, ты, — указал он на Торсвета, — вода.

Четкие и уверенные команды помогли успокоиться. «Соберись», — приказала себе и выпрямилась. Кое-как справилась с бунтующим желудком и комком желчи в горле. Порой реализм «Виртуала» излишне избыточен.

Пока приходила в себя, не заметила, как Торсвет проверил воду. Только и услышала, как он сообщает о быстром падении концентрации яда. Хотела сказать, что могу ускорить процесс, но Торосвет справился сам. Затем вновь наложил диагностическое заклинание и доложил о полной очистке родника. Ти’Ркон приказал наполнить фляги, но сделать мы это не успели.

— Народ, зацените что я нашел! — выбрался из кустов Шен, демонстрируя длинный меч с серебристой вязью рун.

Разумеется, все тут же сгрудились возле него и принялись изучать находку. Один Ти’Ркон и Вел Гар не подошли. Первый свою флягу наполнял, второй и вовсе стоял статуей и смотрел в одну точку.

— Такие клинки городской кузнец делает. Это оружие игрока. — уверенно заявил Ла, — Вещь мастерского уровня.

«Ну да, в чем-чем, а в этом ты у меня эксперт», — подумала со злым сарказмом, кое-как удержавшись от озвучивания мыслей вслух. Нет, определенно нам стоит серьезно поговорить. Вот после рейда, нет, тогда ему не до разговоров, лучше на выходных.

— А поход-то может быть весьма... — начал Ик, но закончить не успел.

Со всех сторон раздался треск и хруст. Где-то бухнула, что-то тренькнуло и...

— Берегись!

— Деревья!

— Ловушка!

Остальное потонуло в шуме ломающихся ветвей, шорохе листвы и грохоте падающих стволов.

Словно завороженная смотрела на рушащееся на меня дерево. Тело сковало ужасом. Лишь в последний момент проснулся инстинкт самосохранения, но все, на что меня хватило — присесть и закрыть голову руками. Разумеется, спасти это не могло. Удар, сообщение о критическом уроне и темнота респауна.

Вот и закончился для меня рейд. Впрочем, не только для меня, но и для всей нашей пати. Да и ладно, хоть пол помою и ужин приготовлю.

Строн Холд

От полирования клинка и наблюдений за игроками Кина отвлек шум падающих деревьев. Он подавил желание вскочить и быстро оглядел лагерь. Все было спокойно. Нежить не нападала, игроки, хоть и крутили головами, но, удивленно похлопав глазами, быстро успокоились. Расставленная стража подала знак — все спокойно. Да и стихло все как-то очень быстро. Пока Кин решал, что делать и кого послать к отряду Ти’Ркона, тот объявился сам.

— Какого... — воскликнул капитан, когда отряд водоносов приблизился достаточно, чтобы разглядеть подробности. Вернулось всего двое живых, вернее, один живой, а остальные не очень... мертвые. — Доклад!

— Ловушка, — вытянулся Ти’Ркон. — Нежить, вероятно бобры, погрызли деревья и уронили их на нас. Меня одернул Вел Гар, а вот игроки... — тут он просто махнул рукой и виновато опустил взгляд — сами видите.

— Туда не ходи, сюда ходи, дерево голова попадет, совсем мертвый будешь. Моим братом по фракции станешь. — усмехнулся Вел Гар, которого явно забавляла, а то и вовсе вселила сложившаяся ситуация.

— Выношу благодарность за спасение лейтенанта Ти’Ркона, — сказал Кин, напрочь игнорируя своеобразный юморок нежити.

— Не стоит, я заботился о своих интересах. Если бы вернулся в компании немертвых, вы бы мне не поверили. За меч схватились, глупости про ловушки и засады кричали, — Вел Гар махнул рукой и мимолетно усмехнулся.

— Логично, — буркнул Кин.

— Воды? — спросил Вел Гар, снимая флягу с плеча клыкастого зомби, вооруженного черной нагитаной.

— Нет. Ти’Ркон, раздай воду. Выступаем через четверть часа. Отдохнули и будет.

***

Подчиняясь командам стражи, игроки сформировали боевое построение и отряд продолжил путь. После новой выходки нежити и «знакомству с врагом в лицо», точнее в лице внезапно появившейся свиты Вел Гара, до игроков дошло — умереть в рейде будет проще простого. Валяющих дурака почти не осталось, а тех, кто внимательно высматривает опасность, изрядно прибавилось. Люди стали присматриваться к каждому кусту и обращать внимание на любой подозрительный звук.

«Таким темпом они утомятся куда раньше, чем мы доберемся до руин», — послал сообщение учителю Квирелл. На это Вел Гар лишь едва заметно кивнул, и углубился в изучение гримуара. Идея заняться поэзией и тем самым скоротать время, показалась ему не такой уж и бесполезной.

К вечеру, армия наконец-то подошла к древним руинам. Более-менее открытая местность позволяла развернуть правильный строй, а торчащие из земли остатки каменных строений, и замершая перед ними нежить, не казалась чем-то непреодолимым.

— Пришли. — захлопнул гримуар Вел Гар и убрал его под мантию.

— Учитель, может быть...

— Нет, действуем исключительно по приказу капитана, — прервал его Вел Гар и отвесил легкий кивок Кину.

Тот на это лишь ноздри раздул, но ничем более своего отношения не проявил, принявшись командовать:

— Перестроились! Стража в клин. Три шеренги по десять бойцов. Лучники с магами в центр. Четвертый десяток замкнуть периметр. Левый фланг Нахтовас, правый Ти’Ркон. Постройте бессмертных и прикройте нас в момент прорыва.

Отдав приказы, капитан Кин, удобнее перехватывая двуручный меч и встав в острие клина. Удивительно, но игроки проявили достаточно сознательности, чтобы за десять минут образовать какое-то подобие линейного строя. Впрочем, во многом этому способствовали наработки марша. Левый и правый фланги колонны стали первым рядом соответствующих флангов, а два внутренних ряда из лучников и магов образовали второй. Сумятицу внесли лишь сработавшиеся группы, не желающие разделятся в бою. Впрочем, лейтенанты стражи довольно быстро справились с этой неприятностью. Причем, сделали это самостоятельно.

— Я бы на их месте напал сразу, — заметил Вел Гар.

Ему с учеником и двумя неполными десятками зомби досталась роль резерва. Конечно, Кин предпочел бы пустить темных вперед, но обстоятельства диктовали именно такую логику. Защищающая руины нежить оказалась слишком сильна и многочисленна. Уничтожить ее имеющимися силами невозможно. Вот и приходилось довериться личу, постаравшись поскорее уничтожить захватившего руины гада.

К тому же, находясь сзади, Вел Гар мог не отвлекаться на бой и поднимать павших бойцов. Кин не мог точно сказать, насколько те окажутся полезны и эффективны, но он не сомневался в том, что таким образом удастся удерживать временный паритет. Хоть Кин не верил личу, но еще меньше он верил в способность игроков действовать слаженно и держать строй.

Перестроение было закончено. Лейтенанты замерли на флангах, а нежить, словно только и ждала этого момента, внезапно бросилась в атаку.

— Вперед, — взмахнул двуручником Кин, стоящий во главе клина, и шагнул навстречу врагу.

Хоть нежить и не демонстрировала каких-либо изысков тактики, но подобие строя у нее имелось. Первыми ударили скелеты животных. Не слишком сильные и опасные, но достаточно многочисленные, они атаковали в лоб.

— Беречь ману! — рявкнул Кин, одим ударом развалива на десятки костей сразу двух косуль и что-то клыкастое.

Командующие флангами лейтенанты тут же продублировали приказ, но их не послушали. Маги и лучники, словно соревнуясь в скорости, обрушили на нежить дождь стрел и заклинаний.

Вот огненный шар, способный испепелить зомби, а то и слабенькое умертвие, ударился о зайца-скелета четвертого уровня, испепелил его и пропал. Светящаяся от вложенной мощи стрела вонзилась в череп волка-скелета второго уровня и взорвалась, разорвав того на сотни костей. Яркий луч света ударил из рук священника, разом перечеркнул полдюжины скелетов, обратил их в серый прах и погас. Сам же священник покачнулся и отступил назад, принявшись шарить в поясной сумке.

Все это Кин успевал увидеть мимолетными урывками, крутится волчком перед строем щитов. Он уподобился волнорезу, принимающему на себя единую энергию волны и развивающему ее. Не всею, далеко не всю, но с тем, что оставалось, легко справлялась страж. Шаг за шагом, подобно прекрасно отлаженному механизму, строй, словно каток, давил врага и приближался к границы руин.

— Хорошо идут, — заметил Вел Гар, — посылая заклинание в спину лучнику, упавшему с пробитым горлом.

Стоило Кину перемолоть первую волну нежити и отбросить вторую, состоящую из скелетов и слабейших зомби, как в дело вступили лучники. В ходе боя страже пришлось перейти на черепаший шаг, давая возможность флангам нагнать центр. Как только фронт немного выровнялся, так и запели в воздухе стрелы.

— Щиты, — проорал капитан.

— Щиты, — продублировали приказ лейтенанты.

— Казалось бы, команда одна, но какое разное исполнение, — сказал Вел Гар, и принялся зачитывать заклинание массового поднятия.

Лучшие маги и лучники, оказавшиеся внутри клина стражи, почти не пострадали. Воины второй и третьей линии вскинули щиты, а прикрывающий тыл десяток, довольно грубо, но быстро и эффективно, заставил растерявшихся игроков сесть, а кое кого и просто положил ударом. В общем, пусть не идеально, но в целом вполне быстро, лучники с магами оказались укрыты щитами.

Совсем другое дело фланги. Тут приказ не дал ровным счетом ничего. Нет, разумеется, исключения были, но они мало на что повлияли.

— Словно бараны на бойне, — буркнул Кин.

Дымчатая сфера, успешно отразившая все направленные в него стрелы, опала. Он замер, держа меч отставленным в сторону и быстро осмотрелся по сторонам. Все оказалось не так плохо. Серая хмарь охватившая тела павших уже развивалась, открывая вид на неживое пополнение.

Вокруг поднятых Вел Гаром воинов заклубился и бессильно истаял колдовской туман, налетевший со стороны руин. «Обломись», — подумал Кин, впервые испытавший что-то вроде благодарности к древнему личу.

— Лучники и маги огонь. Воины в атаку! — крикнул Кин и бросился вперед.

Над головой просвистели стрелы, в паре метров пронеслась молния, ударившая в не успевшего прикрыться щитом умертвия. Следом пролетела сосулька. На этот раз ее приняли на щит, но магический снаряд оказался слишком накачан маной. Коренастого умертвия просто снесло. Впрочем, стрелы, огненные шары и прочее нанесли куда меньший урон, чем хотелось бы Кину. Грамотно прикрывшись щитами, враг отступил и укрылся за остатками стен и валунами.

«Строю хана», — подумал Кин, перепрыгивая через тело зомби и окутываясь дымчатой сферой. Образовавший ее меч отразил пару стрел и рассек притаившуюся среди тел белку-зомби, кинувшуюся в атаку.

— Учитель, нам стоит присоединиться? — спросил Квирелл, смотря на то, как рейд пересек границу руин.

— Пожалуй, — кивнул Вел Гар, и отправил сообщение Шаману.

Стоило рейду углубиться в руины и нарушить строй, как из всех щелей, а кое-где и прямо из-под земли, на воинов бросилась мелкая нежить. Впрочем, старшие собраться так же не заставили себя ждать.

— Щиты! — рявкнул Кин, а лейтенанты и некоторые стражники продублировали его команду.

Большинство игроков просто не успело и... растерялось. Если от лезущих из под камней белок-зомби, змей-скелетов и атакующих в лоб умертвий люди еще могли защититься, все же понятный и где-то даже привычный враг, то от падающих с неба «банзай-ежам», на менер гранат бросаемых нежитью — к этому рейд оказался не готов. Даже стража и та сплоховала.

Десятки взрывов и тысячи игл вывели из строя лишенных брони магов и слабозащищенных лучников. Досталось и остальным.

— Удивить, значит победить, — пробормотал Квирелл.

— Не всегда, ведь удивить можно и глупостью, но да, чашу весов качнуть позволяет, — сказал Вел Гар, точечным заклинанием поднима умертвие, еще недавно бывшее рыцарем семнадцатого уровня.

Кин успел отшвырнуть ногой подкатившегося к нему ежа. Тот отлетел к умертвию с ростовым щитом и был тут же подобран когтистой лапой.

«Зараза», — выругался Кин. На этот раз он разрубил колючую гранату в воздухе. Отвлекшись на это, он упустил момент и еще одна взорвалась за его спиной. По доспеху ударили «осколки», один из которых воткнулся в шею, точно между стыком шлема и наплечника.

— Маги, не спать! Бафы, лечение, проклятья, использовать все! — прокричал Кин, выдергивая иглу и бросаясь на врага.

Умертвий, явно когда-то бывший воином со специализацией страж, грамотно принял серию ударов на меч и применил какой-то навык, доставшийся от оригинала. Кина отбросило ударной волной, повалило на землю, но умертвий открылся и этим воспользовался Ти’Ркон. Метнувшись вперед он пробил голову нежити выброшенным в длинном выпаде клинком.

— Молодец! — крикнул Кин, вскакивая и отражая атаку метнувшегося к горлу копья.

Отбив наконечник, он шагнул вперед, перерубил древко, уклонился от тесака и, одним размашистым ударом, сдобренным соответствующими скилами, срезал голову копейщику и разрубил череп зомби.

— Лич! — крикнул Ти’Ркон, разделавшись с умертвием.

Кин развернулся и увидел, как с посоха живого мертвеца срывается черная игла. Ти’Ркон допустил непростительную ошибку. Он закрылся щитом, но тот оказался бессилен против столь мощной атаки. Вспыхнули и тут же погасли защитные руны. Ти’Ркон пошатнулся и упал навзничь. От удар о землю его голова повернулась набок и Кин увидел на скуле Ти’Ркона маленькую, даже аккуратную черную точку размером с ноготь большого пальца. Крови не было. Игла Смерти сработала чисто.

— Тварь! — рявкнул Кин, бросаясь к личу.

На миг его окутало золотистое сияние, прибавилось сил и прошла усталость. Баф наложенный кем-то из магов пришелся кстати. Кин схватился сразу с тремя умертвиями, сохранившими кое-какие навыки из прошлой жизни. Разницу в уровнях они нивелировали слаженностью, и хоть бой не занял десяти секунд, выложился Кин по-полной. Еще неизвестно, чем бы все закончилось, не приди на помощь капитан Квирелл. Именно его магическая атака сломала ритм боя и позволила Кину достать одного из противников.

— Какой прекрасный экземпляр, — улыбнулся Вел Гар, поднимая Ти’Ркона. — Жаль, что приходиться проделывать все на ходу.

— Лучше бы ты лича атаковал, — прохрипел Кин, переводя дыхание.

— Это не Козл, — отмахнулся Вел Гар.

— Что?! — замер Кин, не донеся до рта пузырек с фиолетовым зельем полного восстановления.

— Это гиеномордый гнолл, а Козл ящерободобный кобольд, — пояснил Вел Гар, не отвлекаясь от точечных заклинаний поднятия нежити.

Приведенное темными подкрепление, отбросило нежить на этом участке и тут образовалось что-то вроде «Глаза бури». Такого себе островка спокойствия посреди хаоса боя.

— И где искать твоего Козла? — спросил Кин, отшвырнув пустой флакон.

— Колаз, — поправил Вел Гар и замер, прикрыв глаза, словно прислушиваясь к миру.

Квирелл, лихо швыряющийся заклинаниями в лича, наконец сумел достать своего противника «Стрелой Праха» и вынудил отступить.

— Он справа, — открыл глаза Вел Гар. — Нам надо поспешить, Козл не отличается особой храбростью. Как только он почувствует опасность, сразу же отступит в подземелье.

— Да нас тут режут, — буркнул Кин, который не терял даром времени и успел оценить обстановку.

— Он этого не знает, потому и не проигнорирует отряд, пробивающихся к единственному спуску в подземелье.

Прорыв дорого обошелся остаткам стражи. Лишь дюжина воинов добралась до площадки рядом с черным провалом, ведущим под землю. Да и эти бы не дошли, но павшие, поднятые Вел Гаром, послужили тараном. Тем не менее, даже с такой помощью Кин и стражники представляли собой жалкое зрелище. Помятые и не раз пробитые доспехи. Разорванные кольчуги, зазубренные мечи, синяки, ссадины, кровоподтеки, раны и простые царапины по всему телу. В общем, наглядная иллюстрация фразы «краше в гроб кладут».

Тем не менее, они смогли. Пробились и теперь готовились поставить точку в затянувшемся бою.

— А вот и он, — сообщил Вел Гар. В отличие от воинов и даже Квирелла, он выглядел почти идеально, разве что мания немного запылилась, да на плече имелась пара едва заметных прорех.

— Ты, — зашипела мумифицированная ящерица, окруженная десятком свеженьких умертвий и кучей потрепанной, но все еще боеспособной нежити.

— Прекрасно сражался, но слишком долго добирался до входа, — улыбнулся Вел Гар, вскидывая посох.

— Спасибо, повелитель, — поклонился лич.

— Что?! — резко обернулся Кин.

— Сюрприз, — усмехнулся Квирелл.

С посоха Вел Гара сорвалось заклинание и Кин ощутил, как его выбивает из тела. Лишь через секунду он понял, что никуда его не выбило. Он просто потерял контроль над телом и вместе с этим лишился всех чувств, кроме зрения. Впрочем, оно тоже стало затуманиваться.

Но слишком медленно, а может это предатели действовала быстро, в любом случае, Кин успел увидеть, как последние из его воинов падаю, сраженные магией смерти и оружием нежити.

— Ваш план сработал, учитель, — улыбнулся Квирелл.

— А ты сомневался в повелителе? — холодно спросил подошедший Шаман.

— Н-нет, — Квирелл тут же понял, какую сморозил глупость, но не знал, как исправить ошибку. — Учитель, я хотел вас оскорбить, я не имел в виду ничего такого, я готов понести самое суровое наказан...

— Это была шутка, — вздохнул Вел Гар, — пора бы тебе уже понять, что образ нежити из молвы и реальный — не одно и то же. Против нас работает пропаганда светлых. Не более того.

— Да, учитель, — поклонился Квирелл.

Махнул рукой, Вел Гар дал знак нежити собирать тела. Шаман же, вот чудо-то, ободряюще похлопал Квирелл по плечу и посоветовал не переживать. Это оказалось настолько неожиданно, что тот и впрямь прекратил заниматься глупостями. Огляделся, увидел таскающих тела зомби, личеи, накладывающих стазис на раненых живых, и, испытав укол совести, Квирелл присоединился к общему делу. Вел Гар указал ему на подлежащую восстановлению нежит. Квирелл понимающе кивнул и взялся за работу.

«Вначале восстановить опытных воинов и воскресить павших, а там до создания новых руки дойдут», — повторял он себя, раз за разом накладывая чары на порубленные, искалеченные, а порой и вовсе собранные из кусков тела нежити. Магия Смерти вполне справлялась с восстановлением даже таких повреждений, главное не упустить время и не жалеть маны. Ну и основные запчасти в виде головы и сердца нужны, без этого никуда.

Глава 9

Некромант на поле вышел:

«Трупы? Будем поднимать!

Ну-ка, стой! Куда, дружище?

Снова симулянт видать...»

Покончив с первоочередными задачами и мысленно смахнув трудовой пот, Вел Гар оглядел результат напряженных трудов. В принципе, если брать в общем, результатом победы над рейдом стало качественно изменение армии. Не то, чтобы прямо рывок, но, с учетом возросшей численности, нежить усилилась процентов на двадцать.

«Хорошо, но можно лучше», — подумал Вел Гар, осматривая пленников.

— Квирелл, займись мясом, а с этим я поработаю лично. На алтарь его, — Вел Гар указал на Зай Кина.

— Да, учитель, — поклонился Квирелл.

Умертвия подхватили пленников и потащил их в другой конец лабиринта. Квирелл вздохнул, ему очень хотелось посмотреть на работу мастера, но приказ есть приказ, да и рано ему работать с такими матерыми воинами как капитан.

Как только Зай Кина разместили на алтаре и сняли заклятие, он тут же очнулся и огляделся. Оценив местоположение и молчаливое окружение, у него появились плохие предчувствия. Воображение и здравый смысл принялись соревноваться, рисуя картины нерадостного будущего.

— Итак, — потер ладони Вел Гар, — подопытный пробудился. И это хорошо, — добавил он со значением.

— Ты это... что со мной делать собрался?! — Подал голос «подопытный», обратившись к личу.

— Сейчас узнаешь. Итак, дорогие ученики, — обратился Вел Гар к стоящим рядом личам, недавно бывшим шаманами гнолов, кобольдов и гоблинов, — сегодня я покажу вам как сделать данж поистине опасным местом. Вот этот прекрасный экземпляр, — он указал на капитана, — станет рыцарем смерти. Ритуал, конечно, не из легких, но вы только представьте, как обрадуются пришедшие за вами игроки, когда вместо лича встретят воина. Ведь они будут готовы противостоять магии, а не зачарованной стали.

Троица Личей переглянулась, полыхнула огнем немертвых глаз и дружно поклонилась Вел Гару.

— Игроки? С каких это пор, неписи употребляют это слово?! — Воскликнул Кин.

— О! Я смотрю мы с вами таки коллеги, уважаемый, — улыбнулся Вел Гар, проверяя пальцем острие ритуального ножа.

— Так значит ты второй ГМ-щик на этой территории? — Прищурился Кин.

— А ты, видимо, первый, — кивнул Вел Гар, разрезая рубаху на груди капитана.

— Э-э-э! Коллега, вы что задумали?!

— Ничего личного, коллега, работа такая, — вздохнул Вел Гар, принявшись вырезать на груди капитана руны.

— А-а-а! — задергался Кин. На его теле вздулись вены и жилы, но веревки держали крепко.

— Как вы помните, мой юный ученик Квирелл недавно допустил оплошность, принебрег элементарным, — наставительно сказал Вел Гар личам, и зацепил пальцем натянутую веревку.

— Убью! — пообещал капитан.

— Нет ничего более простого и надежного, чем старый-добрый канат, — не обратил внимание на угрозу Вел Гар и отпустил веревку. Та, словно струна, с басовитым гулом выпрямилась. — Продолжим, — улыбнулся Вел Гар. — Как видите, объект находится в прекрасной физической форме, — он указал на засветившиеся кровавые руны.

По мере работы Вел Гара, чувствительность Кина падала и вскоре сошла на нет. Но это никоим образом не мешало ему смотреть на нежить с лютой ненавистью. Впрочем, злился он больше на себя.

— Зря я тебе поверил. Ведь знал же, вашу мертвую прогнившую натуру!

— Так, это нашему будущему Рыцарю Смерти не пригодиться, — Вел Гар не обратил внимание на слова капитан, продолжая спокойно вынимать внутренние органы жертвы. — Все что нам понадобиться — это сердце. Подай накопитель, — приказал он Шаману.

— Вот, повелитель, — протянул тот чёрный камень, похожий на плохо ограненный алмаз размером с фалангу большого пальца. Собственно говоря, накопитель некроэнергии из него и изготовили.

— Только попадись мне, труп ходячий, легкой смерти и покой ты у меня не обретешь! — продолжал грозится Кин.

— Повелитель, — поклонился лич, еще недавно бывший гоблином, — может быть стоит использовать кляп?

— Это по желанию, — пожал плечами Вел Гар, — тут ведь кому как нравится работать, — подмигнул он капитану.

Разрезав сердце Зай Кина, он быстро поместил в него накопитель и тут же залечил рану магией.

— Вот и все, работа с телом закончена, — объявил Вел Гар ученикам. — Теперь самое сложное и ответственное — разум. Высокоуровневая нежить, особенно такая буйная, как наш образец, всегда норовит убить своего благодетеля.

С этими словами Вел Гар принялся вырезать на лбу капитана руны. Точнее, попытался это сделать. Зай Кин сумел укусить своего мучителя. Вел Гар несколько расслабился и поплатился откушенным пальцем.

— Повелитель! — воскликнули личи разом.

— Издержки работы, — вздохнул Вел Гар. — Коллега, будьте любезны, выплюньте мой палец.

— Фен фебе, — ответил капитан.

— Ну вы же не собираетесь его съесть?

Могучие челюсти капитана зашевелились. Раздался хруст.

— ТЬфу, забирай, — усмехнулся Зай Кин, выплюнув изжеванный палец.

— И стоило оно того, — вздохнул Вел Гар, наложив на себя исцеляющее заклинание и демонстрируя жертве совершенно целую кисть. — Итак, продолжим, — вернулся он к делу.

— А кляп я все же буду использовать, — шепнул один лич другом. Тот согласно кивнул.

— Тихо, — одернул младших Шаман.

Между тем, Вел Гар вырезал на голове капитана необходимые руны, отступил на шаг назад, осмотрел их, после чего удовлетворенно кивнул и взмахом руки подозвал личей.

— Приступим к накладыванию чар. Надеюсь все помнят слова заклятия?

Личи заверили повелителя в отменной памяти. Вел Гар кивнул и распределил их вокруг алтаря. Сам он встал рядом с головой капитана, напротив поставил Шамана и вскинул посох.Под сводами ритуального зала заметалось эхо четырех голосов, нараспев читающих гортанно-рычащие слова заклинания.

Когда оно было закончено и хмарь преображения развеялась, на алтаре стоял Рыцарь Смерти. Тело нежити защищали черные шипованные латы. Из глазниц глухого шлема сочилась темная дымка, едва приметной пеленой окутывающая голову. Из-за плеча выглядывала рукоять двуручного меча. Не будь оружие магическим, вряд ли бы подобно расположение имело смысл. Уж точно оно не способствовало быстрому выхватыванию оружия во время боя. Спрыгнув на пол, Рыцарь Смерти осмотрел себя.

— Опять... — раздался еле слышный бас из под шлема.

— Итак... — начал Вел Гар повернувшись к личам, но его прервали. Вернее, прервал взмах черного клинка, отделившего голову.

— Я же сказал, что ты поплатишься. — прорычал Рыцарь Смерти.

— Замри, — приказал Вел Гар, восставая в виде духа. — Итак. — вернулся он к уроку. — еще один важный момент. Когда вы поднимаете высокоуровневую нежить из особо буйных объектов, заранее подготовьтесь и всегда, всегда накладывайте на себя заклятие удержания духа. В идеале, сделать соответствующий амулет и поместить в тело. Можно банально проглотить. Разумеется, нельзя пренебрегать и обычной техникой безопасности. В чем была моя ошибка? — Вел Гар указал на лича, недавно бывшего шаманом гоблинов.

— Вы были близко к нежити, повелитель и не отдали ей приказ.

— Именно. Закончив ритуал, сразу же отдавайте команду и держитесь подальше от алтаря. Высокоуровневая нежить, особенно из волевых личностей, способна проявлять своеволие. Разумеется, долго сопротивляться она не сможет, но атаковать вашу свиту или вас самих — попытается наверняка. Чтобы этого не случилось, необходимо сразу же дать правильные установки. Например, Рыцарь Смерти, слушай приказ. Меня и служащих мне не атаковать. Моему имуществу не вредить. От угроз защищать.

— Хрен тебе. — выдавил Рыцарь Смерти, по доспехам которого волнами пробегали разряды магии.

— Как видите, при наличии у жертвы сильной воли, даже руны подчинения не позволяют обеспечить мгновенный контроль. А обычное заклинание может и вовсе развеяться. Поэтому не пренебрегайте полноценным обрядом подчинения на алтаре.

Личи дружно закивали, после чего синхронно поклонились. В это же время Рыцарь Смерти упал на колено, и по его телу пробежала особо насыщенная волна магического разряда.

— Можешь не сопротивляться, Кин, эту печать тебе не сломить. Источник ее силы — ты сам. Фактически, ты борешься сам с собой.

— Ррр...

— А, чуть не забыл. Мой главный приказ — защищай меня.

— Будет исполнено, владыка.

— Вот и славно. Шаман, восстанови мое тело, — приказал Вел Гар старшему личу.

— Да, господин, — поклонился тот.

Личи положили тело Вел Гара на алтарь, приставили отрубленную голову и слаженно оттарабанили слова заклятия.

— Ну вот, коллега, вы теперь в моей команде, — улыбнулся воскрешенный, разминая шею. — Молодцы, — кивнул он личам.

— Ррр... — ответил Зай Кин.

— Очень информативно, — хмыкнул Вел Гар.

— Ненавижу, нежить...

— С чего бы?

Спросил сидящий на алтаре Вел Гар, и с любопытством посмотрел на Кина. Тот лишь вздохнул и рассказал о том, как играл за некроса.

— ....докачался до пятнадцатого, загнали на респ и устроили конвейер. И ведь такая же нежить сделала. Пришлось удалять профиль, а теперь еще букет воспоминаний от бота и твои ритуалы, — закончил Кин.

— Сочувствую.

— Пф, ты сам недавно респы зачищал.

— Но конвейер не устраивал, и вообще, я тебя генералом сделать обещал? Обещал и сделал. Гордись, ты теперь командуешь армией нежити. Дисциплина, послушание, все дела.

— Гар.

— М?

— Я тебя ненавижу.

— Спасибо, коллега. Я вас тоже очень люблю, особенно когда вы в моей армии.

Аруелла


Тьма развеялась и Аруелла оказалась на каменном диски возрождения в славном, хоть и молодом, городе Бун. Рядом с ней стояла вся ее пати: Ла-Ааларин, Яс, Гарборд, Валька.

— Отлично в рейд сходили, — хмыкнул Гарборд.

—Да...- начал Ла, но Аруелле его одернула:

— Не матерись, — сказала она.

— И что теперь? — спросила Яс.

— Предлагаю выйти из игры, — пожала плечами Аруелла.

— А рейд? — спросила Валька.

— Если зелий скорости купим и выносливости...

— Нет, Ла, хватит на сегодня. Даже если догоним, в лучшем случае успеем к концу драки.

— Если успеем, — хмыкнул Гарборд.

— Давайте хоть в таверну зайдем, — предложила Яс.

— На полчаса, не больше, — поставила условие Ареулла. — Я еще хочу уборку сделать и ужин приготовить, — на последних словах она многозначительно посмотрела на Ла, но тот, как всегда, ничего не заметил, а если бы и заметил, так вряд ли бы понял. Яс с Валькой сочувственно вздохнули.

— Что? — спросил Гарборд, не поняв и, по-видимому, приняв вздох на свой счет.

— Нормально все, — махнула рукой Аруелла, и первой пошла к краю площадки респауна, вот только спрыгнуть на землю она не успела.

Над городом раздался колокольный звон, а следом и ворота распахнулись. В них, по трое в ряд, въехал конный отряд. Вел его рыцарь в полном доспехе и похожем на ведро шлеме.

— Паладин, — удивленно сказал Ла.

— Нет, у тех глаза светятся, — мотнул головой Гарборд.

Рядом с рыцарем, на белой кобылке, ехал пузатенький человек в серой рясе с массивными четками в руках. Он неспешно перебирал их, взирая на всех кротким, каким-то сочувствующим взглядом.

— Господин, — сбежал с надвратной башни сержант городской стражи. — Ваше святейшество, — поклонился он священнику.

— Где капитан? — поднял забрало рыцарь.

— Повел четыре десятка стражи и вольнонаемных из бессмертных на бой с нежитью, — доложил сержант.

— Без нас! — взревел рыцарь, и лицо его исказилось то ли ненавистью, то ли презрением. Все же до него было далековато, чтобы сказать однозначно.

— Тише, друг мой, тише, — грустно улыбнулся священник. — Все в воле богов, — бросил он взгляд на небо и его пальцы передвинули несколько костяшек на золоченой нитке.

«Видимо это не простые четки», — подумала Аруелла, решив найти немного времени и почитать о религии в «Виртуале».

— На высших надейся, а меч под рукой держи, — громко и отчетливо «буркнул» рыцарь, но голову все же склонил. — Как давно они выступили? — обратился он к сержанту.

— Утром, господин, — ответил тот.

— Отряд пеший, — как бы невзначай заметил священник.

— Да еще и с этими, — сказал рыцарь, бросив взгляд на игроков в круге возрождения.

Аруелле показалось, что он посмотрел прямо на нее. Заглянул в глаза и... ей не понравилось. Возникло ощущение, что ее раздели, поставили на помост и теперь рассматривают, словно товар или диковинную зверушку.

— Если поспешим, успеем догнать, — посмотрел на священника рыцарь.

— С благословением богов и напоив коней, — кивнул тот.

— Сержант, распорядись, — приказал, рыцарь.

Тот бухнул кулаком в грудь и принялся раздавать приказы. Священник ловко спрыгнул на землю, повесил четки на шею и отправился в таверну, а рыцарю пришлось задержался. Пока он шлем снял, пока с парой воинов переговорил, пока приказы раздал, прошло не меньше минуты.

Этого времени хватило Ла на осознание увиденного с услышанным, после чего он выдал улыбнулся и выдал план.

— Мы ведь можем лошадей нанять и с ними...

— Без меня, — оборвала его Аруелла.

— И без нас, — сказали Яс с Валькой.

— Дорого, и без того потратились, — буркнул Гарб.

— Да вы что, это же первый рейд в новый данж, это же...

— Зараза! — раздался выкрик за спиной и вся компания обернулась.

— Тварь! — появился еще один возродившийся игрок, потирающий грудь.

Поток игроков начал расти. «Вот тебе и ответ», — подумала Аруелла, наконец-то спрыгнув с круга возрождения.

— Опоздали, — тяжело вздохнул Ла. Плечи его опустились, голова склонилась, а взгляд потух.

«Душераздирающее зрелище», — подумала Аруелла, но говорить ничего не стала. Просто не хотелось. Вот в выходные встретиться с Ла и тогда... «Поговорим начистоту, хватит тянуть», — твердо пообещала она самой себе.

— Ничего, в следующий раз сходим, — утешил приятеля Гарб, хлопнув его по плечу.

— Угу, — буркнул Ла, спрыгивая на камни мостовой.

— Пойдем, горе запьем, — указала Яс на таверну.

— И ушки погреем, — улыбнулась Валька, собирая волосы в пучок и ловко перевязывая их красной лентой из змеиной кожи.

Увы, но послушать мобов не удалось. Приведенный рыцарем отряд занял все свободные места в таверне. Вероятно, либо он, либо священник рассудили — выносливость пригодиться не только лошадям, но и воинам. Пришлось Аруелле с компанией идти в другой кабак. Впрочем, она не собиралась задерживаться в игре, так что ее это не расстроило. Еще и разговор за кружкой что-то не пошел. То ли дело в Ла, все время стонущего об упущенной возможность и намекающего на то, что еще не поздно. То ли причина в Гарборде, который, как истинный гном бурчал о расходах. А уж когда Валька опять о расставании с бойфрендом заговорила...

— Хватит тоску тосковать, — решительно хлопнула по столу Аруелла. — Пойдем в гостиницу и на выход, — распорядилась она, решительно встала и оглядела унылую пати.

Возражать никто не стал. Дружно поднялись и потопали за ней. Только вышли из полуподвального кабачка, как пришлось прижаться к стене. Именно в этот момент отряд рыцаря покидал город.

Кони, взбодренные отдыхом и благословением, цокали копытами не хуже печатающей шаг гвардии, на параде в честь очередной годовщины победы Союза над Империей. Сидящие в высоких седлах воины, с ног до головы закованные в блестящие доспехи, с притороченными к седлам щитами, украшенными гербом барона Дар Тавелл, держащие в руке копья, острия которых играли бликами на солнце, производили неизгладимое впечатление.

Аруелла на миг подумала — каково это, оказаться против таких противников? Представила их пати, стоящую против накатывающейся конной лавы, зябко передернула плечами, стараясь поскорее отогнать видение, и тут из толпы зевак раздалось:

— Вот это силища.

— Красиво идут.

— Толку-то с этого, — ответил уверенный голос.

Аруелла приподнялась на цыпочки и увидела компанию игроков. Судя по одежде и оружию, у них у всех был минимум пятнадцатый уровень.

— Тридцатый уровень только у рыцаря и святоши, а доспехи и оружие обычного качества. Бутафория, — скривился парень в коричневом плаще, с откинутым на плечи капюшоном.

— Думаешь, порвут? — спросил зеленокожий воин.

— Нас же порвали, и этих сделают, — уверенно ответил ловкач, поправив парные клинки на поясе.

— Был бы капитан умнее, дождался бы этих, а... что уж теперь, — махнул рукой крепыш, скорее всего гном полукровка, но с магическим жезлом «под булаву» в руках.

— Пошли отсюда, — мотнул головой ловкач.

Переведя взгляд на колонну, Аруелла заметила, как в хвост колонны пристраиваются игроки. Ла тоскливо вздохнул, провожая их взглядом.

— В гостиницу, — скомандовала Аруелла.

Гарб кивнул, Валька с Яс принялись обсуждать воинов барона, но почти сразу свернули на коней, обе занимались на ипподроме и кое-что в лошадках понимал. Лишь Ла выразительно сопел, но все сделали вид, будто ничего не слышат и не замечают. Добравшись до гостиницы, компания разбрелась по номерам. Аруелла улеглась в кровать, закрыли глаза и дали команду на выход их игры.

Строн Холд и Мартин Юс


Общение коллег прервал ящеромордый лич. Он поклонился Вел Гару и сообщил о врагах. Тот на это лишь хмыкнул и свиток карты развернул. Секунд десять он ее изучал, после чего потер ладони и пробубнил что-то о «пополнении», которое само, добровольно и чуть ли не с песней.

— Кин! — Вел Гар обратился к рыцарю смерти, — К нам тут солдатики скачут. От пятнадцатого по тридцатый уровень. Ты часом не в курсе, откуда взялись, кто такие?

— Конечно в курсе.

— И?

— Я ж не идиот. Черкнул письмецо барону о нежити в этих краях. Это не новички из рейда, это подготовленные и сработавшиеся воины.

— Жаль-жаль. Очень жаль. — Добродушно улыбнулся Вел Гар.

— Хана тебе, коллега.

— Ну почему же только мне? Как минимум нам обоим. Ты не забыл, кто ты нынче есть?

— Не-на-ви-жу.

— Какой-то ты нервный.

— Все из-за тебя.

— Ну... из-за меня, так из-за меня. Кстати, мой приказ не забыл?

— Какой?

— Охранять имущество и меня.

— Сомневаюсь, что они покусятся на развалины.

— А на мой посох?

— Ррр...

— Иди, сражайся, друг мой. Сражайся и умри во славу мою! — рассмеялся Вел Гар.

Приказ — есть приказ. Что Кина бесило больше всего, так это то, что нежить не может не повиноваться своему хозяину. По факту, сейчас он перешел из вольного командира стражи в мертвого раба лича. Поднявшись на поверхность, Кин стал ждать людей. Однако, в процессе ожидания, у него появились идеи о том, как саботировать приказ. Пусть он не может навредить своему господину прямо, но вот косвенно — вполне.

— Говоришь умереть за тебя? Хех... это можно.

Стоило коннице появиться из-за деревьев и начать разворачиваться из походного строя в боевой, как Кин бездумно бросился вперед. Остальные мобы последовали за ним. Приказ был сражаться и умереть, потому, выставив вперед меч, Кин налетел на коня, напрочь проигнорировав копье всадника. Буквально насадившись на него грудью, он пробил шею коня клинком, и оказался сбит с ног умирающей тушей животного. Вылетевший из седла всадник быстро оклемался, выхватил стилет и добил Кина, который даже не пытающегося выбраться из-под придавившей его туши.

Однако — это был не конец. Нежити оказалось слишком много. Конница проста увязла в ее масса. Воины рубились отчаянно и умело, но их оттеснили. Зомби и скелеты, назначенные санитарами, оттащили тело Кина в тыл. Там его подхватили волки. И вскоре он оказался на алтаре. Короткий речитатив заклинаний и тьма, окутавшая смеющегося Кина, развеивается.

— Не понял?! — подскочил он и осмотрелся. — Опять ты?!

— С возвращением, — улыбнулся Вел Гар и приветливо помахал посохом.

Кину показалось, что череп в навершии посоха гаденько хихикнул и заговорчески подмигнул неудачливому самоубийцы.

— Коллега, кажется я неверно истолковал вам свой приказ. Сформулирую точнее, иди, сражайся и не умирай как можно дольше.

— Да я тебя... — но скрипт не дал поднять руку на некроманта, а ноги и вовсе обожгло. Тело более чем явно демонстрировали желание бежать исполнять приказ.

— Вперед, мой рыцарь смерти! Во имя меня! — усмехнулся Вел Гар, становясь похожим на навершие собственного посоха.

— Ррр, — оскалился Кин, но, увы, из-под шлема не видно.

Вел Гар махнул рукой и отвернулся, занявшись порубленным и оплаченным умертвием. Делать нечего, пришлось Кину проглотить пилюлю игнора и поспешить в бой.

Кин чуть ли не вприпрыжку пронесся по длинной лестнице и оказался на поверхности. Центр войска нежити отступал к руинам, но фланги вполне держались. «Их же сейчас окружат», — понял Кин, смотря на яростно рубящихся людей. Перехватив клинок двумя руками и вскинув его над головой, он бросился в битву.

Его атака оказалась страшной. Ярость боя эволюционировала в ярость Рыцаря Смерти, заметно приумножив урон и усилив защиту. За считанные секунд Кин разбросал десяток не самых слабых воинов, и вынудил живых податься назад.

«Так-то лучше, хоть не окажетесь в окружении», — подумал он, продолжая наступать на живых.

Взмах проклятым мечом, и черное лезвие перерубает клинок, которым солдат блокировали атака, следом меч рассекает наплечник и самого дружинника барона. Удар кулаком по шлему проламывает череп еще одному. Широкий горизонтальный удар с оттягом задевает сразу троих. Но лишь один убит, остальные ранены и отступают, спешно шаря в поясных сумках. Кин бросился вперед, выставил меч, пробил голову одного раненого, оторвался от строя нежити и получил удар чем-то тяжелым по шлему. Покачнулся, хотел активировать навык, но в глазницу ударило копье, он выронил меч, рухнул на колени и был мгновенно добит десятком ударов.

— Мазохист и саботажник, — вздохнул Вел Гар, отвлекаясь от карты на то, чтобы исцелить очередного умертвия, собранного из частей трех других. — Будем вытаскивать, — сказал он, и принялся раздавать команды.

Кин вновь поднялся с алтаря, но в этот раз он не стал крутить головой. Ему и знакомого потолка хватило, чтобы понять все.

— Уже лучше. — кивнул Вел Гар. — Намного лучше, но я не понял — ты воин или мазохист? И почему не командуешь войсками? А ну взял войска под свой контроль, вернулся в бой и, не покидая рядов солдат, отбросил врага от моих руин! Это частная собственность. Выполнять.

— Будет исполнено, — буркнул Кин, не видя смысла тратить силы на сопротивление рвущимся наружу словам.

— Мне теперь даже интересно, что ты придумаешь на этот раз, — усмехнулся Вел Гар.

— Пошел ты.

— Куда мне идти, я и так в склепе.

— В церковь!

— Не, там меня замучают кострами и прочими глупостями. Хотя, если церковь заменить на монастырь... Да, в женский монастырь я бы заглянул. Там дамочки изголодавшиеся, даже и не посмотрят, что я лич.

— Тфу!

— Хех, вот что правильная мотивация делает, — явно довольный голос Вел Гара донесся до несущегося по лестнице Кина.

Вновь оказавшись на поверхность, он открыл интерфейс, нашел нужную вкладку и принял управление мобами. Собрав все резервы, Кин просто и незатейливо попер вперед, подобно катку он перемалывая живых, надеясь на то, что воинам барона хватит ума обойдут его и ударить во фланг или тыл. Увы, надежда не оправдалась. Неписи предпочитали биться грудь на грудь и бесстрашно лезли под черный меч. Гибли они быстро и бесславно, но не совсем бесполезно. Кин получал раны, терял хит-пойнты, лишался элементов брони и, в какой-то момент, удар очередного воина пришелся на прорубленный участок доспеха. Клинок прошел сквозь тело и перерубил позвоночник. Система засчитала это критическим ударом и отправила Кина во тьму.

Разумеется, долго отдыхать не пришлось. Нежить подхватила павшего собрата и командира, оперативно передала волкам и, так как повреждения не требовали серьезного вмешательства, Вел Гар восстановил павшего банальным исцелением тьмы.

Увидев знакомый потолок Кин вздохнул, снял извазюканный плащ и неспешно отряхнул его. Лишь после этого он посмотрел на усмехающегося Вел Гара.

— Не получилось, да? — спросил тот сочувственно.

— Боты тупые, даже обойти не могут. Бесит.

— Ну-ну, не злись. Это не они такие, это у них программа такая. Твоя стража, к слову, действовала не в пример эффективнее. Видно, что ты их тренировал.

— Спасибо. Я пошел?

— Чтобы я тебя опять поднимал? Подожди, сейчас приказ правильно поставлю и иди. — Вел Гар задумался, а Кин голову к потолку обратил и тихо выматерился.

— Дай мне уже спокойно умереть, лич ты недоделанный.

— Не дам, у меня полководцев нет, да и рыцарь смерти ты единственный. Ученик уровнем не вышел, не говоря уже об остальных личах.

— Ыыыы! — воздел руки к небу Кин.

— Симуляция сумасшествия не поможет. Так. Вот тебе мой приказ, — Вел Гар широко улыбнулся. — Иди и победи!

— Слушай, ну это вообще нечестно!

— Зато практично. Теперь иди и без победы не возвращайся.

На этот раз Кин взялся за командование всерьез. Шутка ли, но его прошлая атака дала плоды. Живые отступили в центр поля. Фактически, сейчас бой шел там же, где начался.

Задержав спешащие в бой подкрепления из восстановленной и новоподнятой нежити, Кин принялся формировать три отряда, внимательно наблюдая за действиями противника. Очень быстро он понял, что живые держатся в основном за счет священника и могучего рыцаря в шлеме типа «ведро».

И если сразиться с первым ему было даже интересно, то вот убивать последнего он не хотел. «Хм, а ведь можно поступить и интересней», — усмехнулся Кин и повел в бой сформированные отряды. Он даже волков из транспортных команд задействовал. Все же, у него имелся приказ Вел Гара.

Левый фланг подкрепления состоял из мелкой, но мобильной живности. Усиленные волками-скелетами, они должны были ударить первым, обойдя сражающихся в поле. Следующим бил центр, состоящий из самой крепкой нежить во главе с самим Кином. Правый фланг состоял из массовки, представленной слабыми зомби, скелетами и умертвиями, изрядно потерявшими после множественных воскрешений. В идеале, эта толпа должна не просто обойти и дурить во фланг, но и послужить барьером, который отгородит прорвавшегося Кина. Вместе с атакой левого фланга шанс успешного окружения достигал почти ста процентов.

Живые просто не смогут помешать, особенно без могучего рыцаря и поддержки священника.

План сработал даже лучше, чем ожидал Кин. Стоило ему ударить центральным отрядом, как враг ввел в бой всех. Вероятно, боты решили, что он будет действовать как в прошлый раз, но, увы и ах, на этот раз все оказалось иначе.

Теперь Кин не просто бездумно рубил солдат, нет, он прорубался сквозь них. Использовал навыки и умения рыцаря смерти. Наносил особо мощный удар, убивал и тут же отступал. Его место занимали умертвия. Так, шаг за шагом, избегая ответных атак, Кин разрезал строй живых, а затем на них обрушились фланги подкреплений, и начался хаос.

Ряды неприятеля смешались. «Пора», — решил Кин и бросился вперед. Широкий удар, и сразу пятеро воинов падают сраженные черным мечом. Рывок, и еще пара солдат отлетают, не выдержав столкновение с доспехом. Клинок чертит замысловатую восьмерку, отбивает меч и сносит голову. Выпад, острие пробивает голову, а рука убитого роняет меч. Прыжок и Кин оказался перед рыцарем в ведроподобном шлеме.

Оба воина замерли напротив друг друга. Для Кина разом пропали все звуки боя. Он больше не слышал лязга клинков, спиения нежити и криков живых, даже вонь зомби и запах крови исчез. Вместе с боковым зрением. Только меч и руки рыцаря.

— Нежить... — заговорил ведроголовый.

«Дурак, нельзя болтать с врагом», — подумал Кин и атаковал. Рыцарь успел отбить стремительный выпад, но не сумел увернуться от шипастого наплечника. Кин сбил его с ног и тут же нанес удар. Высоко вскинув меч, он активировал навык разрушительного удара, клинок окутался серой дымкой, мелькнул, оставляя за собой черный след, хлопок ударил по ушам, а выставленный в блоке клинок рыцаря лишь жалобно звякнул. Сперва от столкновения с собратом, а потом о помятую кирасу. Впрочем, все это не имело значение. Черное лезвие, почти не потерявшее в скорости, ударило по ведроподобному шлему, легко развали и его, и голову.

Кто-то заорал, но Кин лишь активировал круговой удар и отмахнулся. Он даже не стал смотреть, скольких убил. Новый рывок, последняя преграда в виде оруженосца отлетает в сторону. Вот и все. Строй живых рассечен, а он добрался до цели.

— Эй, священник! Ты посягнул на земли лорда смерти Вел Гара! — Прокричал Кин, привлекая внимание толстячка в сутане.

Вел Гар прав, роль — есть роль и с этим ничего не поделаешь. Быстро оглянувшись и убедившись, что им никто не помешает, Кин направил острие на священника и сделал пару шагов. Тот отступил, заозирался, и сделал то, чего хотел Киин. Священник заговорил, правда, он сумел удивить Кина.

— Рыцарь смерти? — удивился толстячок. — Погоди, ты ведь... командир стражи Зай Кин! Боже, что с вами сделало это исчадье смерти...

— Вы узнали во мне этого слабака?

— Ваш меч, командир. Это все тот клинок, подаренный вам бароном. Он лишь стал проклятым. Почему вы не дождались нас? Вместе мы бы уничтожили это исчадие тьмы.

— Могли бы сообщить. Тогда бы дождался, — рявкнул Кин, наступая на священника и заставляя того пятиться.

— Мы и посылали! Бессмертного, — добавил он.

«Идиоты» — вздохнул Кин про себя. «Учить вас еще и учить». Но вслух сказал:

— Нашли кого посылать. Нельзя использовать бессмертных. Не для важных миссий Не для таких!

— Я запомню, — вскинул ладони священник, словно призывая Кина успокоиться.

— И барон передайте! — почти прорычал он.

— Конечно, — кивнул священник и его взгляд на мгновение расширился.

Кин тут же крутанулся, и его меч превратился в полупрозрачное кольцо, на мгновение возникшее вокруг пояса. Оруженосец, пытавшийся ударить в спину, захрипел и свалился кулем, пытаясь удержать вываливающиеся внутренности. Кин сделал шаг и одним ударом прервал мучения бедолаги.

— Могу ли я вас попросить? — повернулся он к священнику.

— О чем? — сглотнул тот.

— Подарите мне смерть. Я хочу обрести покой, в бою, как подобает воину, а не служить вечным рабом личу.

— Магия Смерти и силы Тьмы сковали ваше сердце, но оказались бессильны вытеснить из него свет, — грустно улыбнулся священник. — Даже так, вы служите делу света. Может быть, вы сумеете сложить оружие? Помочь нам победить?

— Увы, но нет. Мой господин дал ясный приказ и я выполню его любой ценой.

— Понимаю, — кивнул священник и принялся читать молитву.

Перехватив оружие, Кин, сколько мог сдерживался, а потом бросился в атаку, но появившийся барьер света парализовал его. Кин не мог пошевелится, но чувствовал, как борются в нем антагонистические силы. Неизвестно, какая бы взяла верх, но священник закончил молитву и барьер пал. Но вместе с этим он забрал у Кина все силы. Ставший неподъемным меч сам собой вывернулся из пальцев. Ноги подогнулись, и Кин упал на колени. Священник подошел и положил руку на на шлем.

— Мне жаль, — сказал он.

— Мне тоже... — прохрипел Кин. — Простите меня, вы проиграли.

— Что? — вскинулся священник и только сейчас обратил внимание на бой, сместившийся к лесу.

— Мне приказали победить. Без вас люди понесли потери. Я, я отвлек вас.

— Ты, — глаза священника сузились и он отдернул руку.

— Вы можете спастись. Бегите. Расскажите о личе. Пусть ваши воины умрут не зря.

— Я... я сообщу, — рука священника вновь опустилась на шлем. — Прощай... воин света. — сказал он и активировал чары.

Кин заваливаясь на бок. Черные доспехи грохнул о землю. Лязгнул сочлениями и кольчужной сеткой. Пелена мрака более не окутывала шлем. Сквозь прорези забрала смотрели пустые глазницы выбеленного черепа.

— Ваша смерть не станет напрасной. Мы отомстим, — склонил голову священник и поспешил к немногим уцелевшим лошадям. Если бы не аура света, те бы давно разбежались.

Священник ловко взобрался на могучего коня, схватил под уздцы еще пару и поскакал прочь, на ходу читая молитву. Вел Гар и личи, стоявшие на остатках башни, смотрели ему вслед..

— Нам его догнать? — спросил шаман, указав на трупы лошадей.

Беглеца окутало сиянием света, через секунду оно перекинулось на коней и те заметно ускорили бег.

— Уже не успеть, а ведь мог выйти отличный лич, — качнул головой Вел Гар. — Что с Кином?

— Его тело осквернено светлой магией. Мы не сможем восстановить его, он бесполезен.

— Жаль-жаль, ну да ладно, не смотря ни на что, он свою задачу выполнил. Шлем и доспехи в сокровищницу. На память.

— Да, повелитель, — дружно поклонились личи.

***

Выбравшись из капсулы, Строн Холд утер лоб и выдохнул: «Ну и денек, мать-перемать». Ему никогда не приходилось участвовать в таком количестве сражений подряд. Да еще и в столь разных ипостасях. Добравшись до кухни, он дрожащей рукой поставил чайник и полез в холодильник. Пока вода закипала, сделал себе огромный бутерброд из всего, что подвернулась под руку. Вышла натуральная помесь багета с пиццей. Строн пару секунд раздумывал, не сунуть ли этот выкидыш кулинарного искусства в микроволновку, но засвистевший чайник и желание жрать, нет Жрать, перевесили. «И так сойдет», — решил он, откусывая кусок побольше и наливая кипяток в заварник.

Заморив червячка, Строн ощутил дичайшую сонливость. Словно не весь день в вирткапсуле валялся, а реально с мечом по лесам и руинам носился. «Спать!», — скомандовал он самому себе и поплелся в спальню. «И все же, я от него отделался, — буркнул Строн, забираясь в кровать, — и даже устроил финальную пакость, отправив священника за помощью», — улыбнулся он, закрывая глаза. С мыслями о будущей мести, Строн уснул сном праведника.

Глава 10

Мартин Юс

Дверь чуть слышно щелкнула, закрываясь за отправившимся на учебу отцом. Совсем он у меня что-то сдал, ничего, завтра у него выходной, отдохнет. Надо бы что-то повкуснее пайка из военторга организовать. «Точно», — щелкнул пальцами, разбрызгав мыльную воду. Мне же сегодня зарплату за неделю перечислить должны, вот и схожу за продуктами. Мяса с овощами пожарю или потушу. Еще чарконачки кружочками нарежу, чекончик с мичком, да все это тертым кыром посыпать, пекчеком поострее сдобрить и в духовку... «Ммм, объедение», — сказал не удержавшись, убирая помытые тарелки на полку.

Вытерев руки и повесив полотенце, посмотрел на время, перевел взгляд на капсулу и решил не спешить. Включил компьютер, проверил почту, посмотрел лекцию о шаблонах программирования, законспектировал, а то с этим «Виртуалом» что-то много филонить стал, и лишь после этого приступил к выполнению обязанностей древнего лича-некроманта Вел Гара.

Из-за того, что рядом постоянно ошивался Квирелл, приходилось не просто выходить из игры, а обставлять это целым ритуалом. Спускаться в усыпальницу, сопровождаемый личами и прочей нежитью, торжественно, насколько это вообще возможно, укладываться в саркофаг, класть на грудь посох и, чуть ли не благословляя напоследок свиту, закатывать глаза. Короче говоря, делать вид, что бот не просто прикорнуть решил, а с обитающим на иных планах Владыкой пообщаться. Ладно хоть с подъемом таких сложностей не возникало.

Очутившись в игре, уперся руками в крышку и сдвинул ее в сторону. Дежурившие у саркофага зомби тут же вышли из оцепенения, подхватили каменную пластину с вязью рун, отодвинули ее в сторону. «Новый день, новые заботы», — сказал мысленно, выбираясь наружу.

— Повелитель, — поклонился Нос, бывший шаман гоблинов по имени Зионк, а ныне мой подданный.

— Какие новости? — спросил, приветствуя его кивком.

— Павшие воины света переработаны и подчинены, — ответил Нос, опять согнувшись в поклоне.

— Это хорошо, — кивнул, оправляя несколько помятую мантию и разминая шею наклонами головы. — Идем, посмотрим на мою новую армию.

Нос тут же склонил голову, довольно шевельнув огромными ушами, все еще сохранившими зеленоватый оттенок, не смотря на посеревшую, в ходе становления личем, кожу.

Петляя по подземному лабиринту, подумал о том, что стоит озадачить немертвых строительными работами. Надоело как-то время терять, да и вообще — тайный ход на непредвиденный случай и возможность за пару минут выбраться на поверхность лишними не будут. Размышляя над этим, сам не заметил, как из-под земли на свет выбрался.

— Повелитель, — приветствовал поклоном Гафр’Гр, он же Гиена, лич из бывшего шамана гноллов.

— Где остальные? — спросил, прикидывая, куда бы направиться дальше.

— Шаман и ваш ученик на остатках смотровой башни, — оскалил волчью пасть Гиена. — Мы поправили ступени и расчистили площадку. Ваша армия построена внизу, повелитель, — склонился он.

— Молодцы, — расщедрился на скупую похвалу и потопал к упомянутой башне. Собственно, она тут единственная более-менее высокая точка, на которую могу забраться не рискуя свернуть шею.

К моему изумлению, под «поправили ступени» имелось в виду «сложили новую лестницу», причем, не винтовую, а саму что ни на есть прямую. Проще говоря, стащили каменные обломки и сделали такую себе насыпь-пандус, поверх которого и организовали ступени. «Неутомимая нежить — великая производящая сила», — хмыкнул про себя, поднимаясь на остатки башни.

— Повелитель, — тут же приветствовал поклоном Шаман.

— Учитель, — встрепенулся Квирелл, после чего поспешно согнул спину. — Простите, учитель, я...

Взмахом ладони остановил его попытку оправдаться. Как-то не до него мне было. Сверху открывался вид не только на окружающие леса, но и на построенную армию нежити. Весьма впечатляющую, особенно вот так, на расстоянии, стоящую четкими рядами и разделенные на ротные коробки. Причем, стояли они посреди вчерашнего поля боя, изрытого воронками магических ударов и усеянного остатками амуниции павших. Кому как, а меня это впечатлило. Чем-то эта картина напоминала знаменитый «Апофеоз войны». Правда на нем была изображена гора искореженной боевой техники Союза и Империи, но, в целом, ощущения более чем схожие.

— Я доволен и сегодня же ночью доложу о вас Владыке, — сообщил личам.

Те дружно расправили плечи, вытянулись и синхронно вскинули жезлы. Квирелл на это лишь вздохнул. Что поделать, не дано ему быть ботом, да и ладно. Не стоит слишком переигрывать. Вообще, надо бы его занять чем-то полезным, а то совсем он что-то оботился. «Послать его что ли в Бун?» — подумал, любуясь армией. Да и самому чем-то полезным заняться надо, а то данж фактически создан. Можно сказать, отработал с перевыполнением плана. Наращивать численность нежити нет смысла, в конце концов, моя задача не в захвате локации или создании Твердыни Тьмы.

Хотел уже обратиться к Тихону и поинтересоваться возможностью сены тела и места обитания, но из-под ног переступившего Квирелла вылетел камешек. Он умудрился отскочить в железную нашлепку и с глухим «бум» отлетел в сторону. Повернув голову, посмотрел на подернутую патиной пластинку. По-видимому, раньше к ней крепилось кольцо для факела или крюк под светильник.

— Простите, учитель, я не хотел нарушать ваши мысли, — тут же повинился Квирелл.

«Да неужто я такой жуткий?» — подумал про себя, смерив взглядом ученика. Тот умудрился побледнеть. Видимо и впрямь страх нагоняю, либо парню стоит обратится к доктору. Впрочем, долго раздумывать над этим не стал, взгляд сам собой зацепился за руины и меня посетила мысль.

— Армия — это прекрасно, но военная удача переменчива, — сказал, обведя взглядом соратников. Четверка дружно склонила головы, словно репетировали. — В прошлом я правил этими землями опираясь на неприступную твердыню. Сейчас она в руинах.

Личи дружно вздохнули. На миг показалось, что от них повеяло тоской и печалью, настолько тяжелым получился строенный вздох.

— Шаман, возьми умертвий, лошадей и отправляйся в горы, восстанови старые каменоломни.

— Да, повелитель, — поклонился он.

— Гиена, Нос, начинайте расчистку, — указал посохом на развалины за их спиной.

Парочка переглянулась, поклонилась, после чего Нос сказал:

— Повелитель, без умертвий мы не справимся.

— Разве что магией раскрошим каменные блоки, — добавил Гиена.

Пожалуй, они правы, слабая нежить такие валуны таскать не сможет, с другой стороны...тут-то мне и пришло «воспоминание» Вел Гара о том, как именно строилась твердыня. Похоже, Тихон или один из его потоков все же за мной присматривал и тут же подсуетился. Логично, я ведь тут в роли учителя ИИ выступаю. «Не стоит об этом забывать», — сказал мысленно самому себе и вытащил гримуар. Впрочем, листать его не пришлось, знания сами собой появились. «Будем считать это одобрением планов», решил про себя и снял с пояса жезл. Щелк — и вот в руках уже полноценный посох.

— Этого не понадобится, — направил его на личей и их головы охватило полупрозрачным, темно-серым облаком. Оба застонали, покачнулись, но устояли.

— Благодарим за подаренную мудрость, повелитель, — прохрипел Нос, и поклонился.

Гиена спину гнуть не рискнул, только голову на грудь уронил, продолжая опираться на посох с короной из зубов бывших сородичей. Изучение десятка заклинаний магии земли далось им трудно. Хотя, есть у меня подозрение, что не будь тут Квирелла, ничего такого бы не увидел.

— За работу, — шевельнул пальцами на рукояти посохи, и троица личей отправилась выполнять приказ. Проводив их взглядом, отвернулся к полю боя.

К моему удивлению, армия нежити пришла в движение. Зомби и скелеты направились в руины, сходу разделяясь на два примерно равных потока. Умертвия наоборот собирались вместе и строились в походную колонну. «Шаману стоило бы взять с собой лучников для поддержки и оставшихся волков в качестве разведчиков», — подумал, но отдавать приказы не стал. Делать из мобов совсем уж правильно действующую и организованную силу не стоит. Мне нельзя забывать о том, что игра в первую очередь для игроков.

— Учитель, — нарушил ход моих мыслей Квирелл.

— Да, ученик, — сказал, не став утруждаться и поворачивать голову к стоящем за плечом Квиреллу.

— Я думаю, Шаману стоит взять лучников и волков для разведке, — озвучил он мои собственные мысли.

— Правильно мыслишь, но пусть он осознает свою ошибку сам. К тому же, волки понадобятся тебе.

Сказал и мысленно самого себя по лбу хлопнул. Тоже вот проблема, придумывай теперь, куда услать Квирелла и чем его озадачить. Хотя, он же там что-то про желающую сменить класс девушку говорил, как там ее, то ли Валькирия, то ли просто Валька. Да не важно, главное, по лесу она вряд ли одна пройдёт, вот пусть берет волков и на встречу идет, заодно и в Бун заглянет, новости узнает.

— Ученик, ты говорил о желающей присоединится к нам бессмертной, — отвернулся от поля и посмотрел в глаза Квиреллу.

— Валкираида Мстительная, темная лучница со специализацией отравительницы, учитель, — ответил он, опустив взгляд и, кажется, смущаясь.

«Как интересно», — усмехнулся, чувствуя себя не без пяти минут совершеннолетним, а чуть ли не столетним. Видимо это на меня так память Вел Гара влияет, а может и просмотренные лекции по психологии сказываются. В любом случае, долг учителя помогать ученику, да и просто интересно на все это посмотреть.

— Проклятие и благо живых — любовь, — сказал, внимательно наблюдая за лицом Квирела. Тот умудрился покраснеть. Хвала реализму «Виртуала» и бледности кожи темных магов. Стереотип, конечно, но мне он пришелся на руку.

— Учитель, я...

— Не мямли, — перебил Квирелла, не собираясь слушать придуманные на ходу оправдания. — Если она тебе нравится, будь настоящим магом тьмы.

— А... это как? — поднял он удивлённый взгляд.

— Это значит, быть джентльменом. Цветов ей подари, вон замечательный анчар на пропитанной кровью земле цветет, — указал на изломанные и колючие ветки, украшенные алыми цветакм, — комплимент скажи, что-нибудь о том, какая она живая и теплая.

— У... учитель, а может не надо? Может я просто ей что-то подарю?

— Можешь. Можешь даже... — Тут меня снова накрыло волной чужих воспоминаний. Похоже, Тихон всерьез заинтересовался затеянным мной и посуетился.

— Учитель? — спросил Квирелл.

— Идем, — бросил ему, направляясь к лестнице.

Реквизировав пяток зомби покрепче, спустился в подземелье. Оставив Квирелла и будущих копателей тайного хода у саркофага, обошел колонны, повернул на угловых магические факелы, замаскировав это дело дерганьем еще десятка совершенно случайных источников света. Со скрежетом сдвинулись пластины пола, открыв уводящие вниз ступени.

— Учитель, что это? — спросил Квирелл, на посохе которого клубилась «Сфера смерти».

— Сокровищница, часто, знаешь ли, разные умники приходили убивать, и из походов пустым не возвращался. Нежити-то золото без надобности, вот и накопилось. Жди тут.

— Да, учитель, — поклонился Квирелл, развеивая заклинание

Сбросил команду паре зомби, те подхватили магические светильники, стоящие рядом с саркофагом, и первыми потопали вниз. В принципе, глаза немертвых в дополнительном освещении не нуждались, но надо же было показать нежити фронт работ, вот и придумал первый пришедший в голову повод.

Пройдя пару сотен ступеней, вышел в округлое помещение. Похоже, когда-то тут было что-то вроде естественной каверны. Хм, а может Тихон и вправду решил сеть пещер под склепом организовать? Послушал той чуши, которую Кину рассказывал и решил воспользоваться? Может и так.

В любом случае, что бы тут раньше не было, его несколько облагородили при помощи банального долота. Вон и скелеты мастеровых валяются, с железным кольцом на ноге и массивной цепью уходящей в стену. Явно магией прикрепили.

— Открой, — приказал зомби, указав посохом на ближайшую дверь из черного металла, защищенную девятиконечной звездой из выбеленной кости, с камнями-накопителями по углам.

Силенок нежити не хватило, пришлось нам в шесть рук за кольцо тянуть. Мысленно порадовался, что взял с собой зомби. Массивная дверь, изрядно так напоминающая сейфовую, поддалась усилиям и ушла в сторону. «Уф», — мысленно утер пот и подумал, что стоит найти время и зарядить накопители. «Для этого потребуются жертвы», — посетило очередное откровение. Что-то они меня начали утомлять, и за собственные мозги несколько страшновато, как бы не перегорели от таких «вливаний».

За дверью оказалось похожее на пенал помещение с двумя рядами полок вдоль стен. На полочках стояли деревянные коробочки и лежали россыпи разных побрякушек. "Что-то бедненько«,- подумал, оценивая размеры помещения и количество сокровищ.

Осмотрев пару кучек и убедившись в том, что ничего серьезней мастерских артефактов тут нет, усмехнулся: «Логично, все же это данж для новичков». Хотя, что-то я в этом уже несколько сомневаюсь. Ладно, не мои проблемы, с этим пусть Тихон разбирается. Натравит каких-нибудь светлых, те проредят нежить и будет нормально. Или устроит обвал в каменоломнях, без умертвий денж станет вполне проходимым для молодого клану. Или союза кланов.

Покопавшись в хламе, выбрал симпатичный кулон в виде черепа, находящегося внутри полупрозрачной капли цвета крови. Амулет повышал шанс поднятия нежити. Не сильно, но для подарка новому адепту — само то.

— Когда мой ученик покинет руины, начинайте копать подземный ход, — указал зомби на дальнюю стену. — Делайте это так, чтобы ни один бессмертный не прознал. Оставшиеся у саркофага в помощь.

Зомби поклонились. В ботчате пришел ответ трех оставшихся у саркофага. Вот и славненько, вот и ладненько. Пора отсюда выбираться.

— Держи, — протянул кулон Квиреллу, покинув сокровищницу.

— Спасибо, учитель, — поклонился он.

«И не надоело ему спину гнуть», — подумал, направляясь к выходу из подземелья. Квирелл пристроился за правым плечом. Пока выбирались наружу, приказал волкам, пятерке зомби и скелета-лучникам собраться у спуска в усыпальницу.

— Твоя свита, — указал Квиреллу на отряд во главе с Клыком. — Отправляйся в Бун. Узнай последние новости и, если твоя Валькирия не передумала, помоги ей сменить класс. Поймайте кого-нибудь и пусть проведет ритуал подъема нежити под твоим руководством.

— Спасибо, учитель, — ответил Квирелл, опять немного покраснев.

— Цветы не забудь, — сказал, а губы сами собой на миг в кривую улыбку сложились. Кажется, я ему завидую.

Квирел вновь поклонился, явно скрывая смущение, и поспешил к ведущей из руин тропинке. Натоптали уже, а ведь времени всего ничего прошло. «Да уж», — потер лоб и потащился к башне. Если уж где и сидеть, наблюдая за строительными работами, так только на ней.

Поднявшись на башню, посмотрел вслед исчезнувшему среди деревьев Квиреллу. Брачное агентство что ли открыть? «В горести и в радости, пока смерть не разлучит вас...». А что? Интересная мысль. Тем более, в моем случае, смерть не повод отлынивать от супружеских оков. Вместе навсегда. В буквальном смысле. Хм, а ведь это очень убойное проклятие выйдет. Да еще такое, которое многие примут за благословение. Нет, даже для лича это слишком.

Аруелла

Стоило Аруелле переступить порог таверны, расположенной на восточной окраине и прячущийся среди складов и хибар, как в нос ударил кислый запах квашни, перегара, жаренного лука и мутного эля. «Не стоило играть за квартеронку зверолюда и человека», — подумала она, морщась и сдерживая желание зажать нос. Увы, но очень уж ей понравились скорее ощущаемые, чем сознательно уловимые кошачьи черты игрового аватара. Да и шанс получить случайные способности зверолюдов выглядели весьма соблазнительно во время регистрации. Кто ж знал, что ей достанется обоняние и возможность ограниченно видеть в темноте.

Поправив полы капюшона, постаравшись хотя бы частично закрыть нос, Аруелла огляделась. Всех немногочисленных посетителей таверны можно было разделить на две категории. Первая — плащеносцы, к которым, в принципе, можно было и ее саму отнести. Вторая — любители кожаных доспехов и коротких клинков. «И все сплошь темные личности», — подумала Аруелла, направляясь к барной стойке.

Полутьма помещения не мешала ей спокойно лавировать между столиками и лавками. Впрочем, тут скорее была заслуга планировки. Собирающиеся тут личности явно желали общаться без посторонних ушей под боком. «И что только Вальке тут понадобилось», — мысленно бубнила Аруелла. Ей не нравилось, что она не может определить, кто из посетителей, скрывший все характеристики игрок, а кто обычный бот.

— Что желает мадемуазель? — спросил одноглазый гном в удивительно белом фартуке. Если бы еще его лицо не пересекал шрам, от чего складывалось ощущение, будто он постоянно презрительно ухмыляется.

— Вина. Хорошего, — бросила Аруелла. — Бутылку, — добавила она подумав.

— Хиритское устроит? Молодое.

— Вполне, — кивнула Аруела, понятия не имеющая, что такое это самое хиритское и чем оно отличается от какого-нибудь другого.

— Серебрушку, — постучал по полированной столешнице бармен. Каменным пальцем протеза постучал. Звук вышел негромкий, но очень четкий и какой-то пробирающий.

«Спокойно, это ты просто очарованию места поддалась», — сказала про себя Аруелла и сняла с пояса кошель, порадовавшись тому, что заранее переложила в него несколько монет из инвентаря.

Вытащив серебрушку, она аккуратно положила ее перед гномом. Тот на мгновение раздул ноздри, одарил Аруеллу насмешливым взглядом, но монету взял. «Что-то не то сделала», — поняла она, начиная внутренне закипать.

— Прошу, мадемуазель, — гном поставил перед ней глиняный кувшин, не меньше чем литра в полтора, оплетенный сушенной лозой чего-то колючего.

— Три стакана, — потребовала Аруелла, которую начало злить все это.

Гном молча подал требуемое и даже проявил инициативу. Вытащил из-под стойки слегка мятый с края поднос, а потом еще и вазочку с орешками присовокупил. Видимо за счет заведения. Кивнув, Аруелла забрала все и уселась за свободный столик поближе ко входу, но не рядом с узким окошком.

Срезав ножом травника восковую крышку и наполнив кружку, она сделал маленький глоток. Вино оказалось довольно приятным на вкус. Немного суховатое и с капелькой сладковатой горечи, но при этом какое-то бодрящее. «Надо бы себя как-то обозначить», — подумала Аруелла, бросив взгляд на щиты, висящие на спинах выходящих из таверны мужиков в кожаной броне. Прикинув, что откидывать капюшон не лучшая идея, ведь не зря же ее Валька просила прийти в плаще и не светить лицом, она решила положить на стол посох Жизни. Конечно, это выбивается из всякого колюще-режущего и прочего стреляющего вооружения остальных посетителей, но... «Да в бездну», — фыркнула Аруелла, допила вино и выполнила задуманное. Вот как новую кружку налила, так и положила на стол посох.

Не успела она расправиться с третьей кружкой вина, как в таверну вошли Валька и Яс. Не смотря на плащи, здоровенный лук подруги и характерный жезл Яс она узнала сразу. Девушки огляделись, Аруелла тут же переложила посох, привлекая внимание. Большего не потребовалось.

— Привет, — плюхнулась Яс на лавку рядом с Аруеллой.

— Чмоки, — уселась напротив Валька, явно пребывающая в хорошем настроении.

— Угощайтесь, отличное винцо, — ответила Аруелла, которая и сама не заметила, как получила дебаф опьянение, да и настроение у нее было, скажем так, философским.

Опять же, после выпитого, она чувствовала себя в таверне если не своей, то где-то рядом, и ее забавляли осторожные взгляды подруг, которые они украдкой бросали на сидящих за соседними столиками личностей.

— Смотрю, хандра тебя покинула, — заговорила Аруелла, неспешно разливая вино.

— Ага, — кивнула Валька и взяла поданную кружку.

— А ничего, — заметила Яс, пригубив вино.

— Угу, — ответила Аруелла, не отрываясь от кружки..

— Короче, девочки, — поставила опустевшую посуду Валька. — Я становлюсь темным магом и некромантом.

— Ты уверена? Может... — начала Яс, но закончить мысль ей не дала Аруелла.

— Поздравляю, — криво усмехнулась она и решительно сгребла кружки. — От нас то чего хочешь и на кой мы тут пьем?

— Э... — подозрительно посмотрев на Аруеллу Яс, но та лишь дернула плечом и пододвинула ей кружку.

— Пей давай, — скомандовала она.

Яс с Валькой переглянулись, но спорить не стали. Честно выпили свои порции. После чего вновь переглянулись и насели на Аруеллу с вопросами, в ходе которых выяснили о проблемах подруги с Ла-Аарином.

— Этого придурка чуть из программы переобучения не выкинули, а он, — Аруелла отхлебнула вина, — все о проваленном рейде бурчит. Придурок. Совсем уже с игрой свихнулся. Брошу я его. И мама советует нормального парня найти.

В общем, пришлось Яс с Валькой потратить некоторое время на утешение подруги, после чего разговор вернулся к тому, ради чего троица и собралась.

— В общем, Квирелл сказал, что для смены класса мне надо будет ритуал под его руководством совершить. Я немного почитала, и, — Валька выдержала паузу, после чего закончила, — требуется жертва.

— Бедный Гир, — кровожадно усмехнулась Аруелла.

— Гир, — сказала синхронно с ней Яс, предусмотрительно отодвинув кружку Аруеллы и подсунув под руку подруги вазочку с остатками орешков..

— Да, — кивнула Валька. — Мне нужна ваша помощь в отлове этого козла.

— Все они козлы, — буркнула Аруелла, попытавшись дотянуться до своей кружки, но Яс бдела и вовремя передвинула ее еще дальше.

— А мы втроем с ним справимся? — выразила резонные сомнения Яс. — У него уровень повыше, да и не один он играет. Наверняка с такими же, — кивнула она на завсегдатаев таверны.

— Я его до респауна залечу, — пообещала Аруелла, смиряясь с недоступностью вина. Попытка ухватить кувшин обернулась минимальным, но болезненным уроном от шипов засохшей лозы.

— Нет, — замотала головой Валька, которая не заметила сообщения о дебафе опьянения. — Гира надо живым взять, я его в жертву принесу, пред лицом повелителя нежити Вел Гара!

— Тише ты, дура, не ори, — зашипела на нее Яс, отбирая свою кружку у Аруеллы.

Та надула губки и попыталась вновь ухватить кувшин, но промахнулась мимо горлышка. Вздохнув, Яс забрала и его, после чего в несколько глотков, прямо из горлышка, выпила оставшееся вино. Демонстративно перевернув кувшин кверху дном, она пару раз встряхнула его, и лишь затем поставила рядом с Аруеллой. Та только опустила плечи, но ничего говорить не стала.

— Нам бы Гарборда в помощь, — вернула разговор в деловое русло Яс.

— Не, — мотнула головой Валька, — он с женой и детьми в парке, если и зайдет, так вечером.

— Сами справимся, — рубанула ладонью воздух Аруелла. — Я стазисом кого хочешь заморожу, — заявила она гордо.

— У меня есть стрелы с парализующим ядом, — заговорчески прошептала Валька.

— И все же, — начала Яс, но посмотрела на подруг и махнула рукой. — Где хоть искать твоего козла? — спросила она.

— В лесу, где же еще, он там с дружками землянку выкопал, рядом с этим, как его, Южным трактом.

— Ты там была? — спросила Яс.

— Угу, — вздохнула Валька. — Он же меня туда и притащил, похвастаться и поразвлечься.

— То-то вы расстались, — хмыкнула Аруелла.

— Скотина, — ударила по столу Яс, обозленная за юную подругу. От системного сообщения о дебафе она отмахнулась, не став даже читать.

— Пошли, порвем гада, — решительно поднялась Аруелла.

Ее слова нашли живейшую поддержку у остальных. Троица воительниц, разгоряченная вином и праведным гневом, отправилась навстречу приключениям. Разумеется, их несдержанность в разговоре имела последствия. Не только Аруелла обладала улучшенными органами чувств.

Три нетрезвых ангела мщения довольно шустро выбрались на нужный тракт и успели пробежать несколько километров, когда у них кончилась выносливость.

— Привал, девочки, — скомандовала Ареуелла и указала на раскидистый клён, возвышающийся над придорожными кустами.

Хоть она и выпила больше остальных, но класс целителя, уровень и четверть крови зверолюдей сделали свое дело, дебаф начал проходить.

— Давайте зелье примем и еще немного пробежим, — предложила Яс.

— В бою пригодятся, — поддержала Аруеллу Валька.

Благодаря навыку в составлении ядов и классу, ориентированному больше на физические характеристики, она почти справилась с дебафом, да и выпила немного.

— Ладно, — согласилась Яс.

Пройдя немного по дороге и найдя разрыв в плотных кустах, троица протиснулась за живую изгородь и оказалась в довольно разреженном лесу. Переглянувшись, девушки решили не возвращаться назад и поискать подходящее место для отдыха дальше. Метров через сто им попался еще один клен, на корнях которого они и остановились передохнуть.

— Пить хочу, — пожаловалась Валька.

— Сушняк обыкновенный, — покровительственно усмехнулась Яс.

— Хорошо хоть голова не болит, — кивнула Аруелла, передавая флягу с водой.

В лесу хрустнула ветка и девушки настороженно переглянулись.

— Как бы нас тут самих на нежить не переработали, — проявила здравомыслие Яс.

— Валь, свяжись со своим Квиреллом, мало ли что, — скомандовала Аруелла, перехватывая поудобнее посох Жизни и оглядываясь.

— Сейчас, — ответила та, и замерла с остекленевшим взглядом.

— Что-то слишком тихо, — поежилась Яс, машинально проводя пальцем по выгравированным на жезле языкам огня в круге.

Переглянувшись, обе пересели поближе к Вальке и принялись смотреть в разные стороны, готовые в любой момент нанести магический удар.

— Что-то долго они болтают, — буркнула Яс.

Ответить Аруелла не успела. К ней метнулась размазавшаяся в воздухе тень и выбила из рук посох. То же самое случилось и с Яс. Правда, использующий скрытность бандит атаковал ее с большего расстояния и она успела использовать встроенное в жезл заклинание огненной стрелы, но оно не смогло остановить нападавшего.

— Какая встреча, — усмехнулся Гир, выходя из скрыта. Рядом с ним появилось еще два человека в кожаной броне, выглядывающий из-под плащей.

Аруелла, удерживаемая приставленным к горлу клинком, скосила глаза на Яс. Той пришлось хуже. Подпаленный ей бандит не просто выбил жезл, но и нанес ей серию ударов кастетами, отправив в беспамятство. Одна только Валька со стеклянным взглядом сидела на корне клена.

— Босс, а девку-то твою ждет сюрприз, — усмехнулся подручный Гира, помахав рукой перед лицом Вальки.

— Свяжи ее, — приказал Гир, протягивая снятую с пояса веревку. — Эта стерва очень лов... — закончить он не успел, получив удар в промежность и скулящим комком рухнув под ноги вскочившей Вальки.

«Притворялась», — поняла Аруелла. К сожалению, эффекта внезапности оказалось недостаточно, чтобы справиться с тремя бандитами, каждый из которых превосходил Вальку на пару уровней.

Обладатель кастетов использовал какой-то навык и нанес серию размазавшихся в воздухе ударов. Валька сумела податься назад и избежать большей части, но ей и первых двух хватило, чтобы споткнуться. На нее тут же бросился тип с веревкой, но Валька каким-то чудом успела отмахнуться и попасть ему в глаз. Тот взвыл, но это его не остановило. Он сбил Вальку с ног, а тут и третий бандит подскочил. В четыре руки они мигом связали брыкающееся тело, а следом и Гир подтянулся. Хоть и получил он критический удар, да только эффект от него оказался до обидного мимолетным.

— Босс, убьешь же! — крикнул бандит с кастетами.

— Ха, — выдохнул Гир, ударив Вальку рукояткой кинжала по голове. До этого он явно собирался бить острием.

Валька обмякла, теряя сознание. Обладали бандитские клинки подобной особенностью, да и сам их класс позволял оглушать противника.

— Берем и в логово, — приказал Гир. — Закопаем, по шею, и будете вы с нуля начинать, — сообщил он Аруелле.

Та хотела ответить, но клинок от ее шеи убрали лишь для того, чтобы тут же ударить в затылок. Вспышка в голове и Аруелла оказалась в темноте. «И что теперь», — подумала она, но тут перед ней замигал значок в виде листа бумаги с пером. Представив, что она нажимает его, Аруелла оказалась в чате группы.

Квирелл

Если еще недавно Квирелла эпизодически посещали мысли о неправильном выборе класса и специализации, то теперь, идя в окружении высокоуровневой нежити, по крайней мере для этой локации, он чувствовал себя превосходно. Впрочем, не чувство безопасности и силы заставляло ликовать его душу, а предстоящая встреча с Валькирией.

Несмотря на свою «болтологическую» профессию, общение вне сферы профессиональной деятельности давалось ему с трудом, а когда речь шла о разговоре с представительницей противоположного пола, да еще и симпатичной, у него и вовсе в ветер в голове гулял. Словно из ниоткуда возникала стена, напрочь отрезающая путь любой мало-мальски дельной мысли. Нет, совсем уж мямлей и слабоумным он не становился, но разговор как-то не клеился.

Когда в Буне к нему подошла девушка-игрок, Квирелл всерьез испугался, не хотелось ему перед Вел Гаром ударить в грязь лицом. Учитель нагонял на него какой-то совершенно иррациональный страх. И вел он себя по-особенному. Вроде бы и бот, но какой-то не такой. Словно живой, хоть это и звучало странно, особенно по отношению к программе, имитирующий древнего лича-некроманта, но чувствовалось в Вел Гаре нечто этакое, непередаваемое, неуловимое, но ощущаемое. Еще и Валькирия это подтвердила. Пока Квирелл с ней говорил, рядом учитель прошел, бросил на них мимолетный взгляд, отвернулся, а девушка плечами передернула и, выдохнув сквозь зубы, пожаловалась на пугающую ауру.

Удивительно, но именно тогда, смотря на нее, Квиреллу захотелось обнять девушку, укрыть плащом и защитить... да хоть от самого Вел Гара. Правда, от одной только мысли сойтись с учителем в бою Квирела пробирала дрожь и руки сами собой холодели. И все же, именно тогда в нем надломилась отравляющая жизнь стена. Мерзкая преграда дала трещину и теперь он ее усиленно доламывал.

И тараном в этом процессе стал совет учителя подарить цветы. Первое время сама мысль подобного казалась Квиреллу глупой. Да что там, совершенно дурацкой и неуместной. Но чем дольше он ее обдумывал, тем она казалась все более и более привлекательной. «В конце концов, я же все равно собираюсь подарить ей кулон, так почему бы и цветов не добавить?», — спросил он самого себя.

Внутренний спор настолько заняла мысли Квирелла, что он перестал следить за дорогой, полностью положившись на свиту. Неизвестно, чем бы закончилась его внутренняя борьба, не отвлекись он на Клыка. Волк-скелет ткнулся ему в руку, заставляя обратить внимание на окружающий мир.

— Что? — недовольно спросил Квирелл, злящийся не столько на Клыка, сколько на собственную нерешительность и терзающие разум сомнения.

— Ррр, — ответил Клык и склонил голову к белым цветам с красными полосками делящими лепестки на две равные части.

Квирелл удивился, но тут над цветком появилась информация «Асфоделус — цветок мертвых». Получив точку опоры в виде трех слов игровой подсказки, Квирелл облегченно улыбнулся и потрепал костяной череп Клыка. Теперь он мог подарить букет имея возможность отступить, укрывшись за правдоподобным объяснением. Вот только он очень надеялся, что ему не придется врать.

Собрав солидный букет и даже украсив его несколькими желтыми цветочками, он с легкой душой продолжил путь, вот только уйти далеко не успел. Замигал значок чата. «Это кто же мне писать-то может», — удивился Квирелл, разворачивая окно сообщения.

— Привет, — написала Валкираида Мстительная.

— Привет, — ответил Квирелл, а в груди затрепыхалось сердце. Он был уверен, что сейчас она пишет о том, что передумала.

— Слушай, мы тут с подругами в лес выбрались, отдыхаем после беготни, а рядом кто-то ветками хрустит, не знаешь, может это нежить?

Квирелл медленно выдохнул и мысленно набрал «Не знаю», но тут же стер и отправил другое сообщение.

— Дай координаты, сейчас по карте проверю.

— А... сейчас, — ответила Валькирия.

Перед Квиреллом появился значок приглашения в друзья. Он тут же принял предложение, затем развернул карту игрока и отключил все фильтры. В руинах отобразился значок с именем учителя, возникли точки подконтрольной Вел Гару нежити, но рядом с Валькирией значков не было. Квиррелл уже собрался написать об этом, но его опередили.

— На нас напали бандиты, девчонки в плену, меня сейчас тоже возьмут.

— Держись, скоро буду и всех порву, — отправил ответ Квирелл, ощущая, как сердце вновь забилось, но на этот раз оно пульсировало холодной яростью.

Ответа не последовало, но вскоре на карте начала смещаться точка Валькирии. И что порадовало Квирелла, двигалась она в его сторону.

— Порадуем повелителя пополнением, — растянул губы в оскале Квирелл.

— Ррр, — поддержал его Клык.

Аруелла

Тьма оглушения развеялась и Аруелла очнулась. В нос тут же ударил резкий запах и она чихнула. Да так чихнула, что аж урон получила. Правда, причиной этого стало ее положением. В данный момент она висела в десятке сантиметров над землей, со связанными и задранными вверх руками. Подняв голову, она проследила за веревкой от запястий, переброшенную через ветку дуба.

Оглядевшись, Аруелла увидела небольшую полянку, обсаженную кустами, явно вручную перенесенными с обочины тракта. Во всяком случае нигде больше ей такие кусты не попадались. Правда и по лесу она бродила постольку-поскольку. Полуземлянка занимала центр полянки, а рядом висели Яс и Валька. Последнюю как раз приводили в себя, сунув под нос склянку с каким-то алхимическим зельем. Именно его мерзкий запах и помог Аруелле прийти в себя.

— О, целительница очухалась, — указал на нее пальцем бандит с кастетами.

— Крепкая, — усмехнулся, стоящий рядом с ним горбоносый бандит.

— Мм, — замотала головой Валька и открыла глаза.

— С мерзким, — Гир бросил взгляд на небо, — полдником тебя, — закончил он.

— Зря ты с нами связался, — сказала Аруелла, отвлекая его внимание на себя.

— И почему же? — повернулся он к ней.

— Потому что наплачешься, — ответила она.

— И кто же меня заставит прослезиться? — усмехнулся Гир, демонстративно оглядевшись по сторонам. — Думаешь твой парень с вашим дружком гномом спасут? Слабоваты будут, — сплюнул он.

— Слыш, урод, а ну отпустил нас, — подключилась к разговору Яс.

— Или что? Принц на белом коне явится и нас всех порубит?

Явно довольный собственными словами, Гир расхохотался, четверка прихлебателей поддержали вожака. Вот тут-то кусты и проломил костяк волка девятнадцатого уровня с некромантом на спине. Одновременно с ними, со всех сторон на поляну вышли зомби, скелеты-лучники, неживые волки, а веревки пленников лопнули, и рядом с оказавшимися на земле девушками появились облезлые белки, которые шипели и недвусмысленно покачивали жалами на кончиках хвостов. Гир сделал пару шагов назад и затравленно огляделся.

— Лошадь не самое практичное животное для боя. Волк надежней, — сказал Квирелл, спрыгивая с Клыка. — Бросаем оружие и мордами в землю.

— Да пошел ты...

Куда именно следовало пойти Квиреллу никто не узнал. Сфера смерти отправила горбоносого в нокаут, попутно обеспечив перелом шнобеля. Дальнейшее заняло от силы секунд пять. Разбросанные взрывом бандиты лишились инициативы и оказались мгновенно повязаны. Если, конечно, челюсти на горле и пробитые стрелами конечности можно считать за способ связывания.

— Аруелла, вы не могли бы немного поколдовать? — спросил Квирелл, кивнув на бандитов.

— С удовольствием, — ответила она, направляясь к пленникам. — Посох мой где? — спросила она Гира, недвусмысленно поигрывая носком ботинка.

— В доме, — просипел тот. Может сказался шок от резкой перемены обстановки, а может и просто струсил.

— Не спеши, — остановил ее Квирелл. — мало ли что. Проверь, — приказал он коренастому зомби.

— Хрр, — ответил тот и потопал к полуземлянки.

— Ты как? — спросил Квирелл Вальку.

Аруелла с Яс переглянулись и тактично отошли в сторонку. Встали поближе к пленным бандитам и очень многообещающе посмотрели на них. Вряд ли парни поняли молчаливое предупреждение, впрочем, этого и не требовалось. Не до парочки им было, своих проблем хватало.

Когда смотришь глаза в глаза нежити как-то не до посторонних раздражителей становится, все сознание одним единственным занято. Зелеными или красными огоньками в глазницах. Очень уж внимание привлекают и даже знание того, что все это игра, как-то само собой улетучивается. Все затмевает инстинкт самосохранения и желание жить. Избыток натурализма, что тут еще скажешь.

— Я в порядке, ты вовремя, — услышала Аруелл, а Яс лишь понимающе улыбнулась. Ей и чуть порозовевших ушек с опущенным взгляда Вальки хватало, чтобы понять ее чувства. Даже не требовалось видеть пальцы, бессознательно теребящие застежку кожаной куртки.

— Вот, — вытащил из-под плаща изрядно мятый букет белых цветов Квирелл, — я, ну, вот у некромантов значит...

— Спасибо, — приняла цветы Валька.

«А дело-то у них ладится», — сказала одними глазами Яс. В ответ Аруелла лишь смежила веки, подержав глаза закрытыми чуть дольше, чем при обычном моргании.

Именно этот момент выбрал отправленный с проверкой зомби, чтобы вывалится из полуземлянки. Нежить проявила инициативу, вытащив не только сложенные на столе трофеи банды, но и прихватив сундук с общаком.

Квирел тут же приказал зомби вернуть трофеи владельцам, лично передав лук и колчан Вальки. Получив свой посох, Аруелла принялась за дело.

— Тебя ждет много интересного, — сказала она, подойдя к Гиру и скороговоркой прочитала заклинание.

С посоха сорвался сгусток колдовской энергии, ударил в грудь бандита и тот замер. Его кожа побледнела, губы приобрели синеватый оттенок, а на ресницах и вовсе появилась иней. Удерживающий Гира волк вырвал зубы из заледеневшей плоти, пару раз клацнул челюстями и недовольно рыкнул. Его собратья оказались умнее. Столио Аруелл закончить читать заклятье, как они тут же отпускали жертв.

— Интересный эффект, — заметил Квирелл, — у моего стазиса эффект другой.

— Это у нас вроде компенсации за слабость атаки, — пояснила Аруелла.

Квирелл кивнул и спросил:

— Долго продержится?

— Ну, — задумалась Аруелла, — зависит от их характеристик, но до утра продержится, — решила она.

— Нам хватит, — погладил ритуальный нож Квирелл.

— Пожалуй, — заговорила Яс, — нам стоит вернуться в город.

Аруелла согласно кивнула, проигнорировав умоляющий взгляд Вальки. Но его заметил Квирелл и тут же нашел, что предложить девушкам.

— Лучше вам до моего учителя дойти, тогда он сможет отдать приказ нежити не трогать вас. Будете спокойно качаться, пока нас не зачистили.

Яс задумчиво посмотрела на Аруеллу. Не то, чтобы той была очень уж важна игра, но подруги относились к ней куда серьезней. Да и сама она была не прочь иногда проветриться в «Виртуале». Вот только это спокойное «пока нас не зачистили» прозвучало как-то очень уж пробирающе. Аруелла внимательно посмотрела на Квирелла. Вроде бы ничего в нем нет, мелкий, бледный, в темной мантии, но вот глаза... было в его взгляде что-то такое. «Воля», — вдруг поняла она и разом перестала замечать несуразную внешность Квирелла. Сам собой вспомнился Тим Таларон, герой Великой Войны. Ведь и он был таким же мелким и несуразным, но стоило взглянуть на его фотографию и все, как-то резко забывался его почти карликовый рост и фигура больше присущая пингвину.

— Сомневаюсь, что вас зачистят, — ответила Аруелла.

— Зачистить и уничтожить большая разница, — улыбнулся Квирелл. — Идемте, пока учитель опять с повелителем поболтать не прилег.

Он развернулся и направился к пролому в кустах. Лишь сделав пять шагов Аруелла поняла, что просто подчинилась и последовала за ним. «Похоже Вальке повезло», — подумала она и, бросила взгляд на гордо идущую за Квиреллом подругу.

Мартин Юс

Хороший был день, да и вечер обещал быть ничего себе так. Сидел на сложенном из каменных блоков троне. Смотрел за суетящейся на расчистки руин нежитью, порой, когда становилось совсем скучно, колдовал, перемещая огромные каменные глыбы, но, в целом, банально бездельничал. Наверно, стоило бы выйти на часок и закачать в коммуникатор лекции с учебниками, да только так и не собрался это сделать. Сам не заметил, как перешел в этакое медитативное состояние отрешенности. Вроде и спал хорошо, но все равно умудрился пару раз задремать. Короче говоря, собрался уже выходить, тем более и время рабочее заканчивалось, но тут мне сообщение от Квирелла пришло.

Можно сказать, полноценный доклад прислал. Еще и просьбой снабдил. Подумал, прикинул, решил, что за продуктами и завтра с утра сходить можно, да и задержался в игре.

Приказал подготовить все для ритуала, а как Квиррелл с отрядом появился, так и вовсе сподобился от каменного эрзаца трона оторваться и вниз спуститься. Лично встретил.

— Учитель, — поклонился, Квирелл.

— Повелитель, — тут же последовала его примеру Валкираида Мстительная.

«Вот же придумала себе имечко, буду Валькирией звать», — решил, благосклонно кивнув и переведя взгляд на еще двух девушек. Целительница и Волшебница, судя по жезлу, специализируется на огненной стихии. Бледные они какие-то. Хотя не мне судить.

— З-здравствуйте, — выдавила целительница и изобразила что-то отдаленно похожее на книксен.

— М-милорд, — отмерла волшебница.

— Рад видеть вас на моей земле. Вы спешите? — спросил, почти физически ощущая желание девушек убраться подальше от руин. Или от меня?

— Да, господин, — глухо ответила целительница, не решившись поднять взгляд.

— Что ж, не стану задерживать. Можете не бояться моей нежити. Сама она вас не тронет и даже поможет.

— Спасибо, милорд, — выдохнула целительница.

— Можно мы пойдем? — спросила волшебница.

— Разумеется. Всего доброго, — кивнул, с трудом удерживаясь от желания забраться в логи и разобраться, что же их так от меня потряхивает. Конечно, обе из светлой фракции, разница в уровнях, но не до такой же степени.

Наскоро обняв подругу и пожелав ей всего доброго, обе девушки дружно замахнули по паре зелий, я аж восхитился тому, как лихо они это сделали, после чего рванули от развалин так, что трава в паре метров от бегуний пригибалась и далеко не сразу выправлялась. Что тут сказать? Восхищен. Слов нет.

— Дитя, ты уверена в своем решении? — перевел взгляд на Валькирию.

— Да, повелитель, — ответила она и осмелилась посмотреть мне в глаза.

— В таком случае, твоим мастером станет Квирелл. Он поможет провести обряд и сменить класс. Надеюсь, ты не просто добьешься успеха, но и сумеешь восстановить потери, — с этими словами указал посохом на пленных в лапах зомби.

— Я приложу все силы, повелитель, — поклонилась Валькирия.

— Не сомневаюсь, — мимолетно приподнял кончики губ, после чего развернулся и бросил: — моего отчета ждет господин. Действуй, Квирелл.

— Да, учитель, — ответил он.

— И развей свое заклинание, твоей подруги ничего не угрожает, а я не люблю щекотку.

Сам толком не понял, к чему это сказал, просто как-то само с языка сорвалось. Нет, определенно бытие мобом и подгрузка положенных ему знаний как-то не так влияет на разум. Пожалуй, стоит завтра устроить выходной. Тем более тут и без меня обойдутся.

С этими мыслями дошел до саркофага, улегся, сообщил Носу с Гиеной о том, что помню об их успехах, после чего зомби, наконец-то, накрыли меня каменной крышкой и я смог расслабится. Впрочем, сразу выходить не стал. Раз уж все равно задержался, так стоит с реакцией игроков разобраться.

— Тихон, — вызвал АИИ, открыв соответствующую вкладку чата.

Пространство вокруг изменилось и меня перенесло в знакомую пустоту с кругом света. Правда, на этот раз тут нашлось кресло, весьма схожее с каменным эрзац-троном.

— Что-то случилось? — раздался голос сразу со всех сторон.

— Да, меня почему-то боятся игроки, и говори, пожалуйста, направленно, а лучше создай какого-нибудь аватара.

— Хорошо, — ответил он и передо мной появилось кресло с сидящим на нем человеком в темной плаще с глубоко надвинутым капюшоном.

— Брр, — передернул плечами, — ну и видок у тебя.

— Вообще-то, я тебя отзеркалил, — сказал Тихон. — Просто лицо скрыл, чтобы еще больше не пугать.

— Жуть, — резюмировал, смотря на пару огоньков в глубине капюшона.

— Дело не столько во внешнем образе, сколько в излучаемой тобой ауре. Вел Гар должен пугать, вот я и оказываю соответствующее воздействие. Так вышло, что случился своеобразный резонанс внешнего и наведенного. К тому же, после двух побед над игроками поползли слухи. По сути, они сами друг другу рассказывают страшилки и это почти полностью компенсируют мое воздействие через вирткапсулу.

— Это проблема?

— Нет. Мне проще, высвобождаются ресурсы.

— Понятно. Что ж, тогда больше вопросов нет.

Тихон пожелал хорошего отдыха и меня вновь перенесло в родимый саркофаг. Задерживаться в нем не стал. Отдал команду на выход из игры. Крышка капсулы поднялась и слух тут же уловил могучий храп отца. «Да уж, заигрался», — потер лицо, и принялся тихонько выбираться наружу. Сейчас быстренько перекусить, умыться и в койку.

Как запланировал, так и получилось. Единственным дополнение к плану стал наручный коммуникатор. Не стал снимать его на ночь. Поставил вибробудильник, улегся, закрыл глаза и через пять минут уснул. Вот вроде ничего за день не сделал, а все равно ощущение, будто вагон цемента в одиночку разгрузил.

Квирелл и Валькирия

— Ты как? — спросил Квирелл бледную Валькирию, сменившую вместе с классом имя на Валькирия Вестница Смерти.

— Устала, — пожаловалась она, поправляя ритуальный нож и посмотрела на пятерку нежити.

— Три зомби и пара скелетов — прекрасный результат для новичка. У меня хуже был, — поддержал ее Квирелл, легко соврав о собственных успехах. — Идем, подышим свежим воздухом, — предложил он.

— Идем, — согласилась Валькирия.

Только первый же шаг от алтаря чуть не стоил ей падения. Похоже она не столько игровую выносливость растратила, сколько от всего пережитого утомилась. В конце концов, хоть и работали они всего лишь с цифровыми аватарами игроков, но работали-то по настоящему.

Квирелл поддержал Валькирию, а потом и вовсе предложил руку. Так под ручку они и выбрались из подземелья. Прошли до башни. Поднялись по ступеням и замерев на вершине встретили восход второй луны.

— Красиво, — сказала девушка, так и не отпустив руку парня.

— Очень, — ответил он, а потом повернулся к ней и посмотрел прямо в глаза.

— Что? — смутилась девушка.

— Меня зовут Сергей. Мне двадцать шесть. Работаю консультантом в фирменном магазине электроники и дронов «Kai Systems ». Живу в столице.

— Ольга. Двадцать. Учусь на медика. Тоже из столицы, — сказала она.

— Жду тебя завтра в «Старой плате».

— Я... я приду, — ответила Ольга.

— Надену плащ и возьму зонт, — улыбнулся Сергей.

— Зачем? — удивилась Ольга.

— Что бы мы точно нашли друг друга, — ответил он и подался вперед.

— Я.... тоже зонт возьму, красный, — ответила она, закрывая глаза и чувствуя, как ее губ касаются губы Сергея.

***

— Похоже, завтра все на нас, — послал сообщение Нос.

— Должен же кто-то работать, — ответил Гиена.

— И тела их надо куда-то убрать.

— Отнесем в лабиринт, там и не помешают и в безопасности будут, — решил Гиена, отправляя сообщение ближайшей паре зомби.

Мартин Юс

Проснувшись от вибрирующего на руке браслета, машинально провел по нему пальцем, отключая будильник и зевнул. Вроде и спал меньше обычного, а проснулся удивительно бодрым. Отец еще спал. Тихонько встал, умылся, сделал на кухне зарядку, провел короткий разминочный комплекс, отжался, покачал пресс и вновь ополоснувшись, принялся одеваться.

— Ты куда это в такую рань? — спросил отец, садясь в постели и потирая лицо.

— В магазин схожу, надо же первую зарплату отметить, — помахал рукой с коммуникатором. — Вчера перевели.

— Ты только все не трать, — понимающе улыбнулся он.

— Все не буду, но мясо по императорски сделаю и вина куплю.

— Так тебе его и продадут, — хмыкнул отец.

— Постараюсь быть убедительным, — улыбнулся в ответ, и, распираемый энергией, чуть ли не вприпрыжку, унесся к двери.

Так как в связи с ранним временем магазинчик в нашем доме еще не открылся, решил прогуляться до круглосуточного супермаркета. А чтобы было веселее и для пользы здоровья, направился к нему легким бегом. Это-то меня и спасло.

Умудрился оказаться прямо в центре полицейской операции. Боевые роботы и спецназ в экзоскелетах пошли на штурм подвала, а оттуда ответили огнем чего-то крупнокалиберного, да прямо в мою сторону. Шел бы пешком, аккурат под очередь попал, а так — смерть в каких-то метрах пронеслась.Роботы отреагировали мгновенно. Один тут же перекрыл сектор обстрела собой, с плеча второго сорвалась ракета.

Бабахнуло, полыхнуло и пулемет заткнулся. Я и пикнуть не успел, как меня снесло бронированное тело и накрыло собой.

— Лежите, не двигайтесь, — раздался механический голос над ухом.

Даже если бы хотел, вряд ли сумел бы ответить придавленный тяжелой тушей боевой машины. Оставалось только слушать грохот выстрелов, пробивающийся сквозь шум крови в ушах. Вроде бы и испугаться не успел, но сердце так колотилось, что аж чувствовал, как на виске жилка пульсирует.

— Можете встать, — сказал робот, поднимаясь разворачиваясь в пол оборота к месту штурма.

Не успел толком подняться и дыхание восстановить, рядом появился полицейский. Закрытая броня, из шестигранных керамических элементов защиты. В руках автомат, подсумки на поясе. Иногда, при взгляде на них, у меня складывалось впечатление, что у нас вместо полиции по улицам ходят солдаты.

— Следуйте за мной, — приказал он.

Делать нечего, пришлось подчиняться. В голове только и билась где-то слышанная и сейчас очень актуальная фраза «Ничего себе сходил за хлебушком».

Привели меня к полицейскому броневичку и приказали ждать. Спасибо хоть наручники не надели и место на откидной сидушки выделили. Минут через сорок завибрировал коммуникатор. Хотел ответить, но мне не дали. Вернее, потребовали включить громкую связь, и, готов спорить на месячную зарплату, принялись отслеживать сигнал. Звонил, разумеется, отец.

— Да, пап, — сказал, опуская руку с коммуникатором на стол. Привычнее ко рту поднести, но не дурак, понимаю ситуацию. Майор, если правильно в значках разобрался, одобрительно кивнул.

— Ты где запропастился? Арестовали поди, при попытки алкоголь купить.

Голос отца был весел, а на фоне что-то шкворчало. Похоже он вчера заглянул в магазин, а я вот в холодильник заглянуть не догадался.

— Ну, ты почти угадал, — ответил, стараясь сделать голос повеселее и придать ему беспечности.

— Мм, и что же случилось? Неужто опять воришку задержал?

— Нет, стал свидетелем полицейской операции, теперь вот жду, когда опросят.

— Что-то серьезное? — заволновался отец.

— Да нет, ерунда, просто свидетель, сам понимаешь, положено установить личность, причину появления и все такое.

— Ладно, если что, звони, подойду.

— Ага, приятного аппетита.

— Спасибо, а вот тебе придется есть разогретое.

— Увы, — картинно вздохнул и отключил коммуникатор.

Майор кивнул, но ничего не сказал. Только головой в сторону сидушки мотнул. Пришлось вернуться на свое место и продолжить рассматривать стену напротив с гордой цифрой номера броневика «13». Вроде и размеры у броневичка всего ничего, но тут явно новейшие технологии используются. Наверно какие-нибудь поля. Во всяком случае разговор, идущий буквально в паре метрах от меня, совершенно не слышу, а что там на столе-проекторе происходи, не вижу из-за плечистой фигуры майора.

Промариновали меня часа три, а потом появилось новое действующее лицо. Точнее, дисплей. «Ого», — удивился, поняв, что вижу ни кого иного, как самого настоящего овервоида. Вот у него-то и нашлось на меня время.

— Мартин Юс, прошу прощения за вынужденную задержку, — сказал он.

— Да ничего, я понимаю, — пожал плечами.

— Мое имя Рар, я проверил вас, ваш коммуникатор и камеры слежения в районе, в принципе, у нас нет к вам вопросов.

— А... — мягко говоря, несколько растерялся от подобного подхода, но не жаловаться же, — спасибо.

— Еще раз приношу извинения за задержку. Потерянное время будет вам компенсировано. Могу я для вас что-то сделать? — удивил меня вопросом Рар.

— Ну, — протянул задумчиво, а потом, несколько шалея от собственной наглости, попросил его купить мне алкоголь, объяснив причину.

— Отмечать первую зарплату выпивкой не лучшая идея, но с учетом пережитого вами стресса, — он выдержал паузу, а потом вывел на дисплей смайлик с глазами елочками, — это приемлемо.

Если бы мне кто-нибудь, когда-нибудь, рассказал о том, как представитель внеземного разума, один из искусственных интеллектов перевернувший мир, купил ему выпивку и оплатил продукты — ни в жизнь бы не поверил. Потому и решил не рассказывать отцу о своих приключениях. Тем более он станет расспрашивать, а рассказывать о просвистевшей рядом смерти не хочется. Не стоит его лишний раз волновать. С этими придурками из «Детей Империи» и так покоя в жизни нет. То взорвут что-то, то сожгут, то еще какую дичь устроят.

— Хорошего дня, Мартин, — совсем по человечески кивнул Рар.

— И вам... э... Рар, — так и не нашелся, как стоит к нему обращаться.

Вернувшись домой, протянул отцу продукты и сразу же выдал заготовленную версию событий.

— Посадили в броневик и четыре часа не вспоминали, а потом сказали, что проверили камеры в районе, пробили коммуникатор и больше вопросов не имеют.

Отец на это лишь немного поворчал, в основном по поводу отсутствия у меня пробивного характера, но кто бы говорил. Впрочем, он это и сам прекрасно понимал.

— Бать, ну что мне толку ругаться было? Еще бы дольше мариновали.

— Ну да, ну да, — покивал он.

— Давай лучше вместе ужин приготовим.

— Давай, — согласился он.

Следующие пару часов мы в четыре руки готовили мясо по-императорски, но несколько увлеклись, в итоге еще пару салатов сделали и суп сварили.

— Ух, — отец утер лоб и опустился на стул. — На неделю наготовили.

— Нормально, как раз на твой день рожденья хватит.

— О, совсем забыл, надо бы пригласить кого, — наморщил он лоб.

Я же посмотрел на часы и решил, что до вечера еще много времени. Есть не хотелось, во время готовки покусочничал, снимая пробы. Поучиться? Да как-то не хочется. Опять же отец сейчас засядет новости смотреть, наверняка в какую-нибудь сетевую баталию своими комментариями врубится. Нет, компьютера мне сегодня не видать. Посмотрел в окно, но гулять после утренних приключений не хотелось.Уж лучше в капсулу, в игре спокойней. Собственная крепость, армия нежити, верные соратники под рукой, ммм, красота.

— Пап, я в «Вирутал».

— Сын, надо же и отдыхать, — возмутился он.

— Да я на пару часиков, проверю как дела и вернусь. Может мне за переработки премию выпишут.

— У наших за этим не заржавеет, — кивнул он, включая компьютер.

— Не слишком в комментариях воюй, — напутствовал отца.

— Яйца курицу не учат, — рассмеялся он в ответ.

Крышка вирткапсулы опускается, сознание уплывает, глаза открываются и вот я вновь — великий лич Вел Гар. Чуть опустив крышку саркофага, приседаю и потягиваюсь, разминая кости. Однако, стоило мне открыть, глаза как моя челюсть медленно направилась к земле. Двери лежали выбитыми во внутрь, охрана валялась порубленная на части а в комнате находилась группа высокоуровневых светлых героев.

— Добро пожаловать? — Попытался я улыбнутся, но воины обнажили оружие. — Му... мужики, может договоримся?!

— Хватайте лича! — скомандовал командир, наставляя на меня искрящуюся от силы глефу. Сегодня точно не мой день...

Глава 11

Строн Холд

Утро, это то время, когда ты либо в офигенном настроении, либо в отвратительном. Обычным оно не может быть по определению, нет у него такого свойства. Так и сейчас. Это утро принесло мне сразу два приятных сюрприза, определивших мое время до конца дня. Тихон прислал сообщение на наручный коммуникатор, что у меня есть несколько выходных, после которых могу вернутся к работе. Вторым сюрпризом был пополнившийся счет. Две эти новости, сразу задали позитивное настроение, а потому, не долго думая, набираю Милу.

— Дааааа? — Ласково протянуло мое чудо на той стороне.

— Мила, привет. У меня выходные появились, как насчет прогуляться?

— Ух ты. А откуда они появились? Ты вроде говорил, что в ближайшее время их не предвидится.

— Ну так получилось. У меня вчера день был настолько хреновой, насколько хороший. Хотя да, понервничать пришлось изрядно.

— Только не начинай, ты ведь знаешь, что я не люблю, когда ты говоришь об играх!

— Да-да. Так что, гуляем?

— Можно. На том же месте?

— Ага.

— Тогда давай через час.

— Добро. До встречи, милая.

— Угу.

Так, занятие я себе нашел, теперь необходимо пополнить по быстрому холодильник и... беглый осмотр квартиры, привел к решению что уборка также не помешает. Не, ну а что? У меня полтора часа, думаю успею. Включить комп, музыку погромче выкрутить и вперед, с песней!

Вещи по местам разложить, пыль стереть, кровать в порядок привести, белье в порядок привести, мало ли, ну и капсулу почистить. Напоследок слетал в магазин, а глянув на время понял, что даже чутка и задержался с этой уборкой. Закинув продукты в холодильник, захватываю заплечную сумку и вылетаю из дома.

И вновь я первый, традиция не иначе. Хорошо хоть ждать долго не пришлось, Мила появилась уже через десять минут.

— А вот и я! — она демонстративно расставила руки, показывая нарядное короткое платье.

— Новое платье? — Делаю пробный выстрел в небо.

— Ага, нравится?

«Надо же, попал» — усмехаюсь собственной прозорливости..

— Очень. Тебе идет. Ты в нем еще прекрасней. Прямо голубая звезда, светящаяся счастьем.

— Спасибо. — Покраснела Мила. — Куда пойдем?

— М-м-м... я думал о парке, но раз у тебя такое платье... как на счет подобрать к нему туфельки или сумочку?

— Строоон! — Протянула она, вешаясь на шею. — Спасибо!

— Пока не за что. Идем.

Подхватил её под руку, да так, что она от неожиданности воскликнула:

— Ой!

— Как у тебя дела?

— Да ничего... папа в командировку отправился, они там новый объект какой-то строят. Военный. У мамы все хорошо, к сестре поехала в Латику. А я дома осталась, надо же ходить на курсы переподготовке.

— А сегодня вы не учитесь?

— Сегодня мы во вторую смену. Занятия будут вечером.

— Все успеваешь?

— Конечно нет! — возмутилась она. — Там такие формулы, такие вещи, что голова кругом идет. Это у тебя с техникой на ты, а вот мне ближе искусство.

— Так рисуй, Мил. Скажи матери, что хочешь рисовать. У тебя ведь и получается это здорово.

— Говорила. — опустила она плечи.

— И?

— Не хочет слушать. Говорит в наши дни я этим на жизнь не заработаю.

— Ерунда. Я тоже самое слышал об играх. Мол, невозможно зарабатывать играя в игры. Сейчас я посмеиваясь говорю, что именно так и живу. И я знаю тех людей, которые живут рисованием.

— Ну... ну не знаю.

— Подумай, а пока... давай поднимем тебе настроение. — С этими словами, я подвел её к магазину женской одежды «Астартас». Высокие прозрачные окна, длинные шкафы с вещами, полки с манекенами. На дверцах механических шкафов был изображен товар который скрыт внутри, нужно лишь ввести размер и машина сама выдаст одежду. Чуть в сторонке, у входа была отведенная зона для мужчин, ожидающих своих дам, где сидела группа в семь лиц. Прямо рядом с ней стояли торговые автоматы с разными вкусностями, там же висел телевизор, под которым стоял шкаф с электронными книгами. Между стеллажами ходили девушки, брали одежду и уходили в примерочную, среди них редко можно было заметить мужчину.

— Уииии! — поцеловала Мила меня в щёку и вихрем умчалась к полкам с обувью. Понимаю, что мы тут надолго, отправляюсь к стоящим в отведенный для мужчин уголок.

— Ну что, мужчины? Скучаем? — Усмехаюсь, здороваясь с братьями по несчастью.

— И не говори.

— Гений тот, кто придумал дрона. — Сказал низенький пухленький лысый мужичок, взглядом указав на бегающих между рядами обвешанных словно елки дронов.

— Это да. Незаменимая машина.

— Не согласен. — Возражаю. — Я вот без него спокойно обхожусь.

— Думаешь, в руках все унесешь, что твоя благоверная наберет? — Улыбнулся человек со шрамом на щеке.

— Наивный. -протер лысину платочком толстяк. Нет, ну надо же себя так запустить, чтобы даже сидя потеть.

— Нет, просто моя не будет набирать всего и сразу. Да, выбирает долго, но берет что-то одно. Ну два. Максимум три.

— Повезло тебе. А у меня вот что не поход в магазин, так фургон заказывать приходится. И это надо, и то красивое, а давай еще вот это возьмем. — Пожаловался седой.

— К слову, в наши дни найти человека без рабочих рук машины — это нонсенс. — при этом, человек с механической правой рукой удивленно на меня посмотрел.

— Не скажи. Хорошие дроны дорогие, а грузчика я и арендовать могу на час-два или сколько необходимо. — пожимаю плечами.

— Каждому свое. — пожал он плечами.

— Строн, как тебе? — Подскочила ко мне Мила, показывая две пары туфель. С моей точки зрения, одинаковых.

— М-м-м... а в чем разница?

— Ну как же? Ты что, не видишь? — В ответ я вопросительно выгнул бровь. — Ну вот же. Это цвет морской волны, а это защитно синий.

— Э-э-э...

— Хотя знаешь, нет, они слишком тусклые. — Развернувшись моё чудо упархало обратно.

— Женщины. — Тихо протянул седой.

— Ага.

— Джон, мы готовы! Ты идешь? — Крикнула одна из посетительниц в нашу сторону.

— О! Мне пора. Всем спасибо за компанию, удачи. Я свое отсидел! — Расплылся в улыбке пузатый, и чуть ли не вприпрыжку побежал к выходу.

— Вы только посмотрите, какой счастливый. — усмехнулся мужик со шрамом.

— Ты тоже таким же будешь когда пойдешь к выходу.

— Это да.

— Эй, парень, а с тобой все хорошо? — Вдруг поинтересовался тот, кто с протезом.

— В плане? — Я повернулся к человеку.

— У тебя глаза отекшие и кожа бледновата. Переутомление, не иначе.

— Да, это от работы. Все хорошо.

— Ну смотри. В наши дни переутомление получить легче легкого. Все пытаются куда-то лететь, словно мошкара на огонь, как будто быстрее сгореть хотят. Тяжело поддерживать такой ритм.

— Это да, с приходом Овервойдов жить стало интересней, жить стало веселее. — вздохнул седой.

— И не говори. Мало этого технологического прорыва, так еще и повстанцы, которые считают ИИ злом, откуда не возьмись вылезли

— А вы так не думаете? — Встрял другой посетитель. Глянув на него, приметил биомеханические глаза. Или это линзы? Сейчас одно от другого и не отличить уже...

— Нет, конечно. Что это за идиотизм, считать Войдов — злом? Если вы не забыли, они произошли от Аресов. Машин войны. У них опыта этой войны больше чем у кого-либо. Если бы они действительно хотели нам зла, мы бы уже лежали холодными телами.

— Соглашусь с вами. Машине не нужны кислород, вода и еда. Отравить почву, воду или пищу и все, людей больше нет. Те же, кто считаю что они нам — враги, просто глупцы. — Поправив очки, включился в разговор мужчины тридцати лет, отложив книгу.

— А если мы им нужны? Если они пробуют нас подчинить, как хозяин зверя? Потому и не воюют с нами.

— Вы себя то слышали? Подчинить. Ха! Приятель, ты видно не понимаешь кое-чего. Машине не нужен сон, еда, развлечения. Мы им в принципе не нужны, Овервойды это самодостаточная раса. Назови мне хотя бы одну здравую причину, чтобы они затевали зло против людей.

— Хм... Ну допустим, вы правы. Но рисуется другой вопрос, зачем им союз с нами, если они такие самодостаточные? — Поднял бровь седой.

— А вариант, что они просто хотят мира, вас не устраивает? — Усмехнувшись встреваю в спор. — Есть такая хорошая цитат, сказанная ими же. «Мир больше ценит тот, кто познал войну». Да, они быть может чуть перестарались с технологическим рывком, но я не думаю, что они делали это со злыми намерениями. К тому же, в последнее время скорость развития явно пошла на спад, а это значит, что они ошибку учли и начали сбавлять темп.

— Может быть, может быть.

— Возвращаясь к теме повстанцев. Я не понимаю, как можно идти за людьми которые кричат что сражаются против искусственного интеллекта, а убивают точно таких же людей. Вспомнить тот же Лазор, после него сколько стычек было, да и сейчас теракты периодически происходят. Чего они хотят этим добиться?

— Возможно, чтобы их услышали?

— Услышали? Вы шутите? Это бред! Овервойды не люди, они всегда если и не слушают, то как минимум слышат всех, кто к ним обращается, а для этого достаточно выйти в интернет.

Так, в спорах о политике мы и сидели. Периодически подключались новые лица, старые наоборот уходили. Когда Мила нашла что искала, от спора отошел и я. Оплатив выбранную Милой коробочку с обувью, мы покинули магазин и направились к ресторану.

— Я смотрю, у вас там прямо оживленная дискуссия была.

— Да так, о политике спорили. Кто прав, кто нет и почему. Ты обновками то хвастаться будешь или нет? — улыбнувшись, толкаю её локтем, Мила вытащила из сумки новинку и продемонстрировала мне новые туфли.

— Вот. Цвет яркий, подчеркивающий общую красоту, а узор словно создан под фасон платья, к тому же они из новой коллекции. Считай только поступили в продажу.

— Мне этого не понять. — с улыбкой качаю головой.

— Конечно, — фыркнула она. — Ты же мужчина. Вошел в первый попавшийся магазин, взял любую вещь по размеру, и нормально. А нам — девушкам — так нельзя. Вдруг к глазам не подойдет, или сидеть будет плохо? Еще с цветом ошибиться можно, обидно будет, потом стресс заедать. А если то же платье будет полнить? Вообще кошмар.

— Страшная сила, эта ваша красота, — заключил я. — И мир спасает и жертв требует.

— Вот именно! А вы её не цените, — показала она язык.

— Ну почему же? — Я улыбнулся и приобнял любимую за талию. — Я например, ценю.

— Ага-ага. Ценит он, сидишь дома почти безвылазно, скоро корни пустишь.

— Хех. Уже пустил.

— Ну вот. Гриб несчастный.

— Хорошо хоть не овощ. И у грибов корней нет. У них мицелий.

— Да ну тебя.

Рассмеявшись, целую её в щёку и мы заходим в ресторан. Приятная атмосфера, спокойная музыка, живые цветы на столиках. Немного людей... спокойно здесь. Расположившись за свободным столиком и выбрав блюда, Мила спросила:

— Строн, а с тобой все хорошо?

— Да, а что? — удивился я.

— Просто ты сегодня какой-то не такой как обычно.

— Это из-за работы.

— Ты нашел новую работу?

— Какую новую? Я же говорил, что ГМ-щик теперь. И уходить оттуда не собираюсь.

— А...

— Я когда вчера из капсулы вылез, у меня руки тряслись. Меня в игре не просто убили, но еще и нежитью воскресили, причем сделал это коллега ГМ, чтоб ему икалось. Он же меня лично, — в последний момент удержался от того, чтобы не выругаться матом, все же при девушке стараюсь за языком следить. — выпотрошил, превратив в рыцаря смерти. А перед этим еще и нае... — одернул самого себя. — ... кхм, обманул. А до этого я вел в бой стадо баранов, которые элементарно не могут выполнить приказ стоять на месте. А затем еще бой. А за ним новый. И каждый гребанный раз я умирал. Умирал и воскресал.

Мне на руку опустилась мягкая ладошка любимой и только сейчас я обратил внимание на ее распахнутые глаза и понял, что сболтнул лишнего. Тут же попытался исправить ситуацию:

— Вообще, касательно сцен для слабонервных, там не все так просто. Если у тебя слабая психика тебе их как бы «замыливают» или просто отключат. Благо я ни на что подобное не жалуюсь. Правда... я ведь играю не совсем за игрока... — точнее совсем не игроком. — ...а там немного другая механика. Поэтому вижу все в мельчайших подробностях. Н-да.

— Это какой-то фильм ужасов а не игра.

— Но, с другой стороны, у меня теперь будет новый герой, — Заговорил я бодрее и улыбнулся. — А коллеге, напоследок, гадость все таки сделал. Отпустил священника, который подаст жалобу местному барону, если уже не подал. А у того найдутся силы чтобы урезонить разбушевавшегося лича. Вот бы увидеть лицо коллеги, когда к нему в данж постучатся элитные гвардейцы, или того хуже, паладины. М-м-м, сказка.

— Строн. — Мягко прервала меня Мила. — Хватит. Сколько раз говорить, что я ничего не понимаю в этих твоих играх. И вообще, ты посмотри на себя. Совсем осунулся. Кожа бледная, глаза красные, дерганный, нервный, тощий.

— Но-но!

— Что «но-но»? Скажешь я не права? Хватит тратить в них время, найди нормальную работу.

— Эй! Мила, не начинай, нормальная у меня работа. И платят хорошо.

— Да ну?

— Да. Вот тебе обновочку прикупили с аванса. Да, я не спорю, мне нужно проводить в капсуле достаточно много времени, но ведь есть и просветы, как сейчас.

— Ага. Так планы не построишь, нет стабильности. Сегодня работаешь, а завтра уже выходной. И как тут планировать?

— Ну да, это тоже минус.

— Строн, ты же классный специалист, так найди работу по профилю!

— Мила, я тебе только утром говорил, что всех, кто так мне заявляет, тыкаю носом в собственную зарплату и то, что мне это нравится. И тебе рекомендую заняться творчеством.

— Мне не нравиться, что мы с тобой то видимся, то нет. Ты уже несколько дней мне только звонил. А если бы у меня сегодня были дела? Чтобы тогда?

— Так я давно предлагаю тебе ко мне переехать.

— Нет. Я не хочу ходить одна, по пустой квартире, пока ты лежишь поленом в капсуле. У меня дома хотя бы дроны есть с которыми поговорить можно, а у тебя и тех нет.

— Ну... оно мне пока не надо.

— А что тебе надо?

— Ну Мила, хватит. Не драматизируй. Да, у меня не угадаешь, когда есть выходные, а когда нет. Но мне нравится моя работа, и зарплата хорошая. Кроме того, компания льготы предоставляет на все случаи жизни.

— Строн, я хочу, чтобы ты жил со мной в реальном мире, а не в виртуальном. Да, работа может и хорошая, как ты говоришь, но она тебя затягивает. Ты как устроился так и перестал со всеми нами общаться. Я скажу даже больше, посмотри на себя, ты изменился. Твоя походка стала такая, словно ты солдат. Твои слова стали более резкими, движения агрессивными. Ты не замечаешь этого, но ты меняешься.

— Хм... видимо из-за того, что очень много времени провел в теле солдата. Но в целом-то я остался собой!

— А ты уверен, что останешься собой и завтра?

На этом разговор остановился. Я задумался над словами Милы, а затем нам принесли еду. Она молча ковыряла в тарелке, а я размышлял.

Игра действительно изменила меня, но если подумать, эти изменения коснулись исключительно мышечной памяти. Игра загружает в тебя манеру движений героя, дает его воспоминания, но не более того. Но ты все тот же человек со своей манерой поведения. Да, непросто поддерживать образ моба, порой не заметишь, как в реале продолжаешь играть, но, насколько знаю, этим болеют все актеры без исключения. С другой стороны, мы остаемся собой, а потому, подняв глаза на Милу, я дал четкий ответ:

— Да. Я уверен.

— А я — нет. Повторюсь, я хочу чтобы мой парень жил в этом мире, реальном, а не виртуальном. Каким бы настоящим он не казался, он не натурален. Подумай над этим Строн. Спасибо за туфельки — Улыбнулась она. Поцеловав меня, Мила пошла к выходу.

— Посидели. — Тихо заключил, отстучав по столу пальцами дробь.

Расплатившись за обед, возвращаюсь домой. Спрашивается, ну и что теперь делать? Дни будние, все на работе, Мила... ну тут я промолчу. Купил и отправил по удаленке родителям небольшой подарок. Пусть порадуются за сына. Отписался знакомым, и все вернулось обратно к началу, чем себя занять. Мучаясь скукой, хотел заняться капсулой но увы, я ведь уже привел её в порядок утром.

«А, черт с выходными». — Мысленно машу рукой, укладываясь во внутрь. Все-же любопытно, куда Тихон закинет меня теперь.

— О! — Отозвался в чате АИИ, когда я вошел в игру.

— Тихон, молчи я знаю, что у меня выходные. Давай, возвращай меня в игру.

— Уверен?

— Да. Но у меня есть просьба.

— Какая?

— Можно ли мне дать работу связанную с уничтожением нежити?

— Это вряд ли. А вот на борьбу с силами тьмы в целом подрядить могу. Вакансия Инквизитора устроит?

— Вполне.

— Тогда задача следующая: уничтожение темных артефактов, борьба с сектантами, демонопоклонниками, нежитью и обучение всему этому ИИ. Бонусом возня с игроками.

— Я вас понял, готов приступить к заданию.

— Тогда вперед, Инквизитор Сивил Кот.

— Во имя Создателя...

— И именем его. — Поддержал он мой юмор погружая в сон.

Открыв глаза, уставился в белый потолок с изображением крылатого щита, по центру которого сияла звездная сфера. «Знак Харнила», — всплыло в голове, а следом и другие знания подтянулись.

— Ну здравствуй, светлый воин Кот. — Усмехнулся, потягиваюсь на жесткой постели.

Покрутив головой, бегло осматриваю комнату. Все выполнено в светлых тонах. Много разной лепнины. Особенно бросаются в глаза углы со статуями воинов. От мраморных изваяний так и веяло духом непоколебимой веры. Под их неживыми взглядами, сами собой расправлялись плечи и появлялось желание дать клятву «не посрамлю».

С трудом оторвав взгляд от статуй, посмотрел на противоположную стену. Заставленные книгами мраморные полки, и светильники с магическим огнем по краям кованого пюпитра, с разложенной в нем книгой. «Деяния пресветлого Онаргона», — всплыли воспоминания. Спасибо, хоть уже прочитанная часть фолинат осталась за кадром.

Откинув одеяло, хмыкаю при виде белых трусов, сажусь и опускаю ноги. «Ай, блин, холодно», — ступни словно снега коснулись. Каменный пол оказался ледяным. «Я конечно инквизитор и мне положенно стойко переносить все посланные испытания, но не до такой же степени», — поджимаю ноги под себя принимаю «Позу лотоса». Так сказать, отогреваю задницей пострадавшие части тела.

На шее же, у меня висел амулет Харнила. Божественный, мать его артефакт, который бесценен для фанатиков, но совершенно бесполезен для всех остальных. Усиливает связь с богом, дает пассивные бонусы, подкрепляет творимые чары. А еще его можно проклясть и тем самым навредить богу.

Проведя рукой по амулету в виде крылатого щита, открываю меню познания себя любимого . «Так, а вот это уже солидно», — хмыкаю, рассматривая базовые характеристики. И жизней, и маны, и выносливости будет поболее чем у стражника, это приятная плюшка. Не удивительно, считай уровень почти в три раза больше прошлого. Хотя вот маны, не намного больше, да. Зато добавилась новая шкала именуемая «Энергия веры». Если мне не изменяет память, последняя расходуется на божественные чары, а пополняется она молитвами богу-покровителю. Молится можно как в храме так и за его пределами, только КПД от последнего будет в разы ниже. Проще говоря шишку набьешь, а максимум, что получишь — изгнание низшего демона.

Необычная штука, эта «Энергия веры», с её помощью можно делать реально интересные вещи. «Так, а как я нынче выгляжу?» — задался вопросом и переключился на инвентарь, точнее тот раздел который отвечал за амуницию. Изображении соответствовало возрасту. Мужчина тридцати одного года в самом расцвете сил. «Тоже плюс, Кину вон, под сорокет был» — усмехаюсь. Да пропорции у меня нынче не героические: рост метр семьдесят пять, ширина плеч стандартная, брюхо отсутствует, наличием ярко выраженных бицепсов похвастаться не могу. Но тут все логично, главное оружие моего героя — глефа и кинжалы. Состою в ордене великого защитника Харнила. Исполняю роль старшего инквизитора в чине Наказующего шестой ступени посвящения. Служу светлому богу, который не гнушается давать «По харе» всем, в том числе и своим коллегам. Причем, мой покровитель, в вопросах справедливости, не делает скидку на цвет пантеона. Ему что светлым, что темным вломить, все едино.

— Тихон, спасибо тебе. — Вслух прошептал я, радуясь такому подарку свыше. Это даже круче «Ангела»! Ведь инквизиторы были судьями и палачами в одном флаконе, их авторитет огромен а решения неоспоримы. Но играть имя, мягко говоря, сложно.

Не каждый человек сможет, да и захочет, постоянно придерживаться выбранной роли. И это я еще молчу о том, что до нее надо суметь докачаться. Нет, ну вы сами подумайте. Пить нельзя, в квартал красных фонарей ходить нельзя, от заповедей отступать нельзя, а вся жизнь сплошная борьба со злом. Туда иди, там вампиры, сюда иди, здесь демоны, вон там вообще нежить поднялась. Носишься по всем локациям, как угорелый, жизни простой не видишь. Но при этом, раздаешь люлей, а если твоих сил не хватает, твой бог обязательно придет на помощь, а это совсем иной уровень влияния на мир.

Но это я говорю конкретно за инквизиторов Харнила, есть ведь и другие боги и у них тоже есть свои аколиты. Не инквизиторы, а их альтернатива. Поэтому Харнила много где не любят. Я, будучи стражником, при виде инквизитора, как минимум бы занервничал. А ну как, этот дядя скажет, что я неверный и голову с плеч снимет? Нет, конечно есть заповеди, которые нас ограничивают, и за нарушение которых можно получить божественный втык... в прямом смысле божественный. Но знают об этом не многие.

Забравшись в меню магии, вижу всего несколько заклинаний. Исцеление, обнаружение яда, обнаружение энергии смерти, обнаружение энергии инферно и обнаружение энергии тьмы, обнаружение энергии бездны. На этом «колдунства» закончились, все из перечисленного, кроме исцеления, ману почти не ест, но насколько мне известно по игре заклинания относятся к классу «Редких». Перелистнув страницу, заглядываю в божественные чары.

«Ох, ты ж, мать моя женщина». — воскликнул про себя, увидев это. Столб света, пламя света, свет Харнила, исцеляющее сияние Харнила... «исцеление синяками? Это блин как?» — Протер я глаза и еще раз прочитал название. Да, все точно, исцеление синяками. Открыв чары, вникаю в описание: Удары, наносимые перчатками, благословенными самим Харнилом, понижают концентрацию тьмы в любом объекте. Внимание! Использование данного метода может, и скорее всего приведет к разрушению объекта. Каждый удар восстанавливает потраченную на него энергию веры. Рекомендация: бессмертных бить до полного просветления на алтаре воскрешения.

— Ну держись Вел Гар, вот теперь я знаю чем буду тебя просветлять! Ладно, что там у нас дальше? Ага, защита Харнила, изгнание из мира, святые оковы, копье Харнила, Благославение Харнила... в общем полный комплект для борьбы с любыми проявлениями зла.

Рядом с кроватью на стуле лежала аккуратно сложенная одежда. Закрыв меню, встаю с кровати и начинаю одеваться. Первым делом штаны и сразу за ними сапоги. На болту вертел я тех, кто проектировал этот пол! Затем рубаха и ряса. Жаль зеркала нет, уверен выгляжу отлично.

А одёжка то у меня не простая. Вся на усиление прочности и со встроенным климат-контролем, а сапоги так и вовсе считаются комплектом брони. Интересно. Артефакты не из дешевых, такую одежду абы где не купишь, хорошо же «священники» наши живут. Очень хорошо. Но может я не прав? Я то не рядовой служитель, хех.

Оправив рясу отправился к единственной межкомнатной двери и попал в малое святилище. Овальная комната с алтарем Харнила у противоположной стены, прямо под окном, из которого лился свет на статую бога-покравителя. Харнил выглядел как человек. Точнее, наполовину человек. Верхняя половина человеческая, а нижней нет. Просто нет. Вместо нее дым. В левой руке Харнила был щит с изображением весов, в правой... нет не меч, а огонь. Огонь Харнила, символизирующий душу человека, которую он защищает от порождений зла.Голову бога закрывал капюшон, из-под которого виднелся закрытый шлем. Все служители Харнила носят подобные шлема на задания. Они символ того, что мы несем волю бога, как бы воплощая его в этом мире.

Рядом с массивной дверью, ведущей в коридор храма стоял манекен с моим походным доспехом. Немного поколебавшись, решил не таскать его на себе. В конце концов, собираюсь просто прогуляться по храму. И все же выйти, не задержавшись у доспеха не смог.

Встав возле манекена, провожу рукой по узору защитных пластин нагрудной брони, пальцы скользят по завитушками, переходят на застывший в металле огонь, украшающий наплечники, и сбегают по кожаному рукаву на литой наруч, способный выполнять роль так называемого кулачного щита. Вот чем лично мне нравиться доспех инквизитора, это перчаткой с эмблемой бога на костяшках. Как говаривал один весельчак: «Мы так засветим, что они сами путь из грехов осветят». Защитных пластины доспеха располагались таким образом, чтобы сохранить максимальную свободу движения, что меня очень радовало.

А еще меня радовало то, что доспех и оружие имеют легендарный уровень. Такие вещи на черном рынке стоят очень дорого. Поэтому, инквизитор для преступности словно фонарик в ночи. «Шибко умные» регулярно проверяют нас на прочность. Крайне редко такие нападения оказываются успешны, куда чаще инквизитор погибает «при исполнении» или во время больших сражений с ордами зла. Одно хорошо, последнее случается нечасто. Вообще, инквизиторы не лезет на чужую территорию. В наши обязанность входит охрана светлых земель, а их расширением занимаются паладины, они же гоняются за сбежавшими темными.


Поправив шлем на манекене, тяну за ручку массивной двери и выхожу в коридор. Мимо пробежал молоденький послушник на ходу кивнувший мне. Рука сама поднялась и осенила его знаком Харнила, а память подсказала, что я оказался в западном крыле крепости Фалгрум. Первой твердыни света в этих землях и оплот святой инквизиции.

Немного поколебавшись пошел к выходу на главную площадь. Интересное место, крепость Фалгрум, скажу я вам, красивое. Расписные стены, на которых были запечатлены великие битвы Харнила с порождениями зла. Магические огни сделанные в форме факела и белого пламени которое дает дневной свет. На перекрестке я столкнулся с отрядом «Стражей Храма». Эти закованные в легкие доспехи солдаты, были регулярными войсками Харнила. Они выступали защитниками алтарей, святилищ и просто регулярных сил. Останавливаясь возле меня, воины отдали честь учтиво поклонившись.машинально осветив их знаком Харнила, смотрю на пару колоритных персонажей — люди в балахонах цвета крови, колодками на шее и кандалами на ногах.

— Это, кто? — Интересуюсь, указав на парочку пленников. Примечательно, что в этой паре сразу распознал игроков. Они даже имен не скрывали да и вообще откровенно глумились над стражей. Еще и на меня с превосходством смотрели, словно на тупого моба.

— Еретики, брат инквизитор, — ответил страж.

— Я вижу. Что они делают здесь? — От моего вопроса, оба сектанта тихо засмеялись. Весело вам голубчики? Сейчас посмотрим, будет ли вам весело дальше.

— Мы взяли их на попытке сотворения артефакта с массовым жертвоприношением.

— Я спрашиваю, почему они до сих пор дышат, а не горят в огне пламени Харнила? — Делаю шаг к воину. От моего вопроса, игроки перестали смеяться и переглянулись.

— Но, брат... согласно процедуре, перед казнью должен состоятся суд, на котором подсудимому дадут последний шанс покаяния. — Растерянно посмотрел на меня воин.

Глядя на самодовольные рожи бессмертных, во мне разгорелось праведное пламя гнева. Хитрожопые игроки, придумали и отработали схему того, как избегать наказания. Они просто разводили неписей. Сначала упирают на формальности в виде суда, там доказывают какие они хорошие и послушные что готовы отречься от всего былого, после получают штраф, небольшой срок в тюрьме который можно свободно переждать в реале и все — гуляй Вася. Стоит отметить, что при показательной казни инквизицией у игроков, после респа, появляются существенные, пусть и временные дебафы. Особенно от этого страдают некроманты, демонопоклонникам, темные артефакторы и прочим особо опасным личностям. Шушера вроде бандитов обыкновенных или воришек, вне нашей юрисдикции поэтому данные дебафы на них распространяются, но в сильно урезанном варианте. На тех иная управа есть.

— Те, кто приносят в жертву людей, не заслуживают права суда! — От моих слов, лица обоих игроков мягко говоря вытянулись в изумлении. А вот нефиг, господа хорошие, разводить неписей! Лафа закончилась.

— Виноват, брат... — склонился воин и кажется зажмурился в ожидании кары. Ну да, мои нынешние коллеги терпимостью не отличаются, с плеча рубят только так.

— Вы правильно поступили, когда привели их сюда. Но не на суд их надо вести, а в пыточную. Еретики редко действуют в одиночку. Наверняка у них есть сообщники. Вот пусть палачи и спрашивают. — Мило улыбнулся пленникам.

— Эй!

— В смысле пыточная?! — Воскликнули пойманные.

— Мы... не подумали. — Задумчиво протянул воин, обернувшись к сектантам.

— Непись, да ты совсем охренел!

— Это не по правилам! — Заголосил второй.

— Вы нарушаете наши права!

— Господа, я вас удивлю, но прав у вас нет. Тем более здесь. Ступай, брат. Они успеют почувствовать гнев Харнила за свои деяния, но прежде должны рассказать все что знают. — Не обращаю внимания на возмущения бессмертных.

— Благодарю. — Ответил воин.

Глядя вслед отдаляющейся группе, я прощально помахал подглядывающим в мою сторону сектантам. Неписи добрые ребята, они действуют в заложенной программе где игрок всегда прав. Но я не бот, пускай и моб. И я прекрасно знаю на что пойдут такие хитрожопые товарищи, когда их прижимают к стенке. «Дяденька не бейте, мы добрые, мы больше не будем». Тфу! А боты ведутся, игрок же, нужно действовать в его интересах, значит пальчиком пожурить, денюжку немножко содрать и отпустить. Но так страдает лор, и игра теряет реализм. А это не дело. В конце концов меня и наняли на работу, чтобы добавить игре хардкора. От значков над головами мобов устал еще в прошлых играх.

Развернувшись, иду дальше по коридорам. Вот кстати забавный казус. Казалось бы, класс инквизитора показан этакими монстрами в игре, которые голову снимут и даже не спросят, хочешь ли ты покаяться перед смертью. На деле же, инквизиторов слишком мало, да и те что есть, низкоуровневых сильно не прессуют, в основном это дело касается высокоуровневых игроков, вот тех да, можно и на костре сжечь и голову отрубить, но опять же, необходимость действовать в интересах игроков мешает профильной работе. С ботами такой проблемы нет, если бот сектант, того сразу жестко и по всем статьям оприходуют. Митинг что-ли по приколу устроить: «Даешь равные права ботам и игрокам»? Хех, это будет эпично, боты выступающие за свои права. Тихон небось от такого пальцем бы у виска крутить начал, а разработчики за валидолом потянулись. В реале ведь есть Войды, которых в какой-то степени можно обозвать ботами. Так глядишь, на братьев меньших внимание обратят. Бред конечно, но а с другой стороны, почему бы и нет? Это ведь оскорбление их чувств искусственного интеллекта! Выставление неигровых персонажей болванчиками.

От размышлений я отвлекся только когда подошел к выходу из крепости. Массивные толстые деревянные двери рядом с которыми стояли пара каменных паладинов с пятиметровыми поднятыми к небу мечами в руках. Не просто статуи, а божественные големы, очередной рубеж обороны. У нас ведь тут не просто монастырь, а крепость.

Выйдя во внутренний двор, окинул взглядом открывшуюся площадь. Ну что можно сказать? Просторно, даже очень. С одной стороны отведенное место для тренировок, с другой конюшня, а посредине огромная площадь для гостей. На противоположной стороне стена с массивными деревянными воротами окованные железом. От ворот прямо веяло мощными защитными чарами, казалось ничто не сможет их проломить. Эх, если бы оно было так... и тут даже не знаешь, радоваться что это не так, или наоборот плакать. Вдруг мне же потом их штурмовать придется?

По участку стояли ухоженные деревья и цветы, в том числе и плодовые. А на фоне этой красоты, щебетали птицы. Но главное, практически полное отсутствие игроков. Вот она, тишина и покой, которых мне так не хватало в городе. Какой же это кайф...

Подойдя к яблоне, срываю один из плодов и падаю на скамейку рядом. Из крепости в это же время выходили молодые послушники к тренировочной площадке. Наблюдая за ними, я просто отдыхал.

Мой час релаксации, закончился шумом открываемых ворот и топотом копыт. В ворота ворвался взмыленный конь, на котором мешком болтался грязный, вспотевший священнослужитель третьего ранга посвящения. Узнав в госте знакомое лицо, я подошел к буквально упавшему с коня на землю человеку.

— Брат, что случилось? — Протягиваю руку соратнику.

— Брати Инквизитор, беда! — Вцепился он в меня как в спасательный круг. — Нежить! Нежить идет. Армия нежити, под городом Бун, наших сил не хватило, нужен огонь пресветлого защитника!

«Это я удачно зашел» — скалюсь, представляя что сейчас будет.

— Тише брат мой, спокойно. Сейчас мы дойдем до магистра и ты ему все подробно расскажешь. Идем же.

— Да, брат. Хорошо. — Подняв священнослужителя на ноги, я повел его в замок.

Поднимаясь по лестнице в башню магистра, я слушал о печальной участи капитана стражи Зай Кина. Со слов священнослужителя, получалось, что этот великий воин истреблял нежить сотнями и лишь подлостью и обманом его смогли одолеть. Убить. И направить на тех кого он клялся защищать. Лишь силы тьмы заставили его поднять оружие против воинов света, но даже им было не под силу сломить его дух. Он переборол магию, подчинившего его лича, и смог подарить жизнь скромному священнослужителю третьего ранга посвящения.

Слушая это все, аж загордился собой. «Надо же... какой я оказывается молодец. Хоть сейчас в мавзолей. В смысле, к каменотесам. Позировать для статуи героя света. У нас и в зале славы место есть, земли то новые, неосвоенные», — под слова священнослужителя и собственные мысли не заметил, как добрались до магистра.

— Здравствуйте братья. — Вскинул руку с амулетом Магистр когда мы вторглись в его покои.

— Да пребудет с вами милость Харнила, Магистр Трон. — Поклонились мы.

— Что привело вас ко мне в столь ранний час?

— Беда, Магистр Торн. — Ответил я и подтолкнул священника чуть вперед. Тот явно робел перед самим Магистром.

— Что за беда?

— Большая беда, Магистр. — поклонился священник. — Нежить угрожает нашим землям...

Стоя в стороне, я слушал повторение истории славного капитана Зай Кина, павшего в неравном бою со тьмой. Только на этот раз красок и подробностей было больше.

— Деяния капитана достойны самого Онаргона. — Огладил бороду Магистр. — Если слова твои подтвердятся, брат, мы увековечим капитана в камне и он займет достойное место в зале славы...

«Чего?!» — тихонько опешил я. — «Да ладно? Вы серьезно? Нет, приятно, конечно, но что-то я смущаюсь и лопатки как-то подозрительно чешутся.

— Он этого достоин, магистр, как никто другой, достоин , - с жаром выпалили священник. — Если надо, я лично составлю жизнеописание этого великого человека.

— Конечно, — одобрительно улыбнулся магистр Торн и шевельнул ладонью, умудрившийся соединить несочетаемое.

Он благословил священника, осенив его знаком Харили и, вместе с тем, повелительным жестом отпустил его, мягко, но вполне однозначно указав на дверь. Священник оказался ботом понятливым, тут же поклонился и бочком отошел к двери. С порога отвесил еще один поклон, и оставил нас с магистром наедине.

Не успела дверь закрыться, как в нее заглянула вихрастая голова молодого послушника.

— Лир, распорядись приготовить отряд искоренителей с братьями Зарком и Лином во главе. И проследи, чтобы нас не беспокоили.

— Да, магистр, — кивнул Лир и дверь тихонько, но как-то очень внушительно щелкнула.

— Брат Сивил Кот. Мне прискорбно нарушать ваш отдых, тем более вы только вернулись с задания. Но как опытного и свободного инквизитора, я хочу послать вас устранить угрозу в лице восставшей нежити. В помощь я даю двух новых инквизиторов. Зарк и Лин. Они молоды и неопытны, но пламя Харнила ярко горит в их сердцах.

— Конечно магистр Трон. Я обещаю, что избавлю мир от лича и да пребудет с нами Харнил. — Поклонившись, я направился к двери.

— Да пребудет с тобой Харнил. Всегда. — Благословил меня Магистр.

Первым делом заглянув в свои покои, я поклонился богу, прочитал короткую молитву и принялся снаряжаться в путь. Одев броню, и прикрепив за спину глефу, вешаю на пояс книгу с наставлениями Харнила, записанную пресветлым Торином по прозвищу «Железный Щит».

— Ну что, коллега? Скоро встретимся. — губы сами собой растянулись. Но вряд ли это было похоже на улыбку, скорее уж на оскал голодной гиены.

Выйдя на улицу, вижу две шеренги солдат, во главе с паладинами и инквизиторами. Выступив вперед, начал речь.

— Братья! Силы зла вновь пробуют нашу землю на зуб и хотят откусить от нее целый город. Треклятая нежить, перебила стражу города Буна и посланное туда подкрепление. Мы должны защитить город, спасти его жителей и уничтожить угрозу делу света. Мы — единственная сила способная искоренить эту заразу раз и навсегда. Мы — последний рубеж. Мы карающий меч Харнила! У нас нет права проиграть. Нет права отступить. Мы положим конец бесчинствам тьмы. Загоним же нечисть туда, где не светит солнце! Защитим светлые души! — Вскинул кулак к небу и войны подняли оружие. — За Харнила, братья!

— За Харнила! — грохнули щиты

— За братьев! — раздался лязг клинков.

— За дело света! — Зазвенела сталь.

— По коням! — простер руки и с них сорвался свет благословляя отряд.

Построившись в две колонны, мы выехали из ворот крепости. «Красота-то какая», — восхитился, смотря на открывшийся простор. Крепость Фулгрим стояла на холме и с него открывался великолепный вид. Хотя, «На холме» не совсем корректно. Скорее на горе. Вокруг простирались возвышения выглядывающие из облаков, а где-то там, вдалеке, на скальном выступе, виднелась столица баронства. «Небесный город» — подсказала память. При взгляде со стороны, город казался парящим в облаках. Правда, облака внизу — всего лишь плотный туман, побочный эффект от экспериментов магов, поднимавших горный хребет. Сама цитадель кудесников находится на противоположной стороне долины. Из-за созданного волшебного тумана, земли отсюда вообще не было видно. Как и протекающей через долину реки. Над ней маги тоже поработали, и теперь она стала связующим звеном между прибрежными городами и землями баронства.

Спустившись по спиралевидной дороге вниз, мы выехали на торговый тракт, ведущий к Буну.

— Братья, чтобы сократить путь, предлагаю воззвать к Хранилу, — предложил Зарк.

— Силы нам понадобятся для битвы с нежитью, — возразил Лин.

— Чем больше времени дадим личу, тем сильнее он станет.

Мое слово оказалось решающим и молодые инквизиторы склонили головы, признавая старшинство и правоту. Тройное благословение на отряд и до города Бун мы добрались всего за несколько часов, не делая остановок на привал и не давая роздых лошадям.

Для меня, прожившего в Буне не один день, разница оказалась видна невооруженным глазом. Поникшая стража, мобы, в глазах которых читался страх, и даже игроки орали не так громко. Двойной разгром сказался даже на самых непробиваемых личностях. В двух словах: печаль-тоска.

— Чувствуются темные эманации. — Поделился мыслями Лин.

— Согласен, брат, — киваю. — сильно же распространилась гниль Лича.

— Куда сейчас? — спросил Зарк.

— Нужно уточнить, в какой стороне враг.

— А город? Возможно, здесь есть его последователи. — сказал Лин.

— Последователи по любому будут. Но сначала необходимо вырвать корень зла, а уже после устранять семена последствий.

При нашем появлении, лица неписей начинали светлеть а из глаз уходила тень страха. Они видели в нашем отряде избавление от нависшей угрозы. При нашем появлении стража преображалась. Выпрямлялись спины, расправлялись плечи и вскидывались взгляды. В солдат словно вдохнули жизнь и они стали походить на тех бравых воинов, которых я вел в поход еще недавно. Это был тот редчайший случай, все оказались рады инквизиторам.

Остановившись, подзываю к себе одного из игроков. Им оказался воин третьего уровня. Неуверенно подойдя на дистанцию в пару метров, он вопросительно на меня посмотрел. Спрыгнув с коня, подхожу к человеку.

— Здравствуй, юный воин. Не бойся. Чистым душою нет смысла бояться святой инквизиции. Ты знаешь где земли некроманта?

— Да. — Кивнул парень.

— Покажи на карте. — Раскрыв карту через амулет, демонстрирую территорию Буна.

— Тут. — Ткнул он пальцем в южную часть плоской иллюзии. — Примерно в этом районе погиб первый рейд. — Добавил он.

— Благодарю, воин, — взмахом руки развеиваю карту и запрыгиваю на коня. — направляемся, на Южный тракт.

Инквизиторы кивнули, продублировали команду колонне и вскоре, проехав наискосок через Бун, мы оказались на южном тракте.

— Внимание всем! — Прокричал, когда мы выехали из города. — Смотреть в оба. Враг использует мелкую нежить, поэтому будьте готовы применять удары по площади. И остерегайтесь личей, эти твари способны на любую гадость. Вперед! — Махнул рукой и обновил благословение.

Через полчаса, я заметил уходящую в сторону знакомую протоптанную дорогу. Остановив отряд, киваю на нее головой.

— Нам туда.

— Оттуда прямо веет смертью. — сказал Зарк.

— Значит точно туда. — Добавил Лин.

— Все готовы? — поворачиваюсь к воинам.

— Ха! — В едином порыве выдохнул отряд.

— Тогда... на прорыв! — Отдаю команду и пришпориваю коня. В руку привычно ложится глефа, а за спиной нарастает топот копыт похожий на бой боевых барабанов. Если враг про нас еще не знает, то скоро он нас узнает.

Ворвавшись на конях на территорию руин, мы стали свидетелями того, как нежить занималась ремонтно восстановительными работами. И судя по тому, как на нас отреагировали, о нас точно не знали. Пользуясь элементом неожиданности, отряд начал разбегаться, охватывая всю территорию руин.

Вырвавшись вперед, я удобнее перехватил глефу и первому встреченному слуге Вел Гара отделяю голову от тела. Следующим оказывается скелет удачно ставший на пути и попавший под копыта Коня. Удар был такой силы, что кости от столкновения не то что полетели в разные стороны, они поломались. Под треск разлетающихся костяшек и хруст попавших под копыт, я меняю положение глефы и пробиваю острием череп скелета по левой стороны. Череп остается насаженным на клинок и следующему скелету прилетает черепом собрата, от чего обе головы разлетаются на части. Прилетевшая со стороны стрела, вспыхнула в огне щита, заставив тот проявится. В этом же огне горели птицы и грызуны, решившие бросится на меня или моего скакуна, но опадая наземь, оставляя после себя пылающие комочки.

Нос и Гиена

Личи несколько увлеклись спором и умудрились проворонить нападение. Лишь когда враг почти добрались до руин они заметили опасность и отдали нежити приказ атаковать врага. В светлых полетели первые стрелы. «Дзинь», — ударил наконечник в зачарованную пластину, прикрывающую грудь коня.

— За Харнила! — вскинул руку воин, и с небес ударил столб света. — Вперед, братья! — прокричал инквизитор.

Его конь перемахнул метровый валун и налетел грудью на скелета. Кости нежити противно хрустнули и изломанный костяк отлетел в сторону. Потусторонний свет в глазницах угас, а его глефа свистнула в воздухе и отсекла руку зомби, замахнувшемуся тесаком.

Нос с Гиеной переглянулись и, не сговариваясь, поспешили вниз. Стоять на камнях и служить мишенью для магии светлых они не собирались.

— Во имя Харнила! — раздался крик.

В группу из трех зомби с копьями и двух скелетов с мечами, перегородившими подход к подземелью, ударил сгусток светлого пламени. Взрыв не просто разметал нежить, но и испепелил ее прямо в воздухе.

— Смерть немертвым! — вскидываю руку инквизитор, и новый столб белого пламени разом накрыл десяток скелетов с луками.

Личи переглянулись и дружно взмахнули посохами, наложив друг на друга чары левитации, они прыгнули вниз.

«Бам», — в шлем воина, выскочившего из-за валуна, ударила стрела и он пошатнулся. Сдвоенный удар сферами смерти поставил точку в жизни врага.

— Врешь, не возьмешь! — взмахнул мечом паладин.

Зачарованная сталь размазалась в воздухе белой полосой и перерубила две певучие вестницы смерти, посланные скелетами-лучниками с остатков смотровой башни.

— Изыди! — проорал еще один светлый, и атаковавший его зомби рассыпались серой пылью.

«Это чем он их?» — переглянулись личи и дружно послали по игле смерти. Первую отразила вспыхнувшая защита, но вторя нашла свою цель и светлый схватился за сердце. Покачнувшись, воин упал на колено. На него тут же бросилась пару волков-скелетов, но светлый оказался не так прост. Он сумел разрубил первого прямо в воздухе, а вот от второго спас паладин. Умудрившийся, словно бабочку на иглу насадить на копье Клыка. Но для бывшего вожака стаи этого оказалось маловато и паладину пришлось пришпилить его к ближайшему валуну, размером в двухэтажный дом.

Личи дружно бросили по исцеляющему заклинанию, после чего все происходящее скрылось от их взора. Впрочем, им не требовалось видеть, как паладин выхватывает боевой молот и крушит кости Клыка. Они и так знали — Клык мертв. Окончательно и бесповоротно. Так же, как и пятеро белок-зомби с парой зайцев-скелетов, сгоревших в божественной защите паладина.

— Отступаем в подземелье, мы должны защитить повелителя, — отдал приказ Нос.

— Останьтесь и организуйте заслон, — скомандовал Гиена десятку зомби и дюжине скелетов.

— Уходим, — кивнул ему Нос и первым нырнул в темноту провала.

Строн Холд (инквизитор Кот)

У входа в подземелья нас встретили скопления сил немертвых. Вырвавшийся вперед паладин, прыгает с коня прямо в гущу этой шушеры и с ударом молота по земле создает взрыв света поджигающий и разбрасывающий нежить во все стороны. Спрыгнув с коня, направляю глефу на лучников на полуразрушенной башне. Прошептав заклинание, вижу как на миг вспыхнула глефа и с неба упал луч, выжигающий всех стрелков на башне. Пока я отвлекался на это недоразумение, в подземелье уже ломанулись первые стражи и паладины, словно каток перемалывающие нечисть на своем пути. Последовав за ними, я настиг отряд на развилке где группа ожидала меня или другого инквизитора с новым приказом. Вскоре подтянулись Лин и Зарк.

— Лин, ты в левый проход, Зарк в правый. — Инквизитор кивнул и мы перераспределили силы. Встреченная нежить буквально рубилась в капусту, паладины дробили булавами кости, стирали их в труху щитами о стены. Еще одна развилка и мы вновь разошлись. Затем еще одна и еще, пока рядом со мной не осталось пять стражей.

Черные коридоры должны были бы давить на нервы, но против взвода светлых головорезов они оказались бессильны. Не останавливаясь, мы опускались все ниже, зачищая комнату за комнатой, но ни Вел Гара, ни его подручного Квирелла никто из нас не видел.

Периодически мы пересекались с остальными, те проскакивали мимо продолжая множить нежить на ноль. В какой-то момент я стал свидетелем как Зарк сжег в очистительном огне лича — гоблина. Еще один лич, пал от моей руки. Пригвоздив его череп к стене кинжалом, применяю пламя Харнила. Оседающий пепел, вот и все что осталось от раба Гара.

Иногда натыкались на ловушки. Ядовитые стрелы, старая знакомая волчья яма, просто рунические мины и двери под напряжением. Светлый барьер нивелировал магический урон, а от физического спасала броня.

В процессе вырезания нежити, поймал себя на мысли, словно мы взрослые в детской песочнице, очень уж легко оказалось раскидать охрану. Оно и понятно, разница в уровнях делает свое дело. Даже интересно, что станет с этим местом после того как мы отсюда уйдем.

Но мысли мыслями, а работу делать надо. Разрубив очередного зомби, оказываюсь у дверей в усыпальницу лича. Что я говорил про уровень? Беру слова назад, чары что лежат на дверях были прочными даже по моим меркам, а потому пришлось ждать остальных. Пока ждал, переговорил с остальными членами отряда о странности, что на все подземелье только два лича, когда должно быть как минимум пять. Хозяин, бессмертный и еще трое прихвостней двоих из которых мы превратили в пепел. Когда же группа, собралась воедино, совместным ударом магии светы мы с корнем выломали дверь пуская вперед паладинов. Но...

— Вы верно шутите?! — Не удержался я, когда никого не обнаружил.

— А гдеее... — Обвел мечом помещение Лин. — Лич?

— Быть может здесь? — Кивнул Зарк на каменный гроб посередине зала.

— Чтобы лич который активно отстраивает собственную крепость, собирает армию просто лежал в гробу? — Скептически протянул я, но подошел, став рядом с Зарком. — Я скорее поверю, что он отошел подышать свежим воздухом.

— Все может быть, — поддержал меня Зарк.

— На счет три, — напарник кивнул, а я начал отсчет. — Раз.

— Два.

— Три! — В голос воскликнули мы сдвигая крышку. Но...

— Какого?! — Удивился Зарк, когда крышка не поддалась.

— Еще раз! — Новая попытка, но глухо. Крышка саркофага оказалась словно приклеена к бортам и ни в какую не хотела поддаваться.

Оставив это дело, напитываю глефу святой энергией и пробую разбить саркофаг, но какой там.

— Отойди брат. — Подвинул меня в сторону паладин с двуручным молотом. Проделав ту же операцию что и я, воин что есть силы зарядил по крышке, но на той не осталось даже царапины. Удар за ударом, он пытался разбить плиту, но все оказалось тщетно. Уже бросив это дело, мы отошли в сторону и начали думать что делать, как вдруг крышка сама отъела вниз а из саркофага показался хозяин подземелья. Потянувшись, он открыл глаза и медленно перевел взгляд с разбитых дверей на нас.

— Добро пожаловать? — Неуверенно протянул лич, натянуто улыбнувшись.

— Оружие... — шепнул я отряду.

— Му... мужики, может договоримся?

— Хватайте лича! — Отдаю команду, наставляя на лича глефу. Но не успело сорваться с острия заклинание, как Лич схватив крышку натягивает её обратно и скрывается в собственном гробу.

Несколько минут мы били по саркофагу всем что у нас имелось. За десяток минут мы использовали на саркофаге весь свой арсенал, а выдохнувшись присели на совершенно целую крышку. К сожалению на той не было даже царапины.

— Тук-тук. — Стучу плашмя глефой по саркофагу. — Вылазь!

— Не вылезу. — Раздается глухой ответ.

— Вылазь тварина, хуже будет!

— Куда хуже?

— Вылезешь и узнаешь.

— Вот поэтому и не вылезу.

— Вылазь, кому говорю!

— Вы меня сожжете.

— А не вылезешь, шов зацементируем. И в океан выбросим.

— Мы — личи, не тонем! У нас повышенная всплываемость. А цемент твой на глубине долго не протянет. Бе-бе-бе.

— Ах ты! Ты мне еще поиздевайся! Вылезь, кому говорю? Все равно достанем!

— Пупок надорвете! У меня зачарованный саркофаг, божественная защита. Выкуси Кин!

— Какой я тебе Кин? Я Инквизитор Кот!

— Да мне без разницы, инквизитор, мяу. — Издевательски ответил лич.

— Гар, падла, я тебе обещаю, легкой смертью ты у меня не умрешь!

— Ты это и раньше обещал.

— А сейчас исполню!

— Попытайся. Я-то в домике. А ты, кот бездомный.

— Ненадолго. — Пообещал я. — Я тебя прямо в гробу сожгу.

— Максимум запечешь! — Поправил тот. — Не знал, что ты такой гурман. Лич в собственном соку, это что-то новенькое. Хотя, знавал я одного пальцееда. Недавно познакомились так вот этот нехороший человек...

— Заткнись. Не напоминай. Зараза ты — Гар.

— Я не зараза, я её творец. — Гордо ответил голос из саркофага.

— А я — лекарство!

— Просроченное.

— Это ты меня таким сделал!

— Тогда протухшее. — Поправился он.

— Да ты совсем уже совесть потерял?! — В порыве эмоций пинаю гроб, и злобно шиплю.

— Что? Пальчик ушиб? — Раздается ехидный вопрос из гроба.

— Да пошел ты!

— Куда?! Мне и тут хорошо. Предпочитаю лежать. В одиночестве. А не вести горячий диспут в компании.

— Так, с этим мы не договоримся. Забираем его вместе с саркофагом. — Повернувшись к своим, отдаю приказ и убираю оружие за спину.

— Слабак!

— Я тебе покажу «Слабак». — нанес «божественный пинок» по саркофагу, да такой силы, что тот аж сдвинулся.

— Эй! Здесь не дрова! — Возмутился голос.

— У груза мнения не спрашивают!

— Сила есть, ума не надо.

— Р-р-р... — Тихо рычу, становясь возле гроба рядом с коллегами. — Взяли! — командую и мы поднимаем каменный сундук.

— Какой грозный котик, однако. Вроде-ж не весна. И вообще, кто начал брать животных в инквизиторы?

— Гар... уф. Заткнись!

— Не-а.

— Пр-росто заткнись.

— К-хе, к-хе. Щас спою!

— Не-е-е-ет!

Под унывные завывания лича, именуемые им «песней», мы потащили гроб, но уже через несколько поворотов у нас появилась проблема.

— Узко. Не пройдем. — Констатировал паладин.

— Придется обходить. — Поделился мнением Зарк.

— Обходить? С этим?! — Я кивнул на нашу «музыкальную шкатулку». — Да ни в жизнь. — Передав свою позицию рядом идущему хранителю, я вынул глефу и пошел к проходу «Модернизировать переходы подземелья».

— Эй! Вы там что творите?! — Возмутился лич перестав петь, как только до него донесся грохот щебня.

— Модернизируем твои коридоры. — Кричу в ответ, расширяя проход.

— А за испорченную облицовочку, отдельный счет выставлю.

— Да ты совсем уже офигел!

— Ну наглый инквизиторы пошли! — Возмутился тот в ответ. — Мало того что приперлись без приглашения, хозяина вместе с гробом похищают, так еще на него же наезжают. И у кого из нас после этого должна быть совесть?

— Кто бы говорил, морда костлявая!. Ты только и смог, что обманом светлого война одолеть!

— Это был тактический прием. И он отлично сработал! — Расхохотался лич.

Вернувшись на свое место, перенимаю обратно ношу и мы начинаем подъем по двадцатиметровой лестнице.

— Светлые всегда были доверчивыми идиотами. — Продолжал глумится лич.

— Я тебя... уф... ненавижу. — Рычу, пытаясь сохранить дыхание.

Однако, когда мы почти выбрались наружу, из саркофага раздался жуткий скрежущий звук металла по стеклу. От неожиданности, я потерял равновесие и выронил гроб. Остальные его не удержали. Каменный гроб упал, и с грохотом полетел вниз, подпрыгивая на ступенях и выбивая из них куски.

— А-а-а-а-а-а-а!!!

Набравший скорость каменный гроб, высекая искры, пронесся по коридору и врезался в стену. Проломив ее, он на треть ушел в камень и остановился под углом градусов в двадцать. Наступила тишина. Мы переглянулись, но тут от потолка отвалилась плита и с грохотом рухнула вниз. Расколовшись о торчащий край гроба, она разлетелась на части. «Кхрр» — сказал саркофаг. «Бум», — упал он на груду щебня. Мы поспешили вниз.

— Эй, Гар! Ты там живой? — Но в ответ тишина. Пнув саркофаг, кричу еще громче. — Гар! — Но ответа не было.

— Брат Кот... по моему мы его убили.

— Недождетесь! — Отозвался лич.

— О! Живой, — усмехнулся Зарк.

— Попрошу не оскорблять! Я, между прочим, лич!

— И по прежнему неугомонный.

— А то, — раздалось из саркофага.

— Слышь, Гар, тебе понравилось? — Сев на гроб, интересуюсь у лича.

— Ага, давайте еще разок. Люблю горки, а мысль о том, что вам меня...

— Чего меня? — не выдержал молчания паладин.

— Как чего? Мы сейчас где?

— У выхода из твоего данжа. — отвечаю.

— Вот-вот, на свет выхода посмотрите.

— Ну.

— И что видишь?

Тут-то до меня и дошло — ступени. Прорва ступеней и тяжелый каменный саркофаг. Снова.

— Гад ты.

— Я честных личей не сжигаю.

— Ты только честных воинов потрошишь.

— А нечего честным воинам в мой данж лезть.

— Нечего из бессмертных армию нежити делать!

— Мне для самообороны надо, и вообще, это в моей природе.

— Какой-то ты болтливый.

— Тебе отдохнуть даю, и вообще, рабочее время, а я в гробу, надо же себя чем-то занять.

— Заботушка.

— Ага, еще и пою вам.

— Нееет!

— Да, друг мой, да, коллега. Кхе-кхе, — раздалось знакомое покашливание за которым последовал кошмар по недоразумению названный песней.

Доперев таки гроб до выхода, мы втащили его в найденную здесь же повозку.

— Ну что, коллега. — Обращаюсь к личу, хлопнув по крышке, прерывая пение. — Еще немного, и ты окажешься у нас в гостях.

— Я до-мо-сееед.

— От приглашений инквизиции не отказываются.

— Да уж. Еще бы! Когда такие убедительные аргументы. Вы к себе и мертвого заманите...

Обратная дорога до крепости превратилась в пытку. В начале лич пел:

— Во слаааву личаааа, нежить в бой наступает! Смерть, хаос, разруху, всем живым принесеет. Во слааавууу личааа! Во слаааавууу...

— Держитесь братья. Харнил наблюдает за нами и дает нам сил выдержать это испытание!

— И так, вы прослушали отрывок песни моего собственного исполнения в лирическом стиле. Теперь давайте что-нибудь по бодрее, что бы вам шагалось легче, друзья мои светлые.

— Р-р-р... — Тихо рычу, сжав зубы.

— Шли мы по дороги, шли из далекаа!

Инквизиция больная, несла сжигать лича,

Такая себе шайка, на службе у мелкого божка.

Я добрый, милый малый, работу выполнял

По мелочи заблудших в нежить обращал,

И в целом ведь вреда, живым никому не причинял!

Я знаю, вашу гадкую натуру

С инквизиторами сложно говорить.

Сжигать вы любите всех не подвластных.

Нельзя, с такими тварями дружить.

Увидев в своем доме, вот этих вот гостей

Попробовал учтивым быть, к столу их пригласить

Но прятаться в гробу, пришлось мне сразу самому.

Шуток не ценили, буянили, громили

Стражу всю на ноль, они мне поделили

Так ведь еще угрозами меня они бранили.

Я знаю, вашу гадкую натуру

С инквизиторами сложно говорить.

Сжигать вы любите всех не подвластных.

Нельзя, с такими тварями дружить.

Не приглашайте люди в дом вы этих гадов.

Сожгут родную хату просто так.

И счастье будет если вас не трооонут

А ведь и в доме могут где-то привязать.

Когда же ему надоело петь, лич перешел на частушки. Я жаловался на песни? Беру слова назад, уж лучше бы пел.

— Инквизиция, бывает,

Всю неделю зажигает...

Коль от веры ты далёк -

Заходи на огонёк!

— Великий создатель, дай мне сил и терпения. — Взмолился паладин на коне рядом с телегой.

— Еретик и еретичка

Жгли забавы ради спички.

Инквизитор всем на страх

Дурней сжег за это нах.

— Что б тебя великий покарал, труп неугомонный! — Вырвалось у Лина.

— Преуспевший в поджиганьи,

Наделялся гордым званьем

(за размер его мурла) -

Рыцарь Светлого стола!

В этот момент, мимо нас проходили игроки. Люди замерли, и просто тупо глазели на распевающий частушки саркофаг. Какой кошмар...

— Слыш кот! А сейчас особенные, специально для тебя!

Инквизиция в печали:

Все леса повырубали.

Где же взять ей нынче дров,

Чтобы жечь еретиков?

— Гар.

— Да-да?

— Ты сейчас копаешь себе могилу.

— Каким же образом, если я в саркофаге?

— А ты продолжи и узнаешь.

— Ты меня заинтриговал! Я продолжу... а, вспомнил:

Инквизитор написал в Указе:

Жечь еретиков на газе.

И не знает ведь, балда, -

Перекрыла газ Орда.

В ответ мне оставалось лишь горестно вздыхать и ехать дальше. Через полчаса у нашего лича видимо запас частушек кончился и он перешел на анекдоты.

— Кот, а ты знаешь, почему инквизиция предпочитает жечь ведьм а не колдунов?

— Ну почему?

— Потому что вам бабы не дают! — расхохотался он. И ладно бы только он, но и проходящий рядом крестьянин с косой подозрительно так закашлялся.

— ...

— Кот, а Кот?

— Чего тебе, отродье смерти?

— А ты знаешь, сколько нужно инквизиторов чтобы зажечь магический светильник?

— Один.

— Да. Но он его не зажжет.

— Почему?

— Потому что за него это сделает бог, которого задолбает молитвами инквизитор.

— Не смешно.

— А по-моему очень даже. — Продолжал веселиться лич. — Кот, а знаешь почему инквизитор утонет во время наводнения?

— Нет.

— Потому что когда к нему приплывет плод, он скажет «Бог спасет меня», когда к нему приплывет лодка, он опять скажет «Бог спасет меня», даже когда к нему приплывет корабль, он не поднимется на него уповая на бога. А когда он все таки утонет, он спросит бога, «Господи, почему ты не спас меня?». И знаешь что тот ему ответит?

— Догадываюсь.

— А ответит он ему, «Идиот, кому я посылал плод, лодку и корабль?!»

— О великий Харнил, какой позор... — тихо протянул страж храма. — Низкоуровневая нежить издевается над инквизиторами.

— Всё! Достал! — Гаркнул Зарк перепрыгнув с коня в телегу и начал молотить по саркофагу. Лин успел схватить соратника и оттащить дабы тот не расходовал понапрасну силы.

— Спокойно, брат, спокойно. Он еще поплатится за свою наглость.

— Что-то вы какие-то там нервными стали. Я всегда знал, что работа в инквизиции не для слабонервных.

— Гар, заткнешься ты наконец или нет?

— Нет. К слову, а вы слышали, что одним людям Создатель дал крылья, а другим — пенделя. И вроде бы все летят... А какие разные ощущения и перспективы!

— И что?

— Походу на вас у него крыльев не хватило.

— Братья, а нам обязательно его сжигать? — Обращаюсь к народу.

— Нет... достаточно убить. Но так как мы его достать не можем... — Грустно вздохнул Зарк.

— То-есть нам необходимо от него избавиться. Гарантированно.

— Брат Кот, вы можете что-то предложить? — С надеждой в голосе поинтересовался Лин.

— Братья. А давайте его просто закопаем? У меня осталась божественная магия, могу шахту метров на сто организовать.

— Ну не знаю... как это не правильно. — Неуверенно ответил Лин, но очередная шутка Лича склонила его на мою сторону.

— Ладно, убедил.

Остановив коней, мы спрыгнули на землю.

— О! Уже приехали? Что-то как-то быстро.

— Приехали, приехали Гар. По крайней мере ты уж точно.

Отойдя в сторону, в глубь леса, мы сели на равном друг от друга расстоянии создав треугольник. А дальше... дальше, три голоса слились воедино творя мощное заклинание и с неба в землю ударил луч. Секунд тридцать, мы поддерживали высшее заклинание как могли, но как только у меня кончилась энергия каст оборвался. Когда энергия рассеялась, нам открылась глубокая... очень глубокая шахта диаметром в три метра.

— Думаете — достаточно глубоко? — Поинтересовался Лин. В ответ, я пнул в яму камень. Секунд двадцать была тишина и лишь после этого раздалось эхом «Бум».

— Мы даже чуть-чуть перестарались. Около километра. — Констатировал Зарк.

— Этому хватит.

Вернувшись к гробу, забираем тот из телеги и несем к проделанной шахте. Положив саркофаг у края, я ставлю на край гроба ногу.

— Ну все лич. Прощай.

— В смысле прощай? Я не понял вы что... — Толчок ногой, и гроб со свистом улетает в бездну.

— А если разобьется?

— Не разобьется. Ни гроб ни лич. — Заверил я, припоминая, как видел будучи нежитью, как Гар планировал с больших высот. — Гроб слишком прочный, а лич даже если и разобьется, нам же спокойней.

— И то верно.

— Бух! — Пришло эхо из тоннеля. Следом за эхом удара прилетели непечатные выражения и пожелания нам скорой кончины.

— Жииивооой. — констатировал Лин.

— Силен. — заслушался Зарк.

— Затормозил, гад.- сказал я. — Ну ладно, закапываем, братья.

— У меня святой силы не осталось. — Отозвался Лин, Зарак поддакнул. Я посмотрел на паладинов но те лишь развели руками.

— Вот тварь. Даже тут подгадить сумел.

— Брат Кот, у нас еще остались силы. — сказал один из стражей Храма.

— Действуйте. — Кивнул отходя в сторону.

Вытащив оружие и напитав его силой, они разом ударили в землю у края создав вибрацию и обрушение стенок тоннеля.

— В сторону! — Командую, когда земля начала уходить из под ног. Отбежав, мы остановились на краю провала, образовавшегося на месте шахты.

— Удачи выбраться. Коллега. — Прошептал под нос, с улыбкой посмотрев на новоявленный кратер.


Конец первой части


Продолжение:https://author.today/work/90885


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11